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FIBRA DE CARBON

La fibra de carbono es un material compuesto, constituido principalmente por carbono. Tiene propiedades mecnicas similares al acero y es tan ligera como la madera o el plstico. Por su dureza tiene menor resistencia al impacto que el acero. Al igual que la fibra de vidrio, es un caso comn de metonimia, en el cual se le da al todo el nombre de una parte, en este caso el nombre de las fibras que lo refuerzan.

Un filamento de carbono de 6 m de dimetro (desde abajo a la izquierda hasta arriba a la derecha), comparado con un cabello humano. Cada filamento de carbono es la unin de muchas miles de fibras de carbono. Un filamento es un fino tubo con un dimetro de 58 micrmetros y consiste mayoritariamente en carbono.

La fibra de carbono (FC) se desarroll inicialmente para la industria espacial, pero ahora, al bajar de precio, se ha extendido a otros campos: la industria del transporte, aeronutica, al deporte de alta competicin y, ltimamente encontramos la FC hasta en carteras de bolsillo y relojes. La FC est compuesta por muchos hilos de carbono en forma de hebra. Existen muchas clases de FC con propiedades diversas, adaptadas a muchas aplicaciones. Para hacernos una idea, basta comparar la FC con el acero: Caracterstica FC - Acero Md. de resistencia a la traccin 3,5 - 1,3 Resistencia especfica 2,0 - 0,17 Densidad 1,75 - 7,9

Su resistencia es casi 3 veces superior a la del acero, y su densidad es 4,5 veces menor. En cuanto a mdulo de elasticidad hay una amplia gama de FC desde 240 hasta 400. Otras propiedades muy apreciables en la fibra de carbono son la resistencia a la corrosin, al fuego e inercia qumica y la conductividad elctrica. Ante variaciones de temperatura conserva su forma. Es un caso comn de metonimia, en el cual se le da al todo el nombre de una parte: el nombre de las FC que refuerzan la matriz de resina. La fibra de carbono es un polmero convertido en fibra. En la mayora de los casos, las FC permanecen como carbn no graftico. El trmino fibra de grafito solo est justificado, cuando las FC han sido sometidas a un tratamiento trmico de grafitizacin (2000-3000 C),que les confiere un orden cristalino tridimensional, observable mediante rayos X. La cristalografa de rayos X nos permite conocer la estructura exacta de cada tipo de FC. Nos resulta extrao, pero nos recuerda mucho al grafito: una estructura hexagonal. El grafito, la mina de lpiz, es todo lo contrario: blando y frgil. Es un altropo del carbono. A nivel atmico no podemos comprender las diferencias entre la fibra de carbono y el grafito, pero la estructura es diferente: observamos muchos cambios en la superposicin de las fibras y las cintas en la FC y en el grafito. El grafito tiene una estructura plana triangula con enlaces triples y queda un electrn libre. Este electrn libre explica que el grafito es una de las pocas estructuras no metlicas que conducen la electricidad. La fibra de carbono tambin es conductora.

La fibra de grafito cristaliza en el sistema exagonal,el panal de abeja. La mayora de las fibras no son de grafito sino de carbono,obtenidas a menor temperatura. Examinar la fibra de carbono es estudiar el carbono Es sin duda el ms verstil de los elementos que conoce el hombre, como podemos ver por el hecho de que es la base de la vida en el planeta. El carbono forma parte de toda la qumica orgnica y de 20 millones de molculas conocidas, de las cuales el 79 por ciento las clasificamos como orgnicas. El tomo de carbono tiene 6 electrones, con la particularidad de que puede formar 4 enlaces covalentes con otros tomos, con lo cual adquiere una geometra de tetraedro, que nos recuerda al diamante. El carbono se puede combinar con muchos elementos como: N, S, O, Cl, Br y P que son estables termodinmicamente, y con otros tomos de carbono con uniones muy fuertes (el diamante) y puede formar cadenas de carbonos de gran longitud. Sntesis de la fibra de carbono Un mtodo comn de obtener filamentos de carbono es la oxidacin y pirlisis trmica del PAN (poliacrilonitrilo), un polmero usado para crear muchos materiales sintticos. Como todos los polmeros, el PAN forma largas cadenas de molculas, alineadas para hacer el filamento continuo. Cuando se caliente el PAN en correctas condiciones de temperatura, las cadenas PAN se juntan lado a lado, para formar cintas de grafeno. El precursor ms usado para obtener la fibra es el PAN (poliacrilonitrilo).Es el resultado de los trabajos de Shindo, a principio de los aos 60 en Japn, posteriormente continuados por Watt, en Inglaterra y Bacon y Singer en EE.UU.. Normalmente se mezcla el PAN con algo de metil acrilato, metil metacrilato, vinil acetato y cloruro de vinilo. El PAN o su copolmero es hilado utilizando la tcnica de hilado hmedo. Tambin se emplea la tcnica de hilado fundido a veces. El primer paso es estirar el polmero de forma que quede paralelo a lo que ser el eje de la fibra y se oxida a 200-300 C en aire, un proceso ,que aade oxgeno a la molcula de PAN y crea la estructura hexagonal. El polmero que antes era blanco, ahora es negro. El segundo precursor es una mesofase de la brea-alquitrn (petroleum-pitch y coal-pitch). La mesosfase lquida cristalina de alquitrn se utiliza para obtener fibras de alto mdulo. Petrleo, carbn mineral y policloruro de vinilo son las fuentes

comunes del alquitrn. Desde 1980 se obtienen FC a partir de breas de mesofase de alto mdulo para aplicaciones que requieren fibras de muy altas prestaciones. Finalmente recordemos a la celulosa, pero es menos empleada. Las fibras basadas en el PAN tienen dimetros que oscilan entre 5 y 7 micras. Y las del alquitrn 10-12 micras.

