Cuanto

En física, el término cuanto o quantum (del latín Quantum, plural Quanta). Max Plank, 1900, dijo que la luz siempre viaja en pequeños paquetes llamados "quata". Denotaba en la física cuántica primitiva tanto el valor mínimo que puede tomar una determinada magnitud en un sistema físico, como la mínima variación posible de este parámetro al pasar de un estado discreto a otro. Se hablaba de que una determinada magnitud estaba cuantizada según el valor de cuanto. O sea que cuanto es una proporción hecha por la magnitud dada. Un ejemplo del modo en que algunas cantidades relevantes de un sistema físico están cuantizadas lo encontramos en el caso de la carga eléctrica de un cuerpo, que sólo puede tomar un valor que sea un múltiplo entero de la carga del electrón. En la moderna teoría cuántica aunque se sigue hablando de cuantización el término cuanto ha caído en desuso. El hecho de que las magnitudes estén cuantizadas se considera ahora un hecho secundario y menos definitorio de las caracterísitcas esenciales de la teoría. En informática, un cuanto de tiempo es un pequeño intervalo de tiempo que se asigna a un proceso para que ejecute sus instrucciones. El cuanto es determinado por el planificador de procesos utilizando algún algoritmo de planificación.

Historia
El ejemplo clásico de un cuanto procede de la descripción de la naturaleza de la luz, como la energía de la luz está cuantizada, la mínima cantidad posible de energía que puede transportar la luz sería la que proporciona un fotón (nunca se podrá transportar medio fotón). Esta fue una conclusión fundamental obtenida por Max Planck y Albert Einstein en sus descripciones de la ley de emisión de un cuerpo negro y del efecto fotoeléctrico. Otra magnitud cuantizada en física es la carga eléctrica, cuya unidad mínima es la carga del electrón, aunque por ser tan pequeña normalmente se use como una magnitud continua. La teoría de la física que describe los sistemas cuantizados se denomina mecánica cuántica. Otras magnitudes menos intuitivas también aparecen cuantizadas como el momento angular de un electrón o el spín de una partícula subatómica.

y es la longitud de onda. las microondas. lo que significa que a menudo estas propiedades no tienen un valor bien definido para un fotón dado. incluyendo a los rayos gamma. Para la luz visible. confirmaron el modelo ondulatorio de la luz. . a menudo es imposible predecir cuál será la molécula excitada. que pueden ganar o perder cantidades arbitrarias de energía. en física teórica. un fotón puede considerarse como un mediador para cualquier tipo de interacción electromagnética. aunque un fotón puede excitar a una molécula. La idea de la luz como partícula retornó con el concepto moderno de fotón. Siguen las leyes de la mecánica cuántica. Se comporta como una onda en fenómenos como la refracción que tiene lugar en una lente. que fue desarrollado gradualmente entre 1905 y 1917 por Albert Einstein3 4 5 6 apoyándose en trabajos anteriores de Planck. se comporta como una partícula cuando interacciona con la materia para transferir una cantidad fija de energía. como el realizado por Young en el siglo XIX. Experimentos de interferencia. Es la partícula portadora de todas las formas de radiación electromagnética. sin embargo. el fotón presenta tanto propiedades corpusculares como ondulatorias ("dualidad ondacorpúsculo").1 y viaja en el vacío con una velocidad constante c. En su lugar se habla de las probabilidades de que tenga una cierta polarización. la luz infrarroja. En el siglo XVII. Newton se inclinó por una interpretación corpuscular de la luz. en los cuales se introdujo el concepto de cuanto. La descripción anterior de un fotón como un portador de radiación electromagnética es utilizada con frecuencia por los físicos. Como todos los cuantos. la luz visible. La discusión sobre la naturaleza de la luz se remonta hasta la antigüedad. explicaba cómo la energía de la luz dependía de la frecuencia (dependencia observada en el efecto fotoeléctrico) y la capacidad de la materia y la radiación electromagnética para permanecer en equilibrio térmico. la luz ultravioleta. los rayos X. donde h es la constante de Planck. el fotón es la partícula elemental responsable de las manifestaciones cuánticas del fenómeno electromagnético. o en la cancelación por interferencia destructiva de ondas reflejadas. la energía portada por un fotón es de alrededor de 4×10±19 julios. que viene dada por la expresión. los fotones llevan también asociada una cantidad de movimiento o momento lineal. y las ondas de radio. El fotón tiene una masa invariante cero. esta energía es suficiente para excitar un ojo y dar lugar a la visión. c es la velocidad de la luz.Fotón En física moderna. Con el modelo de fotón podían explicarse observaciones experimentales que no encajaban con el modelo ondulatorio clásico de la luz.2 Además de energía. posición. Esto difiere de lo que ocurre con las ondas clásicas. Sin embargo. Por ejemplo. mientras que sus contemporáneos Huygens y Hooke apoyaron la hipótesis de la luz como onda. y tienen una polarización. En particular. o cantidad de movimiento.

