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Dunkleosteus

Dunkleosteus

Rango fósil: Devónico Superior

Dunkleosteus terrelli

Estado
de conservación
Extinto (fósil)
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Placodermi
Orden: Arthrodira
Suborden: Brachythoraci
Infraorden: Coccosteina
Superfamilia: Dinichthyloidea
Familia: Dinichthyidae
Dunkleosteus
Género:
Lehman, 1956

Especies
• D. terrelli (neotipo)
Newberry, 1873
• D. denisoni
Kulczycki, 1957

• D. sp.1
Sinonimia
• ?Dinichthys
Newberry, 1873

Dunkleosteus ("Dunkle" + gr. "hueso" = "huesos de Dunkle") es un género de peces


placodermos artrodiros2 que existieron a finales del período Devónico, desde hace
aproximadamente 375 hasta 360 millones de años, en el Frasniano y Fameniano.
Algunas especies han sido descritas, de las cuales se han hallado numerosos fósiles en
Norteamérica, Polonia, Bélgica y Marruecos.

Como otros diníctidos, Dunkleosteus se caracterizaba por una cabeza acorazada provista
de mandíbulas con cuchillas dentales poco usuales. Aunque otros placodermos
rivalizaban con él en tamaño, Dunkleosteus es considerado uno de los depredadores
marinos más fieros y mortales que han existido. Con seis metros de largo y una tonelada
de peso, este cazador estuvo al tope de la cadena alimentaria de su ambiente, y
probablemente depredaba toda clase de fauna.

Nuevos estudios han revelado varios rasgos tanto en su alimentación y biomecánica


como en su ecología y fisiología. En las últimas décadas, Dunkleosteus ha logrado
reconocerse en la cultura popular, con una gran cantidad de especimenes en exposición,
y notables apariciones en medios de entretenimiento.

[editar] Descripción
Se estima que D. terrelli y Dunkleosteus sp. medían más o menos entre cuatro y seis
metros de longitud,1 3 4 pesando aproximadamente 1 tonelada.5 El cráneo y parte del
tórax estaban recubiertos por placas óseas que se articulaban formando una "armadura",
pero el resto del cuerpo era desnudo y escamoso. Esta armadura, aunque era rígida, se
componía de suturas en las cuales se insertaban músculos, ligamentos y, en algunas de
ellas, se formaban articulaciones.6 Las mandíbulas carecían de dientes verdaderos y
estaban dotadas de un juego de cuchillas dentales, con las que podía despedazar carne y
triturar huesos.6 Del resto del cuerpo no se ha descubierto material fósil, lo que indica
que sus vértebras fueron cartilaginosas o muy poco osificadas, explicando su fragilidad
para la fosilización, análogo de los tiburones.7 Sin embargo, es comúnmente
representado con dos pares de aletas, una dorsal y una cola asimétrica (epicerca),
basándose en esqueletos de placodermos parecidos.
Esquema del cráneo y escudo torácico de Dunkleosteus..

El cráneo, más el escudo torácico, medía 1,3 metros a su punto más amplio, y las placas
de su armadura 5 cm. de grosor.4 Sus cápsulas nasales no estuvieron fusionadas al resto
de la bóveda craneal, algo que distingue a los placodermos de los demás vertebrados
con mandíbulas.4 Al igual que todos los artrodiros, Dunkleosteus tuvo una articulación
que se ubicaba entre las placas dorsales y el cráneo, conocida como epaxial, que le
hubiera permitido alzar la cabeza hacia arriba,6 8 y por tanto cazar grandes presas con
facilidad.

Los artrodiros también poseían esqueletos osificados hasta cierto grado, tanto
internamente como externamente.9 El típico tejido superficial de los huesos dérmicos
(placas óseas) de Dunkleosteus no era dentina, como en la mayoría de los peces, sino un
tejido único de los placodermos, conocido como semidentina.3 La microestructura de un
hueso de Dunkleosteus tuvo que ser muy similar a la de un hueso común, ya que era
poroso y daba forma a un tejido esponjoso en la capa media de los huesos dérmicos.3

[editar] Historia
Antigua reconstrucción de una placa dorsal de Dunkleosteus.

