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FOTON Y CUANTO

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Cuanto

En física, el término cuanto o quantum (del latín Quantum, plural Quanta). Max Plank, 1900, dijo que la luz siempre viaja en pequeños paquetes llamados "quata". Denotaba en la física cuántica primitiva tanto el valor mínimo que puede tomar una determinada magnitud en un sistema físico, como la mínima variación posible de este parámetro al pasar de un estado discreto a otro. Se hablaba de que una determinada magnitud estaba cuantizada según el valor de cuanto. O sea que cuanto es una proporción hecha por la magnitud dada. Un ejemplo del modo en que algunas cantidades relevantes de un sistema físico están cuantizadas lo encontramos en el caso de la carga eléctrica de un cuerpo, que sólo puede tomar un valor que sea un múltiplo entero de la carga del electrón. En la moderna teoría cuántica aunque se sigue hablando de cuantización el término cuanto ha caído en desuso. El hecho de que las magnitudes estén cuantizadas se considera ahora un hecho secundario y menos definitorio de las caracterísitcas esenciales de la teoría. En informática, un cuanto de tiempo es un pequeño intervalo de tiempo que se asigna a un proceso para que ejecute sus instrucciones. El cuanto es determinado por el planificador de procesos utilizando algún algoritmo de planificación.

Historia
El ejemplo clásico de un cuanto procede de la descripción de la naturaleza de la luz, como la energía de la luz está cuantizada, la mínima cantidad posible de energía que puede transportar la luz sería la que proporciona un fotón (nunca se podrá transportar medio fotón). Esta fue una conclusión fundamental obtenida por Max Planck y Albert Einstein en sus descripciones de la ley de emisión de un cuerpo negro y del efecto fotoeléctrico. Otra magnitud cuantizada en física es la carga eléctrica, cuya unidad mínima es la carga del electrón, aunque por ser tan pequeña normalmente se use como una magnitud continua. La teoría de la física que describe los sistemas cuantizados se denomina mecánica cuántica. Otras magnitudes menos intuitivas también aparecen cuantizadas como el momento angular de un electrón o el spín de una partícula subatómica.

o cantidad de movimiento. Siguen las leyes de la mecánica cuántica. en los cuales se introdujo el concepto de cuanto. la energía portada por un fotón es de alrededor de 4×10±19 julios. La idea de la luz como partícula retornó con el concepto moderno de fotón. donde h es la constante de Planck. Se comporta como una onda en fenómenos como la refracción que tiene lugar en una lente. Sin embargo. los rayos X. y tienen una polarización. y es la longitud de onda. la luz ultravioleta.Fotón En física moderna. y las ondas de radio. las microondas. La discusión sobre la naturaleza de la luz se remonta hasta la antigüedad. el fotón es la partícula elemental responsable de las manifestaciones cuánticas del fenómeno electromagnético. que pueden ganar o perder cantidades arbitrarias de energía. En particular.2 Además de energía. Por ejemplo. Newton se inclinó por una interpretación corpuscular de la luz. incluyendo a los rayos gamma. los fotones llevan también asociada una cantidad de movimiento o momento lineal. El fotón tiene una masa invariante cero. como el realizado por Young en el siglo XIX. Como todos los cuantos. aunque un fotón puede excitar a una molécula. mientras que sus contemporáneos Huygens y Hooke apoyaron la hipótesis de la luz como onda. . confirmaron el modelo ondulatorio de la luz. un fotón puede considerarse como un mediador para cualquier tipo de interacción electromagnética. sin embargo. Con el modelo de fotón podían explicarse observaciones experimentales que no encajaban con el modelo ondulatorio clásico de la luz.1 y viaja en el vacío con una velocidad constante c. en física teórica. Es la partícula portadora de todas las formas de radiación electromagnética. En su lugar se habla de las probabilidades de que tenga una cierta polarización. explicaba cómo la energía de la luz dependía de la frecuencia (dependencia observada en el efecto fotoeléctrico) y la capacidad de la materia y la radiación electromagnética para permanecer en equilibrio térmico. c es la velocidad de la luz. el fotón presenta tanto propiedades corpusculares como ondulatorias ("dualidad ondacorpúsculo"). o en la cancelación por interferencia destructiva de ondas reflejadas. a menudo es imposible predecir cuál será la molécula excitada. Esto difiere de lo que ocurre con las ondas clásicas. La descripción anterior de un fotón como un portador de radiación electromagnética es utilizada con frecuencia por los físicos. se comporta como una partícula cuando interacciona con la materia para transferir una cantidad fija de energía. lo que significa que a menudo estas propiedades no tienen un valor bien definido para un fotón dado. Experimentos de interferencia. Para la luz visible. la luz infrarroja. la luz visible. que viene dada por la expresión. esta energía es suficiente para excitar un ojo y dar lugar a la visión. posición. que fue desarrollado gradualmente entre 1905 y 1917 por Albert Einstein3 4 5 6 apoyándose en trabajos anteriores de Planck. En el siglo XVII.

