Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

Doce años después. Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. Poco antes. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos. y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. básicos para la ingeniería. un envase. por su parecido con el ébano. Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. a los que se les puede dar cualquiera forma. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. un juguete. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Ese año. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa. Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. . Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo. pero pueden ser luego coloreados. que significa ³hábil para ser moldeado . descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. según su aplicación final. una bolsa e infinidad de otros artículos. un químico de Birmingham. Tiempo después. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. un mueble. cuando Alexander Parkes. que utilizaba métodos muy avanzados. Generalmente son transparentes y sin color. Pero no siempre fue así. al recubrir telas de algodón con caucho natural. por eso son denominadas macromoléculas. Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. materiales no metálicos.

a partir de fenol y formaldehido. en 1909. nació la nueva industria de los plásticos. se obtenía un material con el cual.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. la vestimenta. del radiograbador. se podían moldear bolas de billar. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. A su vez. El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor. empleando calor y presión. ofrecido por la firma Phelan and Colender. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones. En 1905. Este proceso dio origen a las fibras artificiales. El origen de todos estos productos es la petroquímica. La lenta . en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. de cuyos colmillos se obtenía dicho material. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. el uso del también costoso anhídrido acético.W. la carcaza de la procesadora. el gabinete de la computadora personal. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. por primera vez. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta. la mesa y las sillas del jardín. Nueva York. los muebles de cocina. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. el calzado. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos. En un hogar actual. del televisor. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. para intentar ganar un premio de 10. de la impresora. París. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar. El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon. era producido. el gabinete y el interior de la heladera.000 dólares. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita. del teléfono. En 1868. En forma casi simultánea. Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. los colchones y las almohadas. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. el acetato de celulosa. G. en 1865. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. y hasta la raqueta de tenis.

cajones de cerveza. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. y una infinidad de productos más. envases para detergentes y lubricantes. dentro del panorama de toda economía moderna. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas. Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. en forma competitiva. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. Su desarrollo reconoce varias etapas. que podían ser aprovechados para obtener. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. carbón. el producto final tiene mayor valor que el inicial. además. Fig. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. como subproductos de los procesos de refinación. tales como madera. en definitiva. con forma lineal en algunos casos. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos. la petroquímica nació en EUA en 1920. películas de distinto tipo y aplicaciones. etc. En cada una de las diferentes etapas. De esta manera. o con forma de anillos cerrados en otros casos. bolsas para basura.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. . Por ejemplo. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones. En efecto. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica. mangueras.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. y que no ha cumplido aún 80 años.

Hilos de plástico . que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo.La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. como el reforming catalítico. cuya irrupción en EUA fue explosiva. partiendo del carbón como materia prima. detergentes. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer. con más octanos. insecticidas. medicina. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. gomas para balsas. Además. la madera. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias. fibras y cauchos sintéticos. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural. obtenidas a partir del carbón. Para ello. El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. a su vez. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. La industria petroquímica permite obtener plásticos. vivienda. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. sanidad. transporte. que reemplazaron a otras de origen natural. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas. pinturas. La respuesta fue producir caucho sintético. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. Por otra parte.. y se desarrollaron procesos. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. educación. tales como el caucho. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. Este producto que no se consumía en 1941. los metales o el vidrio. solventes. adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. Fig. comunicaciones. vestimenta. ocupados por Japón. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia. artículos para el hogar. herbicidas. de una u otra forma. para contar con más velocidad en los combates aéreos. la lana.

maíz. . sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales. Por esa razón. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables. que pueden no sólo ser los del propio país. la escala de producción es un factor competitivo esencial. que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. La escala económica. Fig. utiliza procesos continuos. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. girasol. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. no sólo localmente sino también en el exterior. como la urea y los fosfatos de amonio.En especial. y consecuentemente. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. la oferta de trigo. soja. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. hasta el límite que la tecnología permita. no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. Generalmente. arroz. La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. depende del tamaño de los mercados. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. para que un país desarrolle racionalmente esta industria. que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde . Obviamente. es una industria de capital intensivo. Además. aumentando los rendimientos agrícolas. En estas industrias.

verdaderos pilares de la petroquímica. Los llamados productos básicos. butadieno). intermedios y finales. en general. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos. Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos. aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos. Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural. butilenos. Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos. Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada. reducen los costos de sus productos.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas. por medio de mejoras tecnológicas continuas.Productos petroquímicos de la vida cotidiana. con mayor rapidez que la propia economía del país. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar.. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. Tabla. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno. los . su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. propileno. Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo.

C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico. el petróleo y el gas natural. a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. Fig. De ellos derivan los productos intermedios y finales. se obtienen en etapas sucesivas. que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural .aromáticos (benceno.C4H10 . tolueno. Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG. cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono. Finalmente. en definitiva.. xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco. Todos ellos. son mezclas de hidrocarburos. contiene hidrocarburos de cinco. seis y siete átomos de carbono. metanol). El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano. Además. Ambos. el gas natural contiene etano.. en menor proporción. en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. en cambio. el más simple de todos los hidrocarburos. Fig. propano y butanos. El petróleo. que tiene un solo átomo de carbono.

solventes y asfaltos. tal como sucede en Bahía Blanca. También se utiliza metano para la producción de metanol. La nafta virgen. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran. propano. Loma La Lata. gas licuado (LPG). También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. etano y metano. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. Más del 90% de los productos que se obtienen. gas licuado (propano y butanos). que es el insumo más difundido y versátil. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados). butadieno ± por steam-cracking. de bajo rendimiento como combustible para automotores. automotor. en Neuquén. en Tierra del Fuego. fuel-oil. butilenos. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). industrial. se obtienen fracciones caracterizadas. Cerro Redondo. es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. en general. en Santa Cruz y San Sebastián. se destinan a distintos mercados: domiciliario. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural. gasolina natural y ³gas seco . denominado steam-reforming de gas natural. Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. en Salta. El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco. comercial. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. transporte. Actualmente. butanos. como ocurre en Campo Durán. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. y para la producción de olefinas ± etileno. si existe un consumo petroquímico). propileno. Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. hay un proceso común. usinas eléctricas. Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. tolueno.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. . aceites lubricantes. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. xilenos ± por reforming catalítico. que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos. gas-oil.

e incluso. De esta manera.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo. . para dar hidrógeno. como las olefinas. para dar moléculas más pequeñas. Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas. que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. Estas estructuras cíclicas. Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural. a partir de naftas de baja calidad. son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. motonaftas de alto índice de octano. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas . con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos. se explica cómo la industria petroquímica. monóxido y dióxido de carbono. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. actualmente. Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas. a través de las materias primas que requiere.con enlaces carbono-carbono especiales. de gran reactividad. Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados. por razones económicas.

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