Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

Poco antes. y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. Pero no siempre fue así. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos. Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. según su aplicación final. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. pero pueden ser luego coloreados. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. un envase. un químico de Birmingham. un juguete. Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. al recubrir telas de algodón con caucho natural. materiales no metálicos. un mueble. Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo. Generalmente son transparentes y sin color. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. Ese año. que significa ³hábil para ser moldeado . por su parecido con el ébano. . Doce años después. descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. una bolsa e infinidad de otros artículos. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. que utilizaba métodos muy avanzados. Tiempo después. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. a los que se les puede dar cualquiera forma. básicos para la ingeniería. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. cuando Alexander Parkes. por eso son denominadas macromoléculas.

Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. a partir de fenol y formaldehido. de cuyos colmillos se obtenía dicho material. del radiograbador. París. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. era producido. ofrecido por la firma Phelan and Colender.W. el calzado. y hasta la raqueta de tenis. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos.000 dólares. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. el gabinete y el interior de la heladera. con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta. para intentar ganar un premio de 10. El origen de todos estos productos es la petroquímica. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor. la vestimenta. el gabinete de la computadora personal. En un hogar actual. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. la carcaza de la procesadora.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. por primera vez. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. empleando calor y presión. En 1868. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones. los colchones y las almohadas. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. La lenta . en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. del teléfono. los muebles de cocina. la mesa y las sillas del jardín. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar. se podían moldear bolas de billar. se obtenía un material con el cual. A su vez. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil. En 1905. de la impresora. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. en 1909. Este proceso dio origen a las fibras artificiales. nació la nueva industria de los plásticos. el uso del también costoso anhídrido acético. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita. G. del televisor. El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. En forma casi simultánea. Nueva York. el acetato de celulosa. en 1865. El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon.

Su desarrollo reconoce varias etapas. dentro del panorama de toda economía moderna. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos. además. o con forma de anillos cerrados en otros casos. bolsas para basura. envases para detergentes y lubricantes. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. que podían ser aprovechados para obtener. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural. De esta manera. carbón. En efecto. y que no ha cumplido aún 80 años. Fig. como subproductos de los procesos de refinación. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. tales como madera. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. en forma competitiva. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. mangueras. en definitiva. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. etc. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. . la petroquímica nació en EUA en 1920. películas de distinto tipo y aplicaciones. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. el producto final tiene mayor valor que el inicial. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. y una infinidad de productos más. Por ejemplo. En cada una de las diferentes etapas. cajones de cerveza. con forma lineal en algunos casos. Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos.

La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. de una u otra forma. insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. Por otra parte. Fig. que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo. sanidad. Este producto que no se consumía en 1941. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural. partiendo del carbón como materia prima. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. gomas para balsas. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias. y se desarrollaron procesos. tales como el caucho. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas. El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia. La respuesta fue producir caucho sintético.. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. medicina. educación. que reemplazaron a otras de origen natural. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer. ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia.Hilos de plástico . con más octanos. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. herbicidas. ocupados por Japón. adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. a su vez. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. la lana. La industria petroquímica permite obtener plásticos. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. vestimenta. vivienda. los metales o el vidrio. pinturas. solventes. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. Además. para contar con más velocidad en los combates aéreos. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. Para ello. fibras y cauchos sintéticos. como el reforming catalítico. la madera. cuya irrupción en EUA fue explosiva. obtenidas a partir del carbón. transporte. detergentes. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. artículos para el hogar. comunicaciones. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. insecticidas.

La escala económica. Fig. aumentando los rendimientos agrícolas. . que pueden no sólo ser los del propio país. depende del tamaño de los mercados. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. Por esa razón. Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. soja. y consecuentemente. girasol. maíz. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. hasta el límite que la tecnología permita. La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. utiliza procesos continuos. como la urea y los fosfatos de amonio. sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales. no sólo localmente sino también en el exterior. no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. Además. Obviamente. que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde . Generalmente. la oferta de trigo. que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables.En especial. arroz. es una industria de capital intensivo. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. la escala de producción es un factor competitivo esencial. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. En estas industrias. para que un país desarrolle racionalmente esta industria.

Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. reducen los costos de sus productos. Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos.Productos petroquímicos de la vida cotidiana. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar. los . en general. intermedios y finales. su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. Los llamados productos básicos. por medio de mejoras tecnológicas continuas. aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. con mayor rapidez que la propia economía del país. verdaderos pilares de la petroquímica. Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo. Tabla. butilenos. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos. propileno. pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural.. butadieno). Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas.

Todos ellos. Fig. que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural . que tiene un solo átomo de carbono. a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural. en cambio. en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano. Fig. Finalmente. El petróleo. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG.C4H10 . el gas natural contiene etano. el petróleo y el gas natural. Además. xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco.aromáticos (benceno. De ellos derivan los productos intermedios y finales. seis y siete átomos de carbono. el más simple de todos los hidrocarburos. metanol).. en menor proporción. contiene hidrocarburos de cinco.. en definitiva. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas.C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico. son mezclas de hidrocarburos. Ambos. cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono. se obtienen en etapas sucesivas. tolueno. propano y butanos.

de bajo rendimiento como combustible para automotores. gas-oil. Loma La Lata. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados). La nafta virgen. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. que es el insumo más difundido y versátil. tal como sucede en Bahía Blanca. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). hay un proceso común. en Santa Cruz y San Sebastián. se destinan a distintos mercados: domiciliario. comercial. automotor. gas licuado (LPG). Más del 90% de los productos que se obtienen. denominado steam-reforming de gas natural. fuel-oil. . También se utiliza metano para la producción de metanol. transporte. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol. Actualmente. butanos. propano. es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran. propileno. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. Cerro Redondo. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. solventes y asfaltos. en Tierra del Fuego. si existe un consumo petroquímico). Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. en general. como ocurre en Campo Durán. y para la producción de olefinas ± etileno. butadieno ± por steam-cracking. industrial. gas licuado (propano y butanos). en Salta. tolueno. tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. en Neuquén. Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo. se obtienen fracciones caracterizadas. que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos. butilenos. usinas eléctricas. aceites lubricantes. etano y metano. gasolina natural y ³gas seco . Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). xilenos ± por reforming catalítico. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural.

Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas.con enlaces carbono-carbono especiales. Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua. de gran reactividad. e incluso. a partir de naftas de baja calidad. actualmente. De esta manera. para dar moléculas más pequeñas. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. para dar hidrógeno. por razones económicas. motonaftas de alto índice de octano. a través de las materias primas que requiere. son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. se explica cómo la industria petroquímica. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. . Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados. que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. monóxido y dióxido de carbono. Estas estructuras cíclicas. como las olefinas. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural. Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas .

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful