Cuanto

En física, el término cuanto o quantum (del latín Quantum, plural Quanta). Max Plank, 1900, dijo que la luz siempre viaja en pequeños paquetes llamados "quata". Denotaba en la física cuántica primitiva tanto el valor mínimo que puede tomar una determinada magnitud en un sistema físico, como la mínima variación posible de este parámetro al pasar de un estado discreto a otro. Se hablaba de que una determinada magnitud estaba cuantizada según el valor de cuanto. O sea que cuanto es una proporción hecha por la magnitud dada. Un ejemplo del modo en que algunas cantidades relevantes de un sistema físico están cuantizadas lo encontramos en el caso de la carga eléctrica de un cuerpo, que sólo puede tomar un valor que sea un múltiplo entero de la carga del electrón. En la moderna teoría cuántica aunque se sigue hablando de cuantización el término cuanto ha caído en desuso. El hecho de que las magnitudes estén cuantizadas se considera ahora un hecho secundario y menos definitorio de las caracterísitcas esenciales de la teoría. En informática, un cuanto de tiempo es un pequeño intervalo de tiempo que se asigna a un proceso para que ejecute sus instrucciones. El cuanto es determinado por el planificador de procesos utilizando algún algoritmo de planificación.

Historia
El ejemplo clásico de un cuanto procede de la descripción de la naturaleza de la luz, como la energía de la luz está cuantizada, la mínima cantidad posible de energía que puede transportar la luz sería la que proporciona un fotón (nunca se podrá transportar medio fotón). Esta fue una conclusión fundamental obtenida por Max Planck y Albert Einstein en sus descripciones de la ley de emisión de un cuerpo negro y del efecto fotoeléctrico. Otra magnitud cuantizada en física es la carga eléctrica, cuya unidad mínima es la carga del electrón, aunque por ser tan pequeña normalmente se use como una magnitud continua. La teoría de la física que describe los sistemas cuantizados se denomina mecánica cuántica. Otras magnitudes menos intuitivas también aparecen cuantizadas como el momento angular de un electrón o el spín de una partícula subatómica.

c es la velocidad de la luz. Para la luz visible. Por ejemplo. como el realizado por Young en el siglo XIX. En particular. Sin embargo. La discusión sobre la naturaleza de la luz se remonta hasta la antigüedad. que viene dada por la expresión. y las ondas de radio. la energía portada por un fotón es de alrededor de 4×10±19 julios. lo que significa que a menudo estas propiedades no tienen un valor bien definido para un fotón dado. La descripción anterior de un fotón como un portador de radiación electromagnética es utilizada con frecuencia por los físicos. En el siglo XVII. Es la partícula portadora de todas las formas de radiación electromagnética. posición. las microondas. un fotón puede considerarse como un mediador para cualquier tipo de interacción electromagnética. Siguen las leyes de la mecánica cuántica. y tienen una polarización. en los cuales se introdujo el concepto de cuanto.1 y viaja en el vacío con una velocidad constante c.2 Además de energía. los fotones llevan también asociada una cantidad de movimiento o momento lineal. la luz ultravioleta. donde h es la constante de Planck. a menudo es imposible predecir cuál será la molécula excitada. o en la cancelación por interferencia destructiva de ondas reflejadas. los rayos X. confirmaron el modelo ondulatorio de la luz. Con el modelo de fotón podían explicarse observaciones experimentales que no encajaban con el modelo ondulatorio clásico de la luz. incluyendo a los rayos gamma. La idea de la luz como partícula retornó con el concepto moderno de fotón. el fotón es la partícula elemental responsable de las manifestaciones cuánticas del fenómeno electromagnético. sin embargo. la luz visible. El fotón tiene una masa invariante cero. Esto difiere de lo que ocurre con las ondas clásicas. mientras que sus contemporáneos Huygens y Hooke apoyaron la hipótesis de la luz como onda.Fotón En física moderna. esta energía es suficiente para excitar un ojo y dar lugar a la visión. Newton se inclinó por una interpretación corpuscular de la luz. que pueden ganar o perder cantidades arbitrarias de energía. Experimentos de interferencia. la luz infrarroja. o cantidad de movimiento. en física teórica. Como todos los cuantos. En su lugar se habla de las probabilidades de que tenga una cierta polarización. que fue desarrollado gradualmente entre 1905 y 1917 por Albert Einstein3 4 5 6 apoyándose en trabajos anteriores de Planck. . el fotón presenta tanto propiedades corpusculares como ondulatorias ("dualidad ondacorpúsculo"). y es la longitud de onda. aunque un fotón puede excitar a una molécula. explicaba cómo la energía de la luz dependía de la frecuencia (dependencia observada en el efecto fotoeléctrico) y la capacidad de la materia y la radiación electromagnética para permanecer en equilibrio térmico. Se comporta como una onda en fenómenos como la refracción que tiene lugar en una lente. se comporta como una partícula cuando interacciona con la materia para transferir una cantidad fija de energía.

