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EXTRACCIONES CON EQUIPO SOXHLET

por Carlos Eduardo Núñez


Texto libre y gratis para usos no lucrativos nombrando la fuente.
www.cenunez.com.ar

INTRODUCCIÓN

La extracción es una de las operaciones básicas del laboratorio. Se define como la acción de se-
parar con un líquido una fracción específica de una muestra, dejando el resto lo más íntegro posible.
Se pueden realizar desde los tres estados de la materia, y se llaman de la siguiente manera: 1) Ex-
tracción sólido – líquido; 2) extracción líquido – líquido y 3) extracción gas – líquido.
Figura Nº 1 La primera es la más utilizada y es sobre la
Extracción con Soxhlet en el momento en que se que trata este escrito de la extracción con el
produce el sifonamiento del solvente equipo Soxhlet. Como ejemplo se pueden citar
todas las obtenciones de principios activos de
los tejidos vegetales. La segunda tiene usos
especialmente en química analítica cuando se
extrae el producto de una reacción efectuada en
fase líquida con un solvente específico para se-
parar uno o algunos de los componentes. Por
último un ejemplo de la tercera, gas – líquido,
que ordinariamente se llama ‘lavado de gases’,
es el burbujeo por una fase líquida de un gas
que se quiere lavar o purificar.
Ante la pregunta de la necesidad de usar un
aparato bastante complejo y costoso para ex-
traer un sólido con un solvente, algo que pare-
ciera tan sencillo de hacer agregando el solven-
te a la muestra y luego filtrar y listo, hay que
contestar lo siguiente. El proceso de extracción
de la mayoría de las sustancias tiene muy baja
eficiencia, es decir una vez que se agrega el
solvente, lo que está en contacto íntimo con lo
extraíble se satura enseguida, por lo que hay
que filtrar y volver a tratar con solvente fresco.
Eso implica gran cantidad y mucha manipula-
ción del solvente aparte de la atención persona-
lizada que la operación requiere. Como muchas
veces lo que se quiere recuperar es el extracto
y no la muestra extraída, habrá que evaporar
todo el solvente para recuperarlo. Por otro lado
estas tareas debieran realizarse en una campa-
na espaciosa dado que los solventes se suene
utilizar calientes, es decir con una alta tensión de vapor. Lo que hace el extractor Soxhlet es realizar
un sinfin de extracciones de manera automática, con el mismo solvente que se evapora y condensa
llegando siempre de manera pura al material.

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EXPLICACIÓN DE LA OPERACIÓN DE EXTRACCIÓN

La extracción Soxhlet se fundamenta


Tabla Nº 1.
en las siguientes etapas: 1) colocación del
Punto de ebullición de solventes (ºC).
solvente en un balón. 2) ebullición del
Éter 35
solvente que se evapora hasta un
Diclorometano 40
condensador a reflujo. 3) el condensado cae
sobre un recipiente que contiene un cartucho Éter de petróleo 35 - 50
poroso con la muestra en su interior. 4) Cloroformo 62
ascenso del nivel del solvente cubriendo el Metanol 65
cartucho hasta un punto en que se produce el Etanol –benceno 65
reflujo que vuelve el solvente con el material Hexano 69
extraído al balón. 5) Se vuelve a producir Etanol tolueno 73
este proceso la cantidad de veces necesaria Acetato de etilo 77
para que la muestra quede agotada. Lo Etanol 78
extraído se va concentrando en el balón del Benceno 80
solvente. Ciclohexano 81
A continuación se tratará de explicar estas Ácido fórmico 101
etapas de forma pormenorizada, realizando Dioxano 102
aclaraciones especiales cuando sean Tolueno 111
necesarias. Se debe auxiliar la lectura con la
Figura Nº 1 que se halla a la derecha.
Preparación de la muestra. La operación comienza por la preparación de la muestra. Cada siste-
ma de trabajo tiene su manera de preparar la muestra. Con frecuencia debe ser dividida en fragmen-
tos de mayor o menor tamaño. En el caso de la madera se la muele en molino de cuchillas hasta que
el 90% del material pase por malla de 40 mesh. Con esta muestra así alistada se carga el cartucho
de extracción.
Cartuchos: Este cartucho consiste en un recipiente cilíndrico con base se- Figura Nº 2
miesférica para que apoye perfectamente en la base del equipo extractor y
sea además más resistente. Los materiales más utilizados son el algodón
prensado y la porcelana porosa1, Figura Nº 2. Los primeros son más econó-
micos pero menos durables. Los de porcelana, además, se pueden lavar pe-
riódicamente con mezcla sulfocrómica. Los de algodón se van contaminan-
do con el tiempo con los extractivos. En el caso de sustancias que contienen
taninos, como la madera y muchos otros vegetales, van quedando marrón
rojizo2. Es conveniente lavarlos con un solvente de polaridad distinta con el
que se mancharon. En el caso de hidrocarburos agua o alcohol. Los cartu-
chos se llenan hasta la mitad o un poco más y en lo posible no es conve-
niente comprimir demasiado la muestra para que no se vea impedida la difu-
sión. La cantidad de muestra s lo condiciona el tamaño del cartucho y este el
Cartucho de
del extractor. Es por eso que existen varios tamaños de soxhlet, y es conve- alúmina
niente antes de comenzar a trabajar definir cual es la medida que se requie-
re.

