Cuanto

En física, el término cuanto o quantum (del latín Quantum, plural Quanta). Max Plank, 1900, dijo que la luz siempre viaja en pequeños paquetes llamados "quata". Denotaba en la física cuántica primitiva tanto el valor mínimo que puede tomar una determinada magnitud en un sistema físico, como la mínima variación posible de este parámetro al pasar de un estado discreto a otro. Se hablaba de que una determinada magnitud estaba cuantizada según el valor de cuanto. O sea que cuanto es una proporción hecha por la magnitud dada. Un ejemplo del modo en que algunas cantidades relevantes de un sistema físico están cuantizadas lo encontramos en el caso de la carga eléctrica de un cuerpo, que sólo puede tomar un valor que sea un múltiplo entero de la carga del electrón. En la moderna teoría cuántica aunque se sigue hablando de cuantización el término cuanto ha caído en desuso. El hecho de que las magnitudes estén cuantizadas se considera ahora un hecho secundario y menos definitorio de las caracterísitcas esenciales de la teoría. En informática, un cuanto de tiempo es un pequeño intervalo de tiempo que se asigna a un proceso para que ejecute sus instrucciones. El cuanto es determinado por el planificador de procesos utilizando algún algoritmo de planificación.

Historia
El ejemplo clásico de un cuanto procede de la descripción de la naturaleza de la luz, como la energía de la luz está cuantizada, la mínima cantidad posible de energía que puede transportar la luz sería la que proporciona un fotón (nunca se podrá transportar medio fotón). Esta fue una conclusión fundamental obtenida por Max Planck y Albert Einstein en sus descripciones de la ley de emisión de un cuerpo negro y del efecto fotoeléctrico. Otra magnitud cuantizada en física es la carga eléctrica, cuya unidad mínima es la carga del electrón, aunque por ser tan pequeña normalmente se use como una magnitud continua. La teoría de la física que describe los sistemas cuantizados se denomina mecánica cuántica. Otras magnitudes menos intuitivas también aparecen cuantizadas como el momento angular de un electrón o el spín de una partícula subatómica.

posición. Con el modelo de fotón podían explicarse observaciones experimentales que no encajaban con el modelo ondulatorio clásico de la luz. la energía portada por un fotón es de alrededor de 4×10±19 julios. el fotón presenta tanto propiedades corpusculares como ondulatorias ("dualidad ondacorpúsculo"). sin embargo. y es la longitud de onda. lo que significa que a menudo estas propiedades no tienen un valor bien definido para un fotón dado. el fotón es la partícula elemental responsable de las manifestaciones cuánticas del fenómeno electromagnético. Experimentos de interferencia. los fotones llevan también asociada una cantidad de movimiento o momento lineal. a menudo es imposible predecir cuál será la molécula excitada. La descripción anterior de un fotón como un portador de radiación electromagnética es utilizada con frecuencia por los físicos. la luz infrarroja. El fotón tiene una masa invariante cero. las microondas. En particular. Se comporta como una onda en fenómenos como la refracción que tiene lugar en una lente. donde h es la constante de Planck. y tienen una polarización. confirmaron el modelo ondulatorio de la luz. en los cuales se introdujo el concepto de cuanto.2 Además de energía. un fotón puede considerarse como un mediador para cualquier tipo de interacción electromagnética. explicaba cómo la energía de la luz dependía de la frecuencia (dependencia observada en el efecto fotoeléctrico) y la capacidad de la materia y la radiación electromagnética para permanecer en equilibrio térmico.1 y viaja en el vacío con una velocidad constante c. Por ejemplo. se comporta como una partícula cuando interacciona con la materia para transferir una cantidad fija de energía. o cantidad de movimiento. Newton se inclinó por una interpretación corpuscular de la luz. La discusión sobre la naturaleza de la luz se remonta hasta la antigüedad. Para la luz visible. La idea de la luz como partícula retornó con el concepto moderno de fotón. Esto difiere de lo que ocurre con las ondas clásicas. o en la cancelación por interferencia destructiva de ondas reflejadas. Es la partícula portadora de todas las formas de radiación electromagnética. En su lugar se habla de las probabilidades de que tenga una cierta polarización. como el realizado por Young en el siglo XIX. aunque un fotón puede excitar a una molécula. c es la velocidad de la luz. Como todos los cuantos. En el siglo XVII. Siguen las leyes de la mecánica cuántica. que viene dada por la expresión. incluyendo a los rayos gamma. y las ondas de radio. los rayos X. la luz ultravioleta. que fue desarrollado gradualmente entre 1905 y 1917 por Albert Einstein3 4 5 6 apoyándose en trabajos anteriores de Planck. mientras que sus contemporáneos Huygens y Hooke apoyaron la hipótesis de la luz como onda.Fotón En física moderna. Sin embargo. en física teórica. que pueden ganar o perder cantidades arbitrarias de energía. la luz visible. . esta energía es suficiente para excitar un ojo y dar lugar a la visión.