y a inventos como el láser. De acuerdo con el modelo estándar de física de partículas los fotones son los responsables de producir todos los campos eléctricos y magnéticos. En física. que significa luz. El nombre moderno ³fotón´ proviene de la palabra griega (que se transcribe como phôs). . masa invariante y espín ) están determinadas por las propiedades de la simetría de Gauge. quien publicó una teoría especulativa7 en la que los fotones no se podían ³crear ni destruir". y fue acuñado en 1926 por el físico Gilbert N. Con mucha menor asiduidad. el microscopio fotónico y la medición de distancias moleculares. Los fotones se aplican a muchas áreas. El concepto de fotón ha llevado a avances muy importantes en física teórica y experimental. Este símbolo proviene posiblemente de los rayos gamma. Incluso se los ha estudiado como componentes de computadoras cuánticas y en aplicaciones sofisticadas de comunicación óptica como por ejemplo en criptografía cuántica. los fotones se simbolizan habitualmente por . en los que la luz era descrita todavía mediante las ecuaciones de Maxwell. donde es la constante de Planck y la letra griega es la frecuencia de la partícula. experimentos posteriores han probado las hipótesis de Einstein sobre la cuantización de la luz (los cuantos de luz son los fotones). En química e ingeniería óptica. Aunque estos modelos semiclásicos contribuyeron al desarrollo de la mecánica cuántica. Nomenclatura El fotón fue llamado originalmente por Albert Einstein3 "cuanto de luz´ (en alemán: das Lichtquant). en este caso. el fotón se representa normalmente con el símbolo (la letra griega gamma). y a su vez son el resultado de que las leyes físicas tengan cierta simetría en todos los puntos del espacio-tiempo. aunque los objetos materiales que emitían y absorbían luz estaban cuantizados. la frecuencia. Aunque la teoría de Lewis nunca fue aceptada ²siendo contradicha en muchos experimentos² el nuevo nombre "fotón" fue adoptado enseguida por la mayoría de los científicos. Las propiedades intrínsecas de los fotones ( carga eléctrica. como la fotoquímica. siendo . el condensado de Bose-Einstein y la interpretación probabilística de la mecánica cuántica. Lewis. tales como la teoría cuántica de campos. el fotón también se representa por . que representa también la energía asociada a un fotón.Otros físicos trataron de explicar las observaciones anómalas mediante modelos "semiclásicos". descubiertos y bautizados con ese nombre en 1900 por Villard8 9 y que resultaron ser una forma de radiación electromagnética según demostraron Rutherford y Andrade10 en 1914.

el número bariónico. o cuando se aniquila una partícula con su antipartícula. o la extrañeza² son exactamente cero. cuando se acelera una partícula con carga eléctrica. lo .1 tampoco posee carga eléctrica11 y no se desintegra espontáneamente en el vacío. donde p es el módulo del momento lineal. Absorción Los fotones se absorben en los procesos de reversión temporal que se corresponden con los ya mencionados: por ejemplo. Energía y movimiento En el espacio vacío. En comparación. atómicas o nucleares a un nivel de energía más alto. y su energía E y momento lineal p están relacionados mediante la expresión E = cp. los fotones se mueven a la velocidad de la luz c. en la producción de pares partícula-antipartícula o en las transiciones moleculares. que determinan su longitud de onda y su dirección de propagación. o. la ecuación correspondiente a partículas con una masa m es E2 = c2p2 + m2c4. durante una transición molecular.Propiedades físicas Diagrama de Feynman mostrando el intercambio de un fotón virtual (simbolizado por una línea ondulada y ) entre un positrón y un electrón. La energía y el momento lineal de un fotón dependen únicamente de su frecuencia que es equivalente. por ejemplo. El fotón tiene dos estados posibles de polarización que pueden describirse mediante tres parámetros continuos: las componentes de su vector de onda. como se demuestra en la relatividad especial. de su longitud de onda . Emisión Los fotones se emiten en muchos procesos naturales. y por tanto todos los otros números cuánticos ²como el número leptónico. atómica o nuclear a un nivel de energía más bajo. El fotón no tiene masa. El fotón es el bosón de gauge de la interacción electromagnética.

El proceso inverso. es el mecanismo principal por el que los fotones de alta energía (como los rayos gamma) pierden energía al pasar a través de la materia. mientras que un fotón aislado siempre lo tiene.y en consecuencia el módulo del momento lineal es: donde (conocida como constante de Dirac o constante reducida de Planck). Este tiene además momento angular de espín que no depende de la frecuencia. y la componente medida a lo largo de su dirección de movimiento. ya que la presión es fuerza por unidad de superficie y la fuerza. Debe tenerse en cuenta que k apunta en la dirección de propagación del fotón. En consecuencia. su helicidad. la presión de radiación electromagnética sobre un objeto es debida a la trasferencia de momento lineal de los fotones por unidad de tiempo y unidad de superficie del objeto. k es el vector de onda (de módulo )y es la frecuencia angular. tiene que ser . es la variación del momento lineal por unidad de tiempo. Por ejemplo. Las fórmulas clásicas para la energía y el momento lineal de la radiación electromagnética pueden ser expresadas también en términos de eventos fotónicos. la aniquilación de una partícula con su antipartícula tiene que dar lugar a la creación de al menos dos fotones por la siguiente razón: en el sistema de referencia fijo en el centro de masas. Estos dos posibles valores corresponden a los dos posibles estados de polarización circular del fotón (en sentido horario o antihorario). la ley de conservación del momento lineal requiere que al menos se creen dos fotones. las antipartículas que colisionan no tienen momento lineal neto. El módulo de tal espín es . para que el momento lineal resultante pueda ser igual a cero. la creación de pares. a su vez. sus frecuencias² pueden determinarse por las leyes de conservación. Las energías de los dos fotones ²o lo que es equivalente. Para ilustrar la importancia de estas fórmulas. .