Los primeros restos de Dunkleosteus fueron descubiertos por el geólogo Jay Terrell en
1867, a las orillas del lago Erie, en Sheffield Lake (Ohio).10 Constaban de un cráneo
parcial y una placa dorsal del escudo torácico, posteriormente destruidos en un incendio
de Elyria. Después de haberse hallado más fósiles del animal, el geólogo John Strong
Newberry les dio el nombre de Dinichthys terrelli en 1873, en honor a su descubridor.11

Eventualmente, Newberry mostró un gran interés en Dunkleosteus, por lo que dedicó


años a la búsqueda y estudio de sus fósiles, denominando erróneamente a muchos de
ellos como especies del género, en ese entonces conocido como Dinichthys. Otro
experto que realizó varias investigaciones y trabajos fue el profesor Charles R. Eastman,
quien describió varios géneros de artrodiros tales como Coccosteus y una especie de
Dinichthys,12 hoy asignada dentro de Dunkleosteus.5

Aunque docenas de especímenes, incluyendo cráneos completos, fueron descritos hasta


comienzos del siglo XX, no se ilustraron reconstrucciones precisas de Dunkleosteus
durante seis décadas desde su descubrimiento.8

[editar] Clasificación
Esqueleto parcial de Dunkleosteus, expuesto en el Museo de Queensland.

Dunkleosteus pertenece a la familia Dinichthyidae,13 14 la cual se nombró en base al


Dinichthys. Durante varios años, dicho género sirvió como un taxón "reciclable", en que
muchos diníctidos y otros artrodiros eran clasificados entre sus especies, hasta que
nuevos estudios dividieron al género en tres, Dunkleosteus, Dinichthys, y
Eastmanosteus.15 16 Al perder especies por motivo de la nueva taxonomía, el mismo
Dinichthys terminó siendo muy poco conocido al pasar los años, y mientras no se haga
una re-investigación de su escaso holotipo, no se podrá determinar si efectivamente es
sinónimo o no de Dunkleosteus,17 como mucho se especula. Este género se nombró en
honor a David Dunkle, antiguo director de paleontología vertebrada del Museo de
Cleveland de Historia Natural.15

Los tres géneros continuaron siendo un grupo que funcionó como reciclable para nuevas
especies, hasta que muchos de sus miembros se re-clasificaron y re-ordenaron
debidamente.18 Actualmente, la familia contiene 11 géneros válidos y uno dudoso,13 14
siendo Dunkleosteus, el más grande y popular de todos.

[editar] Procedencia
Los estratos que han preservado al Dunkleosteus datan del Devónico Superior, del
Frasniano tardío al Fameniano tardío, por lo que existió durante aproximadamente 15
millones de años.5 El rango geográfico de D. terrelli está restringido solamente en
Norteamérica. Se han reportado hallazgos en los esquistos de Huron y Cleveland, en
Ohio, en el esquisto de Riceville (Pensilvania), de Chattanooga (Tennessee), en la
Formación Lost Burro (California) y dudosamente en Ives Breccia (Texas).5 Otras
especies han sido documentadas de Nueva York, Bélgica, Polonia y del sur de
Marruecos.1 5 Esta amplia distribución demuestra que Dunkleosteus estuvo bien
adaptado a su nicho ecológico, lo que lleva a creer que tomó el rol del actual tiburón
blanco (Carcharodon carcharias), depredando en las costas de todo continente.9

[editar] Paleobiología
Biomecánica de las mandíbulas de Dunkleosteus.

Algunos fósiles del cráneo y escudo torácico demuestran que Dunkleosteus presentaba
tendencias caníbales, ya que presentan mordidas que coinciden con su misma
"dentadura" y que posteriormente no se curaron. Es frecuente encontrar fósiles de
Dunkleosteus junto a huesos semi-digeridos y poco masticados de otros peces,9 de los
que se especula que rutinariamente los "vomitaba", en vez de digerirlos.

A partir de varios especímenes, se desarrolló un modelo en computadora con el que se


comprobó que Dunkleosteus poseía una mordida realmente poderosa, que fue quizás la
más mortífera de todos los peces, y que solo sobrepasan grandes cocodrilos y
dinosaurios.19 Los cálculos indican que las cuchillas frontales mordían a una presión de
5,363 newtons, mientras las laterales a una de 4,414.6 Anteriores investigaciones
especularon que la mordida era fuerte pero lenta,20 sin embargo este mismo estudio
demostró que el cráneo, al poseer varias articulaciones, adquirió también una mordida
extremadamente rápida.6