En física. Nomenclatura El fotón fue llamado originalmente por Albert Einstein3 "cuanto de luz´ (en alemán: das Lichtquant). Con mucha menor asiduidad. que significa luz. Aunque estos modelos semiclásicos contribuyeron al desarrollo de la mecánica cuántica. el fotón se representa normalmente con el símbolo (la letra griega gamma). aunque los objetos materiales que emitían y absorbían luz estaban cuantizados. Las propiedades intrínsecas de los fotones ( carga eléctrica. tales como la teoría cuántica de campos. como la fotoquímica. y a su vez son el resultado de que las leyes físicas tengan cierta simetría en todos los puntos del espacio-tiempo. que representa también la energía asociada a un fotón. y fue acuñado en 1926 por el físico Gilbert N. masa invariante y espín ) están determinadas por las propiedades de la simetría de Gauge. el microscopio fotónico y la medición de distancias moleculares. . Incluso se los ha estudiado como componentes de computadoras cuánticas y en aplicaciones sofisticadas de comunicación óptica como por ejemplo en criptografía cuántica. los fotones se simbolizan habitualmente por . De acuerdo con el modelo estándar de física de partículas los fotones son los responsables de producir todos los campos eléctricos y magnéticos. siendo . Este símbolo proviene posiblemente de los rayos gamma. en los que la luz era descrita todavía mediante las ecuaciones de Maxwell.Otros físicos trataron de explicar las observaciones anómalas mediante modelos "semiclásicos". El nombre moderno ³fotón´ proviene de la palabra griega (que se transcribe como phôs). descubiertos y bautizados con ese nombre en 1900 por Villard8 9 y que resultaron ser una forma de radiación electromagnética según demostraron Rutherford y Andrade10 en 1914. experimentos posteriores han probado las hipótesis de Einstein sobre la cuantización de la luz (los cuantos de luz son los fotones). quien publicó una teoría especulativa7 en la que los fotones no se podían ³crear ni destruir". el condensado de Bose-Einstein y la interpretación probabilística de la mecánica cuántica. Lewis. y a inventos como el láser. En química e ingeniería óptica. El concepto de fotón ha llevado a avances muy importantes en física teórica y experimental. el fotón también se representa por . Aunque la teoría de Lewis nunca fue aceptada ²siendo contradicha en muchos experimentos² el nuevo nombre "fotón" fue adoptado enseguida por la mayoría de los científicos. donde es la constante de Planck y la letra griega es la frecuencia de la partícula. Los fotones se aplican a muchas áreas. en este caso. la frecuencia.

Energía y movimiento En el espacio vacío.1 tampoco posee carga eléctrica11 y no se desintegra espontáneamente en el vacío. como se demuestra en la relatividad especial. cuando se acelera una partícula con carga eléctrica. los fotones se mueven a la velocidad de la luz c. Absorción Los fotones se absorben en los procesos de reversión temporal que se corresponden con los ya mencionados: por ejemplo. la ecuación correspondiente a partículas con una masa m es E2 = c2p2 + m2c4. Emisión Los fotones se emiten en muchos procesos naturales. el número bariónico. de su longitud de onda . por ejemplo. durante una transición molecular. atómica o nuclear a un nivel de energía más bajo. En comparación. El fotón es el bosón de gauge de la interacción electromagnética. La energía y el momento lineal de un fotón dependen únicamente de su frecuencia que es equivalente. lo . o la extrañeza² son exactamente cero. donde p es el módulo del momento lineal. y por tanto todos los otros números cuánticos ²como el número leptónico. o. o cuando se aniquila una partícula con su antipartícula. que determinan su longitud de onda y su dirección de propagación. atómicas o nucleares a un nivel de energía más alto. en la producción de pares partícula-antipartícula o en las transiciones moleculares. El fotón tiene dos estados posibles de polarización que pueden describirse mediante tres parámetros continuos: las componentes de su vector de onda. y su energía E y momento lineal p están relacionados mediante la expresión E = cp.Propiedades físicas Diagrama de Feynman mostrando el intercambio de un fotón virtual (simbolizado por una línea ondulada y ) entre un positrón y un electrón. El fotón no tiene masa.

su helicidad. es la variación del momento lineal por unidad de tiempo. Este tiene además momento angular de espín que no depende de la frecuencia. El módulo de tal espín es . la presión de radiación electromagnética sobre un objeto es debida a la trasferencia de momento lineal de los fotones por unidad de tiempo y unidad de superficie del objeto. a su vez. la ley de conservación del momento lineal requiere que al menos se creen dos fotones. Debe tenerse en cuenta que k apunta en la dirección de propagación del fotón. Para ilustrar la importancia de estas fórmulas. En consecuencia. Las energías de los dos fotones ²o lo que es equivalente. es el mecanismo principal por el que los fotones de alta energía (como los rayos gamma) pierden energía al pasar a través de la materia. la creación de pares.y en consecuencia el módulo del momento lineal es: donde (conocida como constante de Dirac o constante reducida de Planck). sus frecuencias² pueden determinarse por las leyes de conservación. mientras que un fotón aislado siempre lo tiene. Las fórmulas clásicas para la energía y el momento lineal de la radiación electromagnética pueden ser expresadas también en términos de eventos fotónicos. . Estos dos posibles valores corresponden a los dos posibles estados de polarización circular del fotón (en sentido horario o antihorario). tiene que ser . El proceso inverso. la aniquilación de una partícula con su antipartícula tiene que dar lugar a la creación de al menos dos fotones por la siguiente razón: en el sistema de referencia fijo en el centro de masas. Por ejemplo. k es el vector de onda (de módulo )y es la frecuencia angular. las antipartículas que colisionan no tienen momento lineal neto. para que el momento lineal resultante pueda ser igual a cero. ya que la presión es fuerza por unidad de superficie y la fuerza. y la componente medida a lo largo de su dirección de movimiento.