el modelo teórico de la luz de Maxwell. Nacía así el concepto de fotón. Sin embargo. principalmente debido a la influencia de Isaac Newton. las predicciones de Maxwell17 sobre la naturaleza de la luz como onda electromagnética. lo que llevó a la conclusión de que la energía lumínica estaba empaquetada en cuantos descritos por E = h .14 propusieran teorías ondulatorias para la luz. y para 1850 los modelos ondulatorios habían sido generalmente aceptados. Predecía que la energía de una onda luminosa dependía solamente de su intensidad. Sin embargo. que serían posteriormente confirmadas experimentalmente por Heinrich Hertz en 1888. la refracción o la birrefringencia de la luz. diversas observaciones no podían explicarse según los modelos de radiación electromagnética. En 1900. sin embargo.18 parecieron significar el final del modelo de partículas. no de su frecuencia. hizo que René Descartes en 1637. la teoría ondulatoria de Maxwell no explicaba todas las propiedades de la luz.15 A principios del siglo XIX Thomas Young y August Fresnel demostraron con claridad que los fenómenos de interferencia y difracción se daban también para la luz. lo que ayudó a rechazar las anteriores teorías corpusculares. como dos campos oscilatorios (uno eléctrico y otro magnético) pareció completo. Experimentos posteriores mostraron que estos cuantos de luz también poseían momento lineal y en consecuencia podían ser considerados partículas.Desarrollo histórico del concepto El experimento de la doble rendija de Thomas Young en 1805 demostró que la luz se comportaba como una onda.16 En 1865. El hecho de que los modelos de partículas no pudieran explicar fenómenos como la difracción. En la mayoría de las teorías hasta el siglo XVIII. pero diversos experimentos demostraron que la energía aportada por la luz a . los modelos de partículas permanecieron vigentes. la luz se consideraba formada por partículas.13 y Christian Huygens en 1678. que llevaría a un conocimiento más profundo de los campos eléctricos y magnéticos.12 Robert Hooke en 1665.

si la frecuencia no alcanzaba dicho valor. Einstein apuntó que las anomalías observadas en muchos experimentos podían explicarse si la energía de una onda de luz maxweliana estuviera localizada en unos puntos cuánticos que se movieran independientemente unos de otros. Al mismo tiempo.20 21 que proponía que la energía de cualquier sistema que absorbe o emite radiación electromagnética de frecuencia . la reacción no se producía. La pregunta fundamental entonces paso a ser: ¿cómo unificar la teoría ondulatoria de Maxwell con la naturaleza corpuscular observada experimentalmente? La respuesta a esta pregunta mantuvo ocupado a Einstein el resto de su vida. incluso aunque la onda se difundiera de forma continua por el espacio. Einstein fue el primero en proponer que la cuantización de la energía era una propiedad intrínseca de la radiación electromagnética. las investigaciones realizadas a lo largo de cuatro décadas (1860-1900) por varios investigadores19 sobre la radiación de un cuerpo negro. y no de su intensidad. independientemente de la intensidad que tuviera la luz. culminaron con la hipótesis de Max Planck. Puesto que la teoría de Maxwell permitía todas las posibles energías de radiación electromagnética. se podían extraer electrones de una placa metálica iluminándola con radiación de una frecuencia suficientemente alta (efecto fotoeléctrico).3 En 19094 y 19166 Einstein demostró que si era aceptada la teoría de Planck sobre la radiación de los cuerpos negros.los átomos dependía sólo de su frecuencia. la mayoría de los físicos asumieron inicialmente que la cuantización de la energía era el resultado de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía la radiación. era un número entero de veces la energía de un cuanto: E = h . Por ejemplo.3 4 debía aceptarse alguna forma de cuantización de la energía para explicar el equilibrio térmico observado entre la materia y la radiación electromagnética. Como demostró Albert Einstein. el modelo estándar de la física de partículas. con lo que los convertía en partículas en todo el sentido de la palabra. . y la energía con la que los electrones abandonaban la placa era función únicamente de la frecuencia de la luz incidente. los cuantos de energía tenían también que poseer momento lineal p = h / . y no de su intensidad. algunas reacciones químicas eran provocadas únicamente por luz con una frecuencia mayor que un valor determinado. Por esta explicación del efecto fotoeléctrico. Einstein recibió el Premio Nobel de física en 1921.3 Aunque aceptaba la validez de la teoría de Maxwell.22 quien por este descubrimiento recibió el Premio Nobel en 1927.23 y fue resuelta dentro de la electrodinámica cuántica y de su sucesor. El momento lineal de los fotones fue observado experimentalmente por Arthur Compton. De forma similar. En 1905.

