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libro historia 5

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Se denomina Colonia al período posterior a la Conquista y durante el
cual la América sometida por los españoles fue un dominio del rey de
España. Los descendientes de los conquistadores permanecieron en
América, y a ellos se sumaron miles y miles de españoles que vinieron
a colonizar y que se establecieron en el territorio americano provocando
profundas transformaciones en el orden político, económico, social y
cultural. En gran parte de América el período colonial se inició a media-
dos del siglo XVI, una vez consolidada la conquista, y se extendió hasta
el proceso de emancipación a comienzos del siglo XIX.

El dominio político: las instituciones de gobierno

Para asegurar su dominio en América y mantener la autoridad sobre sus
habitantes, la Corona española creó varias instituciones de gobierno que
estaban bajo el control del rey, cuya voluntad era siempre la última palabra.
Algunas estaban establecidas en España y otras en América.

La Corona española controlaba a sus funcionarios
en América. Si llegaban noticias de alguno que es-
tuviera cometiendo irregularidades o alguna falta
grave, el rey enviaba a un visitador con amplios
poderes para corregir la situación. Además de las
“visitas”, que eran extraordinarias, existían los
llamados “juicios de residencia” destinados a in-
vestigar cómo había sido el desempeño de los fun-
cionarios una vez que terminaban su período. Así,
por ejemplo, un virrey o un gobernador podía ser
acusado públicamente por sus errores o acciones
indebidas. Si se determinaba la culpabilidad del
funcionario, debía pagar una multa y hasta podía ser
expulsado del servicio al rey. Los juicios de residen-
cia también servían para saber quiénes habían
cumplido bien con sus funciones y premiarlos con
puestos superiores.

Colonizar: proceder a la ocupa-
ción y al poblamiento de un
territorio por parte de un grupo
de personas provenientes de
otro lugar.

Vocabulario

En la época colonial, para refe-
rirse a nuestro continente se
usaban denominaciones como
Nuevo Mundo o Las Indias. Este
último término se usó desde el
viaje de Colón, quién creyó llegar
a la India. Al saber que no era tal,
se diferenció señalando que eran
las Indias occidentales.

¿Sabías que…

Administración colonial en América en el siglo XVIII

* Los virreinatos de Nueva Granada y Río de la Plata fueron
creados en el siglo XVIII.

Fuente: Mapa adaptado de Osvaldo Silva: Atlas de historia de Chile.
Santiago: Editorial Universitaria, 2002.

Unidad 6

La sociedad colonial americana141

En España

Rey: máxima autoridad. En los siglos XVI y XVII los reyes pertenecieron a la familia de los Habsburgo y en el
siglo XVIII a la familia de los Borbones. Ningún rey español visitó América.

La Casa de Contratación: creada en 1504, era el organismo encargado del comercio entre España y América y
de controlar también el flujo de pasajeros que iban y venían de las Indias.

El Consejo de Indias: creado en 1524, era el organismo que aconsejaba al rey en los asuntos de Indias (Améri-
ca). Le proponía leyes para el Nuevo Mundo y candidatos para ocupar los cargos de gobierno. Era también el
máximo tribunal de justicia y dictaba las normas sobre el trato a los indígenas.

Rey.

Casa de Contratación.

Consejo de Indias.

En América

Los virreyes: eran los representantes del rey en América. Gobernaban en su nombre exten-
sos territorios llamados virreinatos y debían mantener la autoridad española, preocupar-
se de la defensa de la región a su cargo y de la expansión de la fe católica.

Los gobernadores: gobernaban territorios más pequeños que los virreinatos y que depen-
dían militar y políticamente de estos. Duraban de 3 a 5 años en su cargo. En lugares
estratégicos y en regiones donde los indígenas se mantenían en estado de guerra, los
gobernadores recibían también el título de capitán general por el hecho de ser la máxima
autoridad militar.

La Real Audiencia: recibía este nombre cada uno de los tribunales de justicia que funcio-
naban en América, ya sea en los virreinatos o en las gobernaciones. Eran presididos por
el virrey o gobernador respectivo y se componía de cuatro oidores y un fiscal.

El cabildo: existía un cabildo en cada ciudad. Era la única institución
elegida por los vecinos (solo eran vecinos quienes tenían tierras en la
ciudad, por lo tanto, solo la aristocracia o sector predominante). Sus
atribuciones eran amplias y en la práctica era el centro que recogía las
inquietudes y el quehacer de las ciudades. Estaba compuesto por
dos alcaldes que dirigían la vida de la ciudad y presidían el
Cabildo. Su atribución más importante era administrar jus-
ticia en primera instancia en lo civil y en lo criminal; los
regidores
que ejercían el gobierno de la ciudad; el alférez
real
que se encargaba de llevar el pendón real en las cere-
monias públicas y tenía el mando de las milicias del Cabildo;
el alguacil que se encargaba de hacer cumplir los acuerdos
del Cabildo, perseguir los juegos prohibidos, practicar detenciones, hacer la ronda
de la ciudad, etc.; el fiel ejecutor que era el encargado de los abastos de la ciudad,
de fijar los precios, de controlar las pesas y medidas y de todo lo relativo al aseo
y ornato de la ciudad; el procurador general que debía intervenir en todos los casos
de venta, composición y repartimiento de tierras y solares; y el escribano que se
encargaba de llevar el libro de acuerdos del Cabildo.