Para ganar una regata, hace falta que el casco (el flotador)sea lo ms ligero posible. De ah la necesidad de un casco con fibra de carbono. Abajo, la orza de plomo, contrapesa a la vela, y equilibra al velero. La FC se clasifica por el nmero de filamentos, en miles, de que consta la hebra. Una FC 3k (3000 filamentos) es 3 veces ms resistente que una de solo 1k, pero tambin pesa 3 veces ms. Con esa hebra se teje una tela de FC. Carbonizacin Para conseguir una fibra de alta resistencia se recurre al tratamiento trmico de carbonizacin: el PAN se calienta a 2500-2000 C en atmsfera sin oxgeno, se alinean las cadenas del polmero hasta formar hojas de grafeno, cintas delgadsimas ,bidimensionales, y se logra una resistencia a la traccin de 5.650 N/mm2.

La naturaleza nos da lecciones en el uso de materiales compuestos. Grafitizacin Si calentamos el PAN a 2500-3000 C conseguimos la resistencia mxima de la FC: 531 000 N/mm2. Ahora es el momento de tejer la fibra, para formar lminas y tubos, que sern luego impregnados en una resina epoxi en un molde. Una vez la resina curada, endurecida, hay que darle forma mecnicamente, para conseguir el producto acabado, por ejemplo: la pala de una hlice. Hay varios tipos de fibras, a partir de las temperaturas de tratamiento: La fibra de alto mdulo Es la ms rgida y requiere una temperatura mayor de tratamiento. Su mdulo de elasticidad supera los 300 y aun los 500 GPa. Mejor todava, el monocristal de grafito tiene un mdulo de 1050 GPa. El mdulo de elasticidad 390 GPa es 70 veces superior al de las aleaciones de aluminio. La fibra de alta resistencia a la traccin Se carboniza a la temperatura que da mayor resistencia a traccin, con valores superiores a 300 GPa. La fibra estndar Es la ms econmica y de estructura istropa. La rigidez es menor que en las anteriores; la temperatura de tratamiento es ms baja. Se comercializa como fibras cortas. La fibra de carbono activada Tiene una velocidad de adsorcin 100 veces superior a la de los carbones clsicos activados. Se obtiene mediante carbonizacin y activacin fsica y qumica de distintos precursores: breas, rayn, poliacetatos, etc. Presenta una gran superficie especfica y tamao de poros muy uniforme. La fibra se presenta en forma de fieltros o telas. FC crecida en fase de vapor Esta fibra se obtiene mediante un proceso cataltico de depsito superficial qumico en fase de vapor (en ingls: VGCF vapour ground carbon fibres). Por su variedad de tamaos son un puente entre la FC convencional y la nanofibra. La fabricacin del material compuesto La eleccin de la matriz afecta profundamente a las propiedades del producto acabado.

Admiramos a Alba Edison, que en 1879 patent fibras de carbono como filamento para la bombilla elctrica. El utiliz como precursor hebras de bamb carbonizadas, que en el vaco de la bombilla se ponan incandescentes y lograban durar 1200 horas. La lmpara de Edison tena un rendimiento de 2 lmenes/Watio. Edison no utiliz ninguna matriz, para lograr un producto terminado. Fue una excepcin. Lo normal es usar una matriz de resina y un molde. Supongamos que tenemos el molde de un casco de regata de vela. Se adhieren al molde delgadas hojas de FC, que toman la forma de la barca. Alineamos las fibras del tejido en la direccin ms conveniente, porque las fibras son anisotrpicas. Impregnamos la tela de FC con resina. Sobre la resina colocamos otra tela de FC impregnarla con resina, y as sucesivamente sobreponiendo telas de FC y capas de resina. En los puntos de casco en que las cargas son mximas al navegar por ejemplo la proa, el espesor del casco ser mayor.

El ala delta del X-32 realizada en FC.Foto Boeing X-32. Es fcil ver que hay mucha mano de obra especializada. Cuanto ms intensas son las cargas que soportar el producto, por ejemplo: una pala de helicptero, mayor cuidado pondremos en alinear correctamente la direccin de la fibra. Finalmente calentar la pieza, o curarla al aire. Expuesta al agua no sufrir corrosin, y es muy fuerte en comparacin con lo poco que pesa. Si en el molde hay burbujas de aire, la resistencia final quedar reducida. Las matrices son termoestables o termoplsticas. La fibra no se usa por s misma, sino para reforzar matrices, por ejemplo: la ya citada resina epoxy u otros plsticos termoestables. En algunas aplicaciones la matriz es termoplstica.

La fibra milagrosa La Asociacin japonesa de fabricantes de FC la llaman: Ligera en peso, fuerte y duradera. Indudablemente tiene un gran porvenir industrial, incluso fuera del rea aeronutica-espacial. Es el material tecnolgico del siglo XXI, precursor de los nanomateriales. De alto precio, pero con tendencia a bajar. Baja densidad, exquisitas propiedades mecnicas, elctricamente conductora, de alto mdulo elstico y de traccin, resistente al calor, baja expansin trmica, estabilidad qumica, trmicamente conductora y adems permeable a los rayos X, una propiedad importante en el equipamiento mdico. La industria de transportes,en especial la aeroespacial lleva dcadas buscando materiales compuestos (C/C), para sustituir al metal. El objetivo es disminuir el peso de vehculo y aumentar la eficacia. La industria de satlites y de aviones militares lleva la delantera; el alto precio de los C/C no es un inconveniente.

Joint Strike Fighter es el mayor esfuerzo en tecnologa aeronutica jams realizado,que utiliza la FC al mximo.Foto Boeing X-32.

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