Cuanto

En física, el término cuanto o quantum (del latín Quantum, plural Quanta). Max Plank, 1900, dijo que la luz siempre viaja en pequeños paquetes llamados "quata". Denotaba en la física cuántica primitiva tanto el valor mínimo que puede tomar una determinada magnitud en un sistema físico, como la mínima variación posible de este parámetro al pasar de un estado discreto a otro. Se hablaba de que una determinada magnitud estaba cuantizada según el valor de cuanto. O sea que cuanto es una proporción hecha por la magnitud dada. Un ejemplo del modo en que algunas cantidades relevantes de un sistema físico están cuantizadas lo encontramos en el caso de la carga eléctrica de un cuerpo, que sólo puede tomar un valor que sea un múltiplo entero de la carga del electrón. En la moderna teoría cuántica aunque se sigue hablando de cuantización el término cuanto ha caído en desuso. El hecho de que las magnitudes estén cuantizadas se considera ahora un hecho secundario y menos definitorio de las caracterísitcas esenciales de la teoría. En informática, un cuanto de tiempo es un pequeño intervalo de tiempo que se asigna a un proceso para que ejecute sus instrucciones. El cuanto es determinado por el planificador de procesos utilizando algún algoritmo de planificación.

Historia
El ejemplo clásico de un cuanto procede de la descripción de la naturaleza de la luz, como la energía de la luz está cuantizada, la mínima cantidad posible de energía que puede transportar la luz sería la que proporciona un fotón (nunca se podrá transportar medio fotón). Esta fue una conclusión fundamental obtenida por Max Planck y Albert Einstein en sus descripciones de la ley de emisión de un cuerpo negro y del efecto fotoeléctrico. Otra magnitud cuantizada en física es la carga eléctrica, cuya unidad mínima es la carga del electrón, aunque por ser tan pequeña normalmente se use como una magnitud continua. La teoría de la física que describe los sistemas cuantizados se denomina mecánica cuántica. Otras magnitudes menos intuitivas también aparecen cuantizadas como el momento angular de un electrón o el spín de una partícula subatómica.

incluyendo a los rayos gamma. y es la longitud de onda. como el realizado por Young en el siglo XIX. se comporta como una partícula cuando interacciona con la materia para transferir una cantidad fija de energía. la luz infrarroja. c es la velocidad de la luz.Fotón En física moderna. el fotón es la partícula elemental responsable de las manifestaciones cuánticas del fenómeno electromagnético. posición. la luz visible. o en la cancelación por interferencia destructiva de ondas reflejadas. Siguen las leyes de la mecánica cuántica. Newton se inclinó por una interpretación corpuscular de la luz. en física teórica. los fotones llevan también asociada una cantidad de movimiento o momento lineal. en los cuales se introdujo el concepto de cuanto. Por ejemplo. donde h es la constante de Planck. sin embargo.2 Además de energía. En su lugar se habla de las probabilidades de que tenga una cierta polarización. En el siglo XVII. La descripción anterior de un fotón como un portador de radiación electromagnética es utilizada con frecuencia por los físicos. y las ondas de radio. y tienen una polarización. En particular. a menudo es imposible predecir cuál será la molécula excitada. Esto difiere de lo que ocurre con las ondas clásicas. que fue desarrollado gradualmente entre 1905 y 1917 por Albert Einstein3 4 5 6 apoyándose en trabajos anteriores de Planck. Es la partícula portadora de todas las formas de radiación electromagnética. Se comporta como una onda en fenómenos como la refracción que tiene lugar en una lente. mientras que sus contemporáneos Huygens y Hooke apoyaron la hipótesis de la luz como onda. El fotón tiene una masa invariante cero. los rayos X. Sin embargo. la energía portada por un fotón es de alrededor de 4×10±19 julios. que viene dada por la expresión. un fotón puede considerarse como un mediador para cualquier tipo de interacción electromagnética. explicaba cómo la energía de la luz dependía de la frecuencia (dependencia observada en el efecto fotoeléctrico) y la capacidad de la materia y la radiación electromagnética para permanecer en equilibrio térmico. Con el modelo de fotón podían explicarse observaciones experimentales que no encajaban con el modelo ondulatorio clásico de la luz. el fotón presenta tanto propiedades corpusculares como ondulatorias ("dualidad ondacorpúsculo").1 y viaja en el vacío con una velocidad constante c. la luz ultravioleta. o cantidad de movimiento. aunque un fotón puede excitar a una molécula. Para la luz visible. Experimentos de interferencia. las microondas. que pueden ganar o perder cantidades arbitrarias de energía. esta energía es suficiente para excitar un ojo y dar lugar a la visión. La idea de la luz como partícula retornó con el concepto moderno de fotón. . lo que significa que a menudo estas propiedades no tienen un valor bien definido para un fotón dado. La discusión sobre la naturaleza de la luz se remonta hasta la antigüedad. Como todos los cuantos. confirmaron el modelo ondulatorio de la luz.