Gobernador.

Virrey.

Real Audiencia.

Unidad

6

142

1. ¿Cómo se nombraban y controlaban las autoridades de gobierno en América?

2. ¿Cuál era la institución encargada de preparar las leyes en América?

3. Hasta el siglo XVII existieron solamente los virreinatos de Nueva España (México) y de Perú.
¿Cuáles fueron los dos virreinatos que se crearon en el siglo XVIII?

4. ¿Por qué algunos gobernadores tenían además el título de capitán general?

5. ¿Qué era la Real Audiencia y qué papel cumplía el virrey o el gobernador en ella?

6. ¿Quiénes podían acceder a cargos públicos en el cabildo?

Actividades de aprendizaje

El dominio económico: el monopolio comercial

Otra clara manifestación del dominio de la Corona española fue la
imposición del monopolio comercial, que consistía en que los habitantes
de la América hispana solo podían comerciar con barcos españoles
autorizados y tenían prohibido hacerlo con otras naciones.

La Casa de Contratación tenía a su cargo el monopolio y organiza-
ba el comercio con América por medio de un sistema de flotas y
galeones
. Se trataba de un conjunto de barcos que traían las mercancías
a América y luego volvían a España con el tesoro real y los productos
americanos, acompañados de barcos de guerra que los protegían de los
piratas y corsarios.

Dos veces al año la flota zarpaba de Sevilla con destino a Cuba y La
Española. Una parte se dirigía a Veracruz (México) y la otra a Cartagena
de Indias (Colombia) y a Portobelo (Panamá). En esos lugares se realizaban
grandes ferias donde llegaban los comerciantes del continente para inter-
cambiar los productos y luego distribuirlos en las diferentes regiones. En
el caso de Chile la
situación era más
difícil. Como estaba
muy lejos de los lu-
gares donde se rea-
lizaban las ferias, en
general eran los co-
merciantes peruanos
los que viajaban a
las ferias de Portobe-
lo y luego regresaban
con mercaderías que
vendían en nuestras
costas a un precio
aún mayor.

Tesoro real encontrado en un
barco español hundido en el
Océano Atlántico por el ataque
de corsarios ingleses.

Fuente: Mapa editorial.

Rutas de las flotas

Unidad 6

La sociedad colonial americana143

Este sistema presentaba desventajas para los americanos. Por una
parte, debían pagar los altos precios que los comerciantes cobraban por
los productos que llegaban desde Europa, ya que eran los únicos que los
vendían. Por otra parte, en ocasiones las flotas no llegaban, ya fuera por
problemas en España o por el ataque de corsarios y piratas, y quedaban
sin abastecerse de algunos productos hasta el año siguiente, o quizás
durante más tiempo.

Como consecuencia de esta situación se hizo habitual el contrabando,
es decir, un comercio ilegal que se realizaba en las costas, entre los ame-
ricanos y barcos de otros países europeos.

En el siglo XVIII se instauró el sistema de los navíos de registro que
podían viajar también vía Cabo de Hornos después de registrarse y ser
autorizados en Cádiz.

1. ¿Qué era la Real Audiencia y qué papel cumplía el virrey o el gobernador en ella?

2. ¿Qué era el monopolio comercial y qué institución lo tenía a su cargo?

3. ¿Por qué crees que los piratas y corsarios se interesaban más por atacar las flotas de regreso

a España?

4. Lee el siguiente texto sobre “La feria de Portobelo” (Panamá) y responde las preguntas que
se formulan a continuación:

a) ¿Cuánto duraba la feria de Portobelo y qué importancia tenía para Chile?

b) ¿Cómo llegaban a Portobelo los comerciantes que venían de regiones con costas en el océano

Pacífico?

c) ¿Por qué los españoles se preocuparon de hacer fuertes en Portobelo?

Actividades de aprendizaje

Ilustración de un navío español.

“La feria de Portobelo fue una de las más re-
saltantes y atractivas actividades de la Colonia. (...)
Grandes almacenes y celosos fortines rodeaban el
poblado. Los barcos abrían sus bodegas ante la avidez
de los comerciantes llegados del continente entero.
(...) Afluían con sus recuas de mulas con alforjas
para cargar las mercancías traídas por los galeones.
(...) La feria duraba cuarenta días, (...) hasta en las
riberas del mar se instalaban los compradores en
tiendas de campaña. Los pa ños, lienzos, encajes,
objetos diversos de Europa se mostraban en la vía
pública. Las transacciones se hacían al aire libre.
Luego los comerciantes, gentes de Perú, de Quito,
de Nueva Granada, con sus recuas de mulas, se
disponían a transponer los Andes en larguísimas caravanas para revender los productos de Europa
en ciudades sudamericanas”.

Luis Alberto Sánchez: Historia General de América. Santiago: Editorial Ercilla, 1944.

Los puntos claves para el comercio entre España y América
como Portobelo, debían de ser protegidos con fuertes.

Unidad

6

144

Los españoles eran una minoría pero se sentían con derechos sobre
los territorios y pueblos indígenas conquistados. Una de sus grandes
aspiraciones al venir a América era vivir como señores, es decir, poseer
tierras y personas a su servicio. Se hicieron dueños de grandes propieda-
des rurales dedicadas a la agricultura y a la ganadería, y también organi-
zaron la explotación de minerales, todo ello utilizando el trabajo de los
grupos sociales menos favorecidos.

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