sin embargo. los modelos de partículas permanecieron vigentes. lo que llevó a la conclusión de que la energía lumínica estaba empaquetada en cuantos descritos por E = h . Predecía que la energía de una onda luminosa dependía solamente de su intensidad. que serían posteriormente confirmadas experimentalmente por Heinrich Hertz en 1888. como dos campos oscilatorios (uno eléctrico y otro magnético) pareció completo. Experimentos posteriores mostraron que estos cuantos de luz también poseían momento lineal y en consecuencia podían ser considerados partículas.12 Robert Hooke en 1665. pero diversos experimentos demostraron que la energía aportada por la luz a . principalmente debido a la influencia de Isaac Newton.15 A principios del siglo XIX Thomas Young y August Fresnel demostraron con claridad que los fenómenos de interferencia y difracción se daban también para la luz. que llevaría a un conocimiento más profundo de los campos eléctricos y magnéticos. no de su frecuencia. las predicciones de Maxwell17 sobre la naturaleza de la luz como onda electromagnética.14 propusieran teorías ondulatorias para la luz. hizo que René Descartes en 1637. Nacía así el concepto de fotón. El hecho de que los modelos de partículas no pudieran explicar fenómenos como la difracción.16 En 1865. la teoría ondulatoria de Maxwell no explicaba todas las propiedades de la luz. En la mayoría de las teorías hasta el siglo XVIII.13 y Christian Huygens en 1678. la luz se consideraba formada por partículas. En 1900. diversas observaciones no podían explicarse según los modelos de radiación electromagnética.Desarrollo histórico del concepto El experimento de la doble rendija de Thomas Young en 1805 demostró que la luz se comportaba como una onda. Sin embargo. y para 1850 los modelos ondulatorios habían sido generalmente aceptados. la refracción o la birrefringencia de la luz. el modelo teórico de la luz de Maxwell. lo que ayudó a rechazar las anteriores teorías corpusculares.18 parecieron significar el final del modelo de partículas. Sin embargo.

22 quien por este descubrimiento recibió el Premio Nobel en 1927. Como demostró Albert Einstein. y no de su intensidad. era un número entero de veces la energía de un cuanto: E = h .20 21 que proponía que la energía de cualquier sistema que absorbe o emite radiación electromagnética de frecuencia . En 1905. Einstein apuntó que las anomalías observadas en muchos experimentos podían explicarse si la energía de una onda de luz maxweliana estuviera localizada en unos puntos cuánticos que se movieran independientemente unos de otros. Einstein recibió el Premio Nobel de física en 1921. culminaron con la hipótesis de Max Planck. La pregunta fundamental entonces paso a ser: ¿cómo unificar la teoría ondulatoria de Maxwell con la naturaleza corpuscular observada experimentalmente? La respuesta a esta pregunta mantuvo ocupado a Einstein el resto de su vida.23 y fue resuelta dentro de la electrodinámica cuántica y de su sucesor. y la energía con la que los electrones abandonaban la placa era función únicamente de la frecuencia de la luz incidente. Al mismo tiempo.3 En 19094 y 19166 Einstein demostró que si era aceptada la teoría de Planck sobre la radiación de los cuerpos negros. el modelo estándar de la física de partículas. independientemente de la intensidad que tuviera la luz. las investigaciones realizadas a lo largo de cuatro décadas (1860-1900) por varios investigadores19 sobre la radiación de un cuerpo negro.3 4 debía aceptarse alguna forma de cuantización de la energía para explicar el equilibrio térmico observado entre la materia y la radiación electromagnética. De forma similar. la reacción no se producía. con lo que los convertía en partículas en todo el sentido de la palabra. Por esta explicación del efecto fotoeléctrico. algunas reacciones químicas eran provocadas únicamente por luz con una frecuencia mayor que un valor determinado. si la frecuencia no alcanzaba dicho valor.los átomos dependía sólo de su frecuencia. incluso aunque la onda se difundiera de forma continua por el espacio. se podían extraer electrones de una placa metálica iluminándola con radiación de una frecuencia suficientemente alta (efecto fotoeléctrico). los cuantos de energía tenían también que poseer momento lineal p = h / . . Puesto que la teoría de Maxwell permitía todas las posibles energías de radiación electromagnética. y no de su intensidad.3 Aunque aceptaba la validez de la teoría de Maxwell. El momento lineal de los fotones fue observado experimentalmente por Arthur Compton. Einstein fue el primero en proponer que la cuantización de la energía era una propiedad intrínseca de la radiación electromagnética. la mayoría de los físicos asumieron inicialmente que la cuantización de la energía era el resultado de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía la radiación. Por ejemplo.