Los fósiles más comunes de Dunkleosteus son las placas de su armadura, y muchas de
estas suelen provenir de individuos juveniles o semi-adultos, algo que ha permitido
análisis y estudios sobre su crecimiento. Al compararse esqueletos parciales de dos
especímenes, uno adulto y otro juvenil, se pudo notar que en el cráneo del individuo
más pequeño ciertas cavidades eran distintas, lo cual indica que al crecer las placas se
iban fusionando, algo interpretado como un rasgo ontogenético.9

[editar] Paleoecología
Dunkleosteus coexistió con tiburones, acantodios, artrópodos, moluscos y otros
placodermos, a los cuales cazaba. Es muy probable que este depredador se haya
encontrado al tope de la cadena trófica de su ecosistema, pasando a ser denominado
superpredador.9 En Norteamérica, algunos de sus fósiles se han excavado en pizarras de
Pensilvania y Nueva York en las que es habitual encontrar depósitos de aguas costeras,
ríos, estuarios y del antiguo delta de Catskill,12 21 22 aunque, como muchos artrodiros, es
más común hallarlos en pizarras oscuras, cuyos sedimentos depositan un antiguo mar
estancado y relativamente profundo conocido como Kaskaskia, que se extendía por las
costas del suroeste de Euramérica. Esto señala que Dunkleosteus habitó en zonas
fóticas, ya que las profundidades de este mar eran anóxicas debido a su estancamiento.7
21
Aunque las poblaciones de Dunkleosteus abundaban en estos ecosistemas, los
hallazgos en Europa y Marruecos demuestran que su distribución fue, en general,
mucho mayor, y que debió recorrer todo el continente de Euramérica, llegando incluso a
las costas de Gondwana. Es posible que Dunkleosteus haya vivido y cazado también en
mar abierto, aunque a menor escala.3 9

[editar] En la cultura popular

Exposición del cráneo de un Dunkleosteus en el Museo de Senckenberg.

Por sus distintivos rasgos como depredador, Dunkleosteus ha sido de gran atracción en
la cultura popular, siendo contemplado en varios museos y apareciendo en
documentales, videojuegos y hasta novelas. Una de sus más impresionantes y famosas
apariciones es en el programa televisivo de la BBC, Sea Monsters, en el cual es
denominado "el quinto depredador más peligroso de la historia", demostrando que podía
ser capaz de cortar metal y canibalizar en juveniles, sin embargo, al igual que muchas
fuentes, su tamaño es exagerado por más de tres metros. Dunkleosteus es también
destacado en videojuegos tales como E.V.O.: The Search For Eden, Ecco the Dolphin,
ParaWorld, Zack & Wiki; en libros como The Scar; y las miniseries de Dinotopia.

El Museo de Cleveland de Historia Natural donó una réplica a tamaño real de


Dunkleosteus a Sheffield Lake,23 y en el sitio de su descubrimiento fue marcado un
monumento histórico en 2002.10 Desde entonces, la ciudad ha puesto mayor atención al
feroz depredador, cuyos residentes llaman "Dunkle".23 Para el concurso de la serie de
televisión Primeval, uno de los finalistas creó a una criatura similar, un placodermo
llamado Dunkleodon.

[editar] Galería
El 'Dunkleosteus' era un pez de armadura plateada que medía diez metros, un monstruo de cuatro
toneladas que aterrorizó a toda la vida marina del periodo devoniano, hace entre 415 y 360 millones de
años.

Aunque no tenían dientes auténticos, tenía dos largas cuchillas huesudas en la boca para romper y
aplastar a cualquier criatura desafortunada que se topara con él.

Las cuchillas de su boca, casi esmaltadas como los dientes, concentraron la fuerza de la mordedura en
una pequeña área en la punta con una fuerza asombrosa, de 36.000 kilos por pulgada (0,025 metros)
cuadrada, dijeron. Indicar que los tiburones blancos alcanzan una presión de mordedura de 350 kg y el
cocodrilo ha llegado a 2500 kg. Su capacidad destructora y con una fuerza trituradora tan elevada fue el
animal prehistorico más temible de todas las épocas.

Esto, aseguraron los científicos, corona al Dunkleosteus como el pez que comía más ruidosamente de
todos los tiempos.

Este depredador dominante comía todo lo que quería y su menú incluía ammonoides, con duras conchas
y muchos tentáculos.

Probablemente se cenaron a algunos tiburones primitivos. De hecho, los tiburones se hicieron más
grandes y diversos sólo cuando desaparecieron los Dunkleosteus. Los motivos de su extinción no están
claros para los expertos.

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