el condensado de Bose-Einstein y la interpretación probabilística de la mecánica cuántica. y a inventos como el láser. Nomenclatura El fotón fue llamado originalmente por Albert Einstein3 "cuanto de luz´ (en alemán: das Lichtquant). El nombre moderno ³fotón´ proviene de la palabra griega (que se transcribe como phôs). los fotones se simbolizan habitualmente por . el fotón también se representa por . experimentos posteriores han probado las hipótesis de Einstein sobre la cuantización de la luz (los cuantos de luz son los fotones). siendo . la frecuencia.Otros físicos trataron de explicar las observaciones anómalas mediante modelos "semiclásicos". De acuerdo con el modelo estándar de física de partículas los fotones son los responsables de producir todos los campos eléctricos y magnéticos. en los que la luz era descrita todavía mediante las ecuaciones de Maxwell. que significa luz. Lewis. Aunque la teoría de Lewis nunca fue aceptada ²siendo contradicha en muchos experimentos² el nuevo nombre "fotón" fue adoptado enseguida por la mayoría de los científicos. Incluso se los ha estudiado como componentes de computadoras cuánticas y en aplicaciones sofisticadas de comunicación óptica como por ejemplo en criptografía cuántica. el microscopio fotónico y la medición de distancias moleculares. Con mucha menor asiduidad. como la fotoquímica. y fue acuñado en 1926 por el físico Gilbert N. y a su vez son el resultado de que las leyes físicas tengan cierta simetría en todos los puntos del espacio-tiempo. quien publicó una teoría especulativa7 en la que los fotones no se podían ³crear ni destruir". que representa también la energía asociada a un fotón. en este caso. masa invariante y espín ) están determinadas por las propiedades de la simetría de Gauge. En química e ingeniería óptica. Las propiedades intrínsecas de los fotones ( carga eléctrica. Este símbolo proviene posiblemente de los rayos gamma. el fotón se representa normalmente con el símbolo (la letra griega gamma). Los fotones se aplican a muchas áreas. aunque los objetos materiales que emitían y absorbían luz estaban cuantizados. donde es la constante de Planck y la letra griega es la frecuencia de la partícula. . Aunque estos modelos semiclásicos contribuyeron al desarrollo de la mecánica cuántica. En física. El concepto de fotón ha llevado a avances muy importantes en física teórica y experimental. tales como la teoría cuántica de campos. descubiertos y bautizados con ese nombre en 1900 por Villard8 9 y que resultaron ser una forma de radiación electromagnética según demostraron Rutherford y Andrade10 en 1914.

Energía y movimiento En el espacio vacío. atómica o nuclear a un nivel de energía más bajo.Propiedades físicas Diagrama de Feynman mostrando el intercambio de un fotón virtual (simbolizado por una línea ondulada y ) entre un positrón y un electrón. donde p es el módulo del momento lineal. y su energía E y momento lineal p están relacionados mediante la expresión E = cp. El fotón es el bosón de gauge de la interacción electromagnética.1 tampoco posee carga eléctrica11 y no se desintegra espontáneamente en el vacío. y por tanto todos los otros números cuánticos ²como el número leptónico. cuando se acelera una partícula con carga eléctrica. o. lo . de su longitud de onda . o la extrañeza² son exactamente cero. los fotones se mueven a la velocidad de la luz c. La energía y el momento lineal de un fotón dependen únicamente de su frecuencia que es equivalente. la ecuación correspondiente a partículas con una masa m es E2 = c2p2 + m2c4. por ejemplo. que determinan su longitud de onda y su dirección de propagación. en la producción de pares partícula-antipartícula o en las transiciones moleculares. como se demuestra en la relatividad especial. durante una transición molecular. el número bariónico. o cuando se aniquila una partícula con su antipartícula. El fotón no tiene masa. Emisión Los fotones se emiten en muchos procesos naturales. Absorción Los fotones se absorben en los procesos de reversión temporal que se corresponden con los ya mencionados: por ejemplo. atómicas o nucleares a un nivel de energía más alto. En comparación. El fotón tiene dos estados posibles de polarización que pueden describirse mediante tres parámetros continuos: las componentes de su vector de onda.

para que el momento lineal resultante pueda ser igual a cero. Este tiene además momento angular de espín que no depende de la frecuencia. la creación de pares. y la componente medida a lo largo de su dirección de movimiento. su helicidad. la presión de radiación electromagnética sobre un objeto es debida a la trasferencia de momento lineal de los fotones por unidad de tiempo y unidad de superficie del objeto. sus frecuencias² pueden determinarse por las leyes de conservación. la ley de conservación del momento lineal requiere que al menos se creen dos fotones. Debe tenerse en cuenta que k apunta en la dirección de propagación del fotón. En consecuencia. El proceso inverso. k es el vector de onda (de módulo )y es la frecuencia angular. las antipartículas que colisionan no tienen momento lineal neto. la aniquilación de una partícula con su antipartícula tiene que dar lugar a la creación de al menos dos fotones por la siguiente razón: en el sistema de referencia fijo en el centro de masas. Para ilustrar la importancia de estas fórmulas. Las fórmulas clásicas para la energía y el momento lineal de la radiación electromagnética pueden ser expresadas también en términos de eventos fotónicos. a su vez. mientras que un fotón aislado siempre lo tiene. es la variación del momento lineal por unidad de tiempo. El módulo de tal espín es . es el mecanismo principal por el que los fotones de alta energía (como los rayos gamma) pierden energía al pasar a través de la materia. Por ejemplo. ya que la presión es fuerza por unidad de superficie y la fuerza. Estos dos posibles valores corresponden a los dos posibles estados de polarización circular del fotón (en sentido horario o antihorario).y en consecuencia el módulo del momento lineal es: donde (conocida como constante de Dirac o constante reducida de Planck). tiene que ser . . Las energías de los dos fotones ²o lo que es equivalente.

