Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. Tiempo después. por su parecido con el ébano. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. una bolsa e infinidad de otros artículos. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. Ese año. básicos para la ingeniería. Pero no siempre fue así. un juguete. descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. por eso son denominadas macromoléculas. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos. y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo. que significa ³hábil para ser moldeado . Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. . Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. que utilizaba métodos muy avanzados. un envase.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica. Generalmente son transparentes y sin color. un químico de Birmingham. a los que se les puede dar cualquiera forma. pero pueden ser luego coloreados. un mueble. según su aplicación final. materiales no metálicos. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. cuando Alexander Parkes. al recubrir telas de algodón con caucho natural. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. Poco antes. Doce años después. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa.

A su vez. la mesa y las sillas del jardín. se podían moldear bolas de billar. el gabinete de la computadora personal. Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. el acetato de celulosa. era producido. El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon. en 1909. de la impresora. El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. En 1868. los muebles de cocina. París. los colchones y las almohadas. la carcaza de la procesadora. Nueva York. Este proceso dio origen a las fibras artificiales. el uso del también costoso anhídrido acético. con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar. el calzado. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. del televisor. en 1865. y hasta la raqueta de tenis. de cuyos colmillos se obtenía dicho material.W. nació la nueva industria de los plásticos. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. La lenta . del teléfono. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. se obtenía un material con el cual.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. la vestimenta. en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. para intentar ganar un premio de 10. el gabinete y el interior de la heladera. por primera vez. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. ofrecido por la firma Phelan and Colender. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. del radiograbador. En un hogar actual. empleando calor y presión. G. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos. En forma casi simultánea. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. El origen de todos estos productos es la petroquímica. a partir de fenol y formaldehido. En 1905.000 dólares. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita.

o con forma de anillos cerrados en otros casos. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. Por ejemplo. y que no ha cumplido aún 80 años. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica. en forma competitiva. . De esta manera. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural. etc. que podían ser aprovechados para obtener. como subproductos de los procesos de refinación. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. y una infinidad de productos más. dentro del panorama de toda economía moderna. Su desarrollo reconoce varias etapas. envases para detergentes y lubricantes. En cada una de las diferentes etapas. mangueras. además.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. en definitiva. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. tales como madera. el producto final tiene mayor valor que el inicial. cajones de cerveza. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. la petroquímica nació en EUA en 1920. carbón. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. con forma lineal en algunos casos. películas de distinto tipo y aplicaciones. bolsas para basura. Fig. En efecto. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas.

Fig. a su vez. Por otra parte. El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia. la madera. Este producto que no se consumía en 1941. La industria petroquímica permite obtener plásticos. de una u otra forma. los metales o el vidrio. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. transporte. la lana. insecticidas. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. La respuesta fue producir caucho sintético. artículos para el hogar. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. partiendo del carbón como materia prima. herbicidas. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural.La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. educación.Hilos de plástico . Además. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer. gomas para balsas. pinturas. insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. obtenidas a partir del carbón. solventes. cuya irrupción en EUA fue explosiva. y se desarrollaron procesos. detergentes. como el reforming catalítico. fibras y cauchos sintéticos. para contar con más velocidad en los combates aéreos. que reemplazaron a otras de origen natural. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. medicina. con más octanos. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias.. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. comunicaciones. sanidad. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. vestimenta. que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo. adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. ocupados por Japón. ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. vivienda. tales como el caucho. Para ello.

Fig. soja. La escala económica. es una industria de capital intensivo. maíz. como la urea y los fosfatos de amonio. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. no sólo localmente sino también en el exterior.En especial. Generalmente. la oferta de trigo. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. depende del tamaño de los mercados. La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones. arroz. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. Por esa razón. Además. no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. utiliza procesos continuos. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. y consecuentemente. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. para que un país desarrolle racionalmente esta industria. que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. En estas industrias. que pueden no sólo ser los del propio país. hasta el límite que la tecnología permita. la escala de producción es un factor competitivo esencial. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales. Obviamente. girasol. Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. . que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde . aumentando los rendimientos agrícolas. en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables.

Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos.. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo. aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos. intermedios y finales.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural. Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos.Productos petroquímicos de la vida cotidiana. por medio de mejoras tecnológicas continuas. en general. con mayor rapidez que la propia economía del país. su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. Los llamados productos básicos. pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno. Tabla. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos. Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. verdaderos pilares de la petroquímica. los . butilenos. reducen los costos de sus productos. propileno. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar. butadieno). Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada.

aromáticos (benceno. metanol). Además. Todos ellos. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas. se obtienen en etapas sucesivas. Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG. cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono. en cambio. en menor proporción.C4H10 .C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico. que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural . De ellos derivan los productos intermedios y finales. son mezclas de hidrocarburos. seis y siete átomos de carbono. a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural. en definitiva. Fig. que tiene un solo átomo de carbono. El petróleo. el más simple de todos los hidrocarburos. el gas natural contiene etano. el petróleo y el gas natural. propano y butanos. tolueno... en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. Fig. Finalmente. contiene hidrocarburos de cinco. El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano. Ambos. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco.

si existe un consumo petroquímico). en Santa Cruz y San Sebastián. pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. butanos. gas licuado (propano y butanos). tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados). El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol. en Salta. en general. denominado steam-reforming de gas natural. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural. propano. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. aceites lubricantes. tal como sucede en Bahía Blanca. que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos. y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. gasolina natural y ³gas seco . y para la producción de olefinas ± etileno. tolueno. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. gas licuado (LPG). La nafta virgen. butilenos. en Tierra del Fuego. usinas eléctricas. El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. Más del 90% de los productos que se obtienen. de bajo rendimiento como combustible para automotores. Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. Actualmente. Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). butadieno ± por steam-cracking. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). transporte. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. También se utiliza metano para la producción de metanol. hay un proceso común. etano y metano. como ocurre en Campo Durán. fuel-oil. Cerro Redondo. en Neuquén. automotor.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. propileno. solventes y asfaltos. se destinan a distintos mercados: domiciliario. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran. xilenos ± por reforming catalítico. que es el insumo más difundido y versátil. . comercial. También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. gas-oil. industrial. se obtienen fracciones caracterizadas. Loma La Lata. Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo.

son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas. para dar hidrógeno. motonaftas de alto índice de octano. e incluso. a partir de naftas de baja calidad. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo. con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos. como las olefinas. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. De esta manera. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural. a través de las materias primas que requiere. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. por razones económicas. Estas estructuras cíclicas. de gran reactividad. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso. se explica cómo la industria petroquímica.con enlaces carbono-carbono especiales. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas . para dar moléculas más pequeñas. Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. . monóxido y dióxido de carbono. Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados. actualmente.