Estos modelos coincidían muy bien con el espectro del hidrógeno. Incluso después del experimento de Compton. Hendrik Kramers y John Slater hicieron un último intento por preservar el modelo de campo electromagnético continuo de Maxwell. Bohr. Niels Bohr. al no tener una estructura interna) fue capaz de convencer a la mayoría de los investigadores sobre el hecho de que la propia luz estuviera cuantizada. la mayoría de los físicos sostenían. Únicamente el experimento de Compton sobre la dispersión de fotones por un electrón libre (el cual no podía tener niveles de energía. Aunque todos los modelos semiclásicos del átomo han quedado descartados por la experimentación. que se conoció como el modelo BKS25 Para justificar los datos disponibles. desarrollaron modelos atómicos con niveles discretos de energía que pudieran explicar cualitativamente las finas líneas espectrales y la cuantización de la energía observada en la emisión y absorción de la luz por parte de los átomos.19 Planck21 y Millikan. Arnold Sommerfeld y otros. como en el modelo de Bohr del átomo de hidrógeno (mostrado aquí).Primeras objeciones Hasta 1923 la mayoría de los físicos eran reacios a aceptar que la radiación electromagnética fuera intrínsecamente cuantizable. que la cuantización de la energía era consecuencia de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía radiación. Las predicciones de Einstein de 1905 fueron verificadas experimentalmente de varias formas dentro de las dos primeras décadas del siglo XX. .24 Sin embargo. (véanse por ejemplo las conferencias por la obtención del Nobel de Wien. antes de que los experimentos de Compton22 mostraran que los fotones poseían un momento lineal proporcional a su frecuencia (1922). en su lugar. como reseñó Robert Millikan en su conferencia por la obtención del Premio Nobel. trataron de justificar el comportamiento del fotón cuantizando la materia. permitieron la evolución hacia la mecánica cuántica. no en los procesos elementales como la absorción y la emisión. la mayoría de los físicos eran reacios a creer que la radiación electromagnética pudiera estar formada por partículas. pero no con el de otros elementos. Por ello.24 ). Estas reticencias eran comprensibles dado el éxito y verosimilitud del modelo ondulatorio de Maxwell. En su lugar. había que efectuar dos hipótesis drásticas: y Energía y momento lineal se conservan sólo en promedio en las interacciones entre materia y radiación. Esto permite reconciliar los cambios discontínuos de la energía del átomo (salto entre niveles de energía) con la emisión contínua de energía en forma de radiación.

esta evidencia no podía considerarse absolutamente definitiva. tales como un núcleo atómico (§10±15 m de diámetro) o incluso un electrón. no se dispersa al propagarse. En vez de esto. Bohr y sus colegas dieron a su modelo «un funeral tan honorable como fue posible». Sin embargo. Por ejemplo. puesto que recaía en la interacción de la luz con la materia. sistemas mucho más pequeños que sus longitudes de onda. esa hipótesis fue también refutada por los experimentos de correlación de fotones ya mencionados anteriormente. De acuerdo con los conocimientos actuales. el modelo BKS inspiró a Werner Heisenberg en su desarrollo26 de la mecánica cuántica.28 29 30 Con ellos. en los cuales la radiación electromagnética no estaba cuantizada. puesto que es absorbido o emitido en su conjunto por sistemas arbitrariamente pequeños. y también que la excitación del electrón y la generación de un nuevo fotón en la dispersión de Compton obedecían a una causalidad del orden de 10 ps. a partir de los experimentos físicos y químicos. en un experimento de la doble rejilla. ni se divide al encontrarse con un divisor de haz. Sin embargo. el fotón no es una partícula puntual cuya trayectoria sea determinada probabilísticamente por el campo electromagnético. era aplastante hacia 1970.23 En cualquier caso. Sin embargo. experimentos de Compton refinados mostraron que el par energía-momento lineal se conservaba extraordinariamente bien en los procesos elementales. aunque la materia obedecía las leyes de la mecánica cuántica. Como consecuencia. los propios campos electromagnéticos son producidos por fotones. como todos los objetos cuánticos. Su naturaleza dual onda-partícula puede ser difícil de visualizar. los experimentos confirman que el fotón no es un corto pulso de radiación electromagnética. una teoría de la materia suficientemente complicada podía explicar la evidencia.y La causalidad se abandona. se consideró probada la hipótesis de Einstein que indicaba que la cuantización era una propiedad intrínseca de la luz. según fue concebido por Einstein y otros. . los cuales a su vez resultan de una simetría de gauge local y las leyes de la teoría cuántica de campos. Dualidad onda-corpúsculo y principio de incertidumbre Los fotones. el fotón se comporta como una partícula puntual. un fotón individual pasando a través de éstas incidiría en la pantalla con una distribución de probabilidad dada por sus patrones de interferencia determinados por las ecuaciones de Maxwell. Aunque la evidencia de los fotones. Unos cuantos de físicos persistieron27 en el desarrollo de modelos semiclásicos. todas las teorías semiclásicas fueron refutadas definitivamente en los años 70 y 80 del siglo XX por elegantes experimentos de correlación de fotones.31 Sin embargo. presentan tanto propiedades ondulatorias como corpusculares. Por ejemplo las emisiones espontáneas son simplemente emisiones inducidas por un campo electromagnético virtual. El fotón muestra sus propiedades ondulatorias en fenómenos como la difracción y las interferencias.