y a inventos como el láser. El nombre moderno ³fotón´ proviene de la palabra griega (que se transcribe como phôs). tales como la teoría cuántica de campos. el fotón también se representa por . masa invariante y espín ) están determinadas por las propiedades de la simetría de Gauge. como la fotoquímica. . que significa luz. el microscopio fotónico y la medición de distancias moleculares. en este caso. Los fotones se aplican a muchas áreas. Lewis. Incluso se los ha estudiado como componentes de computadoras cuánticas y en aplicaciones sofisticadas de comunicación óptica como por ejemplo en criptografía cuántica. Las propiedades intrínsecas de los fotones ( carga eléctrica. experimentos posteriores han probado las hipótesis de Einstein sobre la cuantización de la luz (los cuantos de luz son los fotones). Este símbolo proviene posiblemente de los rayos gamma. que representa también la energía asociada a un fotón.Otros físicos trataron de explicar las observaciones anómalas mediante modelos "semiclásicos". De acuerdo con el modelo estándar de física de partículas los fotones son los responsables de producir todos los campos eléctricos y magnéticos. el condensado de Bose-Einstein y la interpretación probabilística de la mecánica cuántica. quien publicó una teoría especulativa7 en la que los fotones no se podían ³crear ni destruir". En física. donde es la constante de Planck y la letra griega es la frecuencia de la partícula. en los que la luz era descrita todavía mediante las ecuaciones de Maxwell. El concepto de fotón ha llevado a avances muy importantes en física teórica y experimental. aunque los objetos materiales que emitían y absorbían luz estaban cuantizados. Aunque la teoría de Lewis nunca fue aceptada ²siendo contradicha en muchos experimentos² el nuevo nombre "fotón" fue adoptado enseguida por la mayoría de los científicos. los fotones se simbolizan habitualmente por . siendo . Con mucha menor asiduidad. y a su vez son el resultado de que las leyes físicas tengan cierta simetría en todos los puntos del espacio-tiempo. la frecuencia. En química e ingeniería óptica. descubiertos y bautizados con ese nombre en 1900 por Villard8 9 y que resultaron ser una forma de radiación electromagnética según demostraron Rutherford y Andrade10 en 1914. Aunque estos modelos semiclásicos contribuyeron al desarrollo de la mecánica cuántica. y fue acuñado en 1926 por el físico Gilbert N. Nomenclatura El fotón fue llamado originalmente por Albert Einstein3 "cuanto de luz´ (en alemán: das Lichtquant). el fotón se representa normalmente con el símbolo (la letra griega gamma).

durante una transición molecular. los fotones se mueven a la velocidad de la luz c. como se demuestra en la relatividad especial. o. o cuando se aniquila una partícula con su antipartícula. Absorción Los fotones se absorben en los procesos de reversión temporal que se corresponden con los ya mencionados: por ejemplo. y su energía E y momento lineal p están relacionados mediante la expresión E = cp. lo . en la producción de pares partícula-antipartícula o en las transiciones moleculares. cuando se acelera una partícula con carga eléctrica. y por tanto todos los otros números cuánticos ²como el número leptónico.Propiedades físicas Diagrama de Feynman mostrando el intercambio de un fotón virtual (simbolizado por una línea ondulada y ) entre un positrón y un electrón. El fotón tiene dos estados posibles de polarización que pueden describirse mediante tres parámetros continuos: las componentes de su vector de onda. el número bariónico. El fotón no tiene masa. Energía y movimiento En el espacio vacío. que determinan su longitud de onda y su dirección de propagación. donde p es el módulo del momento lineal. por ejemplo. atómica o nuclear a un nivel de energía más bajo. La energía y el momento lineal de un fotón dependen únicamente de su frecuencia que es equivalente. o la extrañeza² son exactamente cero. En comparación. atómicas o nucleares a un nivel de energía más alto. El fotón es el bosón de gauge de la interacción electromagnética. de su longitud de onda . la ecuación correspondiente a partículas con una masa m es E2 = c2p2 + m2c4.1 tampoco posee carga eléctrica11 y no se desintegra espontáneamente en el vacío. Emisión Los fotones se emiten en muchos procesos naturales.

Las fórmulas clásicas para la energía y el momento lineal de la radiación electromagnética pueden ser expresadas también en términos de eventos fotónicos. sus frecuencias² pueden determinarse por las leyes de conservación. mientras que un fotón aislado siempre lo tiene. tiene que ser . En consecuencia. y la componente medida a lo largo de su dirección de movimiento. es el mecanismo principal por el que los fotones de alta energía (como los rayos gamma) pierden energía al pasar a través de la materia. las antipartículas que colisionan no tienen momento lineal neto. . k es el vector de onda (de módulo )y es la frecuencia angular. a su vez. la aniquilación de una partícula con su antipartícula tiene que dar lugar a la creación de al menos dos fotones por la siguiente razón: en el sistema de referencia fijo en el centro de masas. la ley de conservación del momento lineal requiere que al menos se creen dos fotones. Por ejemplo. Para ilustrar la importancia de estas fórmulas. para que el momento lineal resultante pueda ser igual a cero. Debe tenerse en cuenta que k apunta en la dirección de propagación del fotón. Este tiene además momento angular de espín que no depende de la frecuencia. El módulo de tal espín es . Estos dos posibles valores corresponden a los dos posibles estados de polarización circular del fotón (en sentido horario o antihorario). es la variación del momento lineal por unidad de tiempo.y en consecuencia el módulo del momento lineal es: donde (conocida como constante de Dirac o constante reducida de Planck). la creación de pares. Las energías de los dos fotones ²o lo que es equivalente. la presión de radiación electromagnética sobre un objeto es debida a la trasferencia de momento lineal de los fotones por unidad de tiempo y unidad de superficie del objeto. El proceso inverso. su helicidad. ya que la presión es fuerza por unidad de superficie y la fuerza.