trataron de justificar el comportamiento del fotón cuantizando la materia. Esto permite reconciliar los cambios discontínuos de la energía del átomo (salto entre niveles de energía) con la emisión contínua de energía en forma de radiación. en su lugar. Incluso después del experimento de Compton. como reseñó Robert Millikan en su conferencia por la obtención del Premio Nobel. al no tener una estructura interna) fue capaz de convencer a la mayoría de los investigadores sobre el hecho de que la propia luz estuviera cuantizada. había que efectuar dos hipótesis drásticas: y Energía y momento lineal se conservan sólo en promedio en las interacciones entre materia y radiación. Bohr. .24 Sin embargo. Hendrik Kramers y John Slater hicieron un último intento por preservar el modelo de campo electromagnético continuo de Maxwell. Arnold Sommerfeld y otros. Las predicciones de Einstein de 1905 fueron verificadas experimentalmente de varias formas dentro de las dos primeras décadas del siglo XX. como en el modelo de Bohr del átomo de hidrógeno (mostrado aquí). Únicamente el experimento de Compton sobre la dispersión de fotones por un electrón libre (el cual no podía tener niveles de energía. la mayoría de los físicos sostenían. antes de que los experimentos de Compton22 mostraran que los fotones poseían un momento lineal proporcional a su frecuencia (1922). Estos modelos coincidían muy bien con el espectro del hidrógeno. Por ello. En su lugar.24 ). permitieron la evolución hacia la mecánica cuántica. que la cuantización de la energía era consecuencia de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía radiación. la mayoría de los físicos eran reacios a creer que la radiación electromagnética pudiera estar formada por partículas. pero no con el de otros elementos.Primeras objeciones Hasta 1923 la mayoría de los físicos eran reacios a aceptar que la radiación electromagnética fuera intrínsecamente cuantizable.19 Planck21 y Millikan. (véanse por ejemplo las conferencias por la obtención del Nobel de Wien. Niels Bohr. desarrollaron modelos atómicos con niveles discretos de energía que pudieran explicar cualitativamente las finas líneas espectrales y la cuantización de la energía observada en la emisión y absorción de la luz por parte de los átomos. no en los procesos elementales como la absorción y la emisión. que se conoció como el modelo BKS25 Para justificar los datos disponibles. Estas reticencias eran comprensibles dado el éxito y verosimilitud del modelo ondulatorio de Maxwell. Aunque todos los modelos semiclásicos del átomo han quedado descartados por la experimentación.

esa hipótesis fue también refutada por los experimentos de correlación de fotones ya mencionados anteriormente. según fue concebido por Einstein y otros. un fotón individual pasando a través de éstas incidiría en la pantalla con una distribución de probabilidad dada por sus patrones de interferencia determinados por las ecuaciones de Maxwell. esta evidencia no podía considerarse absolutamente definitiva. En vez de esto. el modelo BKS inspiró a Werner Heisenberg en su desarrollo26 de la mecánica cuántica. puesto que es absorbido o emitido en su conjunto por sistemas arbitrariamente pequeños. ni se divide al encontrarse con un divisor de haz. De acuerdo con los conocimientos actuales. era aplastante hacia 1970. se consideró probada la hipótesis de Einstein que indicaba que la cuantización era una propiedad intrínseca de la luz. Sin embargo. y también que la excitación del electrón y la generación de un nuevo fotón en la dispersión de Compton obedecían a una causalidad del orden de 10 ps.31 Sin embargo. a partir de los experimentos físicos y químicos. en los cuales la radiación electromagnética no estaba cuantizada. experimentos de Compton refinados mostraron que el par energía-momento lineal se conservaba extraordinariamente bien en los procesos elementales. los propios campos electromagnéticos son producidos por fotones. Por ejemplo las emisiones espontáneas son simplemente emisiones inducidas por un campo electromagnético virtual. el fotón se comporta como una partícula puntual.28 29 30 Con ellos. sistemas mucho más pequeños que sus longitudes de onda.23 En cualquier caso. puesto que recaía en la interacción de la luz con la materia. . el fotón no es una partícula puntual cuya trayectoria sea determinada probabilísticamente por el campo electromagnético. Aunque la evidencia de los fotones. Bohr y sus colegas dieron a su modelo «un funeral tan honorable como fue posible». Como consecuencia. El fotón muestra sus propiedades ondulatorias en fenómenos como la difracción y las interferencias. aunque la materia obedecía las leyes de la mecánica cuántica. como todos los objetos cuánticos. Sin embargo. los cuales a su vez resultan de una simetría de gauge local y las leyes de la teoría cuántica de campos. Dualidad onda-corpúsculo y principio de incertidumbre Los fotones. Por ejemplo.y La causalidad se abandona. Su naturaleza dual onda-partícula puede ser difícil de visualizar. no se dispersa al propagarse. Unos cuantos de físicos persistieron27 en el desarrollo de modelos semiclásicos. tales como un núcleo atómico (§10±15 m de diámetro) o incluso un electrón. Sin embargo. una teoría de la materia suficientemente complicada podía explicar la evidencia. en un experimento de la doble rejilla. presentan tanto propiedades ondulatorias como corpusculares. todas las teorías semiclásicas fueron refutadas definitivamente en los años 70 y 80 del siglo XX por elegantes experimentos de correlación de fotones. los experimentos confirman que el fotón no es un corto pulso de radiación electromagnética.