donde es la constante de Planck y la letra griega es la frecuencia de la partícula. . Las propiedades intrínsecas de los fotones ( carga eléctrica. masa invariante y espín ) están determinadas por las propiedades de la simetría de Gauge. Este símbolo proviene posiblemente de los rayos gamma. la frecuencia. y a su vez son el resultado de que las leyes físicas tengan cierta simetría en todos los puntos del espacio-tiempo. Aunque estos modelos semiclásicos contribuyeron al desarrollo de la mecánica cuántica. quien publicó una teoría especulativa7 en la que los fotones no se podían ³crear ni destruir".Otros físicos trataron de explicar las observaciones anómalas mediante modelos "semiclásicos". De acuerdo con el modelo estándar de física de partículas los fotones son los responsables de producir todos los campos eléctricos y magnéticos. y a inventos como el láser. Incluso se los ha estudiado como componentes de computadoras cuánticas y en aplicaciones sofisticadas de comunicación óptica como por ejemplo en criptografía cuántica. El concepto de fotón ha llevado a avances muy importantes en física teórica y experimental. el microscopio fotónico y la medición de distancias moleculares. El nombre moderno ³fotón´ proviene de la palabra griega (que se transcribe como phôs). tales como la teoría cuántica de campos. descubiertos y bautizados con ese nombre en 1900 por Villard8 9 y que resultaron ser una forma de radiación electromagnética según demostraron Rutherford y Andrade10 en 1914. y fue acuñado en 1926 por el físico Gilbert N. Lewis. En física. Aunque la teoría de Lewis nunca fue aceptada ²siendo contradicha en muchos experimentos² el nuevo nombre "fotón" fue adoptado enseguida por la mayoría de los científicos. que significa luz. que representa también la energía asociada a un fotón. Los fotones se aplican a muchas áreas. como la fotoquímica. el fotón también se representa por . En química e ingeniería óptica. siendo . aunque los objetos materiales que emitían y absorbían luz estaban cuantizados. en los que la luz era descrita todavía mediante las ecuaciones de Maxwell. los fotones se simbolizan habitualmente por . Con mucha menor asiduidad. el condensado de Bose-Einstein y la interpretación probabilística de la mecánica cuántica. el fotón se representa normalmente con el símbolo (la letra griega gamma). en este caso. experimentos posteriores han probado las hipótesis de Einstein sobre la cuantización de la luz (los cuantos de luz son los fotones). Nomenclatura El fotón fue llamado originalmente por Albert Einstein3 "cuanto de luz´ (en alemán: das Lichtquant).

y su energía E y momento lineal p están relacionados mediante la expresión E = cp. El fotón es el bosón de gauge de la interacción electromagnética. el número bariónico.1 tampoco posee carga eléctrica11 y no se desintegra espontáneamente en el vacío. En comparación. Emisión Los fotones se emiten en muchos procesos naturales. cuando se acelera una partícula con carga eléctrica. Energía y movimiento En el espacio vacío. de su longitud de onda . Absorción Los fotones se absorben en los procesos de reversión temporal que se corresponden con los ya mencionados: por ejemplo. o cuando se aniquila una partícula con su antipartícula. los fotones se mueven a la velocidad de la luz c. El fotón tiene dos estados posibles de polarización que pueden describirse mediante tres parámetros continuos: las componentes de su vector de onda. atómica o nuclear a un nivel de energía más bajo. donde p es el módulo del momento lineal. El fotón no tiene masa. y por tanto todos los otros números cuánticos ²como el número leptónico. o.Propiedades físicas Diagrama de Feynman mostrando el intercambio de un fotón virtual (simbolizado por una línea ondulada y ) entre un positrón y un electrón. o la extrañeza² son exactamente cero. en la producción de pares partícula-antipartícula o en las transiciones moleculares. lo . la ecuación correspondiente a partículas con una masa m es E2 = c2p2 + m2c4. La energía y el momento lineal de un fotón dependen únicamente de su frecuencia que es equivalente. como se demuestra en la relatividad especial. atómicas o nucleares a un nivel de energía más alto. durante una transición molecular. por ejemplo. que determinan su longitud de onda y su dirección de propagación.

la aniquilación de una partícula con su antipartícula tiene que dar lugar a la creación de al menos dos fotones por la siguiente razón: en el sistema de referencia fijo en el centro de masas. Estos dos posibles valores corresponden a los dos posibles estados de polarización circular del fotón (en sentido horario o antihorario). sus frecuencias² pueden determinarse por las leyes de conservación. El módulo de tal espín es .y en consecuencia el módulo del momento lineal es: donde (conocida como constante de Dirac o constante reducida de Planck). ya que la presión es fuerza por unidad de superficie y la fuerza. En consecuencia. para que el momento lineal resultante pueda ser igual a cero. k es el vector de onda (de módulo )y es la frecuencia angular. la presión de radiación electromagnética sobre un objeto es debida a la trasferencia de momento lineal de los fotones por unidad de tiempo y unidad de superficie del objeto. Debe tenerse en cuenta que k apunta en la dirección de propagación del fotón. Para ilustrar la importancia de estas fórmulas. Las energías de los dos fotones ²o lo que es equivalente. El proceso inverso. . Las fórmulas clásicas para la energía y el momento lineal de la radiación electromagnética pueden ser expresadas también en términos de eventos fotónicos. Por ejemplo. las antipartículas que colisionan no tienen momento lineal neto. es el mecanismo principal por el que los fotones de alta energía (como los rayos gamma) pierden energía al pasar a través de la materia. es la variación del momento lineal por unidad de tiempo. su helicidad. la creación de pares. y la componente medida a lo largo de su dirección de movimiento. tiene que ser . la ley de conservación del momento lineal requiere que al menos se creen dos fotones. mientras que un fotón aislado siempre lo tiene. Este tiene además momento angular de espín que no depende de la frecuencia. a su vez.

