Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. según su aplicación final. Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo. pero pueden ser luego coloreados. Poco antes. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. cuando Alexander Parkes. Doce años después. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes. por su parecido con el ébano. Tiempo después. que utilizaba métodos muy avanzados. un envase. materiales no metálicos. un mueble.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. a los que se les puede dar cualquiera forma. Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. al recubrir telas de algodón con caucho natural. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa. básicos para la ingeniería. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. un químico de Birmingham. por eso son denominadas macromoléculas. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. Ese año. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. . Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica. un juguete. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. Generalmente son transparentes y sin color. una bolsa e infinidad de otros artículos. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. que significa ³hábil para ser moldeado . Pero no siempre fue así.

El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. Nueva York. se podían moldear bolas de billar. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. el calzado. En 1905. y hasta la raqueta de tenis.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. Este proceso dio origen a las fibras artificiales. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. los muebles de cocina. La lenta . El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon. el acetato de celulosa. era producido. en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. el uso del también costoso anhídrido acético. los colchones y las almohadas. empleando calor y presión. del teléfono. en 1909. el gabinete y el interior de la heladera. nació la nueva industria de los plásticos.W. la vestimenta.000 dólares. En forma casi simultánea. por primera vez. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. se obtenía un material con el cual. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita. del radiograbador. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones. ofrecido por la firma Phelan and Colender. de la impresora. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar. la mesa y las sillas del jardín. En 1868. de cuyos colmillos se obtenía dicho material. El origen de todos estos productos es la petroquímica. En un hogar actual. G. Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. la carcaza de la procesadora. en 1865. el gabinete de la computadora personal. A su vez. París. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. para intentar ganar un premio de 10. del televisor. a partir de fenol y formaldehido. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil.

Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos. carbón. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones. tales como madera. películas de distinto tipo y aplicaciones. que podían ser aprovechados para obtener. dentro del panorama de toda economía moderna. mangueras. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. Su desarrollo reconoce varias etapas. En cada una de las diferentes etapas. y una infinidad de productos más. cajones de cerveza. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas. En efecto. con forma lineal en algunos casos. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. Fig.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. . De esta manera. o con forma de anillos cerrados en otros casos. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica. Por ejemplo. y que no ha cumplido aún 80 años. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano. bolsas para basura. en definitiva. el producto final tiene mayor valor que el inicial. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. la petroquímica nació en EUA en 1920. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. como subproductos de los procesos de refinación. envases para detergentes y lubricantes. además. en forma competitiva. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. etc. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural.

insecticidas. que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo. Para ello. educación. como el reforming catalítico. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. cuya irrupción en EUA fue explosiva. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer.. transporte. ocupados por Japón. fibras y cauchos sintéticos.La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. partiendo del carbón como materia prima. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. los metales o el vidrio. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias. vivienda. obtenidas a partir del carbón. con más octanos. Además. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia.Hilos de plástico . insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. la madera. detergentes. herbicidas. tales como el caucho. adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. solventes. La respuesta fue producir caucho sintético. a su vez. y se desarrollaron procesos. sanidad. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. que reemplazaron a otras de origen natural. ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. vestimenta. pinturas. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. Este producto que no se consumía en 1941. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. artículos para el hogar. comunicaciones. Fig. medicina. de una u otra forma. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural. La industria petroquímica permite obtener plásticos. para contar con más velocidad en los combates aéreos. gomas para balsas. Por otra parte. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia. la lana.

Fig. depende del tamaño de los mercados. Por esa razón. soja. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. Obviamente. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. arroz. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. . en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables. girasol. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. como la urea y los fosfatos de amonio.En especial. aumentando los rendimientos agrícolas. Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. En estas industrias. que pueden no sólo ser los del propio país. hasta el límite que la tecnología permita. la oferta de trigo. utiliza procesos continuos. que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. para que un país desarrolle racionalmente esta industria. sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. la escala de producción es un factor competitivo esencial. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones. no sólo localmente sino también en el exterior. Generalmente. maíz. Además. y consecuentemente. La escala económica. que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde . es una industria de capital intensivo.

butadieno). Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos. aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos.Productos petroquímicos de la vida cotidiana. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. verdaderos pilares de la petroquímica. con mayor rapidez que la propia economía del país. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. reducen los costos de sus productos. su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. Los llamados productos básicos. Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos. propileno. butilenos. por medio de mejoras tecnológicas continuas. los . Tabla. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar. Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos. en general. intermedios y finales. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural.. Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo. pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno.

Fig. Finalmente. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas. De ellos derivan los productos intermedios y finales. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. Fig. el gas natural contiene etano. en cambio.aromáticos (benceno. en menor proporción. cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono.. propano y butanos. en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. se obtienen en etapas sucesivas. Todos ellos. en definitiva. xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco. metanol). Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG. El petróleo. que tiene un solo átomo de carbono. Además. son mezclas de hidrocarburos.. que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural .C4H10 . seis y siete átomos de carbono. el más simple de todos los hidrocarburos. tolueno. a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural. contiene hidrocarburos de cinco. el petróleo y el gas natural.C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico. El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano. Ambos.

gas-oil. transporte. butadieno ± por steam-cracking. industrial. Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. en Neuquén. comercial. de bajo rendimiento como combustible para automotores. tal como sucede en Bahía Blanca. xilenos ± por reforming catalítico. se obtienen fracciones caracterizadas. Cerro Redondo. se destinan a distintos mercados: domiciliario. Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo. usinas eléctricas. automotor. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. etano y metano. es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. fuel-oil. tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. en general. gas licuado (LPG). El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. gas licuado (propano y butanos). en Santa Cruz y San Sebastián. También se utiliza metano para la producción de metanol. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural. propileno. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). butilenos. hay un proceso común. en Tierra del Fuego. La nafta virgen. si existe un consumo petroquímico). Loma La Lata. propano.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. tolueno. y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. como ocurre en Campo Durán. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol. pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. Más del 90% de los productos que se obtienen. También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. butanos. El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. que es el insumo más difundido y versátil. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. denominado steam-reforming de gas natural. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados). gasolina natural y ³gas seco . y para la producción de olefinas ± etileno. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). solventes y asfaltos. . aceites lubricantes. en Salta. que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos. Actualmente.

Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso. como las olefinas. Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. a partir de naftas de baja calidad. de gran reactividad. se explica cómo la industria petroquímica. . motonaftas de alto índice de octano. que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas. para dar hidrógeno. por razones económicas. monóxido y dióxido de carbono. Estas estructuras cíclicas. a través de las materias primas que requiere. con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural. De esta manera. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas . e incluso.con enlaces carbono-carbono especiales. son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. para dar moléculas más pequeñas. actualmente.

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