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Conceptos bsicos

La biotecnologa consiste simplemente en la utilizacin de microorganismos as como de clulas vegetales y animales para producir materiales tales como alimentos, medicamentos y productos qumicos tiles a la humanidad. En el momento que los primeros hombres se dieron cuenta de que podan cultivar sus propias plantas y criar a sus propios animales, ellos aprendieron a usar la biotecnologa. El descubrimiento de que el jugo de fruta fermentado se convierte en vino, o que la leche puede convertirse en queso o yogurt, o que la cerveza puede ser hecha fermentando soluciones de malta y lpulo fue el comienzo del estudio de la biotecnologa. En la antigedad el hombre descubri, casi por casualidad, cmo utilizar los procesos biolgicos que ocurren permanentemente con las clulas vivas. Aunque no entendan los procesos, podan observar los resultados. Los cientficos actualmente comprenden qu son muchos de estos procesos biolgicos y cmo ocurren, lo que les ha permitido desarrollar nuevas tcnicas a fin de modificar o copiar algunos de dichos procesos naturales para poder as lograr una variedad mucho ms amplia de productos. Algunos, como el queso, son los mismos que se obtenan utilizando la biotecnologa tradicional, pero los nuevos mtodos son ms rpidos, menos costosos y ms confiables. Otros, como algunos de los nuevos productos farmacuticos, ni siquiera se podran hacer por medio de los mtodos ms antiguos. Cuando se habla de biotecnologa algunos piensan en el mejoramiento del ganado, otros suean con ilimitados recursos teraputicos para los humanos. Y hay quienes piensan en la posibilidad de cultivos ms nutritivos y con una resistencia natural a las pestes que alimenten a una poblacin en crecimiento. Todo esto es posible. Las promesas de la biotecnologa agrcola residen en aumentar la productividad y reducir costos, generar innovaciones y mejoras en los alimentos y conducir a prcticas agrcolas ms "ecolgicas"; contribuir, en suma, a la agricultura sustentable, que utiliza los recursos con respeto al medio ambiente y sin hipotecar a las generaciones futuras.Las plantas que hoy cultivamos son, en muchos casos, radicalmente distintas de sus antepasados silvestres, ya que el hombre ha modificado y seleccionado sus propiedades a la largo de ms de diez mil aos en funcin de sus necesidades. Las variedades que utiliza el agricultor en la actualidad han sido generadas, en su mayor parte, por ingenieros agrnomos, en centros pblicos o privados dedicados a la produccin de nuevas variedades por los mtodos convencionales. Esta tecnologa se basa en la repeticin de varios procesos de hibridacin y seleccin de las plantas. La hibridacin de dos variedades o especies de plantas combina miles de genes en un proceso al azar, y son necesarias repeticiones sucesivas de seleccin e hibridacin para obtener una nueva variedad que incorpore todas las caractersticas (genes) deseadas y que evite, en la medida de lo posible, la incorporacin de los genes no deseados. Este proceso de generacin de nuevas variedades ha sido muy til y ha dado lugar a la generacin de nuevas variedades que se cultivan hoy en da."Ahora y en un futuro cercano, los alimentos derivados de la biotecnologa proveen mejoras de calidad que, adems, incluyen mejor sabor y son ms sanos. Las particularidades agronmicas que le fueron insertadas crean valor. El hecho ms notable es que las plantas incrementan la produccin y reducen la necesidad de otros agregados como pesticidas y herbicidas qumicos. La soja, el maz y el algodn son algunos de nuestros actuales productos enmarcados en los programas de biotecnologa que, adems de generar mayores rindes, implican menores costos de inversin gracias al control de pestes y malezas. Existen tres ventajas fundamentales respecto de las tcnicas convencionales de mejora gentica basadas en la hibridacin.

