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La respiración es el intercambio de gases: la llegada de oxígeno (O2) y la eliminación

de dióxido de carbono (CO2). Este proceso ocurre desde los animales unicelulares
hasta aquellos más especializados, como el hombre. Mientras más complejo es el anima
l, su sistema respiratorio debe cumplir mayores exigencias, por lo cual este sis
tema debe adaptarse a cada especie.
El término respiración se aplica a dos procesos biológicos separados:
Al proceso químico de liberación de energía tras el metabolismo de los compuestos orgán
icos, proceso que se denomina respiración interna o respiración celular.
A la respiración externa referida al proceso de intercambio de gases entre el orga
nismo y su medio externo. (Ver Intercambio de gases)
En animales sencillos como protozoos, esponjas y celentéreos, el O2 disuelto en el
agua pasa por difusión a las células y de la misma forma el CO2 se difunde al agua.
En animales que viven en ambientes húmedos o acuáticos como ciertos anélidos, algunos
artrópodos y anfibios (que además tienen pulmones) respiran a través de la piel: es la
respiración cutánea.
En este tipo de respiración se necesita que la piel sea fina y permeable a los gas
es, además de estar continuamente húmeda.
El saltamontes ilustra el sistema respiratorio de los insectos. En éstos el aire e
s llevado desde el exterior hasta las células del organismo por un sistema de tubo
s, de forma que el intercambio de gases ocurre directamente entre las células y el
ambiente.
Las orugas también son insectos y cómo tales respiran por medio del sistema de tubos
o traqueas, que comunican directamente el medio ambiente con el interior de las
células del organismo.
Cada segmento corporal del insecto tiene un par de estos sistemas de conductos aér
eos, los cuales, después de ramificarse múltiples veces, llegan lo suficientemente c
erca de cada célula para que ocurra el intercambio de gases. Los gases entran y sa
len de este sistema de tubos impulsados por los movimientos corporales. En la de
sembocadura de cada tubo con el exterior existe un músculo especial que la abre y
cierra. Es un sistema respiratorio eficiente para pequeños organismos, que sería ina
decuado para los mayores por que el aire no llegaría rápidamente a grandes profundi
dades.