puesto que sufrió un ³choque´ con la luz que resultó desviada al interior del microscopio. requiere la cuantización de la luz en fotones. El rayo gamma desviado se muestra en rojo. Una ilustración elegante es el experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón con un microscopio ideal. Un elemento clave de la mecánica cuántica es el principio de incertidumbre de Heisenberg. que viene dada por la fórmula de óptica clásica donde es la apertura angular del microscopio. la incertidumbre p podría hacerse arbitrariamente pequeña mediante la reducción de la intensidad de la luz. Si la luz no estuviera cuantizada en fotones. En ese caso. uno podría determinar de forma simultánea la posición y el momento lineal con una precisión arbitrariamente alta. Hay que destacar que el principio de incertidumbre para partículas materiales cargadas. que prohíbe el conocimiento simultáneo de la posición y el momento lineal de una partícula. p. Como contraste. El momento lineal del electrón es incierto. e incluso que la energía y el momento lineal de los fotones dependan de la frecuencia. la incertidumbre en la posición x puede hacerse arbitrariamente pequeña reduciendo la longitud de onda.Experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón (representado en azul) con un microscopio de rayos gamma de alta resolución. la fórmula de Einstein para el momento lineal del fotón preserva el principio de incertidumbre. puesto que la longitud de onda y la intensidad de la luz pueden variarse de forma independiente. puesto que el fotón es desviado a cualquier sitio dentro de la abertura.32 La posición del electrón puede determinarse dentro de la resolución óptica del microscopio. La óptica clásica demuestra que la posición del electrón sólo puede determinarse con una incertidumbre x que depende de y de la longitud de onda del rayo de luz incidente. la incertidumbre del momento lineal transferido es . violando el principio de incertidumbre. Por tanto. El rayo gamma incidente (mostrado en verde) es desviado hacia arriba por el electrón dentro de la apertura angular del microscopio.

son matemáticamente diferentes.36 37 38 39 pero no han llegado a usarse de forma generalizada. lo más obvio es que la ecuación de Schrödinger se resuelve para un campo complejo. si alguno de ellos va a ser cuantizado. los físicos aceptan generalmente la teoría de la segunda cuantización de los fotones que se describirá más abajo. El principio de incertidumbre correspondiente para los fotones prohíbe la determinación simultánea del número de fotones (véase estado de Fock y la sección Segunda cuantización más abajo) en una onda electromagnética y la fase de esa onda Tanto los fotones como las partículas materiales (p. De esta forma. para partículas materiales. corresponde a la interferencia de la ecuación de ondas de Schrödinger.35 Al no tener masa. ej. este condensado de Bose-Einstein se observó experimentalmente en 1995.: los electrones) crean patrones de interferencia análogos cuando pasan por una doble rendija. En los mismos artículos. no pueden localizarse sin ser destruidos. y predijo que a temperaturas lo suficientemente bajas se condensarían en su estado cuántico fundamental.43 . tanto la materia como los campos tienen que obedecer un conjunto consistente de leyes cuánticas. Con mayor generalidad.41 42 ahora entendida como la exigencia de un estado simétrico mecánico cuántico. Se han sugerido algunas funciones de onda sustitutorias para el fotón. Satyendra Nath Bose derivó la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro sin utilizar el electromagnetismo. el principio de incertidumbre habitual de Heisenberg x p > h / 2 no es aplicable a los fotones.33 34 Por un lado. en la cual los fotones son excitaciones cuantizadas de modos electromagnéticos. Einstein amplió el formalismo de Bose a partículas no materiales (bosones). el concepto habitual de una función de onda de probabilidad de Schrödinger no puede aplicarse a los fotones. Para los fotones. y. los fotones no pueden tener un eigenestado de posición . la mayoría de los físicos no están de acuerdo con esto. En su lugar. esto corresponde a la interferencia de una onda electromagnética de Maxwell mientras que. mediante una especie de recuento en el espacio de fase. técnicamente. todo resulta cuantizado. por tanto. que es el principio de incertidumbre de Heisenberg. mientras que las cuatro ecuaciones de Maxwell se resuelven para campos reales. Aunque esta similitud podría sugerir que las ecuaciones de Maxwell son simplemente la ecuación de Schrödinger para los fotones.obteniéndose el producto . Modelo de Bose-Einstein de un gas de fotones En 1924.40 Einstein demostró que esta modificación era equivalente a asumir que los fotones son rigurosamente idénticos y que ello implicaba una "misteriosa interacción no local". Este trabajo dio lugar al concepto de los estados coherentes y al desarrollo del láser.

la tasa de emisión de fotones a una determinada frecuencia debe ser igual a la tasa de absorción de ellos. la condición es que las ecuaciones de Maxwell sean lineales. con muchos fotones desplazándose en la misma dirección. El teorema de la estadística del espín pone de manifiesto que todos los bosones deben obedecer la estadística de BoseEinstein. Esto es incompatible con la observación experimental de que los láseres pueden producir luz coherente de intensidad arbitraria. si el fotón fuera un fermión. en un instante de tiempo sólo un fotón podría moverse en una dirección determinada. Así. como máximo. mientras que todos los fermiones obedecen la estadística de Fermi-Dirac o. Todas las partículas se dividen en fermiones y bosones. en función de si su espín es semi-entero o entero respectivamente.5 Considere una cavidad en equilibrio térmico y llena de radiación electromagnética y de sistemas que pueden emitir y absorber la radiación. el fotón debe ser un bosón y obedecer la estadística de BoseEinstein. El equilibrio térmico requiere que la densidad ( ) de fotones con frecuencia sea constante en el tiempo. . donde Bji es la constante para el ritmo de absorción Rji de los niveles energéticos Ej a Ei. por lo cual. Emisión estimulada y espontánea Emisión estimulada (en la cual los fotones se "clonan" a si mismos) fue predicho por Einstein en su derivación de E=h . es decir. y condujo al desarrollo del láser. de forma equivalente. Einstein demostró que la hipótesis cuántica de Planck E = h podría derivarse de un tipo de ecuación cinética. el principio de exclusión de Pauli. Por lo tanto. una única partícula puede ocupar un estado cuántico.Los fotones deben obedecer la estadística de Bose-Einstein si van a permitir el principio de superposición de los campos electromagnéticos. Einstein teorizó que el ritmo de absorción de un fotón de frecuencia y transicionar de un estado de energía más bajo Ej a otro más alto Ei era proporcional al número Nj de moléculas con energía Ej y a la densidad ( ) de fotones en el ambiente con tal frecuencia. que establece que. En 1916.

