Historia de la petroquímica

Hemos visto que la petroquímica comenzó en EUA a principios de los roaring twentie´s, con la producción de isopropanol. La materia prima era el propileno contenido en los gases de refinería. Paulatinamente, la industria petroquímica posibilitó substituir al carbón por el petróleo, como punto de partida para la obtención de productos químicos orgánicos. Hasta entonces, el carbón, vía gas de síntesis o por destilación del alquitrán de hulla, había sido la fuente más empleada. También la petroquímica fue desplazando a otros procesos, como la fermentación o la extracción de sustancias naturales. Hasta fines de la década de los años 30, la petroquímica existía sólo en EUA, donde estaba limitada a la síntesis de algunos compuestos oxigenados y a la producción de amoníaco a partir de gas natural. Durante esos años se puso énfasis en la investigación que más tarde, durante la segunda Guerra Mundial, posibilitó crear un número importante de materiales críticos. Se obtuvieron materiales sintéticos para substituir otros tradicionales tales como metales, resinas, caucho, fibras naturales, vidrio, cuero, ceras, aceites secantes y otros productos. Además, su producción requería de olefinas básicas en una escala muy superior a la que se podía obtener de los gases de refinería. Surgió entonces como respuesta, la producción de olefinas por cracking térmico, primero de hidrocarburos livianos existentes en los gases de refinería, y luego de cortes livianos resultantes de la destilación primaria del petróleo crudo. Un fenómeno semejante al expuesto fue el rápido incremento de la demanda de amoníaco para la producción de fertilizantes y de ácido nítrico, insumo estratégico para la obtención de pólvoras y explosivos. Donde previamente se utilizaba gas de síntesis, obtenido a partir del carbón, el gran crecimiento en la demanda de amoníaco hizo necesario recurrir a otra fuente ± el steam reforming de metano ± para obtener el hidrógeno necesario. Otro acontecimiento importante, fue la aparición del reforming catalítico de nafta virgen, asociado con la posterior extracción de aromáticos. Poco tiempo después, se desarrolló el proceso de hidrodealquilación (HDA), que permitió ajustar la producción de benceno y tolueno a las necesidades del mercado. Durante las décadas de los años 40 y 50, la petroquímica se desarrolló en Europa y en la siguiente llegó a Japón. En ambas regiones, su expansión se basó en el procesamiento de cortes líquidos, básicamente naftas. La industria petroquímica se liberaba de la necesidad de estar próxima a las fuentes de gas natural o gases de refinería, ya que las naftas eran insumos mucho más accesibles. Ese hecho dio origen a las denominadas refinerías petroquímicas, que permitieron a los países de Europa occidental y, particularmente a Japón ± país sin hidrocarburos ± no sólo desarrollar sus importantes mercados internos de productos finales y derivados, sino también competir con éxito en los mercados mundiales.

un químico de Birmingham. Ese año. que significa ³hábil para ser moldeado . Sus estructuras y propiedades pueden ser modificadas por la acción de otros productos químicos y solventes. éste se transformaba en un material muy resistente y elástico que podía soportar altas temperaturas. La nitrocelulosa también se utilizó para la preparación de materiales fotográficos. su hermano Nelson incorporó una cantidad mayor de azufre al caucho y obtuvo un material muchommás duro al que llamó ebonita. Charles Goodyear descubrió que cuando se agregaba una pequeña cantidad de azufre al caucho natural. Doce años después. Pero no siempre fue así. básicos para la ingeniería. según su aplicación final. Pueden tener la suavidad de la seda o la dureza de un paragolpes. Algunos afirman que la moderna industria del plástico tuvo su origen en 1839. Poco antes. cuando Alexander Parkes. a los que se les puede dar cualquiera forma. que incluían el desarrollo de solventes de bajo costo. Nelson Goodyear fabricó pinturas hechas a partir de ebonita y el material fue usado muy pronto como aislante para recubrir bornes y otras partes del telégrafo. Otras definiciones posibles son: materiales hechos por el hombre. nacía una de las primeras empresas del sector ± la British Xylonite ± excelente productora de plásticos de nitrocelulosa. y que pueden ser transformados por medio de muchos métodos y procesos. al recubrir telas de algodón con caucho natural. una bolsa e infinidad de otros artículos. descubrió que podía producir nuevos objetos si disolvía nitrocelulosa ± que se obtenía a partir de celulosa y ácido nítrico ± en un solvente volátil al que luego evaporaba. por su parecido con el ébano.Nacen los materiales plásticos La palabra plástico proviene del griego plastiko. Fue ésta la primera definición de uno de los materiales más empleados en nuestra vida cotidiana. Los procesos de transformación pueden convertirlos en un equipo. Pudo así transformar el material resultante en objetos decorativos y útiles. Los primeros materiales plásticos tuvieron mucho que ver con la intuición y el esfuerzo de científicos que trabajaron con variados productos químicos. Generalmente son transparentes y sin color. pero pueden ser luego coloreados. Las moléculas de caucho y de celulosa están formadas por cadenas de gran longitud. Charles Mackintosh había instalado una fábrica de impermeables para lluvia. materiales no metálicos. por eso son denominadas macromoléculas. Tiempo después. Los plásticos de mayor difusión y empleo tienen su origen en la industria petroquímica. un mueble. un juguete. que utilizaba métodos muy avanzados. . Un hecho mucho más importante ocurrió en 1846. un envase.