Tapón del cartucho: Una vez cargado el material que se puede hacer con la mano en caso de
hojas, tallos etc., o bien con un embudo o con una cuchara de cocina si está molido, se debe colocar
un tapón por las dudas la muestra tienda a flotar e irse del cartucho. El más utilizado es el hecho con
una torunda de algodón envuelta o no en gasa. Dado que las paredes del cartucho suelen ser áspe-

1
Los cartuchos se pueden fabricar de forma casera de varias maneras. Una forma es cosiendo una tela resis-
tente de manera de formar un cartucho, y lo mismo se puede hacer con maya metálica de la fineza convenien-
te. Habitualmente la de 150 mesh es adecuada.
2
Un estudio realizado en el PROCYP indicó que el contenido de extractivos que se van depositando en los
cartuchos es despreciable en cuanto a la cuantificación de los mismos, pero influye en la velocidad de difusión
del solvente.

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ras hay que conseguir que el tapón llegue al fondo por medio de los dedos o de una espátula. Es
conveniente asegurarse que no estamos ingresando extractivos con el algodón, por lo que se reco-
mienda realizar el lavado previo de una provisión del mismo, así ya se tiene para futuras necesida-
des. Aunque los algodones actuales vienen lavados, no está mal asegurarse de eliminar restos de
aceites que pueda contener. En el caso del trabajo con madera, se puede lavar con la mezcla de una
parte de alcohol y dos de benceno con la que se determinan los llamados ‘extractivos’.

Colocación del solvente: La cantidad de solvente debe ser la necesaria para que al ascender al
cartucho y antes de que se haga la sifonada, no quede seco el balón inferior porque de esa manera,
o se seca la muestra y se quema, o cuando caiga el líquido de la sifonada sobre el vidrio recalentado
se puede producir una explosión de los vapores con el consiguiente riesgo de accidente. Si la canti-
dad a agregar no está estipulada en la norma, se carga el solvente desde arriba, lentamente, para
que vaya cubriendo el cartucho y luego produzca el rechupe. Esta es la cantidad mínima. Pero como
durante la operación hay pérdida del solvente por evaporación, y además debe quedar una cantidad
mínima en el balón para que no se concentre el extracto demasiado, hay que agregar por lo menos
una cantidad semejante en exceso.
Solventes a utilizar: Si se sigue una norma o técnica obviamente que el solvente estará indicado.
Pero con frecuencia, particularmente en los laboratorios de investigación, se suelen realizar extrac-
ciones no normalizadas. Por eso es conveniente saber el rango de estas sustancias que se pueden
utilizar en el extractor soxhlet. La experiencia que se posee es que hay una temperatura máxima y
mínima de ebullición en la que el equipo funciona adecuadamente. En el extremo inferior se encuen-
tra el diclorometano (cloruro de metilo) que se utiliza para la extracción de grasas y resinas de mane-
ra selectiva. Este solvente tiene un punto de ebullición de 40º muy cercano a la temperatura ambien-
te particularmente en los climas cálidos. Cuando se efectúa una extracción con el agua de refrigera-
ción a 26ºC, se pierde más de la mitad del solvente. Con respecto al extremo superior hay que decir
que para la cantidad de energía limitada que generan los calentadores eléctricos comunes, a medida
que aumenta el punto de ebullición disminuye significativamente el caudal de solvente que se evapo-
ra y por ende la velocidad de extracción.
Sin embargo hay que hacer notar que además del punto de ebullición es importante el calor latente
de evaporación. Así se puede por ejemplo trabajar con esencia de trementina con cierta facilidad,
aunque se evapore a 145ºC, y no obstante las extracciones con agua se hacen demasiado lentas
casi al punto de que no sean factibles. En la tabla Nº 1 se expone una lista, no exhaustiva, de los
solventes comunes utilizados en las extracciones con Soxhlet.
Otra característica importante en cuanto al tipo de solventes es que los de carácter no polar suelen
tener alguna dificultad en sifonar puesto que no mojan el vidrio. Ello es frecuente con los derivados
clorados como el diclorometano y el clo-
Figura Nº 3 roformo y los hidrocarburos superiores al
Calentador múltiple con seis equipos de extracción hexano.
En los casos en los que se utiliza mezcla
de solventes, como en la extracción de la
madera, es imprescindible trabajar con
mezclas azeotrópicas porque de otra
manera la extracción sería heterogénea
en cuanto a la composición del solvente.
En el caso citado se utiliza dos partes de
benceno y una de etanol que es prácti-
camente la del azeótropo, 67,6% y 32,
4% respectivamente.