respectivamente. la cuantización del mismo campo electromagnético. Esta predicción fue confirmada en la mecánica cuántica y en la electrodinámica cuántica. Este sencillo modelo cinético fue un estímulo poderoso para la investigación. y más sorprendente aún: Einstein no trató de justificar sus dos ecuaciones pero hizo notar que Aij y Bij deberían poder derivarse de la mecánica y la electrodinámica modificadas para acomodadar la hipótesis cuántica. . Einstein teorizó que el ritmo inverso Rij para que el sistema emitiera un fotón de frecuencia y transicionara desde Ei a Ej se componía de dos términos: donde Aij es el ritmo de emisión espontánea de un fotón y Bij es la constante para el ritmo de emisión en respuesta a los fotones presentes en el ambiente (emisión inducida o estimulada).De manera más atrevida.44 y. esto es ambas constantes para los ritmos de absorción y emisión inducida eran iguales.47 48 49 la anterior mecánica cuántica (la cuantificación de las partículas materiales moviéndose en un potencial) representa la "primera cuantización". logró derivar todas las constantes de velocidad a partir de primeros principios. Einstein demostró que la fórmula de Planck E = h es una consecuencia necesaria de estas dos ecuaciones teóricas y de los requerimientos básicos de que la radiación ambiente esté en equilibrio térmico con los sistemas que absorben y emiten la radiación y que sea independiente de la composición del material del sistema. en 1927. El enfoque de Dirac también se le llama segunda cuantización o teoría cuántica de campos.45 46 El trabajo de Dirac representó el fundamento de la electrodinámica cuántica. Einstein pudo mostrar que Bij = Bji. Paul Dirac derivó las constantes de velocidad Bij en 1926 utilizando un enfoque semiclásico. y ambas son necesarias para obtener las constantes de velocidad de Einstein a partir de primeros principios. es decir.

la aproximación de Debye falló a la hora de dar la fórmula correcta para las fluctuaciones de energía de la radiación del cuerpo negro.50 Descompuso correctamente el campo electromagnético en una cavidad. En 1910. los modos de Fourier del campo electromagnético ²un conjunto completo de ondas electromagnéticas planas caracterizadas por sus vectores de onda k y sus estados de polarización² son equivalentes a un conjunto de osciladores armónicos simples desacoplados. Tratado de un modo mecano-cuántico.4 En 1925. La ley de Planck de la radiación del cuerpo negro se obtiene inmediatamente como una suma geométrica. El paso clave fue identificar un modo electromagnético con energía E = nh . . en sus modos de Fourier. donde es la frecuencia del oscilador. donde es la frecuencia del modo electromagnético. Born.Segunda cuantización Diferentes modos electromagnéticos (como los descritos aquí) pueden tratarse como osciladores armónicos simples independientes. Sin embargo. Peter Debye dedujo la ley de Planck de radiación de un cuerpo negro a partir de una suposición relativamente simple. Heisenberg y Jordan reinterpretaron el concepto de Debye en una forma clave.51 Como puede demostrarse clásicamente. Esta aproximación sí da la fórmula para la correcta fluctuación de energía. y asumió que la energía en cualquier modo era un múltiplo entero de h . Un fotón corresponde a una unidad de energía E = h en su modo electromagnético. se demuestra que los niveles de energía de dichos osciladores son E = nh . que fue obtenida por Einstein en 1909. cada uno de ellos con energía h . como un estado con n fotones.

En notación de física moderna. dichos fotones virtuales actúan como mediadores en la electricidad estática y las interacciones magnéticas. Dirac dio un paso más. y pueden tener estados de polarización extra. La teoría de perturbaciones de segundo orden de Dirac puede involucrar a fotones virtuales. Otras partículas virtuales pueden contribuir también a la suma. mientras se conservan la energía y el momento lineal total. incluidos los fotones. dichos cálculos de perturbaciones de segundo orden y órdenes superiores pueden proporcionar aparentemente infinitas contribuciones a la suma. él dedujo la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro a partir de la estadística de BE). cambiando el número de fotones de los modos. Los resultados no-físicos se corrigen mediante técnicas de renormalización. En la teoría cuántica de campos. los fotones virtuales no se limitan a satisfacer E = pc. incluso aquellos que son nofisicos. contribuyen de forma apreciable a las probabilidades de eventos observables. Dirac pudo obtener los coeficientes Aij y Bij de Einstein a partir de los principios fundamentales. un producto tensorial de los estados para cada modo electromagnético . el estado cuántico del campo electromagnético se escribe como un estado de Fock. dos fotones pueden interaccionar de forma indirecta por medio de pares electrónpositrón virtuales. dependiendo del gauge utilizado. no era aún conocido que todos los bosones. y demostró que la estadística de Bose-Einstein de los fotones es consecuencia natural de cuantizar correctamente los campos electromagnéticos (el razonamiento de Bose fue en el sentido opuesto.45 46 Él trató la interacción entre una carga y un campo electromagnético como una pequeña perturbación que induce transiciones en los estados de los fotones. en lugar de los dos estados de los fotones reales. estados intermedios transitorios del campo electromagnético. los fotones virtuales pueden tener tres o cuatro estados de polarización. por ejemplo. De hecho. como en el diagrama de Feynman mostrado aquí. En la época de Dirac. la probabilidad de los eventos se calcula mediante la suma de todas las posibles formas en las que pueden suceder. la amplitud de probabilidad de eventos observables se calcula mediante la suma de todos los posibles pasos intermedios. tienen que obedecer la estadística de BE. Aunque estos fotones virtuales transitorios nunca pueden ser observados.En la teoría de campos cuántica. por tanto.