El hecho de que los modelos de partículas no pudieran explicar fenómenos como la difracción. pero diversos experimentos demostraron que la energía aportada por la luz a . diversas observaciones no podían explicarse según los modelos de radiación electromagnética. sin embargo.Desarrollo histórico del concepto El experimento de la doble rendija de Thomas Young en 1805 demostró que la luz se comportaba como una onda. hizo que René Descartes en 1637. Sin embargo. En la mayoría de las teorías hasta el siglo XVIII. como dos campos oscilatorios (uno eléctrico y otro magnético) pareció completo. el modelo teórico de la luz de Maxwell.12 Robert Hooke en 1665. que llevaría a un conocimiento más profundo de los campos eléctricos y magnéticos. lo que ayudó a rechazar las anteriores teorías corpusculares.16 En 1865. la luz se consideraba formada por partículas. no de su frecuencia. la refracción o la birrefringencia de la luz. Sin embargo. Predecía que la energía de una onda luminosa dependía solamente de su intensidad. principalmente debido a la influencia de Isaac Newton.18 parecieron significar el final del modelo de partículas. En 1900. lo que llevó a la conclusión de que la energía lumínica estaba empaquetada en cuantos descritos por E = h . los modelos de partículas permanecieron vigentes.13 y Christian Huygens en 1678.14 propusieran teorías ondulatorias para la luz. y para 1850 los modelos ondulatorios habían sido generalmente aceptados. Nacía así el concepto de fotón. que serían posteriormente confirmadas experimentalmente por Heinrich Hertz en 1888. Experimentos posteriores mostraron que estos cuantos de luz también poseían momento lineal y en consecuencia podían ser considerados partículas.15 A principios del siglo XIX Thomas Young y August Fresnel demostraron con claridad que los fenómenos de interferencia y difracción se daban también para la luz. las predicciones de Maxwell17 sobre la naturaleza de la luz como onda electromagnética. la teoría ondulatoria de Maxwell no explicaba todas las propiedades de la luz.

. era un número entero de veces la energía de un cuanto: E = h . De forma similar. la reacción no se producía. Puesto que la teoría de Maxwell permitía todas las posibles energías de radiación electromagnética. independientemente de la intensidad que tuviera la luz. algunas reacciones químicas eran provocadas únicamente por luz con una frecuencia mayor que un valor determinado.23 y fue resuelta dentro de la electrodinámica cuántica y de su sucesor. los cuantos de energía tenían también que poseer momento lineal p = h / . y la energía con la que los electrones abandonaban la placa era función únicamente de la frecuencia de la luz incidente.3 En 19094 y 19166 Einstein demostró que si era aceptada la teoría de Planck sobre la radiación de los cuerpos negros. Al mismo tiempo. Por esta explicación del efecto fotoeléctrico.3 Aunque aceptaba la validez de la teoría de Maxwell.20 21 que proponía que la energía de cualquier sistema que absorbe o emite radiación electromagnética de frecuencia . las investigaciones realizadas a lo largo de cuatro décadas (1860-1900) por varios investigadores19 sobre la radiación de un cuerpo negro. se podían extraer electrones de una placa metálica iluminándola con radiación de una frecuencia suficientemente alta (efecto fotoeléctrico). la mayoría de los físicos asumieron inicialmente que la cuantización de la energía era el resultado de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía la radiación.22 quien por este descubrimiento recibió el Premio Nobel en 1927. si la frecuencia no alcanzaba dicho valor. Einstein apuntó que las anomalías observadas en muchos experimentos podían explicarse si la energía de una onda de luz maxweliana estuviera localizada en unos puntos cuánticos que se movieran independientemente unos de otros. Por ejemplo. Como demostró Albert Einstein. y no de su intensidad. el modelo estándar de la física de partículas. Einstein fue el primero en proponer que la cuantización de la energía era una propiedad intrínseca de la radiación electromagnética. La pregunta fundamental entonces paso a ser: ¿cómo unificar la teoría ondulatoria de Maxwell con la naturaleza corpuscular observada experimentalmente? La respuesta a esta pregunta mantuvo ocupado a Einstein el resto de su vida. Einstein recibió el Premio Nobel de física en 1921. y no de su intensidad.3 4 debía aceptarse alguna forma de cuantización de la energía para explicar el equilibrio térmico observado entre la materia y la radiación electromagnética. El momento lineal de los fotones fue observado experimentalmente por Arthur Compton.los átomos dependía sólo de su frecuencia. culminaron con la hipótesis de Max Planck. En 1905. con lo que los convertía en partículas en todo el sentido de la palabra. incluso aunque la onda se difundiera de forma continua por el espacio.