puesto que sufrió un ³choque´ con la luz que resultó desviada al interior del microscopio. La óptica clásica demuestra que la posición del electrón sólo puede determinarse con una incertidumbre x que depende de y de la longitud de onda del rayo de luz incidente. que prohíbe el conocimiento simultáneo de la posición y el momento lineal de una partícula. Un elemento clave de la mecánica cuántica es el principio de incertidumbre de Heisenberg. Si la luz no estuviera cuantizada en fotones. Hay que destacar que el principio de incertidumbre para partículas materiales cargadas. p. la incertidumbre en la posición x puede hacerse arbitrariamente pequeña reduciendo la longitud de onda. la fórmula de Einstein para el momento lineal del fotón preserva el principio de incertidumbre.32 La posición del electrón puede determinarse dentro de la resolución óptica del microscopio. la incertidumbre del momento lineal transferido es . El rayo gamma desviado se muestra en rojo. puesto que la longitud de onda y la intensidad de la luz pueden variarse de forma independiente. El rayo gamma incidente (mostrado en verde) es desviado hacia arriba por el electrón dentro de la apertura angular del microscopio. Como contraste. Por tanto. violando el principio de incertidumbre. e incluso que la energía y el momento lineal de los fotones dependan de la frecuencia. Una ilustración elegante es el experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón con un microscopio ideal. puesto que el fotón es desviado a cualquier sitio dentro de la abertura. requiere la cuantización de la luz en fotones.Experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón (representado en azul) con un microscopio de rayos gamma de alta resolución. la incertidumbre p podría hacerse arbitrariamente pequeña mediante la reducción de la intensidad de la luz. El momento lineal del electrón es incierto. En ese caso. uno podría determinar de forma simultánea la posición y el momento lineal con una precisión arbitrariamente alta. que viene dada por la fórmula de óptica clásica donde es la apertura angular del microscopio.

Para los fotones. la mayoría de los físicos no están de acuerdo con esto.: los electrones) crean patrones de interferencia análogos cuando pasan por una doble rendija. en la cual los fotones son excitaciones cuantizadas de modos electromagnéticos. El principio de incertidumbre correspondiente para los fotones prohíbe la determinación simultánea del número de fotones (véase estado de Fock y la sección Segunda cuantización más abajo) en una onda electromagnética y la fase de esa onda Tanto los fotones como las partículas materiales (p. Aunque esta similitud podría sugerir que las ecuaciones de Maxwell son simplemente la ecuación de Schrödinger para los fotones. los fotones no pueden tener un eigenestado de posición .43 . los físicos aceptan generalmente la teoría de la segunda cuantización de los fotones que se describirá más abajo. este condensado de Bose-Einstein se observó experimentalmente en 1995. Satyendra Nath Bose derivó la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro sin utilizar el electromagnetismo.33 34 Por un lado. para partículas materiales. el concepto habitual de una función de onda de probabilidad de Schrödinger no puede aplicarse a los fotones. corresponde a la interferencia de la ecuación de ondas de Schrödinger. son matemáticamente diferentes. por tanto. tanto la materia como los campos tienen que obedecer un conjunto consistente de leyes cuánticas. mediante una especie de recuento en el espacio de fase. técnicamente. Con mayor generalidad. De esta forma. todo resulta cuantizado. Este trabajo dio lugar al concepto de los estados coherentes y al desarrollo del láser. si alguno de ellos va a ser cuantizado. que es el principio de incertidumbre de Heisenberg. lo más obvio es que la ecuación de Schrödinger se resuelve para un campo complejo. Se han sugerido algunas funciones de onda sustitutorias para el fotón.35 Al no tener masa. Modelo de Bose-Einstein de un gas de fotones En 1924. el principio de incertidumbre habitual de Heisenberg x p > h / 2 no es aplicable a los fotones.36 37 38 39 pero no han llegado a usarse de forma generalizada. no pueden localizarse sin ser destruidos. ej. esto corresponde a la interferencia de una onda electromagnética de Maxwell mientras que.obteniéndose el producto .41 42 ahora entendida como la exigencia de un estado simétrico mecánico cuántico. Einstein amplió el formalismo de Bose a partículas no materiales (bosones). mientras que las cuatro ecuaciones de Maxwell se resuelven para campos reales. y predijo que a temperaturas lo suficientemente bajas se condensarían en su estado cuántico fundamental.40 Einstein demostró que esta modificación era equivalente a asumir que los fotones son rigurosamente idénticos y que ello implicaba una "misteriosa interacción no local". En su lugar. y. En los mismos artículos.

y condujo al desarrollo del láser.Los fotones deben obedecer la estadística de Bose-Einstein si van a permitir el principio de superposición de los campos electromagnéticos. la tasa de emisión de fotones a una determinada frecuencia debe ser igual a la tasa de absorción de ellos. Einstein demostró que la hipótesis cuántica de Planck E = h podría derivarse de un tipo de ecuación cinética. en un instante de tiempo sólo un fotón podría moverse en una dirección determinada. Esto es incompatible con la observación experimental de que los láseres pueden producir luz coherente de intensidad arbitraria. El equilibrio térmico requiere que la densidad ( ) de fotones con frecuencia sea constante en el tiempo. el principio de exclusión de Pauli. es decir. con muchos fotones desplazándose en la misma dirección. donde Bji es la constante para el ritmo de absorción Rji de los niveles energéticos Ej a Ei. la condición es que las ecuaciones de Maxwell sean lineales. Así. que establece que. El teorema de la estadística del espín pone de manifiesto que todos los bosones deben obedecer la estadística de BoseEinstein. si el fotón fuera un fermión. una única partícula puede ocupar un estado cuántico. en función de si su espín es semi-entero o entero respectivamente. Emisión estimulada y espontánea Emisión estimulada (en la cual los fotones se "clonan" a si mismos) fue predicho por Einstein en su derivación de E=h . En 1916. como máximo. . por lo cual. Por lo tanto. Todas las partículas se dividen en fermiones y bosones. de forma equivalente. mientras que todos los fermiones obedecen la estadística de Fermi-Dirac o.5 Considere una cavidad en equilibrio térmico y llena de radiación electromagnética y de sistemas que pueden emitir y absorber la radiación. el fotón debe ser un bosón y obedecer la estadística de BoseEinstein. Einstein teorizó que el ritmo de absorción de un fotón de frecuencia y transicionar de un estado de energía más bajo Ej a otro más alto Ei era proporcional al número Nj de moléculas con energía Ej y a la densidad ( ) de fotones en el ambiente con tal frecuencia.