. A diferencia de los fotones. ej. El fotón como un bosón gauge El campo electromagnético se puede entender por medio de una teoría gauge como un campo resultado de exigir que unas simetrías sean independientes para cada posición en el espacio-tiempo. estos bosones tienen una masa invariante debido a un mecanismo que rompe su simetría gauge SU(2) particular. mientras no se rompa la simetría. varias predicciones importantes de estas teorías. Esta notación simplemente expresa el concepto de Born. un fotón real puede interactuar como una partícula puntual. por el que fueron galardonados con el Premio Nobel de física 1979. En el Modelo estándar de física de partículas. El cuanto en el campo gauge abeliano debe ser tipo bosón sin carga ni masa. Heisenberg y Jordan descrito arriba. la creación de un nuevo fotón en modo ki (p. como un hadrón.56 . Abdus Salam y Steven Weinberg. Estos dos que el fotón debe tener spin 1. por lo que su helicidad debe ser componentes del spin corresponden a los conceptos clásicos de luz polarizada circularmente a la derecha y a la izquierda. La unificación de los fotones con los mencionados bosones en la interacción electrodébil fue realizada por Sheldon Glashow. por ello se predice que el fotón no tiene masa. La estrucutra de los fotones no se determina por las tradicionales distribuciones de quarks de valencia como en un protón. Wí y Z0 que son responsables de la interacción débil. o como una colección de quarks y gluones. que refleja la capacidad de variar la fase de un número complejo sin afectar números reales construidos del mismo.donde representa el estado en el cual fotones están en el modo ki.53 54 55 Los físicos continúan buscando hipótesis sobre grandes teorías de unificación que conecten estos cuatro bosones gauge con los ocho bosones gauge gluones de la cromodinámica cuántica. el emitido desde una transición atómica) se escribe como . sino por fluctuaciones del fotón puntual en una colección de partones. tales como la desintegración de protones. y tener cero carga eléctrica y spin entero. esto es. no se han observado experimentalmente. esta simetría es la simetría Abeliana U(1) de los números complejos. En esta notación. Estructura del fotón De acuerdo con la cromodinámica cuántica. tales como la energía o el lagrangiano. La forma particular de la interacción electromagnética especifica . Sin embargo.52 Para el campo electromagnético. el fotón es una de los cuatro bosones gauge en la interacción electrodébil. y no añade nada de física. siendo los otros tres los bosones W+.

Otro ejemplo de este tipo de contribuciones que están comprobadas experimentalmente es la predicción de la QED del efecto Lamb observado en la estructura hiperfina de pares de leptones ligados. una vez en el espacio abierto. ejercen una atracción gravitatoria sobre otros objetos. las mediciones experimentales de los momentos de los dipolos magnéticos están perfectamente de acuerdo con estas predicciones. Del mismo modo. La velocidad de propagación del polaritón v es igual a su velocidad de grupo. los fotones en su viaje desde el centro del Sol sufren tantas colisiones. Este concepto se aplica en un factor clave predicho por la QED. A su vez. El factor por el cual disminuye la velocidad se conoce como índice de refracción del material. . como ocurre en las lentes gravitacionales. esto se conoce como dispersión. Por ejemplo. tales como el muonio y el positronio. que la energía radiante tarda aproximadamente un millón de años en llegar a la superficie. lo cual resulta en una reducción de la masa por un valor E / c2. lo que significa que no puede viajar con velocidad c. la disminución de la velocidad puede describirse en su lugar como una combinación del fotón con excitaciones cuánticas de la materia (cuasipartículas como fonones y excitones) para formar un polaritón. Viendo al fotón como una partícula. QED es capaz de predecir el momento dipolar magnético de los leptones con una exactitud muy alta. la masa de un sistema que absorbe un fotón se incrementa por la misma cantidad correspondiente. normalmente sus trayectorias rectas pueden ser dobladas por un espacio-tiempo deformado. Desde la óptica clásica. de acuerdo con la teoría general de la relatividad. este polaritón tiene una masa efectiva distinta de cero. como en el experimento de Pound y Rebka. los mismos efectos se predecirían para las ondas electromagnéticas clásicas. estos efectos no son específicos de los fotones. Las predicciones.57 sin embargo. sin embargo.3 minutos en llegar a la Tierra. la velocidad de la luz en el vacío. un fotón tarda únicamente 8. que es la derivada de la energía con respecto al momento lineal. la reducción de velocidad puede explicarse a partir de la polarización eléctrica que produce la luz en la materia: la materia polarizada radia nueva luz que interfiere con la luz original para formar una onda retardada. lo hace a una velocidad menor que c.Contribución a la masa de un sistema La energía de un sistema que emite un fotón se reduce en una cantidad igual a la energía E del fotón medida en el sistema de referencia en reposo del sistema emisor. la gravedad afecta los fotones. requieren contar las contribuciones de fotones virtuales a la masa del leptón. Las diferentes frecuencias de la luz pueden viajar a través de la materia con distintas velocidades. la teoría de la electrodinámica cuántica iniciada por Dirac (descrita anteriormente). Fotones y materia La luz que viaja a través de materia transparente. Dado que los fotones contribuyen al tensor de energía-impulso. Sin embargo. y sus frecuencias disminuyen al pasar a un potencial gravitatorio más alto.

