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El Antiguo Testamento, apoya la esclavitud?

Un vistazo panormico

Si los sureos creyentes en la Biblia hubiesen seguido el cdigo de leyes de Israel, la esclavitud anterior a la guerra civil de los Estados Unidos no hubiera existido, o hubiera sido algo de menor importancia. Por Paul Copan Harriet Beecher Stowe (1811-1896) es la famosa autora de La cabaa del to Tom. Cuando Abraham Lincoln la conoci, en circunstancias en que ella visitaba la Casa Blanca, l, supuestamente le dijo: "De modo que usted es la damita que escribi el libro que dio comienzo a esta gran guerra!" Stowe describi la naturaleza de la esclavitud anterior a la guerra: "El poder legal del amo llegaba hasta un absoluto despotismo sobre cuerpo y alma", y "no hay proteccin para la vida de un esclavo".1 Cuando cristianos e inconversos leen acerca de los esclavos o de la esclavitud en Israel, con frecuencia piensan en trminos de la esclavitud anterior a la guerra, con su mercado de esclavos y sus crueldades. Esta es una gran equivocacin, y muchos incluso los nuevos ateos han incurrido en esta falsa percepcin de la situacin. Sam Harris escribe que los esclavos son seres humanos capaces de sufrimiento y de felicidad. Sin embargo, el Antiguo Testamento los considera como "equipamiento agrcola", lo que es "patentemente maligno".2 En este y dos artculos sucesivos me referir a la esclavitud, segn las Escrituras. En los dos primeros artculos tratar la esclavitud segn el Antiguo Testamento. El tercero tratar la esclavitud segn el Nuevo Testamento. Para una discusin ms detallada, vea mi libro, Is God a moral Monster? [Es Dios un monstruo moral?] Baker, enero 2011).

La servidumbre hebrea como servicio a contrata


Debiramos comparar la servidumbre hebrea por deuda (muchos traductores traducen esto como "esclavitud") ms propiamente con las posiciones de aprendices por pago de deudas, muy semejantes al servicio a contrata durante la fundacin de los Estados Unidos de Amrica, cuando la gente trabajaba aproximadamente durante siete aos para pagar la deuda por su pasaje al Nuevo Mundo. Luego ellos quedaban en libertad. En la mayora de los casos, la servidumbre fue ms como la condicin de un empleado puertas adentro, incrustado temporalmente dentro de la casa del empleador. Aun en la actualidad, los equipos comercian a los deportistas con otro equipo que tiene un dueo, y estos jugadores pertenecen a una franquicia. Este lenguaje difcilmente sugiere esclavitud, sino ms bien un acuerdo de contrato formal que debe ser cumplido, como en el Antiguo Testamento.3 A causa de cosechas fracasadas u otros desastres, las familias solan incurrir en deudas, no tan simplemente los individuos. Uno poda someterse voluntariamente a un acuerdo contractual ("venderse") para trabajar en la propiedad de algn otro: "Si tu hermano empobreciere, y se vendiere (Levtico 25:47). Una esposa, o los hijos, podan "venderse" para ayudar a sostener econmicamente a la familia en tiempos difciles, a menos que un pariente los "redimiera" (pagara la deuda). Ellos seran sirvientes por la deuda durante seis aos.4 Una familia quiz necesitara hipotecar su tierra hasta el ao del jubileo, que ocurra cada cincuenta aos.5 Nota: En el Antiguo Testamento, los extraos no imponan la esclavitud, como en el caso del Sur previo a la guerra.6 Los amos podan contratar sirvientes "de ao en ao" y no deban tratarlos "con rigor" (Levtico 25:46,53). Antes que estar excluidos de la sociedad israelita, los siervos estaban totalmente inmersos dentro de los hogares israelitas. El Antiguo Testamento prohiba la servidumbre inevitable de por vida, a menos que alguien amara a su amo y deseara quedar ligado a l (xodo 21:5). Los amos deban garantizar a sus siervos la libertad cada sptimo ao, con todas las deudas canceladas (Levtico 25:35-43). La condicin legal de un esclavo era algo nico en el antiguo Cercano Oriente, una mejora dramtica sobre los cdigos de leyes de toda aquella regin: "El hebreo no tiene vocabulario de esclavitud, solamente de servidumbre."7 La eventual liberacin de la servidumbre de un israelita dentro de siete aos era un control o regulacin para evitar el abuso y la institucionalizacin de tales situaciones. El ao de la liberacin recordaba a los israelitas que la servidumbre debida a la pobreza no era una condicin social ideal. Por otra parte, la servidumbre exista en Israel precisamente porque exista la pobreza; si no haba pobreza, no haba siervos en Israel. Y si los siervos vivan en Israel, esto era algo voluntario (tpicamente inducido por la pobreza, no algo forzado.