empleando calor y presión. y hasta la raqueta de tenis. Ese material plástico fue conocido desde entonces con el nombre que recuerda a su invento: baquelita. En 1868. era producido.Cuando científicos e inventores se dieron cuenta que esos materiales podían ser transformados y llevados a un estado tal que pudieran ser moldeados y transformados en elementos útiles. del radiograbador. entonces muy escaso y además evitar la matanza de elefantes. El perfil de la industria petroquímica petroquímica No hay nada más elegante que un par de medias de nylon. en 1909. ofrecido por la firma Phelan and Colender. para intentar ganar un premio de 10.000 dólares. los líquidos para la limpieza de la cocina y del baño. el gabinete y el interior de la heladera. A su vez. la mayor parte de su equipamiento son bienes que tuvieron su origen en la petroquímica: los enchufes eléctricos. del teléfono. Leo Baekeland desarrolló un nuevo material plástico. Miles patentó en EUA un proceso simple para modificar la celulosa y permitir el uso de acetona como solvente. el calzado. para aquél que descubriese un nuevo material para fabricar bolas de billar.W. por primera vez. la mesa y las sillas del jardín. El origen de todos estos productos es la petroquímica. de la impresora. los muebles de cocina. G. París. la vestimenta. John e Isaiah Hyatt entraron en la industria del plástico en Albany. los colchones y las almohadas. de cuyos colmillos se obtenía dicho material. En forma casi simultánea. con los neumáticos que soportan el impacto de un avión de 400 toneladas que aterriza a 300 km por hora o con el casco de un astronauta. en un laboratorio en la Universidad de la Sorbona. el acetato de celulosa. Esta y otras prendas tienen mucho en común con un rudo paragolpes de automóvil. En un hogar actual. La lenta . a partir de fenol y formaldehido. Nueva York. restos que luego fueron sometidos a elevadas presiones durante millones de años en ese laboratorio real que se llama planeta Tierra. Este proceso dio origen a las fibras artificiales. En 1905. Todo comenzó con la acumulación de restos de organismos animales y vegetales en el lecho de los mares prehistóricos. se obtenía un material con el cual. el uso del también costoso anhídrido acético. Este producto era soluble sólo en solventes caros como el cloroformo y requería para su obtención. el gabinete de la computadora personal. Los hermanos Hyatt descubrieron que mezclando nitrocelulosa con alcanfor. en 1865. del televisor. especialmente en la incipiente industria de artefactos eléctricos. Los ³plásticos de Hyatt recibieron luego el nombre de celuloide y sirvieron de base para fabricar distintos objetos. la carcaza de la procesadora. se podían moldear bolas de billar. El objetivo era encontrar un sustituto más económico que el marfil. nació la nueva industria de los plásticos. que encontró rápidamente múltiples aplicaciones.