Experimentos posteriores mostraron que estos cuantos de luz también poseían momento lineal y en consecuencia podían ser considerados partículas. y para 1850 los modelos ondulatorios habían sido generalmente aceptados. lo que ayudó a rechazar las anteriores teorías corpusculares.14 propusieran teorías ondulatorias para la luz. como dos campos oscilatorios (uno eléctrico y otro magnético) pareció completo. Predecía que la energía de una onda luminosa dependía solamente de su intensidad. El hecho de que los modelos de partículas no pudieran explicar fenómenos como la difracción. la refracción o la birrefringencia de la luz. no de su frecuencia. el modelo teórico de la luz de Maxwell.15 A principios del siglo XIX Thomas Young y August Fresnel demostraron con claridad que los fenómenos de interferencia y difracción se daban también para la luz. diversas observaciones no podían explicarse según los modelos de radiación electromagnética.Desarrollo histórico del concepto El experimento de la doble rendija de Thomas Young en 1805 demostró que la luz se comportaba como una onda. Sin embargo. sin embargo. la luz se consideraba formada por partículas. que llevaría a un conocimiento más profundo de los campos eléctricos y magnéticos. principalmente debido a la influencia de Isaac Newton.13 y Christian Huygens en 1678.12 Robert Hooke en 1665. Sin embargo. las predicciones de Maxwell17 sobre la naturaleza de la luz como onda electromagnética. hizo que René Descartes en 1637. pero diversos experimentos demostraron que la energía aportada por la luz a . En la mayoría de las teorías hasta el siglo XVIII. la teoría ondulatoria de Maxwell no explicaba todas las propiedades de la luz. En 1900.16 En 1865.18 parecieron significar el final del modelo de partículas. los modelos de partículas permanecieron vigentes. Nacía así el concepto de fotón. que serían posteriormente confirmadas experimentalmente por Heinrich Hertz en 1888. lo que llevó a la conclusión de que la energía lumínica estaba empaquetada en cuantos descritos por E = h .

Como demostró Albert Einstein. Einstein recibió el Premio Nobel de física en 1921.22 quien por este descubrimiento recibió el Premio Nobel en 1927. algunas reacciones químicas eran provocadas únicamente por luz con una frecuencia mayor que un valor determinado. si la frecuencia no alcanzaba dicho valor. independientemente de la intensidad que tuviera la luz. y no de su intensidad. y la energía con la que los electrones abandonaban la placa era función únicamente de la frecuencia de la luz incidente. y no de su intensidad. De forma similar. los cuantos de energía tenían también que poseer momento lineal p = h / . la mayoría de los físicos asumieron inicialmente que la cuantización de la energía era el resultado de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía la radiación. En 1905. Puesto que la teoría de Maxwell permitía todas las posibles energías de radiación electromagnética. El momento lineal de los fotones fue observado experimentalmente por Arthur Compton.los átomos dependía sólo de su frecuencia.23 y fue resuelta dentro de la electrodinámica cuántica y de su sucesor. se podían extraer electrones de una placa metálica iluminándola con radiación de una frecuencia suficientemente alta (efecto fotoeléctrico). incluso aunque la onda se difundiera de forma continua por el espacio. las investigaciones realizadas a lo largo de cuatro décadas (1860-1900) por varios investigadores19 sobre la radiación de un cuerpo negro. La pregunta fundamental entonces paso a ser: ¿cómo unificar la teoría ondulatoria de Maxwell con la naturaleza corpuscular observada experimentalmente? La respuesta a esta pregunta mantuvo ocupado a Einstein el resto de su vida. con lo que los convertía en partículas en todo el sentido de la palabra. la reacción no se producía. Al mismo tiempo.3 En 19094 y 19166 Einstein demostró que si era aceptada la teoría de Planck sobre la radiación de los cuerpos negros. Por esta explicación del efecto fotoeléctrico. . Por ejemplo. culminaron con la hipótesis de Max Planck. el modelo estándar de la física de partículas. era un número entero de veces la energía de un cuanto: E = h . Einstein fue el primero en proponer que la cuantización de la energía era una propiedad intrínseca de la radiación electromagnética.3 Aunque aceptaba la validez de la teoría de Maxwell. Einstein apuntó que las anomalías observadas en muchos experimentos podían explicarse si la energía de una onda de luz maxweliana estuviera localizada en unos puntos cuánticos que se movieran independientemente unos de otros.3 4 debía aceptarse alguna forma de cuantización de la energía para explicar el equilibrio térmico observado entre la materia y la radiación electromagnética.20 21 que proponía que la energía de cualquier sistema que absorbe o emite radiación electromagnética de frecuencia .

