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Hidrometalurgia I O. Benavente

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La lixiviación en pilas,.se aplica a minerales de cobre, uranio, oro y plata de baja ley, que no presentan
problemas de extracción. La aplicación de lixiviación en pilas en el tratamiento de óxidos de cobre es
conocido desde 1752, sin embargo, su aplicación en el tratamiento de minerales preciosos comienza sólo
en 1967, con los trabajos desarrollados en el U.S. Burean of Mines. A diferencia de los botaderos, en este
caso el mineral tiene una mayor ley y, por lo tanto, económicamente paga por un tratamiento de una planta
de chancado, tipo secundario y/o terciario. Cuando se usa una granulometría más fina, por ejemplo,
después de un chancado terciario en circuito cerrado con 100% -3/8” de pulgada, como en Quebrada
Blanca, o 100% -1/4” como es el caso de Lo Aguirre entonces se hace recomendable el aglomerado para
mejorar la permeabilidad del lecho del mineral, adicionalmente la aglomeración agrega ácido concentrado,
para efectuar el curado ácido. Con este método se logra también inhibir la disolución de algunas especies
indeseables como el aluminio y la sílice (SiO2)

Para determinar la factibilidad de la aplicación de la lixiviación en pilas a un mineral particular se deben
realizar pruebas a escala de laboratorio y piloto. Usualmente se recomiendan tres tests:

a) Pruebas de agitación con muestras de aproximadamente 500 grs. de mineral finamente molido, las
que indican la máxima recuperación posible y el consumo aproximado de reactivos. (Pruebas de botella).
b) Pruebas en columna de laboratorio, con muestras de 10 a 20 kg de mineral, que permiten determinar
efectos de granulometría y una mejor aproximación a los valores reales de recuperación y consumo de
reactivos,

c) Finalmente una prueba a nivel piloto con algunas toneladas de mineral, permite controlar los
parámetros metalúrgicos y establecer además la compactación y porosidad de la pila. Con lo anterior, es
posible determinar la aplicabilidad del método tanto en términos técnicos como económicos.

Figura 26 Esquema general de lixiviacion en pilas

Una ventaja importante de la lixiviación en pilas, es su flexibilidad. Puede ser aplicada a minerales ROM,
chancados, e incluso a relaves y materiales relativamente finos. La planta puede ser bastante simple con
baja inversión de capital, puede incluir chancado, aglomeración, uso cíclico de canchas, etc. El tamaño de
la operación puede variar desde canchas con capacidad de cientos de toneladas hasta más de un millón
de toneladas. En la Figura 26 se muestra un esquema típico de una operación de lixiviación en pilas.

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