Estas reticencias eran comprensibles dado el éxito y verosimilitud del modelo ondulatorio de Maxwell. Arnold Sommerfeld y otros. había que efectuar dos hipótesis drásticas: y Energía y momento lineal se conservan sólo en promedio en las interacciones entre materia y radiación. Incluso después del experimento de Compton. que se conoció como el modelo BKS25 Para justificar los datos disponibles.24 ). . la mayoría de los físicos eran reacios a creer que la radiación electromagnética pudiera estar formada por partículas.19 Planck21 y Millikan. antes de que los experimentos de Compton22 mostraran que los fotones poseían un momento lineal proporcional a su frecuencia (1922). Las predicciones de Einstein de 1905 fueron verificadas experimentalmente de varias formas dentro de las dos primeras décadas del siglo XX. pero no con el de otros elementos. la mayoría de los físicos sostenían. (véanse por ejemplo las conferencias por la obtención del Nobel de Wien. no en los procesos elementales como la absorción y la emisión. en su lugar. al no tener una estructura interna) fue capaz de convencer a la mayoría de los investigadores sobre el hecho de que la propia luz estuviera cuantizada. Únicamente el experimento de Compton sobre la dispersión de fotones por un electrón libre (el cual no podía tener niveles de energía. Aunque todos los modelos semiclásicos del átomo han quedado descartados por la experimentación.24 Sin embargo. como en el modelo de Bohr del átomo de hidrógeno (mostrado aquí). trataron de justificar el comportamiento del fotón cuantizando la materia. como reseñó Robert Millikan en su conferencia por la obtención del Premio Nobel. Esto permite reconciliar los cambios discontínuos de la energía del átomo (salto entre niveles de energía) con la emisión contínua de energía en forma de radiación. Estos modelos coincidían muy bien con el espectro del hidrógeno. Bohr. desarrollaron modelos atómicos con niveles discretos de energía que pudieran explicar cualitativamente las finas líneas espectrales y la cuantización de la energía observada en la emisión y absorción de la luz por parte de los átomos. que la cuantización de la energía era consecuencia de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía radiación. Por ello. En su lugar.Primeras objeciones Hasta 1923 la mayoría de los físicos eran reacios a aceptar que la radiación electromagnética fuera intrínsecamente cuantizable. Hendrik Kramers y John Slater hicieron un último intento por preservar el modelo de campo electromagnético continuo de Maxwell. Niels Bohr. permitieron la evolución hacia la mecánica cuántica.

esa hipótesis fue también refutada por los experimentos de correlación de fotones ya mencionados anteriormente. según fue concebido por Einstein y otros. Su naturaleza dual onda-partícula puede ser difícil de visualizar. los experimentos confirman que el fotón no es un corto pulso de radiación electromagnética. Dualidad onda-corpúsculo y principio de incertidumbre Los fotones. En vez de esto. no se dispersa al propagarse. tales como un núcleo atómico (§10±15 m de diámetro) o incluso un electrón. puesto que es absorbido o emitido en su conjunto por sistemas arbitrariamente pequeños. De acuerdo con los conocimientos actuales. los cuales a su vez resultan de una simetría de gauge local y las leyes de la teoría cuántica de campos.31 Sin embargo. Aunque la evidencia de los fotones. Sin embargo. el modelo BKS inspiró a Werner Heisenberg en su desarrollo26 de la mecánica cuántica. todas las teorías semiclásicas fueron refutadas definitivamente en los años 70 y 80 del siglo XX por elegantes experimentos de correlación de fotones. El fotón muestra sus propiedades ondulatorias en fenómenos como la difracción y las interferencias. aunque la materia obedecía las leyes de la mecánica cuántica. Unos cuantos de físicos persistieron27 en el desarrollo de modelos semiclásicos. presentan tanto propiedades ondulatorias como corpusculares. puesto que recaía en la interacción de la luz con la materia. sistemas mucho más pequeños que sus longitudes de onda.28 29 30 Con ellos. . ni se divide al encontrarse con un divisor de haz. como todos los objetos cuánticos. Por ejemplo. y también que la excitación del electrón y la generación de un nuevo fotón en la dispersión de Compton obedecían a una causalidad del orden de 10 ps.y La causalidad se abandona. Sin embargo. el fotón no es una partícula puntual cuya trayectoria sea determinada probabilísticamente por el campo electromagnético. Bohr y sus colegas dieron a su modelo «un funeral tan honorable como fue posible». Como consecuencia. esta evidencia no podía considerarse absolutamente definitiva. una teoría de la materia suficientemente complicada podía explicar la evidencia. a partir de los experimentos físicos y químicos. experimentos de Compton refinados mostraron que el par energía-momento lineal se conservaba extraordinariamente bien en los procesos elementales. era aplastante hacia 1970. Sin embargo. un fotón individual pasando a través de éstas incidiría en la pantalla con una distribución de probabilidad dada por sus patrones de interferencia determinados por las ecuaciones de Maxwell. el fotón se comporta como una partícula puntual. en un experimento de la doble rejilla. en los cuales la radiación electromagnética no estaba cuantizada.23 En cualquier caso. se consideró probada la hipótesis de Einstein que indicaba que la cuantización era una propiedad intrínseca de la luz. los propios campos electromagnéticos son producidos por fotones. Por ejemplo las emisiones espontáneas son simplemente emisiones inducidas por un campo electromagnético virtual.

puesto que el fotón es desviado a cualquier sitio dentro de la abertura. La óptica clásica demuestra que la posición del electrón sólo puede determinarse con una incertidumbre x que depende de y de la longitud de onda del rayo de luz incidente. Una ilustración elegante es el experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón con un microscopio ideal. violando el principio de incertidumbre. Como contraste. que prohíbe el conocimiento simultáneo de la posición y el momento lineal de una partícula. requiere la cuantización de la luz en fotones. Un elemento clave de la mecánica cuántica es el principio de incertidumbre de Heisenberg. El rayo gamma incidente (mostrado en verde) es desviado hacia arriba por el electrón dentro de la apertura angular del microscopio.Experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón (representado en azul) con un microscopio de rayos gamma de alta resolución. que viene dada por la fórmula de óptica clásica donde es la apertura angular del microscopio. Si la luz no estuviera cuantizada en fotones. p. puesto que la longitud de onda y la intensidad de la luz pueden variarse de forma independiente. puesto que sufrió un ³choque´ con la luz que resultó desviada al interior del microscopio. Hay que destacar que el principio de incertidumbre para partículas materiales cargadas. Por tanto. El momento lineal del electrón es incierto. uno podría determinar de forma simultánea la posición y el momento lineal con una precisión arbitrariamente alta. la incertidumbre del momento lineal transferido es . El rayo gamma desviado se muestra en rojo. la incertidumbre en la posición x puede hacerse arbitrariamente pequeña reduciendo la longitud de onda.32 La posición del electrón puede determinarse dentro de la resolución óptica del microscopio. e incluso que la energía y el momento lineal de los fotones dependan de la frecuencia. la fórmula de Einstein para el momento lineal del fotón preserva el principio de incertidumbre. En ese caso. la incertidumbre p podría hacerse arbitrariamente pequeña mediante la reducción de la intensidad de la luz.

el principio de incertidumbre habitual de Heisenberg x p > h / 2 no es aplicable a los fotones. Einstein amplió el formalismo de Bose a partículas no materiales (bosones). Modelo de Bose-Einstein de un gas de fotones En 1924. técnicamente. mediante una especie de recuento en el espacio de fase. El principio de incertidumbre correspondiente para los fotones prohíbe la determinación simultánea del número de fotones (véase estado de Fock y la sección Segunda cuantización más abajo) en una onda electromagnética y la fase de esa onda Tanto los fotones como las partículas materiales (p. este condensado de Bose-Einstein se observó experimentalmente en 1995.41 42 ahora entendida como la exigencia de un estado simétrico mecánico cuántico. Con mayor generalidad. ej. tanto la materia como los campos tienen que obedecer un conjunto consistente de leyes cuánticas. En los mismos artículos. esto corresponde a la interferencia de una onda electromagnética de Maxwell mientras que. la mayoría de los físicos no están de acuerdo con esto.40 Einstein demostró que esta modificación era equivalente a asumir que los fotones son rigurosamente idénticos y que ello implicaba una "misteriosa interacción no local".: los electrones) crean patrones de interferencia análogos cuando pasan por una doble rendija.35 Al no tener masa. para partículas materiales. y. Se han sugerido algunas funciones de onda sustitutorias para el fotón. Satyendra Nath Bose derivó la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro sin utilizar el electromagnetismo. De esta forma. Este trabajo dio lugar al concepto de los estados coherentes y al desarrollo del láser. por tanto. si alguno de ellos va a ser cuantizado. son matemáticamente diferentes. los físicos aceptan generalmente la teoría de la segunda cuantización de los fotones que se describirá más abajo.obteniéndose el producto . corresponde a la interferencia de la ecuación de ondas de Schrödinger.36 37 38 39 pero no han llegado a usarse de forma generalizada. en la cual los fotones son excitaciones cuantizadas de modos electromagnéticos. el concepto habitual de una función de onda de probabilidad de Schrödinger no puede aplicarse a los fotones.33 34 Por un lado. En su lugar. Aunque esta similitud podría sugerir que las ecuaciones de Maxwell son simplemente la ecuación de Schrödinger para los fotones. que es el principio de incertidumbre de Heisenberg.43 . los fotones no pueden tener un eigenestado de posición . mientras que las cuatro ecuaciones de Maxwell se resuelven para campos reales. lo más obvio es que la ecuación de Schrödinger se resuelve para un campo complejo. todo resulta cuantizado. no pueden localizarse sin ser destruidos. y predijo que a temperaturas lo suficientemente bajas se condensarían en su estado cuántico fundamental. Para los fotones.

la tasa de emisión de fotones a una determinada frecuencia debe ser igual a la tasa de absorción de ellos. una única partícula puede ocupar un estado cuántico. como máximo. y condujo al desarrollo del láser. de forma equivalente. por lo cual. Por lo tanto. En 1916. Einstein teorizó que el ritmo de absorción de un fotón de frecuencia y transicionar de un estado de energía más bajo Ej a otro más alto Ei era proporcional al número Nj de moléculas con energía Ej y a la densidad ( ) de fotones en el ambiente con tal frecuencia. si el fotón fuera un fermión. Esto es incompatible con la observación experimental de que los láseres pueden producir luz coherente de intensidad arbitraria. donde Bji es la constante para el ritmo de absorción Rji de los niveles energéticos Ej a Ei. El teorema de la estadística del espín pone de manifiesto que todos los bosones deben obedecer la estadística de BoseEinstein. El equilibrio térmico requiere que la densidad ( ) de fotones con frecuencia sea constante en el tiempo.5 Considere una cavidad en equilibrio térmico y llena de radiación electromagnética y de sistemas que pueden emitir y absorber la radiación. mientras que todos los fermiones obedecen la estadística de Fermi-Dirac o. Así. que establece que. Emisión estimulada y espontánea Emisión estimulada (en la cual los fotones se "clonan" a si mismos) fue predicho por Einstein en su derivación de E=h . . el fotón debe ser un bosón y obedecer la estadística de BoseEinstein. es decir.Los fotones deben obedecer la estadística de Bose-Einstein si van a permitir el principio de superposición de los campos electromagnéticos. con muchos fotones desplazándose en la misma dirección. en función de si su espín es semi-entero o entero respectivamente. la condición es que las ecuaciones de Maxwell sean lineales. en un instante de tiempo sólo un fotón podría moverse en una dirección determinada. el principio de exclusión de Pauli. Einstein demostró que la hipótesis cuántica de Planck E = h podría derivarse de un tipo de ecuación cinética. Todas las partículas se dividen en fermiones y bosones.