. Arnold Sommerfeld y otros. Aunque todos los modelos semiclásicos del átomo han quedado descartados por la experimentación.Primeras objeciones Hasta 1923 la mayoría de los físicos eran reacios a aceptar que la radiación electromagnética fuera intrínsecamente cuantizable. Estos modelos coincidían muy bien con el espectro del hidrógeno.24 Sin embargo. Hendrik Kramers y John Slater hicieron un último intento por preservar el modelo de campo electromagnético continuo de Maxwell. al no tener una estructura interna) fue capaz de convencer a la mayoría de los investigadores sobre el hecho de que la propia luz estuviera cuantizada. antes de que los experimentos de Compton22 mostraran que los fotones poseían un momento lineal proporcional a su frecuencia (1922).19 Planck21 y Millikan. la mayoría de los físicos sostenían. como en el modelo de Bohr del átomo de hidrógeno (mostrado aquí). trataron de justificar el comportamiento del fotón cuantizando la materia. permitieron la evolución hacia la mecánica cuántica. Bohr. desarrollaron modelos atómicos con niveles discretos de energía que pudieran explicar cualitativamente las finas líneas espectrales y la cuantización de la energía observada en la emisión y absorción de la luz por parte de los átomos. que se conoció como el modelo BKS25 Para justificar los datos disponibles. Únicamente el experimento de Compton sobre la dispersión de fotones por un electrón libre (el cual no podía tener niveles de energía. como reseñó Robert Millikan en su conferencia por la obtención del Premio Nobel.24 ). en su lugar. En su lugar. Esto permite reconciliar los cambios discontínuos de la energía del átomo (salto entre niveles de energía) con la emisión contínua de energía en forma de radiación. Las predicciones de Einstein de 1905 fueron verificadas experimentalmente de varias formas dentro de las dos primeras décadas del siglo XX. no en los procesos elementales como la absorción y la emisión. Estas reticencias eran comprensibles dado el éxito y verosimilitud del modelo ondulatorio de Maxwell. que la cuantización de la energía era consecuencia de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía radiación. Por ello. había que efectuar dos hipótesis drásticas: y Energía y momento lineal se conservan sólo en promedio en las interacciones entre materia y radiación. Niels Bohr. (véanse por ejemplo las conferencias por la obtención del Nobel de Wien. pero no con el de otros elementos. Incluso después del experimento de Compton. la mayoría de los físicos eran reacios a creer que la radiación electromagnética pudiera estar formada por partículas.

a partir de los experimentos físicos y químicos. presentan tanto propiedades ondulatorias como corpusculares. aunque la materia obedecía las leyes de la mecánica cuántica. el modelo BKS inspiró a Werner Heisenberg en su desarrollo26 de la mecánica cuántica. no se dispersa al propagarse. De acuerdo con los conocimientos actuales. Sin embargo. los experimentos confirman que el fotón no es un corto pulso de radiación electromagnética. experimentos de Compton refinados mostraron que el par energía-momento lineal se conservaba extraordinariamente bien en los procesos elementales.28 29 30 Con ellos. una teoría de la materia suficientemente complicada podía explicar la evidencia. en un experimento de la doble rejilla. Dualidad onda-corpúsculo y principio de incertidumbre Los fotones. el fotón se comporta como una partícula puntual. Por ejemplo las emisiones espontáneas son simplemente emisiones inducidas por un campo electromagnético virtual.23 En cualquier caso. Bohr y sus colegas dieron a su modelo «un funeral tan honorable como fue posible». En vez de esto. el fotón no es una partícula puntual cuya trayectoria sea determinada probabilísticamente por el campo electromagnético. todas las teorías semiclásicas fueron refutadas definitivamente en los años 70 y 80 del siglo XX por elegantes experimentos de correlación de fotones. según fue concebido por Einstein y otros. puesto que recaía en la interacción de la luz con la materia. . Su naturaleza dual onda-partícula puede ser difícil de visualizar. Por ejemplo. los cuales a su vez resultan de una simetría de gauge local y las leyes de la teoría cuántica de campos. en los cuales la radiación electromagnética no estaba cuantizada. como todos los objetos cuánticos. ni se divide al encontrarse con un divisor de haz.y La causalidad se abandona. se consideró probada la hipótesis de Einstein que indicaba que la cuantización era una propiedad intrínseca de la luz. un fotón individual pasando a través de éstas incidiría en la pantalla con una distribución de probabilidad dada por sus patrones de interferencia determinados por las ecuaciones de Maxwell. esta evidencia no podía considerarse absolutamente definitiva. Aunque la evidencia de los fotones. Como consecuencia. tales como un núcleo atómico (§10±15 m de diámetro) o incluso un electrón. los propios campos electromagnéticos son producidos por fotones. Unos cuantos de físicos persistieron27 en el desarrollo de modelos semiclásicos. esa hipótesis fue también refutada por los experimentos de correlación de fotones ya mencionados anteriormente. era aplastante hacia 1970. Sin embargo.31 Sin embargo. y también que la excitación del electrón y la generación de un nuevo fotón en la dispersión de Compton obedecían a una causalidad del orden de 10 ps. Sin embargo. sistemas mucho más pequeños que sus longitudes de onda. El fotón muestra sus propiedades ondulatorias en fenómenos como la difracción y las interferencias. puesto que es absorbido o emitido en su conjunto por sistemas arbitrariamente pequeños.