Este sencillo modelo cinético fue un estímulo poderoso para la investigación. en 1927. Einstein demostró que la fórmula de Planck E = h es una consecuencia necesaria de estas dos ecuaciones teóricas y de los requerimientos básicos de que la radiación ambiente esté en equilibrio térmico con los sistemas que absorben y emiten la radiación y que sea independiente de la composición del material del sistema. El enfoque de Dirac también se le llama segunda cuantización o teoría cuántica de campos.44 y.45 46 El trabajo de Dirac representó el fundamento de la electrodinámica cuántica. y más sorprendente aún: Einstein no trató de justificar sus dos ecuaciones pero hizo notar que Aij y Bij deberían poder derivarse de la mecánica y la electrodinámica modificadas para acomodadar la hipótesis cuántica. respectivamente.47 48 49 la anterior mecánica cuántica (la cuantificación de las partículas materiales moviéndose en un potencial) representa la "primera cuantización". Paul Dirac derivó las constantes de velocidad Bij en 1926 utilizando un enfoque semiclásico. Esta predicción fue confirmada en la mecánica cuántica y en la electrodinámica cuántica. . y ambas son necesarias para obtener las constantes de velocidad de Einstein a partir de primeros principios. esto es ambas constantes para los ritmos de absorción y emisión inducida eran iguales. logró derivar todas las constantes de velocidad a partir de primeros principios.De manera más atrevida. es decir. Einstein pudo mostrar que Bij = Bji. Einstein teorizó que el ritmo inverso Rij para que el sistema emitiera un fotón de frecuencia y transicionara desde Ei a Ej se componía de dos términos: donde Aij es el ritmo de emisión espontánea de un fotón y Bij es la constante para el ritmo de emisión en respuesta a los fotones presentes en el ambiente (emisión inducida o estimulada). la cuantización del mismo campo electromagnético.

El paso clave fue identificar un modo electromagnético con energía E = nh . En 1910.Segunda cuantización Diferentes modos electromagnéticos (como los descritos aquí) pueden tratarse como osciladores armónicos simples independientes. La ley de Planck de la radiación del cuerpo negro se obtiene inmediatamente como una suma geométrica. cada uno de ellos con energía h . la aproximación de Debye falló a la hora de dar la fórmula correcta para las fluctuaciones de energía de la radiación del cuerpo negro. Esta aproximación sí da la fórmula para la correcta fluctuación de energía. los modos de Fourier del campo electromagnético ²un conjunto completo de ondas electromagnéticas planas caracterizadas por sus vectores de onda k y sus estados de polarización² son equivalentes a un conjunto de osciladores armónicos simples desacoplados.51 Como puede demostrarse clásicamente. . donde es la frecuencia del oscilador. donde es la frecuencia del modo electromagnético. Un fotón corresponde a una unidad de energía E = h en su modo electromagnético. Born. como un estado con n fotones. y asumió que la energía en cualquier modo era un múltiplo entero de h . Tratado de un modo mecano-cuántico.4 En 1925.50 Descompuso correctamente el campo electromagnético en una cavidad. que fue obtenida por Einstein en 1909. Sin embargo. Peter Debye dedujo la ley de Planck de radiación de un cuerpo negro a partir de una suposición relativamente simple. Heisenberg y Jordan reinterpretaron el concepto de Debye en una forma clave. se demuestra que los niveles de energía de dichos osciladores son E = nh . en sus modos de Fourier.

Los resultados no-físicos se corrigen mediante técnicas de renormalización.45 46 Él trató la interacción entre una carga y un campo electromagnético como una pequeña perturbación que induce transiciones en los estados de los fotones. dichos fotones virtuales actúan como mediadores en la electricidad estática y las interacciones magnéticas. dependiendo del gauge utilizado. incluso aquellos que son nofisicos. Dirac pudo obtener los coeficientes Aij y Bij de Einstein a partir de los principios fundamentales. De hecho. Aunque estos fotones virtuales transitorios nunca pueden ser observados. y pueden tener estados de polarización extra. Otras partículas virtuales pueden contribuir también a la suma. dos fotones pueden interaccionar de forma indirecta por medio de pares electrónpositrón virtuales. estados intermedios transitorios del campo electromagnético. la amplitud de probabilidad de eventos observables se calcula mediante la suma de todos los posibles pasos intermedios. en lugar de los dos estados de los fotones reales. los fotones virtuales pueden tener tres o cuatro estados de polarización. contribuyen de forma apreciable a las probabilidades de eventos observables. La teoría de perturbaciones de segundo orden de Dirac puede involucrar a fotones virtuales. En notación de física moderna. mientras se conservan la energía y el momento lineal total. los fotones virtuales no se limitan a satisfacer E = pc. incluidos los fotones. el estado cuántico del campo electromagnético se escribe como un estado de Fock. la probabilidad de los eventos se calcula mediante la suma de todas las posibles formas en las que pueden suceder. él dedujo la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro a partir de la estadística de BE).En la teoría de campos cuántica. y demostró que la estadística de Bose-Einstein de los fotones es consecuencia natural de cuantizar correctamente los campos electromagnéticos (el razonamiento de Bose fue en el sentido opuesto. En la teoría cuántica de campos. Dirac dio un paso más. por tanto. tienen que obedecer la estadística de BE. por ejemplo. En la época de Dirac. no era aún conocido que todos los bosones. como en el diagrama de Feynman mostrado aquí. dichos cálculos de perturbaciones de segundo orden y órdenes superiores pueden proporcionar aparentemente infinitas contribuciones a la suma. un producto tensorial de los estados para cada modo electromagnético . cambiando el número de fotones de los modos.