mangueras. los productos químicos que el mercado demandaba y que hasta ese momento se obtenían por otras vías. En cada una de las diferentes etapas. Fig. etc. con forma lineal en algunos casos. bolsas para basura. De esta manera. por el valor agregado que se va incorporando en cada una de las etapas de sus cadenas productivas. tales como madera. . además. dentro del panorama de toda economía moderna. o con forma de anillos cerrados en otros casos.descomposición de esos restos orgánicos en las cuencas sedimentarias. se transforma en bienes de consumo final que pueden valer muchísimo más. envases para detergentes y lubricantes. Esto ocasionó la aparición de gases muy reactivos. fuentes de todas las materias primas que emplea la industria petroquímica. Ese es el origen más aceptado de los hidrocarburos que constituyen el petróleo y el gas natural.productos petroquímicos Variedad de productos con valor agregado Esta industria se caracteriza por la gran variedad de productos que ofrece y. la petroquímica nació en EUA en 1920. Esta es la misión de la industria petroquímica que se ha constituido en una de las industrias más importantes. y que no ha cumplido aún 80 años. La evolución de la industria automotriz en los EUA provocó que las empresas refinadoras de petróleo buscaran aumentar el volumen y la calidad de las naftas a partir de la misma cantidad de petróleo. Por ejemplo. y una infinidad de productos más. que a su vez los transforma en distintos bienes de consumo: bolsas de supermercado. el producto final tiene mayor valor que el inicial. que podían ser aprovechados para obtener. Estos últimos productos son suministrados a la industria plástica. cajones de cerveza. con la producción de isopropanol en una refinería de petróleo. permitió formar cadenas de átomos de carbono combinados con átomos de hidrógeno. que la petroquímica transforma luego en etileno y posteriormente en polietilenos de distintos tipos. 1 m3 de gas natural que vale en el yacimiento alrededor de cinco centavos. en definitiva. películas de distinto tipo y aplicaciones. carbón. como subproductos de los procesos de refinación. Incluso los científicos se animaron a crear nuevas moléculas y fueron apareciendo ± al principio lentamente ± nuevos productos y aplicaciones. en forma competitiva. En efecto. del gas natural que sale de un yacimiento se puede extraer el gas etano. Su desarrollo reconoce varias etapas.

El impacto de la petroquímica en la vida cotidiana era irreversible y su influencia. la madera. A su vez los aviones y los blindados alemanes consumían naftas sintéticas. se perfeccionaron aditivos que agregaban poder a las naftas. detergentes. para contar con más velocidad en los combates aéreos. El caucho sintético había sido inventado por un químico de Bayer. a su vez. con más octanos. tales como el caucho.Hilos de plástico . ya que esta industria permitió abastecer con materias primas críticas. fibras y cauchos sintéticos. partiendo del carbón como materia prima. llegó a representar en 1946 el 85% del consumo total de caucho y sólo el resto era caucho natural. Sin los nuevos materiales sería prácticamente imposible satisfacer hoy las necesidades básicas de los seres humanos: alimentación. pinturas. que reemplazaron a otras de origen natural. y se desarrollaron procesos.. Para ello. comunicaciones. se hizo sentir sobre casi todas las demás industrias. Desde entonces la petroquímica puso a disposición de los distintos mercados una cantidad muy grande de productos que permitían. Fig. ocupados por Japón. insecticidas. gomas para balsas. los metales o el vidrio. que permitían obtener naftas de alto rendimiento en las refinerías de petróleo. Gran parte de las plantaciones de caucho natural estaban en países del sudeste asiático. la lana. También se necesitaron nuevos hilados para los paracaídas. Además. Este producto que no se consumía en 1941. como el reforming catalítico. La respuesta fue producir caucho sintético. vivienda. cuya irrupción en EUA fue explosiva. obtenidas a partir del carbón. Por otra parte. medicina. herbicidas. insecticidas más efectivos para eliminar a los mosquitos que trasmitían la malaria. educación. transporte.La segunda Guerra Mundial fue el disparador de la petroquímica. obtener materiales para sustituir o complementar a materiales tradicionales tales como el algodón. Cuando el conflicto terminó muchas cosas nunca volvieron a ser como antes. adhesivos y una gama muy amplia de productos químicos. el transporte marítimo del caucho natural hacia los EUA estaba bloqueado por la flota japonesa. los motores de los aviones exigían naftas de mayor potencia. nuevos materiales que sustituyeran al vidrio en las ventanillas de los aviones. de una u otra forma. solventes. artículos para el hogar. sanidad. La industria petroquímica permite obtener plásticos. vestimenta.