uno podría determinar de forma simultánea la posición y el momento lineal con una precisión arbitrariamente alta. la incertidumbre del momento lineal transferido es . que prohíbe el conocimiento simultáneo de la posición y el momento lineal de una partícula. e incluso que la energía y el momento lineal de los fotones dependan de la frecuencia. Por tanto. El rayo gamma desviado se muestra en rojo. que viene dada por la fórmula de óptica clásica donde es la apertura angular del microscopio. El rayo gamma incidente (mostrado en verde) es desviado hacia arriba por el electrón dentro de la apertura angular del microscopio. Como contraste. En ese caso.32 La posición del electrón puede determinarse dentro de la resolución óptica del microscopio. Un elemento clave de la mecánica cuántica es el principio de incertidumbre de Heisenberg. El momento lineal del electrón es incierto. requiere la cuantización de la luz en fotones.Experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón (representado en azul) con un microscopio de rayos gamma de alta resolución. la incertidumbre p podría hacerse arbitrariamente pequeña mediante la reducción de la intensidad de la luz. Hay que destacar que el principio de incertidumbre para partículas materiales cargadas. La óptica clásica demuestra que la posición del electrón sólo puede determinarse con una incertidumbre x que depende de y de la longitud de onda del rayo de luz incidente. p. la fórmula de Einstein para el momento lineal del fotón preserva el principio de incertidumbre. puesto que sufrió un ³choque´ con la luz que resultó desviada al interior del microscopio. puesto que el fotón es desviado a cualquier sitio dentro de la abertura. puesto que la longitud de onda y la intensidad de la luz pueden variarse de forma independiente. la incertidumbre en la posición x puede hacerse arbitrariamente pequeña reduciendo la longitud de onda. Una ilustración elegante es el experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón con un microscopio ideal. violando el principio de incertidumbre. Si la luz no estuviera cuantizada en fotones.

y. los físicos aceptan generalmente la teoría de la segunda cuantización de los fotones que se describirá más abajo. De esta forma. el concepto habitual de una función de onda de probabilidad de Schrödinger no puede aplicarse a los fotones. mediante una especie de recuento en el espacio de fase. corresponde a la interferencia de la ecuación de ondas de Schrödinger. El principio de incertidumbre correspondiente para los fotones prohíbe la determinación simultánea del número de fotones (véase estado de Fock y la sección Segunda cuantización más abajo) en una onda electromagnética y la fase de esa onda Tanto los fotones como las partículas materiales (p. Satyendra Nath Bose derivó la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro sin utilizar el electromagnetismo. que es el principio de incertidumbre de Heisenberg. la mayoría de los físicos no están de acuerdo con esto. por tanto. lo más obvio es que la ecuación de Schrödinger se resuelve para un campo complejo. ej. y predijo que a temperaturas lo suficientemente bajas se condensarían en su estado cuántico fundamental. este condensado de Bose-Einstein se observó experimentalmente en 1995. los fotones no pueden tener un eigenestado de posición .obteniéndose el producto . técnicamente.33 34 Por un lado.36 37 38 39 pero no han llegado a usarse de forma generalizada. tanto la materia como los campos tienen que obedecer un conjunto consistente de leyes cuánticas. el principio de incertidumbre habitual de Heisenberg x p > h / 2 no es aplicable a los fotones. son matemáticamente diferentes. Este trabajo dio lugar al concepto de los estados coherentes y al desarrollo del láser. Para los fotones.: los electrones) crean patrones de interferencia análogos cuando pasan por una doble rendija.40 Einstein demostró que esta modificación era equivalente a asumir que los fotones son rigurosamente idénticos y que ello implicaba una "misteriosa interacción no local". si alguno de ellos va a ser cuantizado.41 42 ahora entendida como la exigencia de un estado simétrico mecánico cuántico. En su lugar. En los mismos artículos. Modelo de Bose-Einstein de un gas de fotones En 1924. esto corresponde a la interferencia de una onda electromagnética de Maxwell mientras que. Con mayor generalidad. para partículas materiales. mientras que las cuatro ecuaciones de Maxwell se resuelven para campos reales. Se han sugerido algunas funciones de onda sustitutorias para el fotón.43 . no pueden localizarse sin ser destruidos. Aunque esta similitud podría sugerir que las ecuaciones de Maxwell son simplemente la ecuación de Schrödinger para los fotones. Einstein amplió el formalismo de Bose a partículas no materiales (bosones). todo resulta cuantizado. en la cual los fotones son excitaciones cuantizadas de modos electromagnéticos.35 Al no tener masa.

el principio de exclusión de Pauli. mientras que todos los fermiones obedecen la estadística de Fermi-Dirac o. Esto es incompatible con la observación experimental de que los láseres pueden producir luz coherente de intensidad arbitraria. Einstein teorizó que el ritmo de absorción de un fotón de frecuencia y transicionar de un estado de energía más bajo Ej a otro más alto Ei era proporcional al número Nj de moléculas con energía Ej y a la densidad ( ) de fotones en el ambiente con tal frecuencia. Emisión estimulada y espontánea Emisión estimulada (en la cual los fotones se "clonan" a si mismos) fue predicho por Einstein en su derivación de E=h . en un instante de tiempo sólo un fotón podría moverse en una dirección determinada. si el fotón fuera un fermión. de forma equivalente. Einstein demostró que la hipótesis cuántica de Planck E = h podría derivarse de un tipo de ecuación cinética. Así. una única partícula puede ocupar un estado cuántico. que establece que.Los fotones deben obedecer la estadística de Bose-Einstein si van a permitir el principio de superposición de los campos electromagnéticos. como máximo. por lo cual. la tasa de emisión de fotones a una determinada frecuencia debe ser igual a la tasa de absorción de ellos. El equilibrio térmico requiere que la densidad ( ) de fotones con frecuencia sea constante en el tiempo. es decir. Todas las partículas se dividen en fermiones y bosones. El teorema de la estadística del espín pone de manifiesto que todos los bosones deben obedecer la estadística de BoseEinstein. el fotón debe ser un bosón y obedecer la estadística de BoseEinstein. la condición es que las ecuaciones de Maxwell sean lineales.5 Considere una cavidad en equilibrio térmico y llena de radiación electromagnética y de sistemas que pueden emitir y absorber la radiación. en función de si su espín es semi-entero o entero respectivamente. y condujo al desarrollo del láser. con muchos fotones desplazándose en la misma dirección. Por lo tanto. donde Bji es la constante para el ritmo de absorción Rji de los niveles energéticos Ej a Ei. . En 1916.