en 1927. la cuantización del mismo campo electromagnético. y ambas son necesarias para obtener las constantes de velocidad de Einstein a partir de primeros principios. respectivamente. Esta predicción fue confirmada en la mecánica cuántica y en la electrodinámica cuántica. Einstein demostró que la fórmula de Planck E = h es una consecuencia necesaria de estas dos ecuaciones teóricas y de los requerimientos básicos de que la radiación ambiente esté en equilibrio térmico con los sistemas que absorben y emiten la radiación y que sea independiente de la composición del material del sistema. .45 46 El trabajo de Dirac representó el fundamento de la electrodinámica cuántica. Paul Dirac derivó las constantes de velocidad Bij en 1926 utilizando un enfoque semiclásico. esto es ambas constantes para los ritmos de absorción y emisión inducida eran iguales. es decir. Einstein teorizó que el ritmo inverso Rij para que el sistema emitiera un fotón de frecuencia y transicionara desde Ei a Ej se componía de dos términos: donde Aij es el ritmo de emisión espontánea de un fotón y Bij es la constante para el ritmo de emisión en respuesta a los fotones presentes en el ambiente (emisión inducida o estimulada). Este sencillo modelo cinético fue un estímulo poderoso para la investigación. y más sorprendente aún: Einstein no trató de justificar sus dos ecuaciones pero hizo notar que Aij y Bij deberían poder derivarse de la mecánica y la electrodinámica modificadas para acomodadar la hipótesis cuántica.44 y. Einstein pudo mostrar que Bij = Bji. logró derivar todas las constantes de velocidad a partir de primeros principios.47 48 49 la anterior mecánica cuántica (la cuantificación de las partículas materiales moviéndose en un potencial) representa la "primera cuantización". El enfoque de Dirac también se le llama segunda cuantización o teoría cuántica de campos.De manera más atrevida.

Sin embargo. Esta aproximación sí da la fórmula para la correcta fluctuación de energía. El paso clave fue identificar un modo electromagnético con energía E = nh . donde es la frecuencia del modo electromagnético. . Heisenberg y Jordan reinterpretaron el concepto de Debye en una forma clave. se demuestra que los niveles de energía de dichos osciladores son E = nh .4 En 1925. como un estado con n fotones. La ley de Planck de la radiación del cuerpo negro se obtiene inmediatamente como una suma geométrica. Tratado de un modo mecano-cuántico. que fue obtenida por Einstein en 1909. Born.51 Como puede demostrarse clásicamente. En 1910. y asumió que la energía en cualquier modo era un múltiplo entero de h . cada uno de ellos con energía h . la aproximación de Debye falló a la hora de dar la fórmula correcta para las fluctuaciones de energía de la radiación del cuerpo negro. donde es la frecuencia del oscilador. Un fotón corresponde a una unidad de energía E = h en su modo electromagnético.Segunda cuantización Diferentes modos electromagnéticos (como los descritos aquí) pueden tratarse como osciladores armónicos simples independientes. en sus modos de Fourier.50 Descompuso correctamente el campo electromagnético en una cavidad. los modos de Fourier del campo electromagnético ²un conjunto completo de ondas electromagnéticas planas caracterizadas por sus vectores de onda k y sus estados de polarización² son equivalentes a un conjunto de osciladores armónicos simples desacoplados. Peter Debye dedujo la ley de Planck de radiación de un cuerpo negro a partir de una suposición relativamente simple.

la probabilidad de los eventos se calcula mediante la suma de todas las posibles formas en las que pueden suceder. los fotones virtuales pueden tener tres o cuatro estados de polarización. En notación de física moderna. por ejemplo. por tanto. dependiendo del gauge utilizado. dichos fotones virtuales actúan como mediadores en la electricidad estática y las interacciones magnéticas. y pueden tener estados de polarización extra.En la teoría de campos cuántica. él dedujo la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro a partir de la estadística de BE). mientras se conservan la energía y el momento lineal total. y demostró que la estadística de Bose-Einstein de los fotones es consecuencia natural de cuantizar correctamente los campos electromagnéticos (el razonamiento de Bose fue en el sentido opuesto. un producto tensorial de los estados para cada modo electromagnético . la amplitud de probabilidad de eventos observables se calcula mediante la suma de todos los posibles pasos intermedios. Dirac pudo obtener los coeficientes Aij y Bij de Einstein a partir de los principios fundamentales. Aunque estos fotones virtuales transitorios nunca pueden ser observados. el estado cuántico del campo electromagnético se escribe como un estado de Fock. dichos cálculos de perturbaciones de segundo orden y órdenes superiores pueden proporcionar aparentemente infinitas contribuciones a la suma. incluidos los fotones. Los resultados no-físicos se corrigen mediante técnicas de renormalización. Dirac dio un paso más. tienen que obedecer la estadística de BE. incluso aquellos que son nofisicos. En la época de Dirac. dos fotones pueden interaccionar de forma indirecta por medio de pares electrónpositrón virtuales. De hecho. como en el diagrama de Feynman mostrado aquí. los fotones virtuales no se limitan a satisfacer E = pc. en lugar de los dos estados de los fotones reales. Otras partículas virtuales pueden contribuir también a la suma. La teoría de perturbaciones de segundo orden de Dirac puede involucrar a fotones virtuales. contribuyen de forma apreciable a las probabilidades de eventos observables.45 46 Él trató la interacción entre una carga y un campo electromagnético como una pequeña perturbación que induce transiciones en los estados de los fotones. no era aún conocido que todos los bosones. cambiando el número de fotones de los modos. En la teoría cuántica de campos. estados intermedios transitorios del campo electromagnético.