Primero, los genes que se van a incorporar pueden ser de cualquier procedencia.Segundo, en la planta mejorada genticamente se puede introducir un nico gen nuevo con lo que se preservan en su descendencia el resto de los genes de la planta original. Tercero, este proceso de modificacin se realiza en mucho menos tiempo. Podemos as modificar propiedades de las plantas de manera ms amplia, precisa y rpida que mediante las tcnicas clsicas basadas en la hibridacin y seleccin.Los genes que se introducen en una planta transgnica pueden proceder de cualquier ser vivo, del que se copian mediante tcnicas de biologa molecular. Su origen puede ser una planta relacionada u organismos tan distantes como bacterias o animales. Tambin es posible construir genes sintticos en el laboratorio e introducirlos en plantas transgnicas. Es muy importante conocer la funcin de los genes para poderlos utilizar en el diseo de una nueva planta transgnica, y por ello, su uso se utiliza a los genes de funcin conocida. En la actualidad, proyectos de investigacin de la secuencia del genoma de diversos organismos, como el proyecto del genoma humano, estn contribuyendo a la identificacin de nuevos genes y al conocimiento de su funcin.Actualmente, existen distintas tcnicas de modificacin gentica en los cultivos. A modo de ejemplo pueden citarse: Caracteres de Proteccin Resistencia a Insectos Tolerancia a Herbicidas Resistencia a Hongos Resistencia a Virus Resistencia a Bacterias Resistencia a Nematodes Caracteres de Calidad Demora de la maduracin Aceites modificados Alto contenido de slidos

Qu es la Biotecnologa?
A nivel bsico la biotecnologa se puede definir como una tcnica que utiliza clulas vivas, cultivo de tejidos o molculas derivadas de un organismo como las enzimas para obtener o modificar un producto, mejorar una planta o animal o desarrollar un microorganismo para utilizarlo con un propsito especfico. Segn esta definicin, la fabricacin, entre otros, de pan y cerveza que se basa en el empleo de clulas de levadura es un proceso biotecnolgico. La diferencia aportada por la biotecnologa moderna es que actualmente el hombre no slo sabe cmo usar las clulas u organismos que le ofrece la naturaleza, sino que ha aprendido a modificarlos y manipularlos en funcin de sus necesidades. La biotecnologa tal como la conocemos actualmente empez en los aos 50 con el descubrimiento por James Watson y Francis Crick de la estructura de la molcula de ADN* (cido desoxirribonucleico) que es donde se almacena la informacin gentica (la herencia) en todos los seres vivos. En contra de lo que pueda parecer, la Biotecnologa no es un campo nuevo de actividad empresarial, su desarrollo puede remontarse a varios miles de aos atrs cuando el hombre aprendi a producir pan y otros productos como el queso, la cerveza y el vino. El hombre lleva varios miles de aos modificando los vegetales que utiliza como alimento. Por ejemplo, las repollitos de Bruselas, la coliflor y el brcoli son variedades artificiales de la misma planta (aunque no lo parezcan). Lo mismo se puede decir de las decenas de variedades de manzanas, maz, papas, trigo, entre otros. Los antecedentes salvajes de muchas de estas plantas, cuando existen, son tan poco parecidas que no seran reconocidos como tales por alguien que no fuera experto. En cuanto a la "mezcla de especies", el triticale, un hbrido de trigo y centeno, lleva dcadas prosperando en terrenos de mala calidad (tiles para centeno, pero no para trigo), pero con algunas buenas propiedades del trigo, lo que lo hace mucho ms valioso para alimentacin humana.