no podía siquiera imaginar la capacidad de innovación de la ciencia y de la tecnología. maíz. y consecuentemente. el costo de producción unitario se reduce al incrementar la capacidad de las plantas. Generalmente. para que un país desarrolle racionalmente esta industria. soja. Por esa razón. la escala de producción es un factor competitivo esencial. Maquinaria que propicio el rendimiento agrícola Economía de escala y dinamismo El consumo mundial de productos petroquímicos es del orden de 400 millones de toneladas anuales. utiliza procesos continuos. Obviamente. que permitieron el nacimiento y la expansión de la petroquímica. hasta el límite que la tecnología permita. que pueden no sólo ser los del propio país. como la urea y los fosfatos de amonio. Además. en plantas que trabajan día y noche y que tienen que operar por arriba del 70% de su capacidad para ser rentables. sino que cada vez más incluye a los mercados regionales e internacionales. La petroquímica se caracteriza específicamente por requerir grandes inversiones. arroz. y se ubica detrás de los consumos de acero y de cemento. La escala económica. la petroquímica posibilitó la producción de millones de toneladas de fertilizantes. En estas industrias. depende del tamaño de los mercados. es una industria de capital intensivo. aumentando los rendimientos agrícolas. lo que hace imprescindible que las empresas se mantengan actualizadas tecnológicamente para competir. cuando Malthus formuló su teoría sobre el crecimiento de la población y la futura escasez de alimentos. girasol. en el diseño de los negocios petroquímicos se requiere un cuidadoso planeamiento en la selección de las tecnologías y de las materias primas. que se convirtieron en los protagonistas mundiales de la ³revolución verde .En especial. . Otra de las características de la industria petroquímica es que las tecnologías son muy dinámicas y constantemente son mejoradas o reemplazadas. Fig. Los resultados económicos mejoran sustancialmente con el grado de integración y el aprovechamiento de co-productos y sub-productos. no sólo localmente sino también en el exterior. la oferta de trigo.

Productos petroquímicos de la vida cotidiana. disminuyen sus precios y por consiguiente los mercados tienden a evolucionar. su ritmo inicial de crecimiento es generalmente mayor que el de la economía global. Las modernas tecnologías disponibles para los procesos petroquímicos hacen posible importantes reducciones de costo. Esta ventaja se acentúa si el mercado permite integrar los productos petroquímicos básicos. propileno.Gran velocidad de expansión Las empresas petroquímicas. los . Tabla. butilenos. Los llamados productos básicos. reducen los costos de sus productos. pueden agruparse en tres familias: las olefinas (etileno. concepto que se refuerza cuando la industria petroquímica está integrada con la refinación de petróleo o con el procesamiento de gas natural. intermedios y finales.. Los productos petroquímicos básicos: olefinas. Esta expansión se debe en gran parte a los materiales plásticos. aromáticos y gas de síntesis El tamaño del mercado y el grado de industrialización de un país determinan el costo de producción y la competitividad de los productos petroquímicos. Una vez que una planta petroquímica ha sido instalada. con mayor rapidez que la propia economía del país. butadieno). Estos han sustituido a los materiales tradicionales y permiten la fabricación de nuevos artículos. verdaderos pilares de la petroquímica. gracias a sus excelentes propiedades y a su constante reducción de precio. en general. Gran parte del volumen de productos petroquímicos obtenidos en el mundo está vinculado estrechamente con estos conceptos. por medio de mejoras tecnológicas continuas.

seis y siete átomos de carbono. El petróleo. Fig. xilenos) y los derivados de gas de síntesis (amoníaco. De ellos derivan los productos intermedios y finales. el petróleo y el gas natural. en definitiva. Finalmente. metanol). cada uno con una gran cantidad de átomos de carbono.C4H10 .. el gas natural contiene etano. propano y butanos. contiene una enorme variedad de hidrocarburos. se obtienen en etapas sucesivas. a partir de fracciones o cortes derivados del petróleo y/o del gas natural.. Ambos. el más simple de todos los hidrocarburos. en menor proporción. contiene hidrocarburos de cinco. que tiene un solo átomo de carbono. Todos ellos. Estos dos últimos componen una fracción que se llama ³gas licuado de petróleo o LPG. que forman una nafta liviana denominada ³gasolina natural . tolueno. Fig.C3H8 La petroquímica moderna La industria petroquímica comprende un vasto número de productos: más del 90% de los productos químicos orgánicos consumidos actualmente en el mundo reconocen su origen petroquímico. que van desde los mismos del gas natural hasta moléculas mucho más complejas. son mezclas de hidrocarburos. en cambio. en forma de cadenas ± ramificadas o lineales ± o con anillos. Además.aromáticos (benceno. El gas natural sólo contiene hidrocarburos livianos: su principal componente es el metano.