hizo que René Descartes en 1637. Sin embargo.12 Robert Hooke en 1665.16 En 1865. Sin embargo. las predicciones de Maxwell17 sobre la naturaleza de la luz como onda electromagnética. los modelos de partículas permanecieron vigentes. Predecía que la energía de una onda luminosa dependía solamente de su intensidad. no de su frecuencia. que llevaría a un conocimiento más profundo de los campos eléctricos y magnéticos. la refracción o la birrefringencia de la luz.18 parecieron significar el final del modelo de partículas.13 y Christian Huygens en 1678. lo que ayudó a rechazar las anteriores teorías corpusculares. diversas observaciones no podían explicarse según los modelos de radiación electromagnética. En 1900. Experimentos posteriores mostraron que estos cuantos de luz también poseían momento lineal y en consecuencia podían ser considerados partículas. sin embargo. pero diversos experimentos demostraron que la energía aportada por la luz a . el modelo teórico de la luz de Maxwell. que serían posteriormente confirmadas experimentalmente por Heinrich Hertz en 1888. y para 1850 los modelos ondulatorios habían sido generalmente aceptados. lo que llevó a la conclusión de que la energía lumínica estaba empaquetada en cuantos descritos por E = h . la luz se consideraba formada por partículas. principalmente debido a la influencia de Isaac Newton. El hecho de que los modelos de partículas no pudieran explicar fenómenos como la difracción.14 propusieran teorías ondulatorias para la luz. Nacía así el concepto de fotón.15 A principios del siglo XIX Thomas Young y August Fresnel demostraron con claridad que los fenómenos de interferencia y difracción se daban también para la luz.Desarrollo histórico del concepto El experimento de la doble rendija de Thomas Young en 1805 demostró que la luz se comportaba como una onda. como dos campos oscilatorios (uno eléctrico y otro magnético) pareció completo. En la mayoría de las teorías hasta el siglo XVIII. la teoría ondulatoria de Maxwell no explicaba todas las propiedades de la luz.

con lo que los convertía en partículas en todo el sentido de la palabra. Einstein fue el primero en proponer que la cuantización de la energía era una propiedad intrínseca de la radiación electromagnética. se podían extraer electrones de una placa metálica iluminándola con radiación de una frecuencia suficientemente alta (efecto fotoeléctrico). Al mismo tiempo. La pregunta fundamental entonces paso a ser: ¿cómo unificar la teoría ondulatoria de Maxwell con la naturaleza corpuscular observada experimentalmente? La respuesta a esta pregunta mantuvo ocupado a Einstein el resto de su vida. Einstein apuntó que las anomalías observadas en muchos experimentos podían explicarse si la energía de una onda de luz maxweliana estuviera localizada en unos puntos cuánticos que se movieran independientemente unos de otros. y la energía con la que los electrones abandonaban la placa era función únicamente de la frecuencia de la luz incidente. Por ejemplo. El momento lineal de los fotones fue observado experimentalmente por Arthur Compton.3 En 19094 y 19166 Einstein demostró que si era aceptada la teoría de Planck sobre la radiación de los cuerpos negros. incluso aunque la onda se difundiera de forma continua por el espacio. era un número entero de veces la energía de un cuanto: E = h .22 quien por este descubrimiento recibió el Premio Nobel en 1927. los cuantos de energía tenían también que poseer momento lineal p = h / . la mayoría de los físicos asumieron inicialmente que la cuantización de la energía era el resultado de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía la radiación.23 y fue resuelta dentro de la electrodinámica cuántica y de su sucesor. algunas reacciones químicas eran provocadas únicamente por luz con una frecuencia mayor que un valor determinado. Como demostró Albert Einstein. De forma similar.3 Aunque aceptaba la validez de la teoría de Maxwell. las investigaciones realizadas a lo largo de cuatro décadas (1860-1900) por varios investigadores19 sobre la radiación de un cuerpo negro.3 4 debía aceptarse alguna forma de cuantización de la energía para explicar el equilibrio térmico observado entre la materia y la radiación electromagnética. .20 21 que proponía que la energía de cualquier sistema que absorbe o emite radiación electromagnética de frecuencia . y no de su intensidad. y no de su intensidad. Por esta explicación del efecto fotoeléctrico. Einstein recibió el Premio Nobel de física en 1921. Puesto que la teoría de Maxwell permitía todas las posibles energías de radiación electromagnética. En 1905.los átomos dependía sólo de su frecuencia. culminaron con la hipótesis de Max Planck. si la frecuencia no alcanzaba dicho valor. independientemente de la intensidad que tuviera la luz. la reacción no se producía. el modelo estándar de la física de partículas.

