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El imperialismo es una doctrina poltica que pretende situar por encima de otros Estados o comunidades al propio.

El imperialismo moderno suele referirse a la actitud de algunas potencias, principalmente europeas, desde la Edad Moderna hasta el proceso de descolonizacin tras la Segunda Guerra Mundial; y ms especficamente, incluso con el nombre Era del Imperialismo, utilizado por la historiografa, al periodo que va de 1871 a 1919, en que se produjo una verdadera carrera para construir imperios, principalmente con el llamado reparto de frica. A ese periodo se refieren dos de los textos ms importantes que fijaron el concepto: Imperialism, a study, de Hobson, El imperialismo, fase superior del capitalismo, de Lenin. Hay que mencionar que, imperialismo y colonizacin, son trminos parecidos pero no iguales, ya que pueden ser confundidos, y tomarse como sinnimos. Desde una perspectiva marxista el imperialismo no es un periodo acabado de la historia, ni tampoco una forma extinguida de dominacin poltica, sino la forma por la cual la propiedad del capital se concentra en unos pases "centrales". Los pases "perifricos" (en politologa tambin se emplea la nomenclatura "norte-sur") sufren de este modo la explotacin de los primeros. El trabajo y los recursos naturales se concentran en los pases perifricos pero no su "gestin" ni, por ende, el consumo.

El imperialismo se puede entender como el dominio que pueden ejercer naciones sobre otras ms dbiles. Existen imperialismos desde que han existido imperios desde la antigedad, pero hay una tendencia actual generalizada a enfocar como "imperialismo" al proceso de expansin econmica que tuvo lugar en Europa a mediados del siglo XIX, sobre todo a partir de 1870, y ste fue conocido como imperialismo librecambista. Durante este periodo, muchos pases europeos, especialmente Gran Bretaa, se extendieron, primero de forma no oficial y ms tarde anexaron territorios y formando colonias en frica, Asia y el Pacfico. Esta expansin fue consecuencia de la bsqueda fuera de Europa de mercados y materias primas para la revolucin industrial y se dio hasta el comienzo de la Primera Guerra Mundial, en 1914 y permanecieron sus vestigios hasta la descolonizacin, en los aos 70. A partir de finales del siglo XIX el imperialismo se caracteriz sobre todo por la dominacin econmica impuesta por las potencias sobre naciones inferiores a stas, ya que la dominacin poltica cada vez fue ms puesta en duda. A comienzos del siglo XX y durante la segunda postguerra, en los pases subdesarrollados surgieron movimientos nacionalistas que muchas veces acabaron la colonizacin de otras potencias sobre ellos. En ese sentido se debe decir que en la actualidad la prepotencia de los pases ms poderosos se verifica ms en el terreno econmico que en el poltico, aunque un anlisis exhaustivo de la evolucin poltica del sur muestra la dependencia del norte tambin en lo poltico. No obstante, en los albores de la Segunda Guerra Mundial, se comienza a usar la denominacin de "imperialismo" para referirse a dos nuevas potencias, ms tarde enfrentadas en la Guerra Fra; son la Unin Sovitica y Estados Unidos. En este sentido, una famosa cita del lder poltico ingls Winston Churchill, acerca de los vencedores en el conflicto armado, dice: "La historia la escriben los vencedores"; no obstante, surgiran diversas corrientes de opinin y movimientos sociales de distinto signo

poltico o ideolgico que mantendran posiciones crticas o abiertamente contrarias a la visin predominante. A finales del siglo pasado y comienzos de este (XXI) se imponen las posiciones norteamericanas; la preponderancia econmica de los EEUU, conlleva adems un predominio cultural, encabezado por industrias del entretenimiento como la cinematogrfica y la musical. Este dominio econmico-cultural, unido a la publicidad y en el consumo, se ha valorado por algunos sectores ideolgicos como un tipo de colonialismo cultural (ver Pierre Bourdieu y Loc Wacquant, Las razones del imperialismo), mientras que en el campo poltico, se ha calificado como imperialista la poltica exterior de Estados Unidos, Europa Occidental y Japn principalmente, y su intervencionismo en diversos conflictos .