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Historia de la petroquímica

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Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

materiales no metálicos. Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. un mueble. y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. . Ese año. Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes. a los que se les puede dar cualquiera forma. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. un juguete. básicos para la ingeniería. Tiempo después. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos. un químico de Birmingham. Pero no siempre fue así. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa. pero pueden ser luego coloreados. Generalmente son transparentes y sin color. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. Doce años después. Poco antes. cuando Alexander Parkes. que utilizaba métodos muy avanzados. un envase. por su parecido con el ébano. descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. al recubrir telas de algodón con caucho natural. una bolsa e infinidad de otros artículos. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. por eso son denominadas macromoléculas. que significa ³hábil para ser moldeado . según su aplicación final. Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica.

el gabinete de la computadora personal. con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta.W. en 1865. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar. la carcaza de la procesadora. ofrecido por la firma Phelan and Colender. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita. En forma casi simultánea. A su vez. Nueva York. G. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor. En un hogar actual. La lenta . Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. en 1909. del televisor. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon. En 1905. por primera vez. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. la mesa y las sillas del jardín.000 dólares. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. París. el uso del también costoso anhídrido acético. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos. la vestimenta. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. era producido. El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. de la impresora. a partir de fenol y formaldehido. se podían moldear bolas de billar. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. El origen de todos estos productos es la petroquímica.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones. y hasta la raqueta de tenis. del teléfono. Este proceso dio origen a las fibras artificiales. el acetato de celulosa. de cuyos colmillos se obtenía dicho material. el gabinete y el interior de la heladera. en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. el calzado. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil. los colchones y las almohadas. se obtenía un material con el cual. nació la nueva industria de los plásticos. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. En 1868. para intentar ganar un premio de 10. empleando calor y presión. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. del radiograbador. los muebles de cocina.

que podían ser aprovechados para obtener. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. Su desarrollo reconoce varias etapas. tales como madera. o con forma de anillos cerrados en otros casos. Por ejemplo.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. como subproductos de los procesos de refinación. En cada una de las diferentes etapas. además. De esta manera. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos. con forma lineal en algunos casos. Fig. cajones de cerveza. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano. la petroquímica nació en EUA en 1920. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. películas de distinto tipo y aplicaciones.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. en definitiva. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. el producto final tiene mayor valor que el inicial. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. carbón. y una infinidad de productos más. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. En efecto. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. . Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural. etc. mangueras. dentro del panorama de toda economía moderna. en forma competitiva. bolsas para basura. envases para detergentes y lubricantes. y que no ha cumplido aún 80 años.

herbicidas. pinturas. Por otra parte. medicina. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. La industria petroquímica permite obtener plásticos. ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo. para contar con más velocidad en los combates aéreos.. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. con más octanos. los metales o el vidrio. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia. transporte. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. Fig.Hilos de plástico . solventes. adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. comunicaciones. insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. como el reforming catalítico. y se desarrollaron procesos. tales como el caucho. que reemplazaron a otras de origen natural. ocupados por Japón.La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. la madera. de una u otra forma. gomas para balsas. Además. la lana. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias. partiendo del carbón como materia prima. vivienda. a su vez. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural. educación. fibras y cauchos sintéticos. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer. detergentes. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia. Para ello. cuya irrupción en EUA fue explosiva. Este producto que no se consumía en 1941. obtenidas a partir del carbón. artículos para el hogar. insecticidas. sanidad. La respuesta fue producir caucho sintético. vestimenta.

y consecuentemente. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. La escala económica. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. es una industria de capital intensivo. que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. En estas industrias. Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. Fig. Obviamente. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. para que un país desarrolle racionalmente esta industria. depende del tamaño de los mercados. la escala de producción es un factor competitivo esencial. Generalmente. no sólo localmente sino también en el exterior. soja. aumentando los rendimientos agrícolas. no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. . maíz. la oferta de trigo. girasol. en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables. utiliza procesos continuos. hasta el límite que la tecnología permita. que pueden no sólo ser los del propio país. que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde . Además. Por esa razón. La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones.En especial. arroz. como la urea y los fosfatos de amonio.

en general. Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos. Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno.Productos petroquímicos de la vida cotidiana. por medio de mejoras tecnológicas continuas. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. los . aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos. con mayor rapidez que la propia economía del país. verdaderos pilares de la petroquímica. Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada. butilenos. propileno.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. reducen los costos de sus productos. intermedios y finales. butadieno). Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos. Tabla. Los llamados productos básicos. Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural.. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar.

a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural. se obtienen en etapas sucesivas. seis y siete átomos de carbono. Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG. propano y butanos. el gas natural contiene etano. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas. El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano. que tiene un solo átomo de carbono. el más simple de todos los hidrocarburos. xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco. son mezclas de hidrocarburos.C4H10 . Todos ellos.aromáticos (benceno. Finalmente. en definitiva.. contiene hidrocarburos de cinco. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. Además. que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural . en menor proporción. Fig. metanol). el petróleo y el gas natural..C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico. El petróleo. en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. en cambio. Ambos. tolueno. De ellos derivan los productos intermedios y finales. Fig. cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono.

comercial. butanos. También se utiliza metano para la producción de metanol. gas licuado (LPG). Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados). Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. xilenos ± por reforming catalítico. tal como sucede en Bahía Blanca. gas-oil. denominado steam-reforming de gas natural. propano. Más del 90% de los productos que se obtienen. Cerro Redondo. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. . El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco. como ocurre en Campo Durán. si existe un consumo petroquímico). butadieno ± por steam-cracking. transporte. en Neuquén. propileno. tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural. se destinan a distintos mercados: domiciliario. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran. y para la producción de olefinas ± etileno. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol. que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. La nafta virgen. solventes y asfaltos. fuel-oil. que es el insumo más difundido y versátil. gasolina natural y ³gas seco . Loma La Lata. en Salta. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. de bajo rendimiento como combustible para automotores. en Santa Cruz y San Sebastián. tolueno. es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. Actualmente. El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. usinas eléctricas. industrial. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). aceites lubricantes. También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. en Tierra del Fuego. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. en general. gas licuado (propano y butanos). hay un proceso común. automotor. etano y metano. se obtienen fracciones caracterizadas. butilenos.

Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas. monóxido y dióxido de carbono. e incluso. De esta manera. de gran reactividad. Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados. Estas estructuras cíclicas. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas .con enlaces carbono-carbono especiales. son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. motonaftas de alto índice de octano. se explica cómo la industria petroquímica. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. por razones económicas. Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas. como las olefinas. Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. . a partir de naftas de baja calidad. que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. para dar moléculas más pequeñas. para dar hidrógeno. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural. a través de las materias primas que requiere. con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos. actualmente. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo.

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