respectivamente. Este sencillo modelo cinético fue un estímulo poderoso para la investigación. Esta predicción fue confirmada en la mecánica cuántica y en la electrodinámica cuántica. en 1927. Einstein pudo mostrar que Bij = Bji. Paul Dirac derivó las constantes de velocidad Bij en 1926 utilizando un enfoque semiclásico. .47 48 49 la anterior mecánica cuántica (la cuantificación de las partículas materiales moviéndose en un potencial) representa la "primera cuantización". y ambas son necesarias para obtener las constantes de velocidad de Einstein a partir de primeros principios.45 46 El trabajo de Dirac representó el fundamento de la electrodinámica cuántica. esto es ambas constantes para los ritmos de absorción y emisión inducida eran iguales. Einstein teorizó que el ritmo inverso Rij para que el sistema emitiera un fotón de frecuencia y transicionara desde Ei a Ej se componía de dos términos: donde Aij es el ritmo de emisión espontánea de un fotón y Bij es la constante para el ritmo de emisión en respuesta a los fotones presentes en el ambiente (emisión inducida o estimulada). Einstein demostró que la fórmula de Planck E = h es una consecuencia necesaria de estas dos ecuaciones teóricas y de los requerimientos básicos de que la radiación ambiente esté en equilibrio térmico con los sistemas que absorben y emiten la radiación y que sea independiente de la composición del material del sistema. y más sorprendente aún: Einstein no trató de justificar sus dos ecuaciones pero hizo notar que Aij y Bij deberían poder derivarse de la mecánica y la electrodinámica modificadas para acomodadar la hipótesis cuántica.De manera más atrevida. logró derivar todas las constantes de velocidad a partir de primeros principios. la cuantización del mismo campo electromagnético. es decir.44 y. El enfoque de Dirac también se le llama segunda cuantización o teoría cuántica de campos.

La ley de Planck de la radiación del cuerpo negro se obtiene inmediatamente como una suma geométrica. Esta aproximación sí da la fórmula para la correcta fluctuación de energía.4 En 1925. donde es la frecuencia del oscilador. El paso clave fue identificar un modo electromagnético con energía E = nh . Tratado de un modo mecano-cuántico. en sus modos de Fourier. . cada uno de ellos con energía h . como un estado con n fotones. Peter Debye dedujo la ley de Planck de radiación de un cuerpo negro a partir de una suposición relativamente simple. y asumió que la energía en cualquier modo era un múltiplo entero de h . Sin embargo. donde es la frecuencia del modo electromagnético.50 Descompuso correctamente el campo electromagnético en una cavidad.Segunda cuantización Diferentes modos electromagnéticos (como los descritos aquí) pueden tratarse como osciladores armónicos simples independientes. Born. la aproximación de Debye falló a la hora de dar la fórmula correcta para las fluctuaciones de energía de la radiación del cuerpo negro.51 Como puede demostrarse clásicamente. los modos de Fourier del campo electromagnético ²un conjunto completo de ondas electromagnéticas planas caracterizadas por sus vectores de onda k y sus estados de polarización² son equivalentes a un conjunto de osciladores armónicos simples desacoplados. que fue obtenida por Einstein en 1909. En 1910. Un fotón corresponde a una unidad de energía E = h en su modo electromagnético. Heisenberg y Jordan reinterpretaron el concepto de Debye en una forma clave. se demuestra que los niveles de energía de dichos osciladores son E = nh .

dos fotones pueden interaccionar de forma indirecta por medio de pares electrónpositrón virtuales. Otras partículas virtuales pueden contribuir también a la suma. En la época de Dirac. él dedujo la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro a partir de la estadística de BE). incluidos los fotones. la probabilidad de los eventos se calcula mediante la suma de todas las posibles formas en las que pueden suceder. como en el diagrama de Feynman mostrado aquí. el estado cuántico del campo electromagnético se escribe como un estado de Fock. por ejemplo. en lugar de los dos estados de los fotones reales. incluso aquellos que son nofisicos. un producto tensorial de los estados para cada modo electromagnético . En la teoría cuántica de campos.En la teoría de campos cuántica. estados intermedios transitorios del campo electromagnético. dichos cálculos de perturbaciones de segundo orden y órdenes superiores pueden proporcionar aparentemente infinitas contribuciones a la suma. por tanto. contribuyen de forma apreciable a las probabilidades de eventos observables. y pueden tener estados de polarización extra. Los resultados no-físicos se corrigen mediante técnicas de renormalización. y demostró que la estadística de Bose-Einstein de los fotones es consecuencia natural de cuantizar correctamente los campos electromagnéticos (el razonamiento de Bose fue en el sentido opuesto. De hecho. cambiando el número de fotones de los modos. los fotones virtuales pueden tener tres o cuatro estados de polarización. la amplitud de probabilidad de eventos observables se calcula mediante la suma de todos los posibles pasos intermedios. En notación de física moderna. no era aún conocido que todos los bosones. dependiendo del gauge utilizado. los fotones virtuales no se limitan a satisfacer E = pc.45 46 Él trató la interacción entre una carga y un campo electromagnético como una pequeña perturbación que induce transiciones en los estados de los fotones. tienen que obedecer la estadística de BE. La teoría de perturbaciones de segundo orden de Dirac puede involucrar a fotones virtuales. Dirac dio un paso más. Aunque estos fotones virtuales transitorios nunca pueden ser observados. dichos fotones virtuales actúan como mediadores en la electricidad estática y las interacciones magnéticas. Dirac pudo obtener los coeficientes Aij y Bij de Einstein a partir de los principios fundamentales. mientras se conservan la energía y el momento lineal total.

52 Para el campo electromagnético. el emitido desde una transición atómica) se escribe como . siendo los otros tres los bosones W+.56 . En el Modelo estándar de física de partículas. Estos dos que el fotón debe tener spin 1. El cuanto en el campo gauge abeliano debe ser tipo bosón sin carga ni masa. tales como la desintegración de protones.donde representa el estado en el cual fotones están en el modo ki. sino por fluctuaciones del fotón puntual en una colección de partones. que refleja la capacidad de variar la fase de un número complejo sin afectar números reales construidos del mismo. Heisenberg y Jordan descrito arriba. Esta notación simplemente expresa el concepto de Born. Sin embargo. Estructura del fotón De acuerdo con la cromodinámica cuántica. El fotón como un bosón gauge El campo electromagnético se puede entender por medio de una teoría gauge como un campo resultado de exigir que unas simetrías sean independientes para cada posición en el espacio-tiempo. un fotón real puede interactuar como una partícula puntual.53 54 55 Los físicos continúan buscando hipótesis sobre grandes teorías de unificación que conecten estos cuatro bosones gauge con los ocho bosones gauge gluones de la cromodinámica cuántica. la creación de un nuevo fotón en modo ki (p. tales como la energía o el lagrangiano. esta simetría es la simetría Abeliana U(1) de los números complejos. por el que fueron galardonados con el Premio Nobel de física 1979. el fotón es una de los cuatro bosones gauge en la interacción electrodébil. por ello se predice que el fotón no tiene masa.. no se han observado experimentalmente. Wí y Z0 que son responsables de la interacción débil. y no añade nada de física. varias predicciones importantes de estas teorías. o como una colección de quarks y gluones. A diferencia de los fotones. ej. Abdus Salam y Steven Weinberg. esto es. mientras no se rompa la simetría. como un hadrón. En esta notación. y tener cero carga eléctrica y spin entero. La unificación de los fotones con los mencionados bosones en la interacción electrodébil fue realizada por Sheldon Glashow. estos bosones tienen una masa invariante debido a un mecanismo que rompe su simetría gauge SU(2) particular. La forma particular de la interacción electromagnética especifica . La estrucutra de los fotones no se determina por las tradicionales distribuciones de quarks de valencia como en un protón. por lo que su helicidad debe ser componentes del spin corresponden a los conceptos clásicos de luz polarizada circularmente a la derecha y a la izquierda.

la masa de un sistema que absorbe un fotón se incrementa por la misma cantidad correspondiente. una vez en el espacio abierto. los mismos efectos se predecirían para las ondas electromagnéticas clásicas. Desde la óptica clásica. y sus frecuencias disminuyen al pasar a un potencial gravitatorio más alto. Otro ejemplo de este tipo de contribuciones que están comprobadas experimentalmente es la predicción de la QED del efecto Lamb observado en la estructura hiperfina de pares de leptones ligados.Contribución a la masa de un sistema La energía de un sistema que emite un fotón se reduce en una cantidad igual a la energía E del fotón medida en el sistema de referencia en reposo del sistema emisor.3 minutos en llegar a la Tierra. lo cual resulta en una reducción de la masa por un valor E / c2. como ocurre en las lentes gravitacionales. Las predicciones.57 sin embargo. este polaritón tiene una masa efectiva distinta de cero. La velocidad de propagación del polaritón v es igual a su velocidad de grupo. Viendo al fotón como una partícula. un fotón tarda únicamente 8. que la energía radiante tarda aproximadamente un millón de años en llegar a la superficie. esto se conoce como dispersión. ejercen una atracción gravitatoria sobre otros objetos. la gravedad afecta los fotones. QED es capaz de predecir el momento dipolar magnético de los leptones con una exactitud muy alta. Sin embargo. El factor por el cual disminuye la velocidad se conoce como índice de refracción del material. la disminución de la velocidad puede describirse en su lugar como una combinación del fotón con excitaciones cuánticas de la materia (cuasipartículas como fonones y excitones) para formar un polaritón. los fotones en su viaje desde el centro del Sol sufren tantas colisiones. la velocidad de la luz en el vacío. lo hace a una velocidad menor que c. requieren contar las contribuciones de fotones virtuales a la masa del leptón. A su vez. las mediciones experimentales de los momentos de los dipolos magnéticos están perfectamente de acuerdo con estas predicciones. sin embargo. la teoría de la electrodinámica cuántica iniciada por Dirac (descrita anteriormente). Este concepto se aplica en un factor clave predicho por la QED. . estos efectos no son específicos de los fotones. Fotones y materia La luz que viaja a través de materia transparente. normalmente sus trayectorias rectas pueden ser dobladas por un espacio-tiempo deformado. tales como el muonio y el positronio. Las diferentes frecuencias de la luz pueden viajar a través de la materia con distintas velocidades. de acuerdo con la teoría general de la relatividad. Del mismo modo. lo que significa que no puede viajar con velocidad c. que es la derivada de la energía con respecto al momento lineal. como en el experimento de Pound y Rebka. Dado que los fotones contribuyen al tensor de energía-impulso. la reducción de velocidad puede explicarse a partir de la polarización eléctrica que produce la luz en la materia: la materia polarizada radia nueva luz que interfiere con la luz original para formar una onda retardada. Por ejemplo.