El cuanto en el campo gauge abeliano debe ser tipo bosón sin carga ni masa. el fotón es una de los cuatro bosones gauge en la interacción electrodébil. La forma particular de la interacción electromagnética especifica . estos bosones tienen una masa invariante debido a un mecanismo que rompe su simetría gauge SU(2) particular. mientras no se rompa la simetría. En el Modelo estándar de física de partículas.56 . El fotón como un bosón gauge El campo electromagnético se puede entender por medio de una teoría gauge como un campo resultado de exigir que unas simetrías sean independientes para cada posición en el espacio-tiempo. por el que fueron galardonados con el Premio Nobel de física 1979. un fotón real puede interactuar como una partícula puntual. Esta notación simplemente expresa el concepto de Born. La estrucutra de los fotones no se determina por las tradicionales distribuciones de quarks de valencia como en un protón. como un hadrón. Sin embargo. La unificación de los fotones con los mencionados bosones en la interacción electrodébil fue realizada por Sheldon Glashow. Estructura del fotón De acuerdo con la cromodinámica cuántica. tales como la energía o el lagrangiano. esta simetría es la simetría Abeliana U(1) de los números complejos. o como una colección de quarks y gluones. sino por fluctuaciones del fotón puntual en una colección de partones. Wí y Z0 que son responsables de la interacción débil. por lo que su helicidad debe ser componentes del spin corresponden a los conceptos clásicos de luz polarizada circularmente a la derecha y a la izquierda.52 Para el campo electromagnético. siendo los otros tres los bosones W+.donde representa el estado en el cual fotones están en el modo ki. la creación de un nuevo fotón en modo ki (p. En esta notación. tales como la desintegración de protones. ej. no se han observado experimentalmente. y tener cero carga eléctrica y spin entero.. varias predicciones importantes de estas teorías. y no añade nada de física. que refleja la capacidad de variar la fase de un número complejo sin afectar números reales construidos del mismo. A diferencia de los fotones. Heisenberg y Jordan descrito arriba. Estos dos que el fotón debe tener spin 1. el emitido desde una transición atómica) se escribe como .53 54 55 Los físicos continúan buscando hipótesis sobre grandes teorías de unificación que conecten estos cuatro bosones gauge con los ocho bosones gauge gluones de la cromodinámica cuántica. por ello se predice que el fotón no tiene masa. esto es. Abdus Salam y Steven Weinberg.

la velocidad de la luz en el vacío. como ocurre en las lentes gravitacionales. normalmente sus trayectorias rectas pueden ser dobladas por un espacio-tiempo deformado. Otro ejemplo de este tipo de contribuciones que están comprobadas experimentalmente es la predicción de la QED del efecto Lamb observado en la estructura hiperfina de pares de leptones ligados. la teoría de la electrodinámica cuántica iniciada por Dirac (descrita anteriormente). de acuerdo con la teoría general de la relatividad. lo que significa que no puede viajar con velocidad c. lo hace a una velocidad menor que c. El factor por el cual disminuye la velocidad se conoce como índice de refracción del material. los mismos efectos se predecirían para las ondas electromagnéticas clásicas. los fotones en su viaje desde el centro del Sol sufren tantas colisiones. tales como el muonio y el positronio. A su vez. Este concepto se aplica en un factor clave predicho por la QED. las mediciones experimentales de los momentos de los dipolos magnéticos están perfectamente de acuerdo con estas predicciones. . Por ejemplo. que es la derivada de la energía con respecto al momento lineal. sin embargo. Las diferentes frecuencias de la luz pueden viajar a través de la materia con distintas velocidades. ejercen una atracción gravitatoria sobre otros objetos. este polaritón tiene una masa efectiva distinta de cero. y sus frecuencias disminuyen al pasar a un potencial gravitatorio más alto. estos efectos no son específicos de los fotones. QED es capaz de predecir el momento dipolar magnético de los leptones con una exactitud muy alta. la gravedad afecta los fotones. esto se conoce como dispersión. la reducción de velocidad puede explicarse a partir de la polarización eléctrica que produce la luz en la materia: la materia polarizada radia nueva luz que interfiere con la luz original para formar una onda retardada. La velocidad de propagación del polaritón v es igual a su velocidad de grupo. Del mismo modo. una vez en el espacio abierto. la masa de un sistema que absorbe un fotón se incrementa por la misma cantidad correspondiente.57 sin embargo. la disminución de la velocidad puede describirse en su lugar como una combinación del fotón con excitaciones cuánticas de la materia (cuasipartículas como fonones y excitones) para formar un polaritón. Dado que los fotones contribuyen al tensor de energía-impulso. lo cual resulta en una reducción de la masa por un valor E / c2. Desde la óptica clásica. un fotón tarda únicamente 8.Contribución a la masa de un sistema La energía de un sistema que emite un fotón se reduce en una cantidad igual a la energía E del fotón medida en el sistema de referencia en reposo del sistema emisor. que la energía radiante tarda aproximadamente un millón de años en llegar a la superficie. como en el experimento de Pound y Rebka. Fotones y materia La luz que viaja a través de materia transparente. Viendo al fotón como una partícula. requieren contar las contribuciones de fotones virtuales a la masa del leptón. Las predicciones. Sin embargo.3 minutos en llegar a la Tierra.