esta simetría es la simetría Abeliana U(1) de los números complejos. el fotón es una de los cuatro bosones gauge en la interacción electrodébil. En esta notación. un fotón real puede interactuar como una partícula puntual. Abdus Salam y Steven Weinberg. por ello se predice que el fotón no tiene masa. por el que fueron galardonados con el Premio Nobel de física 1979.53 54 55 Los físicos continúan buscando hipótesis sobre grandes teorías de unificación que conecten estos cuatro bosones gauge con los ocho bosones gauge gluones de la cromodinámica cuántica. y tener cero carga eléctrica y spin entero. Estos dos que el fotón debe tener spin 1. A diferencia de los fotones.56 . La forma particular de la interacción electromagnética especifica . la creación de un nuevo fotón en modo ki (p. varias predicciones importantes de estas teorías. por lo que su helicidad debe ser componentes del spin corresponden a los conceptos clásicos de luz polarizada circularmente a la derecha y a la izquierda. siendo los otros tres los bosones W+. esto es. El cuanto en el campo gauge abeliano debe ser tipo bosón sin carga ni masa. Estructura del fotón De acuerdo con la cromodinámica cuántica. La unificación de los fotones con los mencionados bosones en la interacción electrodébil fue realizada por Sheldon Glashow. Heisenberg y Jordan descrito arriba. no se han observado experimentalmente. La estrucutra de los fotones no se determina por las tradicionales distribuciones de quarks de valencia como en un protón. tales como la energía o el lagrangiano. o como una colección de quarks y gluones. estos bosones tienen una masa invariante debido a un mecanismo que rompe su simetría gauge SU(2) particular. y no añade nada de física. el emitido desde una transición atómica) se escribe como . Sin embargo.52 Para el campo electromagnético. que refleja la capacidad de variar la fase de un número complejo sin afectar números reales construidos del mismo.donde representa el estado en el cual fotones están en el modo ki. En el Modelo estándar de física de partículas. tales como la desintegración de protones. El fotón como un bosón gauge El campo electromagnético se puede entender por medio de una teoría gauge como un campo resultado de exigir que unas simetrías sean independientes para cada posición en el espacio-tiempo.. Esta notación simplemente expresa el concepto de Born. ej. mientras no se rompa la simetría. como un hadrón. sino por fluctuaciones del fotón puntual en una colección de partones. Wí y Z0 que son responsables de la interacción débil.

3 minutos en llegar a la Tierra. Desde la óptica clásica. Las diferentes frecuencias de la luz pueden viajar a través de la materia con distintas velocidades. que es la derivada de la energía con respecto al momento lineal. Del mismo modo. que la energía radiante tarda aproximadamente un millón de años en llegar a la superficie. requieren contar las contribuciones de fotones virtuales a la masa del leptón. los fotones en su viaje desde el centro del Sol sufren tantas colisiones. A su vez. como ocurre en las lentes gravitacionales. Dado que los fotones contribuyen al tensor de energía-impulso. un fotón tarda únicamente 8. de acuerdo con la teoría general de la relatividad.57 sin embargo. La velocidad de propagación del polaritón v es igual a su velocidad de grupo. normalmente sus trayectorias rectas pueden ser dobladas por un espacio-tiempo deformado. Las predicciones. sin embargo. la masa de un sistema que absorbe un fotón se incrementa por la misma cantidad correspondiente.Contribución a la masa de un sistema La energía de un sistema que emite un fotón se reduce en una cantidad igual a la energía E del fotón medida en el sistema de referencia en reposo del sistema emisor. lo que significa que no puede viajar con velocidad c. una vez en el espacio abierto. lo cual resulta en una reducción de la masa por un valor E / c2. la gravedad afecta los fotones. Fotones y materia La luz que viaja a través de materia transparente. tales como el muonio y el positronio. Viendo al fotón como una partícula. los mismos efectos se predecirían para las ondas electromagnéticas clásicas. las mediciones experimentales de los momentos de los dipolos magnéticos están perfectamente de acuerdo con estas predicciones. Otro ejemplo de este tipo de contribuciones que están comprobadas experimentalmente es la predicción de la QED del efecto Lamb observado en la estructura hiperfina de pares de leptones ligados. este polaritón tiene una masa efectiva distinta de cero. la disminución de la velocidad puede describirse en su lugar como una combinación del fotón con excitaciones cuánticas de la materia (cuasipartículas como fonones y excitones) para formar un polaritón. la velocidad de la luz en el vacío. como en el experimento de Pound y Rebka. El factor por el cual disminuye la velocidad se conoce como índice de refracción del material. la reducción de velocidad puede explicarse a partir de la polarización eléctrica que produce la luz en la materia: la materia polarizada radia nueva luz que interfiere con la luz original para formar una onda retardada. Sin embargo. y sus frecuencias disminuyen al pasar a un potencial gravitatorio más alto. estos efectos no son específicos de los fotones. . lo hace a una velocidad menor que c. Por ejemplo. la teoría de la electrodinámica cuántica iniciada por Dirac (descrita anteriormente). esto se conoce como dispersión. QED es capaz de predecir el momento dipolar magnético de los leptones con una exactitud muy alta. ejercen una atracción gravitatoria sobre otros objetos. Este concepto se aplica en un factor clave predicho por la QED.