Sin embargo, la ingeniera gentica permite ahora llevar a cabo, en pocos aos y de forma controlada, lo que antes poda costar dcadas o siglos, o conseguir efectos que slo estaban en los sueos de los agricultores, pero que eran imposibles con las viejas tcnicas de cruce y seleccin. La ingeniera gentica se utiliz inicialmente (por su alto coste) para producir sustancias de usos farmacutico, como la insulina, modificando genticamente microorganismos. Con los posteriores desarrollos, se obtuvieron tambin enzimas para uso industrial, como la quimosina recombinante, utilizada, al igual que la obtenida de estmagos de terneros jvenes (su fuente original, el "cuajo"), para elaborar el queso. Posteriormente se han obtenido vegetales (y animales) modificados genticamente para mejorar sus propiedades.Los productos de la biotecnologa estn alrededor nuestro. El yogurt, la cerveza, el vino y el queso de nuestra heladera son productos de la biotecnologa. Los pickles, el pan, y el vinagre de nuestra cocina tambin lo son.Cientos de aos atrs, la gente fue descubriendo, casi por accidente, cmo hacer uso de los procesos biolgicos que ocurren dentro de las clulas vivientes. Sin entender los procesos, podan ver los resultados. Descubrieron, por ejemplo, que ciertos microorganismos, como las bacterias y los hongos podan producir vinagre, cerveza o vino cuando crecan en grandes tinas. Estos procesos fueron llamados fermentacin. A travs de prueba y error, aprendieron el control de estos procesos y a producir grandes cantidades de un amplio rango de productos. Los cientficos actualmente comprenden muchos de estos procesos biolgicos y cmo estos ocurren. Esto les ha permitido desarrollar nuevas tcnicas para alterar o copiar algunos de estos procesos naturales y por lo tanto lograr una amplia variedad de productos. Algunos, como el queso, son los mismos productos hechos utilizando la biotecnologa tradicional, pero con los nuevos mtodos son ms rpidos, econmicos y ms confiables. Otros, como algunos de los nuevos productos farmacuticos no pueden ser fabricados con los mtodos antiguos. Muchas definiciones de biotecnologa han sido discutidas a lo largo de estos aos. Algunas de las que se han mantenido a travs de los aos son:"Biotecnologa significa la aplicacin de principios cientficos y de ingeniera para el proceso de materiales a travs de agentes biolgicos para obtener bienes y servicios. Estos principios cubren una amplia variedad de disciplinas pero se basa principalmente en microbiologa, bioqumica, gentica e ingeniera gentica". OECD 1982, "Biotecnologa, Perspectivas y Tendencias Internacionales"."Biotecnologa significa la aplicacin de la ciencia y de la ingeniera con el uso directo o indirecto de organismos vivos o partes o productos de organismos vivos en su forma natural o modificada". Canadian Environmental Protection Act, 1985.

Cules son los beneficios de la Biotecnologa?


La biotecnologa ofrece los medios para producir alimentos de mejor calidad, en forma ms eficiente y segura para la salud y el medio ambiente. Desde el punto de vista productivo, el uso de estas nuevas tecnologas, permite aumentar la competitividad de pases agroexportadores como la Argentina, aumentando los rendimientos, disminuyendo los costos y aumentando la seguridad de la cosecha. Una de las promesas de la biotecnologa es generar innovaciones y mejoras en los alimentos conduciendo a prcticas agrcolas ms ecolgicas, contribuyendo a una agricultura sustentable, que utiliza con respeto los recursos del medio ambiente y sin hipotecar generaciones futuras.

Cmo se diferencia la Biotecnologa de las Tcnicas tradicionales de cruzamiento?


La biotecnologa es un mtodo cientfico de mejoramiento de las cosechas. Durante siglos, los agricultores, panaderos, vinicultores, cerveceros, productores de quesos, etc., han producido hbridos (es decir, mezclado los genes) de diferentes plantas, intentando producir ms y mejores alimentos. Mediante la utilizacin de mtodos cientficos avanzados, la biotecnologa moderna, representa una mejora eficiente de esta prctica de larga data.Las tcnicas tradicionales de hibridacin mezclaron durante varios aos miles y miles de genes y muchas generaciones de plantas con el fin de obtener una caracterstica deseada. La biotecnologa acelera este largo proceso permitiendo a los cientficos tomar solamente los genes deseados de una planta, logrando de ese modo los resultados deseados en tan slo una generacin. La biotecnologa es una herramienta ms segura y eficiente para el mejoramiento de especies respecto de las tcnicas tradicionales, puesto que elimina gran parte del azar presente en el mejoramiento tradicional. Por otro lado, la biotecnologa moderna es una nueva tecnologa, en la medida que puede modificar los atributos de los organismos vivientes mediante la introduccin de material gentico que ha sido trabajado "in vitro" (fuera del organismo).