figura de la derecha). como para predecir la frecuencia de la luz emitida en una transición de energía dada. la absorción provoca una isomerización cis-trans que. éste es un tema de fotoquímica. provocando transiciones entre sus niveles de energía. respectivamente. Los fotones pueden también ser absorbidos por núcleos.Transformación en el retinal tras la absorción de un fotón de longitud de onda correcta. Un ejemplo clásico es la transición molecular del retinal (C20H28O. y y k son su frecuencia angular y número de onda. E y p son la energía y el módulo del momento lineal del polaritón. la dispersión puede dar lugar a velocidades de la luz extremadamente lentas. Como se muestra aquí. cuyo funcionamiento puede explicarse bajo una teoría clásica de la luz. un fotón que incide sobre una lámina de metal arranca un electrón. El láser es una aplicación extremadamente importante. Los efectos de las interacciones de los fotones con otras cuasipartículas puede observarse directamente en la dispersión Raman y la dispersión Brillouin. el espectro de emisión de una lámpara fluorescente puede diseñarse utilizando moléculas de gas con diferentes niveles de energía electrónica y ajustando la energía típica con la cual un electrón choca con las moléculas de gas en el interior de la lámpara. lo que da lugar a un cambio detectable en su conductividad. En algunos casos. La fórmula de la energía de Planck E = h es utilizada a menudo por ingenieros y químicos en diseño. un fotón incidente genera una carga detectable en un condensador microscópico. que inicia a su vez una avalancha de electrones. Los circuitos integrados CCD utilizan un efecto similar en semiconductores. Se han elegido ejemplos que ilustran las aplicaciones de los fotones per se. dan lugar a impulsos nerviosos. átomos o moléculas. en combinación con otras transiciones. Otros detectores como los contadores Geiger utilizan la capacidad de los fotones para ionizar moléculas de gas. como descubrieron el premio Nobel George Wald y su colaboradores en 1958. El tubo fotomultiplicador clásico se basa en el efecto fotoeléctrico. que es responsable de la visión. como en la fotólisis del cloro. tanto para calcular el cambio de energía resultante de la absorción de un fotón. y no otros dispositivos ópticos como lentes. Aplicaciones tecnológicas Los fotones tienen muchas aplicaciones en tecnología. Por ejemplo. . La absorción de fotones puede incluso romper enlaces químicos. Los fotones individuales pueden detectarse por varios métodos. etc. donde.

1×10í 52 kg (6×10-17 eV/c2). todos los datos experimentales son consistentes con el fotón de carga y masa cero11 58 Los límites superiores aceptados universalmente en la carga y masa del fotón son 5×10í 52 C (o 3×10í 33 por la carga elemental) y 1. El modelo estándar predice que el fotón es un bosón de gauge de spin 1. se puede excitar una transición de energía por medio de dos fotones. y el entrelazamiento cuántico de los fotones es un campo de investigación. Finalmente. hay cotas de mayor precisión en los experimentos para los límites superiores para una hipotética carga y masa del fotón. Otra área de investigación activa son los procesos ópticos no lineales. . cuando un sistema absorbe un fotón. En algunos casos. que se utiliza para medir distancias moleculares. Investigación reciente Actualmente se cree comprender teóricamente la naturaleza fundamental del fotón. auto modulación de fases y los osciladores ópticos parametrizados. sin masa ni carga. pueden acoplarse dos transiciones de energía de modo que. con tópicos tales como la absorción de dos fotones. Esta es la base de la transferencia de energía por resonancia entre moléculas fluorescentes. Hasta ahora. especialmente en criptografía cuántica. porque la muestra absorbe energía únicamente en la región en la que los dos rayos de colores diferentes se solapan de forma significativa. Los fotones parecen adecuados como elementos de un ordenador cuántico. En particular. buscando nuevas posibilidades para la física más allá del modelo estándar. Sin embargo. estos fotones causan un menor daño a la muestra. no ocurriendo dicha transición con los fotones por separado. Esto permite microscopios con mayores resoluciones.Bajo algunas condiciones. los fotones son esenciales en algunos aspectos de la comunicación óptica. que media la interacción electromagnética y que resulta de la simetría gauge local U(1). los físicos continúan buscando discrepancias entre los experimentos y las predicciones del modelo estándar. que puede ser mucho menor que el volumen de excitación de un rayo individual. puesto que son de menor energía. Además. otro sistema cercano roba su energía y re-emite un fotón con una frecuencia diferente.59 Se ha investigado mucho las posibles aplicaciones de los fotones en óptica cuántica. respectivamente.