Calentamiento: Es corriente utilizar ca-


lentadores eléctricos de esos llamados
múltiples, como el que se ve en la Figura
Nº 3, que además poseen reóstatos para
variar el tiempo en el que las resistencias están encendidas. Habitualmente tienen varios puntos. En
el primero las resistencias están casi todo el tiempo apagadas y en el último no cortan nunca. La

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práctica habitual es que al inicio de la operación se pongan en máximo para llevar el equipo a régi-
men, esto es el punto indicado como ‘MAX’ o ‘Hi’ por la abreviatura de high en inglés, para luego ir
regulándolo en función de la velocidad de extracción que pida la norma o requiera la operación. Di-
chas normas suelen pedir un número de sifonadas por hora. Con las calidades de vidrio borosilicato
actuales no hace falta colocar un disipador de calor (plancha de amianto) entre el calentador y el ba-
lón salvo que se trabaje con mechero de gas.
Con alguna frecuencia sucede que al comienzo de la evaporación el solvente se sobrecalienta y
posteriormente produce una evaporación explosiva que hace que gran cantidad de vapores lleguen
al refrigerante que no da abasto en la condensación. Inclusive puede darse que si el equipo no está
bien sujeto en los dos lugares necesarios, es decir en el balón y en el extractor, salte la parte supe-
rior y escapen vapores calientes del solvente, circunstancia que puede ser peligrosa. Si lo que se va
a utilizar es el residuo sólido se pueden colocar núcleos de evaporación en el balón como trozos de
porcelana porosa o piedra pómez. En el caso de tener que cuantificar el extracto se conoce una sola
forma segura de evitar el sobrecalentamiento y es introduciendo un trozo de capilar de teflón de ma-
nera que toque la pared del balón en dos partes diferentes.
Refrigeración: En la Figura nº 3 se puede observar la importancia de la ubicación de las mangueras
puesto que en este caso, al haber seis refrigerantes habrá doce conexiones de agua. Las conexiones
se pueden realizar en serie o en paralelo. La conexión en serie es más práctica, usa menos mangue-
ra y requiere de una sola canilla y un solo desagüe. Su única limitación es el aumento de la tempera-
tura del agua de refrigeración a medida que el mismo líquido pasa de un refrigerante al otro, y un de-
fecto es que el sistema queda como un todo y si se saca un equipo hay que acomodar las mangue-
ras de nuevo. En el sistema en paralelo o individual cada equipo tiene su entrada y salida de agua
independiente, por lo que se requerirán más canillas y más desagües, aunque se puede instalar un
sistema de canilla con varias salidas y un colector de efluentes. El flujo de agua debe regularse para
utilizar solamente lo necesario, dado que el consumo es muy alto, particularmente en el caso de que
se use agua potable de la canilla.