Qu es la ingeniera Gentica?
Una vez que los cientficos entendieron el cdigo del ADN, comenzaron a buscar formas de cambiar las instrucciones en los genes y de aislarlos para entender su funcionamiento, o introducir cambios que lograran que las clulas produjeran ms o mejores compuestos qumicos necesarios, o llevaran a cabo procesos tiles, o dieran a un organismo caractersticas deseables. El resultado fue la moderna ingeniera gentica la ciencia de manipular y transferir "instrucciones qumicas" de un organismo a otro.Una de las metas primarias de la biotecnologa moderna es hacer que una clula viviente acte de una forma til y especfica de una forma predecible y controlable. La tarea de estas clulas puede ser fermentar el azcar para hacer alcohol, o producir una sustancia que logre obtener flores rojas, u obtener un compuesto que permita luchar contra una infeccin.Cmo una clula viva desarrollar estas tareas est determinado por su estructura gentica las instrucciones contenidas en una coleccin de mensajes qumicos que denominamos "genes". Estos genes son heredados de una generacin en otra, por lo tanto la descendencia hereda un rango de atributos individuales de sus padres. Los cientficos ahora comprenden el sistema de cdigos qumicos subyacentes en estos genes, que estn basados en una sustancia denominada ADN (cido Desoxirribonucleico). Un gen es, en realidad, un segmento de este ADN y su mensaje est codificado en su estructura molecularMuchas veces se identifica una caracterstica deseable para una planta en algn otro organismo o en otro vegetal con el cual no puede cruzarse sexualmente. Esta caracterstica no puede ser introducida por mtodos de mejoramiento tradicionales. En este caso, la ingeniera gentica permite identificar el gen

que otorga la caracterstica deseada, cortarlo e introducirlo en el genoma de la planta".

Qu es un Genoma?
Los genes son las instrucciones que le proveen a los organismos sus caractersticas particulares. Dichas instrucciones son almacenadas en cada clula de cada organismo vivo en una molcula con aspecto de cordn alargado y cuyo nombre es ADN. El conjunto total de instrucciones es lo que se denomina genoma. Todos los organismos tienen genomas de dimensiones variadas; por ejemplo el genoma humano tiene una cantidad estimada de 100.000 genes. Los nematodos (gusanos en su mayora parsitos) tienen aproximadamente 19.000 genes, Arabidopsis (una planta) unos 40000 y Escherichia coli (una bacteria encontrada en el tracto digestivo del hombre) tiene algo ms de 4000. El conocimiento sobre los genomas permitir la identificacin un gran nmero de genes individuales y la comprensin de sus propiedades especficas. La tcnica de ingeniera gentica permite que esos genes funcionales sean integrados al genoma de otro organismo.

Es necesaria la Biotecnologa para alimentar al mundo?


S, porque puede y debe ayudar a cultivar ms en medios ambientes que ya no pueden sostener una mayor carga de produccin. Se dice que hoy en da hay suficiente alimento pero, sin embargo, todava un octavo de la poblacin mundial (2.000 millones de seres humanos) vive crnicamente desnutrida. El escenario de los prximos 20 aos ser sumamente complicado: la demografa pronostica para este perodo la duplicacin de la actual poblacin mundial, lo que supone que para mantener constante la produccin de alimentos, sta no debera duplicarse sino "triplicarse" mientras la tierra cultivable, su capacidad de produccin y los recursos hdricos estn ya en el lmite; es decir que las actuales prcticas agrcolas slo estn contribuyendo a destruir la fertilidad de los suelos. Es por eso que, en los ltimos aos, el fenmeno de la desertificacin se convirti en uno de los temas centrales de las agendas gubernamentales. La biotecnologa puede y debe jugar un rol importante en el desarrollo de nuevos productos agrcolas, pero otros factores, incluyendo tecnologas tradicionales de reproduccin y el mejoramiento de las infraestructuras agrcolo-ganaderas no sern menos importantes.Una vez ms, Norman Borlaug, el padre de la Revolucin Verde y Premio Nbel de la Paz, lo explica de este modo: "Cada ao, 90 millones de personas se suman a la demanda de alimentos del planeta. Para hacer frente a estos requerimientos, necesitamos rpidamente aplicar la mayor tecnologa posible a la agricultura. Y la biotecnologa resulta la menos ofensiva. A diferencia de la naturaleza, es tremendamente rpida y precisa en la incorporacin de genes que interesan para el mejoramiento de los cultivos. No estoy interesado en distribuir equitativamente el hambre. A pesar de las reservas existentes, segn la FAO hay 800 millones de personas en el planeta que no reciben el alimento suficiente. La resolucin de esta situacin debe ser prioritaria".