y para la producción de olefinas ± etileno. en Santa Cruz y San Sebastián. Las refinerías de petróleo son más complejas que las plantas separadoras de gas natural. denominado steam-reforming de gas natural. hay un proceso común. etano y metano. aceites lubricantes. si existe un consumo petroquímico). se destinan a distintos mercados: domiciliario. La nafta virgen. solventes y asfaltos. tanto en las plantas procesadoras de gas natural como en las refinerías de petróleo. Más del 90% de los productos que se obtienen. tal como sucede en Bahía Blanca. Menos del 10% de los derivados del gas natural y del petróleo se emplean como materias primas petroquímicas. gas licuado (LPG). butilenos. Shell en Dock Sud y Esso en Campana. También se utiliza metano para la producción de metanol. en Salta. transporte. de bajo rendimiento como combustible para automotores. butanos. y por lo general están localizadas cerca de los mercados consumidores. Las restantes materias primas petroquímicas ± el etano y el gas licuado ± se emplean para la producción de olefinas por steam-cracking según su disponibilidad y precio. Cerro Redondo. gas-oil. butadieno ± por steam-cracking. por el número de átomos de carbono que poseen los hidrocarburos que las integran.En el procesamiento de gas natural y en la refinación de petróleo. automotor. xilenos ± por reforming catalítico. como ocurre en Campo Durán. que es el insumo más difundido y versátil. en Tierra del Fuego. en general. El procesamiento de gas natural se realiza en cercanías de los yacimientos. fundamental para la producción de fertilizantes nitrogenados. combustibles para aviones a reacción (querosén especial). Esto sucede con las principales refinerías del país tales como: YPF en La Plata y Luján de Cuyo. usinas eléctricas. Tanto en la producción de amoníaco como en la de metanol. gasolina natural y ³gas seco . es un corte obtenido por destilación primaria del petróleo. fuel-oil. El metano se emplea masivamente en los países que disponen de gas natural para la síntesis de amoníaco. Los principales insumos en términos mundiales son: nafta virgen. . industrial. Loma La Lata. Los productos de una planta separadora de gas natural son: etano (opcional. propano. gas licuado (propano y butanos). se obtienen fracciones caracterizadas. propileno. También en centros donde confluyen gasoductos de importancia y que disponen de ventajas logísticas. Los productos principales obtenidos son: naftas para automotores (motonaftas). que es prácticamente metano y se reinyecta en los gasoductos. pero excelente como materia prima para la producción de hidrocarburos aromáticos ± benceno. Actualmente. comercial. en Neuquén. tolueno. las refinerías cuentan con unidades de conversión que maximizan la producción de los derivados más valiosos (combustibles livianos y medios) a expensas de los de menor demanda (combustibles pesados).

motonaftas de alto índice de octano. con anillos o ciclos de seis átomos de carbono. como las olefinas. para dar moléculas más pequeñas. para dar hidrógeno. Reforming catalítico de nafta virgen: implica una serie de reacciones químicas de transformación de moléculas de hidrocarburos lineales o ramificados. e incluso. Estas estructuras cíclicas.con enlaces carbono-carbono especiales. De esta manera. a partir de naftas de baja calidad. . se explica cómo la industria petroquímica. actualmente. se encuentra estrechamente vinculada con las industrias del petróleo y del gas natural.Una explicación muy simple de los procesos mencionados es la siguiente: Steam-crackin g: consiste en reacciones de ruptura térmica de moléculas de hidrocarburos en presencia de vapor de agua. que son los requeridos por los motores con alta relación de compresión. Estos conceptos configuran un factor determinante en el desarrollo de las empresas petroquímicas. Cabe indicar que un proceso similar es empleado en las refinerías de petróleo para obtener. Steam-reforming: consiste en una reacción de moléculas de hidrocarburos con vapor de agua. es decir combustibles con menor tendencia al autoencendido o pistoneo. monóxido y dióxido de carbono. por razones económicas. idea desarrollada plenamente en las ³refinerías petroquímicas . de gran reactividad. a través de las materias primas que requiere. con enlaces dobles entre átomos de carbono vecinos. son típicas de los hidrocarburos aromáticos y les confieren una alta reactividad. son un tema importante cuando se planean expansiones de refinerías de petróleo y/o instalación de nuevas plantas de separación de gas natural. Por eso ha surgido la tendencia a un manejo integrado de la industria petroquímica con la del petróleo y del gas. el metano proveniente del gas natural es la materia prima preferida en este proceso.

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