como reseñó Robert Millikan en su conferencia por la obtención del Premio Nobel. la mayoría de los físicos sostenían. Bohr. trataron de justificar el comportamiento del fotón cuantizando la materia. antes de que los experimentos de Compton22 mostraran que los fotones poseían un momento lineal proporcional a su frecuencia (1922). .Primeras objeciones Hasta 1923 la mayoría de los físicos eran reacios a aceptar que la radiación electromagnética fuera intrínsecamente cuantizable. Aunque todos los modelos semiclásicos del átomo han quedado descartados por la experimentación. Arnold Sommerfeld y otros. Estos modelos coincidían muy bien con el espectro del hidrógeno. que se conoció como el modelo BKS25 Para justificar los datos disponibles. Niels Bohr. Hendrik Kramers y John Slater hicieron un último intento por preservar el modelo de campo electromagnético continuo de Maxwell. Incluso después del experimento de Compton. Esto permite reconciliar los cambios discontínuos de la energía del átomo (salto entre niveles de energía) con la emisión contínua de energía en forma de radiación. Las predicciones de Einstein de 1905 fueron verificadas experimentalmente de varias formas dentro de las dos primeras décadas del siglo XX. (véanse por ejemplo las conferencias por la obtención del Nobel de Wien.24 Sin embargo. al no tener una estructura interna) fue capaz de convencer a la mayoría de los investigadores sobre el hecho de que la propia luz estuviera cuantizada. en su lugar. Por ello. como en el modelo de Bohr del átomo de hidrógeno (mostrado aquí). pero no con el de otros elementos. que la cuantización de la energía era consecuencia de alguna restricción desconocida sobre la materia que absorbía o emitía radiación.19 Planck21 y Millikan. Únicamente el experimento de Compton sobre la dispersión de fotones por un electrón libre (el cual no podía tener niveles de energía. Estas reticencias eran comprensibles dado el éxito y verosimilitud del modelo ondulatorio de Maxwell. la mayoría de los físicos eran reacios a creer que la radiación electromagnética pudiera estar formada por partículas. había que efectuar dos hipótesis drásticas: y Energía y momento lineal se conservan sólo en promedio en las interacciones entre materia y radiación. no en los procesos elementales como la absorción y la emisión. desarrollaron modelos atómicos con niveles discretos de energía que pudieran explicar cualitativamente las finas líneas espectrales y la cuantización de la energía observada en la emisión y absorción de la luz por parte de los átomos. En su lugar. permitieron la evolución hacia la mecánica cuántica.24 ).

según fue concebido por Einstein y otros. en los cuales la radiación electromagnética no estaba cuantizada. Bohr y sus colegas dieron a su modelo «un funeral tan honorable como fue posible». Sin embargo. no se dispersa al propagarse. en un experimento de la doble rejilla. Por ejemplo.y La causalidad se abandona. todas las teorías semiclásicas fueron refutadas definitivamente en los años 70 y 80 del siglo XX por elegantes experimentos de correlación de fotones. Sin embargo. un fotón individual pasando a través de éstas incidiría en la pantalla con una distribución de probabilidad dada por sus patrones de interferencia determinados por las ecuaciones de Maxwell. el fotón se comporta como una partícula puntual. los cuales a su vez resultan de una simetría de gauge local y las leyes de la teoría cuántica de campos. como todos los objetos cuánticos. esa hipótesis fue también refutada por los experimentos de correlación de fotones ya mencionados anteriormente. y también que la excitación del electrón y la generación de un nuevo fotón en la dispersión de Compton obedecían a una causalidad del orden de 10 ps. . se consideró probada la hipótesis de Einstein que indicaba que la cuantización era una propiedad intrínseca de la luz. los experimentos confirman que el fotón no es un corto pulso de radiación electromagnética. Unos cuantos de físicos persistieron27 en el desarrollo de modelos semiclásicos. experimentos de Compton refinados mostraron que el par energía-momento lineal se conservaba extraordinariamente bien en los procesos elementales.23 En cualquier caso. el fotón no es una partícula puntual cuya trayectoria sea determinada probabilísticamente por el campo electromagnético. esta evidencia no podía considerarse absolutamente definitiva. ni se divide al encontrarse con un divisor de haz. Dualidad onda-corpúsculo y principio de incertidumbre Los fotones. puesto que es absorbido o emitido en su conjunto por sistemas arbitrariamente pequeños. De acuerdo con los conocimientos actuales. a partir de los experimentos físicos y químicos. presentan tanto propiedades ondulatorias como corpusculares. En vez de esto. El fotón muestra sus propiedades ondulatorias en fenómenos como la difracción y las interferencias. una teoría de la materia suficientemente complicada podía explicar la evidencia. sistemas mucho más pequeños que sus longitudes de onda. tales como un núcleo atómico (§10±15 m de diámetro) o incluso un electrón. Su naturaleza dual onda-partícula puede ser difícil de visualizar. Aunque la evidencia de los fotones. Por ejemplo las emisiones espontáneas son simplemente emisiones inducidas por un campo electromagnético virtual. el modelo BKS inspiró a Werner Heisenberg en su desarrollo26 de la mecánica cuántica.31 Sin embargo. puesto que recaía en la interacción de la luz con la materia. Sin embargo. los propios campos electromagnéticos son producidos por fotones.28 29 30 Con ellos. Como consecuencia. era aplastante hacia 1970. aunque la materia obedecía las leyes de la mecánica cuántica.