cuyo funcionamiento puede explicarse bajo una teoría clásica de la luz. Un ejemplo clásico es la transición molecular del retinal (C20H28O. Otros detectores como los contadores Geiger utilizan la capacidad de los fotones para ionizar moléculas de gas. Aplicaciones tecnológicas Los fotones tienen muchas aplicaciones en tecnología. átomos o moléculas. dan lugar a impulsos nerviosos. en combinación con otras transiciones. como descubrieron el premio Nobel George Wald y su colaboradores en 1958. y no otros dispositivos ópticos como lentes. la absorción provoca una isomerización cis-trans que. Los fotones individuales pueden detectarse por varios métodos. El tubo fotomultiplicador clásico se basa en el efecto fotoeléctrico. Los fotones pueden también ser absorbidos por núcleos. . figura de la derecha). Por ejemplo. En algunos casos. éste es un tema de fotoquímica. la dispersión puede dar lugar a velocidades de la luz extremadamente lentas. un fotón incidente genera una carga detectable en un condensador microscópico. Como se muestra aquí. tanto para calcular el cambio de energía resultante de la absorción de un fotón. como para predecir la frecuencia de la luz emitida en una transición de energía dada. etc. Los efectos de las interacciones de los fotones con otras cuasipartículas puede observarse directamente en la dispersión Raman y la dispersión Brillouin. La absorción de fotones puede incluso romper enlaces químicos.Transformación en el retinal tras la absorción de un fotón de longitud de onda correcta. provocando transiciones entre sus niveles de energía. como en la fotólisis del cloro. un fotón que incide sobre una lámina de metal arranca un electrón. El láser es una aplicación extremadamente importante. respectivamente. La fórmula de la energía de Planck E = h es utilizada a menudo por ingenieros y químicos en diseño. E y p son la energía y el módulo del momento lineal del polaritón. que es responsable de la visión. donde. que inicia a su vez una avalancha de electrones. Se han elegido ejemplos que ilustran las aplicaciones de los fotones per se. Los circuitos integrados CCD utilizan un efecto similar en semiconductores. el espectro de emisión de una lámpara fluorescente puede diseñarse utilizando moléculas de gas con diferentes niveles de energía electrónica y ajustando la energía típica con la cual un electrón choca con las moléculas de gas en el interior de la lámpara. y y k son su frecuencia angular y número de onda. lo que da lugar a un cambio detectable en su conductividad.

pueden acoplarse dos transiciones de energía de modo que. puesto que son de menor energía. especialmente en criptografía cuántica. Otra área de investigación activa son los procesos ópticos no lineales. sin masa ni carga. El modelo estándar predice que el fotón es un bosón de gauge de spin 1. otro sistema cercano roba su energía y re-emite un fotón con una frecuencia diferente. Investigación reciente Actualmente se cree comprender teóricamente la naturaleza fundamental del fotón. . estos fotones causan un menor daño a la muestra. no ocurriendo dicha transición con los fotones por separado. Esta es la base de la transferencia de energía por resonancia entre moléculas fluorescentes.Bajo algunas condiciones. que media la interacción electromagnética y que resulta de la simetría gauge local U(1). buscando nuevas posibilidades para la física más allá del modelo estándar.59 Se ha investigado mucho las posibles aplicaciones de los fotones en óptica cuántica. Esto permite microscopios con mayores resoluciones. Finalmente. porque la muestra absorbe energía únicamente en la región en la que los dos rayos de colores diferentes se solapan de forma significativa. Además. y el entrelazamiento cuántico de los fotones es un campo de investigación. todos los datos experimentales son consistentes con el fotón de carga y masa cero11 58 Los límites superiores aceptados universalmente en la carga y masa del fotón son 5×10í 52 C (o 3×10í 33 por la carga elemental) y 1. Los fotones parecen adecuados como elementos de un ordenador cuántico. los físicos continúan buscando discrepancias entre los experimentos y las predicciones del modelo estándar. Sin embargo. que se utiliza para medir distancias moleculares. Hasta ahora. se puede excitar una transición de energía por medio de dos fotones. respectivamente. En particular. En algunos casos.1×10í 52 kg (6×10-17 eV/c2). cuando un sistema absorbe un fotón. hay cotas de mayor precisión en los experimentos para los límites superiores para una hipotética carga y masa del fotón. con tópicos tales como la absorción de dos fotones. auto modulación de fases y los osciladores ópticos parametrizados. que puede ser mucho menor que el volumen de excitación de un rayo individual. los fotones son esenciales en algunos aspectos de la comunicación óptica.

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