Operación de extracción: (Es conveniente auxiliarse con la figura Nº 1) Una vez que el equipo está
armado, abierta el agua el refrigerante, cargado el cartucho con muestra e introducido el solvente,
sólo resta encender el calentador y comenzar la operación. Llegada la temperatura a la de ebullición
del solvente éste comienza a evaporarse y, luego de que calienten las paredes del equipo, comienza
a condensar en el refrigerante y a caer en forma de gotas sobre el cartucho. La primera operación es
totalmente atípica
Figura Nº 5
Figura Nº 4 y no debe conta-
bilizarse en el re- %
120
cuento que se
hace para regular 100
la velocidad de
extracción como 80
suelen pedir las
normas. A medi- 60
da que el con-
densado va ca- 40
yendo sobre el
cartucho este 20
comienza a escu-
rrir por la parte in- 0
ferior del mismo 0 5 10 15 20 25 30
Sifonadas
llenando el recipiente de extracción hasta
que llega al nivel de la bajada del sifón y
rechupa, con todo el material disuelto, hacia
el balón inferior. El tope del sifón está por encima del cartucho para asegurar que todas las veces el
material a extraer quede embebido en el solvente.

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Una vez que el sistema está en régimen las sifonadas se producen a intervalos regulares. Los
tiempos comunes del sifonado están entre 5 y 20 minutos, según la potencia del calentador, el sol-
vente, la temperatura externa, etc.
La cantidad de sifonadas están estipuladas en la norma que se use, pero hay oportunidades en las
que se trabaja en sistemas sobre los que no se posee información. Para eso es interesante saber
con alguna aproximación el comportamiento general de la extracción. Con ese fin se puede utilizar un
equipo de extracción que tiene adosado un robinete en la parte inferior con el que se pueden extraer
muestras sin tener que desarmar el equipo, Figura Nº 4. En una curva general de extracción en fun-
ción del número de sifonadas se puede ver que las primeras son las que más material disuelven y
que luego la curva se hace casi asintótica, Figura Nº 5. Este mecanismo de extracción es lógico y
normal, dado que al comienzo hay mucho material para extraer y dentro de él hay fracciones de fácil
separación, pero a medida que avanza el proceso cada vez es más difícil extraer la pequeña fracción
remanente, hasta que en las etapas finales no se extrae nada más. Como en todo este tipo de pro-
cesos es de importancia capital definir el punto final que dependerá del sistema conformado por el
equipo, la muestra y las condiciones de temperatura. En la Figura Nº 5 graficado acumulativamente,
se pueden observar dos curvas que corresponden a dos posibles sistemas. En el que llamaremos
caso ‘A’, puntos azules, se aprecia que hay una parte de la muestra insoluble y otra que se extrae
hasta el agotamiento, pero en el otro de los puntos amarillos, caso ‘B’, al continuarse con la extrac-
ción se comienzan a disolver porciones que de otra manera hubieran pertenecido al cuerpo insoluble
de la muestra. Como ejemplo del primer caso se puede citar la extracción con hexano de una carpeta
asfáltica compuesta de alquitrán y carga de roca molida. En este caso no hay manera de que éste
solvente por sobretratamiento disuelva la roca. En el segundo caso hay mucho productos vegetales
incluida la madera, que en experiencia realizadas en el PROCYP se observa que nunca termina la
extracción aunque se la deje por mucho tiempo, y se puede observar que el espectro ultravioleta del
extracto va cambiando desde el de los taninos hasta el de la lignina, lo que quiere decir que después
de un cierto momento hay disolución de la estructura de la madera.
Por eso es conveniente tener controlado este aspecto de la extracción cuando se trabaja con sis-
temas desconocidos. Hay que tener en cuenta que con muchas repeticiones una pequeña solubilidad
o degradación puede concluir en errores considerables.

Culminación de la operación: Una vez que se ha dado por terminada la operación de extracción,
es conveniente esperar un cierto tiempo para que el sistema se enfría hasta que sea fácil manipular-
lo. A continuación no hay que olvidarse de cerrar el agua de refrigeración para no realizar consumo
innecesario. Después se desarma el equipo y se extrae el cartucho que está saturado de solvente y
se coloca en un sitio aireado o en la campana para que se seque la muestra. La extracción de la
muestra del cartucho húmedo puede ocasionar su deterioro. Si es necesario se deberá enjuagar el
extractor para que quede listo para la próxima vez. Y con esto se da por terminada la operación de
extracción.

Versión de agosto de 2007

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