La dignidad de los siervos en Israel


Las leyes respecto de los siervos en Israel tenan la finalidad de controlar o regular no idealizar un acuerdo de trabajo inferior. Los israelitas entraban en forma voluntaria a la servidumbre, aun cuando no en forma ptima. La intencin de las leyes de Israel era la

de combatir los posibles abusos, no la de institucionalizar la servidumbre. El Antiguo Testamento castigaba la esclavitud forzada con la muerte. Una vez que un amo liberaba a una persona de sus obligaciones de siervo, el que haba sido un siervo tena la "condicin plena de ciudadana".8 La legislacin del Antiguo Testamento buscaba evitar la servidumbre voluntaria por deudas. Dios dio la legislacin mosaica para evitar que los pobres entraran, aun en forma temporal, en un servicio voluntario obligado. Los pobres podan cosechar las espigas de los bordes de los campos, o recoger la fruta que quedaba en los rboles despus que los vecinos israelitas hubiesen hecho la cosecha (Levtico 19:9,10; 23:22; Deuteronomio 24:20,21; xodo 23:10). Tambin, Dios orden a los israelitas dar prestado liberalmente a los pobres (Deuteronomio 15:7,8), sin cobrarles inters (xodo 22:25; Levtico 25:36,37). Y cuando los pobres no podan presentar animales para el sacrificio, podan sacrificar unos ms pequeos, menos costosos (Levtico 5:7,11). Tambin, la gente deba cancelar automticamente las deudas cada siete aos. Y cuando un amo dejaba en libertad a sus siervos por deudas, deba proveerles lo necesario con generosidad, sin "mezquindad" (Deuteronomio 15:10). En resumidas cuentas, Dios no quera que hubiese pobreza (o servidumbre) en Israel (Deuteronomio 15:4). Por tanto, las leyes de servidumbre existan para ayudar a los pobres, no para daarlos o humillarlos. En lugar de relegar el tratamiento de los siervos ("esclavos") al final del cdigo de leyes (lo que ocurra comnmente en los cdigos de leyes de los pases del Cercano Oriente), al asunto se le da mxima importancia en xodo 21. Por primera vez en el antiguo Cercano Oriente, la legislacin de Dios requera que se tratara a los siervos ("esclavos") como personas, no como objetos de propiedad. Gnesis 1:26,27 afirma que todos los seres humanos son portadores de la imagen de Dios. Job declara que el amo y el esclavo provienen igualmente de la matriz de la madre y son, en ltimo trmino, iguales (Job 31:13-15). Tal como ha escrito un erudito: "En la Biblia tenemos las primeras declaraciones en la literatura mundial para tratar a los esclavos como seres humanos en razn de lo que ellos son y no simplemente a causa de los intereses de sus amos."9

Tres notables provisiones en Israel


Una simple comparacin del cdigo de leyes de Israel con los del resto del antiguo Cercano Oriente revela tres notables diferencias. Si los sureos creyentes en la Biblia (de los Estados Unidos) hubiesen seguido estas tres provisiones, la esclavitud anterior a la guerra no hubiese existido o hubiese sido algo mucho ms leve. 1. Leyes contra el dao: Una notable mejora en las leyes de Israel sobre los cdigos de leyes del antiguo Cercano Oriente es la liberacin de los siervos que haban sufrido dao (xodo 21:26,27). Cuando un empleador ("amo") arrancaba accidentalmente el ojo o un diente de su siervo, hombre o mujer, la persona afectada quedaba en libertad. Dios no permita el abuso fsico de los siervos. Si un empleador, al disciplinar a su siervo le causaba la muerte inmediata, ese empleador ("amo") era condenado a muerte por homicidio (xodo 21:20). Cosa muy diferente ocurra con los otros cdigos del antiguo Cercano Oriente.10 De hecho, el Cdigo de Hamurabi de Babilonia permita que el amo cortara la oreja del esclavo desobediente (282). Tpicamente, en los cdigos de leyes del antiguo Cercano Oriente, los amos no los esclavos eran compensados