Los fotones pueden también ser absorbidos por núcleos. figura de la derecha). éste es un tema de fotoquímica. respectivamente. que inicia a su vez una avalancha de electrones. Los fotones individuales pueden detectarse por varios métodos. átomos o moléculas. la dispersión puede dar lugar a velocidades de la luz extremadamente lentas. etc. Los efectos de las interacciones de los fotones con otras cuasipartículas puede observarse directamente en la dispersión Raman y la dispersión Brillouin. Otros detectores como los contadores Geiger utilizan la capacidad de los fotones para ionizar moléculas de gas. como descubrieron el premio Nobel George Wald y su colaboradores en 1958. Como se muestra aquí. y no otros dispositivos ópticos como lentes. provocando transiciones entre sus niveles de energía. lo que da lugar a un cambio detectable en su conductividad. Aplicaciones tecnológicas Los fotones tienen muchas aplicaciones en tecnología. como para predecir la frecuencia de la luz emitida en una transición de energía dada. tanto para calcular el cambio de energía resultante de la absorción de un fotón. la absorción provoca una isomerización cis-trans que. el espectro de emisión de una lámpara fluorescente puede diseñarse utilizando moléculas de gas con diferentes niveles de energía electrónica y ajustando la energía típica con la cual un electrón choca con las moléculas de gas en el interior de la lámpara. como en la fotólisis del cloro. El láser es una aplicación extremadamente importante. y y k son su frecuencia angular y número de onda. donde. dan lugar a impulsos nerviosos. que es responsable de la visión. E y p son la energía y el módulo del momento lineal del polaritón. Los circuitos integrados CCD utilizan un efecto similar en semiconductores. en combinación con otras transiciones. Se han elegido ejemplos que ilustran las aplicaciones de los fotones per se. El tubo fotomultiplicador clásico se basa en el efecto fotoeléctrico. un fotón que incide sobre una lámina de metal arranca un electrón. La absorción de fotones puede incluso romper enlaces químicos. Por ejemplo. .Transformación en el retinal tras la absorción de un fotón de longitud de onda correcta. La fórmula de la energía de Planck E = h es utilizada a menudo por ingenieros y químicos en diseño. cuyo funcionamiento puede explicarse bajo una teoría clásica de la luz. En algunos casos. Un ejemplo clásico es la transición molecular del retinal (C20H28O. un fotón incidente genera una carga detectable en un condensador microscópico.

Los fotones parecen adecuados como elementos de un ordenador cuántico. Esto permite microscopios con mayores resoluciones. Además. que media la interacción electromagnética y que resulta de la simetría gauge local U(1). cuando un sistema absorbe un fotón. En algunos casos. . que se utiliza para medir distancias moleculares. Finalmente. y el entrelazamiento cuántico de los fotones es un campo de investigación. los fotones son esenciales en algunos aspectos de la comunicación óptica. sin masa ni carga. Investigación reciente Actualmente se cree comprender teóricamente la naturaleza fundamental del fotón.1×10í 52 kg (6×10-17 eV/c2). otro sistema cercano roba su energía y re-emite un fotón con una frecuencia diferente. pueden acoplarse dos transiciones de energía de modo que.Bajo algunas condiciones. especialmente en criptografía cuántica. El modelo estándar predice que el fotón es un bosón de gauge de spin 1. Sin embargo. estos fotones causan un menor daño a la muestra. que puede ser mucho menor que el volumen de excitación de un rayo individual. auto modulación de fases y los osciladores ópticos parametrizados. En particular. los físicos continúan buscando discrepancias entre los experimentos y las predicciones del modelo estándar. hay cotas de mayor precisión en los experimentos para los límites superiores para una hipotética carga y masa del fotón. Esta es la base de la transferencia de energía por resonancia entre moléculas fluorescentes.59 Se ha investigado mucho las posibles aplicaciones de los fotones en óptica cuántica. todos los datos experimentales son consistentes con el fotón de carga y masa cero11 58 Los límites superiores aceptados universalmente en la carga y masa del fotón son 5×10í 52 C (o 3×10í 33 por la carga elemental) y 1. no ocurriendo dicha transición con los fotones por separado. se puede excitar una transición de energía por medio de dos fotones. puesto que son de menor energía. Otra área de investigación activa son los procesos ópticos no lineales. porque la muestra absorbe energía únicamente en la región en la que los dos rayos de colores diferentes se solapan de forma significativa. buscando nuevas posibilidades para la física más allá del modelo estándar. respectivamente. con tópicos tales como la absorción de dos fotones. Hasta ahora.