la fórmula de Einstein para el momento lineal del fotón preserva el principio de incertidumbre. Un elemento clave de la mecánica cuántica es el principio de incertidumbre de Heisenberg. p. uno podría determinar de forma simultánea la posición y el momento lineal con una precisión arbitrariamente alta. En ese caso. El momento lineal del electrón es incierto. la incertidumbre en la posición x puede hacerse arbitrariamente pequeña reduciendo la longitud de onda. puesto que el fotón es desviado a cualquier sitio dentro de la abertura. e incluso que la energía y el momento lineal de los fotones dependan de la frecuencia. la incertidumbre p podría hacerse arbitrariamente pequeña mediante la reducción de la intensidad de la luz. El rayo gamma desviado se muestra en rojo. Una ilustración elegante es el experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón con un microscopio ideal. requiere la cuantización de la luz en fotones. Si la luz no estuviera cuantizada en fotones.Experimento mental de Heisenberg para localizar un electrón (representado en azul) con un microscopio de rayos gamma de alta resolución. Hay que destacar que el principio de incertidumbre para partículas materiales cargadas. La óptica clásica demuestra que la posición del electrón sólo puede determinarse con una incertidumbre x que depende de y de la longitud de onda del rayo de luz incidente. Por tanto. puesto que sufrió un ³choque´ con la luz que resultó desviada al interior del microscopio. El rayo gamma incidente (mostrado en verde) es desviado hacia arriba por el electrón dentro de la apertura angular del microscopio.32 La posición del electrón puede determinarse dentro de la resolución óptica del microscopio. violando el principio de incertidumbre. puesto que la longitud de onda y la intensidad de la luz pueden variarse de forma independiente. que viene dada por la fórmula de óptica clásica donde es la apertura angular del microscopio. que prohíbe el conocimiento simultáneo de la posición y el momento lineal de una partícula. la incertidumbre del momento lineal transferido es . Como contraste.

mediante una especie de recuento en el espacio de fase.33 34 Por un lado.obteniéndose el producto . En su lugar. mientras que las cuatro ecuaciones de Maxwell se resuelven para campos reales. Aunque esta similitud podría sugerir que las ecuaciones de Maxwell son simplemente la ecuación de Schrödinger para los fotones. tanto la materia como los campos tienen que obedecer un conjunto consistente de leyes cuánticas.43 . El principio de incertidumbre correspondiente para los fotones prohíbe la determinación simultánea del número de fotones (véase estado de Fock y la sección Segunda cuantización más abajo) en una onda electromagnética y la fase de esa onda Tanto los fotones como las partículas materiales (p.41 42 ahora entendida como la exigencia de un estado simétrico mecánico cuántico. Modelo de Bose-Einstein de un gas de fotones En 1924. técnicamente. todo resulta cuantizado. En los mismos artículos. lo más obvio es que la ecuación de Schrödinger se resuelve para un campo complejo. Einstein amplió el formalismo de Bose a partículas no materiales (bosones). esto corresponde a la interferencia de una onda electromagnética de Maxwell mientras que. Se han sugerido algunas funciones de onda sustitutorias para el fotón. la mayoría de los físicos no están de acuerdo con esto. y. no pueden localizarse sin ser destruidos.36 37 38 39 pero no han llegado a usarse de forma generalizada. Este trabajo dio lugar al concepto de los estados coherentes y al desarrollo del láser.35 Al no tener masa. Con mayor generalidad. los físicos aceptan generalmente la teoría de la segunda cuantización de los fotones que se describirá más abajo. para partículas materiales. el concepto habitual de una función de onda de probabilidad de Schrödinger no puede aplicarse a los fotones.: los electrones) crean patrones de interferencia análogos cuando pasan por una doble rendija. por tanto. este condensado de Bose-Einstein se observó experimentalmente en 1995. si alguno de ellos va a ser cuantizado. que es el principio de incertidumbre de Heisenberg. y predijo que a temperaturas lo suficientemente bajas se condensarían en su estado cuántico fundamental.40 Einstein demostró que esta modificación era equivalente a asumir que los fotones son rigurosamente idénticos y que ello implicaba una "misteriosa interacción no local". los fotones no pueden tener un eigenestado de posición . Para los fotones. son matemáticamente diferentes. Satyendra Nath Bose derivó la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro sin utilizar el electromagnetismo. el principio de incertidumbre habitual de Heisenberg x p > h / 2 no es aplicable a los fotones. De esta forma. corresponde a la interferencia de la ecuación de ondas de Schrödinger. en la cual los fotones son excitaciones cuantizadas de modos electromagnéticos. ej.

por lo cual. . que establece que. y condujo al desarrollo del láser. Emisión estimulada y espontánea Emisión estimulada (en la cual los fotones se "clonan" a si mismos) fue predicho por Einstein en su derivación de E=h . de forma equivalente. la condición es que las ecuaciones de Maxwell sean lineales. Por lo tanto. la tasa de emisión de fotones a una determinada frecuencia debe ser igual a la tasa de absorción de ellos. como máximo.Los fotones deben obedecer la estadística de Bose-Einstein si van a permitir el principio de superposición de los campos electromagnéticos.5 Considere una cavidad en equilibrio térmico y llena de radiación electromagnética y de sistemas que pueden emitir y absorber la radiación. con muchos fotones desplazándose en la misma dirección. una única partícula puede ocupar un estado cuántico. el fotón debe ser un bosón y obedecer la estadística de BoseEinstein. si el fotón fuera un fermión. Así. Todas las partículas se dividen en fermiones y bosones. Einstein teorizó que el ritmo de absorción de un fotón de frecuencia y transicionar de un estado de energía más bajo Ej a otro más alto Ei era proporcional al número Nj de moléculas con energía Ej y a la densidad ( ) de fotones en el ambiente con tal frecuencia. donde Bji es la constante para el ritmo de absorción Rji de los niveles energéticos Ej a Ei. El equilibrio térmico requiere que la densidad ( ) de fotones con frecuencia sea constante en el tiempo. es decir. en función de si su espín es semi-entero o entero respectivamente. El teorema de la estadística del espín pone de manifiesto que todos los bosones deben obedecer la estadística de BoseEinstein. Esto es incompatible con la observación experimental de que los láseres pueden producir luz coherente de intensidad arbitraria. el principio de exclusión de Pauli. mientras que todos los fermiones obedecen la estadística de Fermi-Dirac o. En 1916. Einstein demostró que la hipótesis cuántica de Planck E = h podría derivarse de un tipo de ecuación cinética. en un instante de tiempo sólo un fotón podría moverse en una dirección determinada.

es decir. El enfoque de Dirac también se le llama segunda cuantización o teoría cuántica de campos. .44 y. en 1927. Einstein teorizó que el ritmo inverso Rij para que el sistema emitiera un fotón de frecuencia y transicionara desde Ei a Ej se componía de dos términos: donde Aij es el ritmo de emisión espontánea de un fotón y Bij es la constante para el ritmo de emisión en respuesta a los fotones presentes en el ambiente (emisión inducida o estimulada). logró derivar todas las constantes de velocidad a partir de primeros principios. Este sencillo modelo cinético fue un estímulo poderoso para la investigación. respectivamente. la cuantización del mismo campo electromagnético.De manera más atrevida.47 48 49 la anterior mecánica cuántica (la cuantificación de las partículas materiales moviéndose en un potencial) representa la "primera cuantización". Einstein demostró que la fórmula de Planck E = h es una consecuencia necesaria de estas dos ecuaciones teóricas y de los requerimientos básicos de que la radiación ambiente esté en equilibrio térmico con los sistemas que absorben y emiten la radiación y que sea independiente de la composición del material del sistema. y ambas son necesarias para obtener las constantes de velocidad de Einstein a partir de primeros principios.45 46 El trabajo de Dirac representó el fundamento de la electrodinámica cuántica. Einstein pudo mostrar que Bij = Bji. esto es ambas constantes para los ritmos de absorción y emisión inducida eran iguales. Paul Dirac derivó las constantes de velocidad Bij en 1926 utilizando un enfoque semiclásico. y más sorprendente aún: Einstein no trató de justificar sus dos ecuaciones pero hizo notar que Aij y Bij deberían poder derivarse de la mecánica y la electrodinámica modificadas para acomodadar la hipótesis cuántica. Esta predicción fue confirmada en la mecánica cuántica y en la electrodinámica cuántica.

Heisenberg y Jordan reinterpretaron el concepto de Debye en una forma clave. Peter Debye dedujo la ley de Planck de radiación de un cuerpo negro a partir de una suposición relativamente simple. los modos de Fourier del campo electromagnético ²un conjunto completo de ondas electromagnéticas planas caracterizadas por sus vectores de onda k y sus estados de polarización² son equivalentes a un conjunto de osciladores armónicos simples desacoplados.4 En 1925. la aproximación de Debye falló a la hora de dar la fórmula correcta para las fluctuaciones de energía de la radiación del cuerpo negro. Sin embargo. El paso clave fue identificar un modo electromagnético con energía E = nh . y asumió que la energía en cualquier modo era un múltiplo entero de h . cada uno de ellos con energía h . en sus modos de Fourier. se demuestra que los niveles de energía de dichos osciladores son E = nh . como un estado con n fotones. En 1910. Tratado de un modo mecano-cuántico. Born. . Esta aproximación sí da la fórmula para la correcta fluctuación de energía. Un fotón corresponde a una unidad de energía E = h en su modo electromagnético.50 Descompuso correctamente el campo electromagnético en una cavidad. que fue obtenida por Einstein en 1909.51 Como puede demostrarse clásicamente. donde es la frecuencia del oscilador. La ley de Planck de la radiación del cuerpo negro se obtiene inmediatamente como una suma geométrica. donde es la frecuencia del modo electromagnético.Segunda cuantización Diferentes modos electromagnéticos (como los descritos aquí) pueden tratarse como osciladores armónicos simples independientes.

los fotones virtuales pueden tener tres o cuatro estados de polarización. Aunque estos fotones virtuales transitorios nunca pueden ser observados. dos fotones pueden interaccionar de forma indirecta por medio de pares electrónpositrón virtuales. no era aún conocido que todos los bosones. dependiendo del gauge utilizado. incluidos los fotones.45 46 Él trató la interacción entre una carga y un campo electromagnético como una pequeña perturbación que induce transiciones en los estados de los fotones. el estado cuántico del campo electromagnético se escribe como un estado de Fock. como en el diagrama de Feynman mostrado aquí. En la teoría cuántica de campos. contribuyen de forma apreciable a las probabilidades de eventos observables. En la época de Dirac. la probabilidad de los eventos se calcula mediante la suma de todas las posibles formas en las que pueden suceder. De hecho. la amplitud de probabilidad de eventos observables se calcula mediante la suma de todos los posibles pasos intermedios. La teoría de perturbaciones de segundo orden de Dirac puede involucrar a fotones virtuales. Dirac pudo obtener los coeficientes Aij y Bij de Einstein a partir de los principios fundamentales. Otras partículas virtuales pueden contribuir también a la suma. Los resultados no-físicos se corrigen mediante técnicas de renormalización.En la teoría de campos cuántica. él dedujo la ley de Planck de la radiación del cuerpo negro a partir de la estadística de BE). estados intermedios transitorios del campo electromagnético. los fotones virtuales no se limitan a satisfacer E = pc. en lugar de los dos estados de los fotones reales. mientras se conservan la energía y el momento lineal total. por ejemplo. En notación de física moderna. dichos fotones virtuales actúan como mediadores en la electricidad estática y las interacciones magnéticas. y pueden tener estados de polarización extra. dichos cálculos de perturbaciones de segundo orden y órdenes superiores pueden proporcionar aparentemente infinitas contribuciones a la suma. cambiando el número de fotones de los modos. un producto tensorial de los estados para cada modo electromagnético . y demostró que la estadística de Bose-Einstein de los fotones es consecuencia natural de cuantizar correctamente los campos electromagnéticos (el razonamiento de Bose fue en el sentido opuesto. por tanto. Dirac dio un paso más. incluso aquellos que son nofisicos. tienen que obedecer la estadística de BE.