financieramente. Sin embargo, la ley mosaica haca responsables a los amos del tratamiento que dieran a sus siervos, no simplemente a los siervos de otras personas.. 2. Leyes contra el secuestro: Otra caracterstica nica de la ley mosaica es su condenacin del secuestro de una persona para venderla como esclavo, accin que se castigaba con la muerte (xodo 21:16; Deuteronomio 24:7). El secuestro fue, por supuesto, la manera en que la esclavitud tuvo su inicio en el territorio sureo anterior a la Guerra Civil. 3. Leyes contra retorno: Contrariamente al Sur anterior a la Guerra, Israel deba ofrecer asilo a los esclavos extranjeros fugados (Deuteronomio 23:15,16), un marcado contraste con la Ley de Esclavos Fugitivos de los estados del Sur. El Cdigo de Hamurabi exiga la pena de muerte para aquellos esclavos fugitivos (16). En otros casos menos severos --en las leyes Lipit-Ishtar (12), Eshunna (49-50), e Hititas (24)-- se aplicaban multas a los que escondan a esclavos fugitivos. Algunos opinan que esto era un avance. Tal vez lo fuera. En estos escenarios "mejorados", el esclavo era todava una propiedad; los acuerdos de extradicin del antiguo Cercano Oriente todava requeran que el esclavo fuese devuelto a su amo. Y no slo esto, el esclavo deba volver a las duras condiciones que lo haban hecho fugarse.11 Aun las leyes mejoradas en Babilonia en el primer milenio antes de Cristo incluan compensacin al dueo (o tal vez algo ms severo) por dar asilo a un esclavo fugitivo. Aun los esclavos devueltos eran desfigurados, incluyendo orejas rajadas y marcados.12 Esta no es la clase de mejoras que se podran publicitar ampliamente. Christopher Wright, erudito del Antiguo Testamento, declara: "No se ha hallado ninguna otra ley del antiguo Cercano Oriente que haga responsable al amo por el trato que da a sus esclavos (como algo distinto del dao hecho al esclavo de otro amo); en cambio, la ley universal respecto de esclavos fugitivos era que deban ser devueltos, con severas penalidades para los que no cumplieran."13 Si el Sur hubiese seguido estas claras leyes de xodo y Deuteronomio, la esclavitud no habra significado problema. Lo que es ms, el tratamiento que Israel daba a los siervos ("esclavos") no tena igual en el antiguo Cercano Oriente. En el prximo nmero, presentar un vistazo de algunos pasajes peliagudos de la "esclavitud".

PAUL COPAN, Ph.D., de West Palm Beach, Florida, es profesor y presidente de Pledger Family de filosofa y tica en la Universidad de Palm Beach Atlantic, en West Palm Beach, Florida. Es autor de varios libros, entre ellos When God goes to Starbucks [Cuando Dios va a Starbucks], True for You, But not for Me [Cierto para ti, pero no para mi], That's Just Your Interpretation [Es simplemente tu interpretacin], y Creation

Out of Nothing [Creacin de la nada]. Es tambin presidente de la Sociedad Filosfica Evanglica. Notas 1. Harriet Beecher Stowe, A Key to Uncle Tom's Cabin [Una clave a La Cabaa del To Tom], que presenta los hechos y los documentos sobre los que se basa la historia, juntamente con declaraciones corroborativas que verifican la veracidad de la obra (Boston: John P. Jewett, 1853), l.10, 139. 2. Sam Harris, The End of Faith [El fin de la fe], Nueva York: W.W. Norton, 2004, 18. 3. Douglas Stuart, Exodus (Nashville: B&H, 2009), 474,5. 4. De Tikva Frymer-Kenski "Anatolia and the Levant: Israel" [Anatolia y el Levante: Israel], en A History of Ancient Near East Law [Una historia de la ley del antiguo Cercano Oriente], vol. 2, ed., Raymond Westbrook (Leiden: Brill, 2003). 5. Vase Gregory C. Chirichigno, Debt-Slavery in Israel and the Ancient Near East [La esclavitud por deudas en Israel y en el antiguo Cercano Oriente], JSOT Supplement Series 141 (Sheffield: University of Sheffield Press, 1993), 351-54. . 6. Vase de Gordon Wenham, "Family in the Pentateuch" [La Familia en el Pentateuco], en Familia en la Biblia, eds. Richard S. Hess y Daniel Carrol (Grand Rapids: Baker Academic, 2003), 21. 7. J. A. Motyer, The Message of Exodus [El mensaje de xodo]. Downers Grove, Illinois: Intervarsity, 2005, 239. 8. John I. Durham, Exodus (Waco, Tex.: Word1987), 321. 9. Muhammad A. Dandamayev, s.v. "Slavery (Old Testament)", en Anchor Bible Dictionary, vol. 6, ed. David Noel Freedman (Nueva York: Doubleday, 1992). 10. Vase Christopher Wright, "Old Testament Ethics and the People of God" [La tica del Antiguo Testamento y el pueblo de Dios], Downers Grove, Illinois: Intervarsity Press, 2006, 292. 11. Las referencias textuales legales del antiguo Cercano Oriente son de William W. Hallo, ed., The Context of Scripture [El Contexto de la Escritura]: Volume II: Monumental Inscriptions From the Biblical World (Leiden: Brill, 2003); Martha T. Roth, "Law Collections From Mesopotamia and Asia Minor" [Colecciones de Leyes de Mesopotamia y de Asia Menor], 2 ed. (Atlanta: Scholars Press, 1997). Vase tambin Elisabeth Meir Tetlow, "Women, Crime, and Punishment in Ancient Law and Society" [Mujeres, crimen y castigo en la ley de la antigua sociedad]: Volumen 1: el antiguo Cercano Oriente (Nueva York: Continuum 2004). 12. Raymond Westbrook, ed., s.v. "Neo-Babylonian Period", A History of Ancient Near Eastern Law [Perodo neo babilnico, una historia de la ley del antiguo Cercano Oriente], 2: 932.

13. Wright, "Old Testament Ethics" [tica del Antiguo Testamento], 292. Enrichment Journal