y no otros dispositivos ópticos como lentes. figura de la derecha). Los efectos de las interacciones de los fotones con otras cuasipartículas puede observarse directamente en la dispersión Raman y la dispersión Brillouin. un fotón que incide sobre una lámina de metal arranca un electrón. Otros detectores como los contadores Geiger utilizan la capacidad de los fotones para ionizar moléculas de gas. . lo que da lugar a un cambio detectable en su conductividad. como descubrieron el premio Nobel George Wald y su colaboradores en 1958. éste es un tema de fotoquímica. provocando transiciones entre sus niveles de energía. que inicia a su vez una avalancha de electrones. En algunos casos. Por ejemplo. respectivamente. dan lugar a impulsos nerviosos. El tubo fotomultiplicador clásico se basa en el efecto fotoeléctrico. la absorción provoca una isomerización cis-trans que. E y p son la energía y el módulo del momento lineal del polaritón. etc. el espectro de emisión de una lámpara fluorescente puede diseñarse utilizando moléculas de gas con diferentes niveles de energía electrónica y ajustando la energía típica con la cual un electrón choca con las moléculas de gas en el interior de la lámpara. Se han elegido ejemplos que ilustran las aplicaciones de los fotones per se. y y k son su frecuencia angular y número de onda. cuyo funcionamiento puede explicarse bajo una teoría clásica de la luz. Un ejemplo clásico es la transición molecular del retinal (C20H28O. donde. la dispersión puede dar lugar a velocidades de la luz extremadamente lentas.Transformación en el retinal tras la absorción de un fotón de longitud de onda correcta. La fórmula de la energía de Planck E = h es utilizada a menudo por ingenieros y químicos en diseño. El láser es una aplicación extremadamente importante. como para predecir la frecuencia de la luz emitida en una transición de energía dada. átomos o moléculas. Los fotones individuales pueden detectarse por varios métodos. como en la fotólisis del cloro. La absorción de fotones puede incluso romper enlaces químicos. Los circuitos integrados CCD utilizan un efecto similar en semiconductores. que es responsable de la visión. un fotón incidente genera una carga detectable en un condensador microscópico. en combinación con otras transiciones. Los fotones pueden también ser absorbidos por núcleos. tanto para calcular el cambio de energía resultante de la absorción de un fotón. Aplicaciones tecnológicas Los fotones tienen muchas aplicaciones en tecnología. Como se muestra aquí.

estos fotones causan un menor daño a la muestra. que puede ser mucho menor que el volumen de excitación de un rayo individual. los físicos continúan buscando discrepancias entre los experimentos y las predicciones del modelo estándar. sin masa ni carga. Otra área de investigación activa son los procesos ópticos no lineales. todos los datos experimentales son consistentes con el fotón de carga y masa cero11 58 Los límites superiores aceptados universalmente en la carga y masa del fotón son 5×10í 52 C (o 3×10í 33 por la carga elemental) y 1. Además.59 Se ha investigado mucho las posibles aplicaciones de los fotones en óptica cuántica. pueden acoplarse dos transiciones de energía de modo que. El modelo estándar predice que el fotón es un bosón de gauge de spin 1. otro sistema cercano roba su energía y re-emite un fotón con una frecuencia diferente. que se utiliza para medir distancias moleculares. En particular. porque la muestra absorbe energía únicamente en la región en la que los dos rayos de colores diferentes se solapan de forma significativa.Bajo algunas condiciones. y el entrelazamiento cuántico de los fotones es un campo de investigación. Esta es la base de la transferencia de energía por resonancia entre moléculas fluorescentes.1×10í 52 kg (6×10-17 eV/c2). En algunos casos. auto modulación de fases y los osciladores ópticos parametrizados. Sin embargo. cuando un sistema absorbe un fotón. Hasta ahora. . Investigación reciente Actualmente se cree comprender teóricamente la naturaleza fundamental del fotón. que media la interacción electromagnética y que resulta de la simetría gauge local U(1). puesto que son de menor energía. con tópicos tales como la absorción de dos fotones. hay cotas de mayor precisión en los experimentos para los límites superiores para una hipotética carga y masa del fotón. se puede excitar una transición de energía por medio de dos fotones. Esto permite microscopios con mayores resoluciones. buscando nuevas posibilidades para la física más allá del modelo estándar. respectivamente. especialmente en criptografía cuántica. Los fotones parecen adecuados como elementos de un ordenador cuántico. no ocurriendo dicha transición con los fotones por separado. Finalmente. los fotones son esenciales en algunos aspectos de la comunicación óptica.

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