la creación de un nuevo fotón en modo ki (p. Abdus Salam y Steven Weinberg. siendo los otros tres los bosones W+. Sin embargo. el fotón es una de los cuatro bosones gauge en la interacción electrodébil. y no añade nada de física.. La estrucutra de los fotones no se determina por las tradicionales distribuciones de quarks de valencia como en un protón. tales como la desintegración de protones. como un hadrón. no se han observado experimentalmente. estos bosones tienen una masa invariante debido a un mecanismo que rompe su simetría gauge SU(2) particular. varias predicciones importantes de estas teorías. y tener cero carga eléctrica y spin entero. En esta notación. ej. tales como la energía o el lagrangiano. sino por fluctuaciones del fotón puntual en una colección de partones. o como una colección de quarks y gluones. A diferencia de los fotones. por ello se predice que el fotón no tiene masa. esta simetría es la simetría Abeliana U(1) de los números complejos.56 . Esta notación simplemente expresa el concepto de Born. Wí y Z0 que son responsables de la interacción débil. En el Modelo estándar de física de partículas.52 Para el campo electromagnético. un fotón real puede interactuar como una partícula puntual. La forma particular de la interacción electromagnética especifica . por el que fueron galardonados con el Premio Nobel de física 1979. Estructura del fotón De acuerdo con la cromodinámica cuántica. Estos dos que el fotón debe tener spin 1. que refleja la capacidad de variar la fase de un número complejo sin afectar números reales construidos del mismo.donde representa el estado en el cual fotones están en el modo ki. Heisenberg y Jordan descrito arriba. por lo que su helicidad debe ser componentes del spin corresponden a los conceptos clásicos de luz polarizada circularmente a la derecha y a la izquierda. el emitido desde una transición atómica) se escribe como . mientras no se rompa la simetría. El cuanto en el campo gauge abeliano debe ser tipo bosón sin carga ni masa.53 54 55 Los físicos continúan buscando hipótesis sobre grandes teorías de unificación que conecten estos cuatro bosones gauge con los ocho bosones gauge gluones de la cromodinámica cuántica. El fotón como un bosón gauge El campo electromagnético se puede entender por medio de una teoría gauge como un campo resultado de exigir que unas simetrías sean independientes para cada posición en el espacio-tiempo. La unificación de los fotones con los mencionados bosones en la interacción electrodébil fue realizada por Sheldon Glashow. esto es.

El factor por el cual disminuye la velocidad se conoce como índice de refracción del material. La velocidad de propagación del polaritón v es igual a su velocidad de grupo. la velocidad de la luz en el vacío. este polaritón tiene una masa efectiva distinta de cero. la masa de un sistema que absorbe un fotón se incrementa por la misma cantidad correspondiente. estos efectos no son específicos de los fotones.3 minutos en llegar a la Tierra. Sin embargo. Este concepto se aplica en un factor clave predicho por la QED. como ocurre en las lentes gravitacionales. los fotones en su viaje desde el centro del Sol sufren tantas colisiones. Por ejemplo. que la energía radiante tarda aproximadamente un millón de años en llegar a la superficie. sin embargo. Desde la óptica clásica. lo que significa que no puede viajar con velocidad c. A su vez.Contribución a la masa de un sistema La energía de un sistema que emite un fotón se reduce en una cantidad igual a la energía E del fotón medida en el sistema de referencia en reposo del sistema emisor. que es la derivada de la energía con respecto al momento lineal. requieren contar las contribuciones de fotones virtuales a la masa del leptón. Otro ejemplo de este tipo de contribuciones que están comprobadas experimentalmente es la predicción de la QED del efecto Lamb observado en la estructura hiperfina de pares de leptones ligados. la teoría de la electrodinámica cuántica iniciada por Dirac (descrita anteriormente). una vez en el espacio abierto. la reducción de velocidad puede explicarse a partir de la polarización eléctrica que produce la luz en la materia: la materia polarizada radia nueva luz que interfiere con la luz original para formar una onda retardada. de acuerdo con la teoría general de la relatividad. Fotones y materia La luz que viaja a través de materia transparente. Las predicciones. ejercen una atracción gravitatoria sobre otros objetos. las mediciones experimentales de los momentos de los dipolos magnéticos están perfectamente de acuerdo con estas predicciones. lo cual resulta en una reducción de la masa por un valor E / c2. tales como el muonio y el positronio. Las diferentes frecuencias de la luz pueden viajar a través de la materia con distintas velocidades. y sus frecuencias disminuyen al pasar a un potencial gravitatorio más alto. la gravedad afecta los fotones. Dado que los fotones contribuyen al tensor de energía-impulso. QED es capaz de predecir el momento dipolar magnético de los leptones con una exactitud muy alta. lo hace a una velocidad menor que c. normalmente sus trayectorias rectas pueden ser dobladas por un espacio-tiempo deformado. Viendo al fotón como una partícula. Del mismo modo. la disminución de la velocidad puede describirse en su lugar como una combinación del fotón con excitaciones cuánticas de la materia (cuasipartículas como fonones y excitones) para formar un polaritón. . esto se conoce como dispersión. un fotón tarda únicamente 8. los mismos efectos se predecirían para las ondas electromagnéticas clásicas.57 sin embargo. como en el experimento de Pound y Rebka.

. como descubrieron el premio Nobel George Wald y su colaboradores en 1958. donde. la absorción provoca una isomerización cis-trans que. y no otros dispositivos ópticos como lentes. cuyo funcionamiento puede explicarse bajo una teoría clásica de la luz. un fotón incidente genera una carga detectable en un condensador microscópico. Otros detectores como los contadores Geiger utilizan la capacidad de los fotones para ionizar moléculas de gas. El láser es una aplicación extremadamente importante. el espectro de emisión de una lámpara fluorescente puede diseñarse utilizando moléculas de gas con diferentes niveles de energía electrónica y ajustando la energía típica con la cual un electrón choca con las moléculas de gas en el interior de la lámpara. átomos o moléculas. Aplicaciones tecnológicas Los fotones tienen muchas aplicaciones en tecnología. éste es un tema de fotoquímica. lo que da lugar a un cambio detectable en su conductividad. Se han elegido ejemplos que ilustran las aplicaciones de los fotones per se. E y p son la energía y el módulo del momento lineal del polaritón. Un ejemplo clásico es la transición molecular del retinal (C20H28O. Por ejemplo. Los efectos de las interacciones de los fotones con otras cuasipartículas puede observarse directamente en la dispersión Raman y la dispersión Brillouin. En algunos casos. que es responsable de la visión. que inicia a su vez una avalancha de electrones. en combinación con otras transiciones. como para predecir la frecuencia de la luz emitida en una transición de energía dada. figura de la derecha). tanto para calcular el cambio de energía resultante de la absorción de un fotón. El tubo fotomultiplicador clásico se basa en el efecto fotoeléctrico. la dispersión puede dar lugar a velocidades de la luz extremadamente lentas. La fórmula de la energía de Planck E = h es utilizada a menudo por ingenieros y químicos en diseño. como en la fotólisis del cloro. Los fotones individuales pueden detectarse por varios métodos. respectivamente. dan lugar a impulsos nerviosos. Los circuitos integrados CCD utilizan un efecto similar en semiconductores.Transformación en el retinal tras la absorción de un fotón de longitud de onda correcta. Como se muestra aquí. La absorción de fotones puede incluso romper enlaces químicos. Los fotones pueden también ser absorbidos por núcleos. un fotón que incide sobre una lámina de metal arranca un electrón. etc. provocando transiciones entre sus niveles de energía. y y k son su frecuencia angular y número de onda.

otro sistema cercano roba su energía y re-emite un fotón con una frecuencia diferente. Finalmente. se puede excitar una transición de energía por medio de dos fotones. Hasta ahora. y el entrelazamiento cuántico de los fotones es un campo de investigación. estos fotones causan un menor daño a la muestra. no ocurriendo dicha transición con los fotones por separado. sin masa ni carga. puesto que son de menor energía. Investigación reciente Actualmente se cree comprender teóricamente la naturaleza fundamental del fotón. Esto permite microscopios con mayores resoluciones. todos los datos experimentales son consistentes con el fotón de carga y masa cero11 58 Los límites superiores aceptados universalmente en la carga y masa del fotón son 5×10í 52 C (o 3×10í 33 por la carga elemental) y 1.Bajo algunas condiciones. que media la interacción electromagnética y que resulta de la simetría gauge local U(1). Los fotones parecen adecuados como elementos de un ordenador cuántico.59 Se ha investigado mucho las posibles aplicaciones de los fotones en óptica cuántica. pueden acoplarse dos transiciones de energía de modo que. Otra área de investigación activa son los procesos ópticos no lineales. respectivamente. . que puede ser mucho menor que el volumen de excitación de un rayo individual. Además. los físicos continúan buscando discrepancias entre los experimentos y las predicciones del modelo estándar. Sin embargo. cuando un sistema absorbe un fotón. los fotones son esenciales en algunos aspectos de la comunicación óptica. especialmente en criptografía cuántica.1×10í 52 kg (6×10-17 eV/c2). porque la muestra absorbe energía únicamente en la región en la que los dos rayos de colores diferentes se solapan de forma significativa. En algunos casos. que se utiliza para medir distancias moleculares. auto modulación de fases y los osciladores ópticos parametrizados. Esta es la base de la transferencia de energía por resonancia entre moléculas fluorescentes. buscando nuevas posibilidades para la física más allá del modelo estándar. hay cotas de mayor precisión en los experimentos para los límites superiores para una hipotética carga y masa del fotón. En particular. con tópicos tales como la absorción de dos fotones. El modelo estándar predice que el fotón es un bosón de gauge de spin 1.

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