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Acelerador de partículas

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Acelerador de partículas

Aceleradores de partículas, dispositivos empleados para acelerar
partículas elementales e iones hasta altas energías. Son los instrumentos de mayor tamaño y más costosos utilizados en física. Todos tienen los mismos componentes básicos: una fuente de partículas elementales o iones, un tubo donde existe un vacío parcial en el que las partículas pueden desplazarse libremente y un sistema para aumentar la velocidad de las partículas. Las partículas cargadas se aceleran mediante un campo electrostático. Por ejemplo, situando electrodos con una gran diferencia de potencial en los extremos de un tubo en el que se había hecho el vacío, los científicos británicos John D. Cockcroft y Ernest Walton consiguieron acelerar protones hasta 250.000 electronvoltios (eV). Otro acelerador electrostático es el acelerador Van de Graaff, desarrollado a principios de la década de 1930 por el físico estadounidense Robert Jemison van de Graaff. Este acelerador emplea el mismo principio que el generador de Van de Graaff, y establece un potencial entre dos electrodos transportando cargas mediante una cinta móvil. Los aceleradores Van de Graaff modernos aceleran partículas hasta energías de 15 MeV (un megaelectronvoltio, o MeV, equivale a un millón de eV). EL ACELERADOR LINEAL, también llamado “linac”, fue concebido a finales de la década de 1920. Utiliza tensiones alternas elevadas para impulsar partículas a lo largo de una línea recta. Las partículas atraviesan una serie de tubos metálicos huecos situados dentro de un cilindro en el que se ha hecho el vacío. La tensión alterna se sincroniza de forma que la partícula sea impulsada hacia delante cada vez que pasa por un hueco entre dos tubos metálicos. En teoría, pueden construirse aceleradores lineales de cualquier energía. El más grande del mundo, situado en la Universidad de Stanford (Estados Unidos), tiene una longitud de 3,2 km. Puede acelerar electrones hasta una energía de 50 GeV (un gigaelectronvoltio, o GeV, corresponde a mil millones de eV). El acelerador lineal de Stanford está diseñado para hacer colisionar dos haces de partículas acelerados de forma consecutiva por el linac y mantenidos temporalmente en anillos de almacenamiento (véase el apartado de este artículo “Colisionadores con anillo de almacenamiento El físico estadounidense Ernest O. Lawrence obtuvo el Premio Nobel de Física en 1939 por un avance en el diseño de aceleradores llevado a cabo a principios de la década de 1930. Lawrence desarrolló el ciclotrón, el primer acelerador circular. Es una especie de acelerador lineal arrollado en una espiral. En vez de tener muchos tubos, la máquina sólo tiene dos cámaras de vacío huecas, llamadas des, cuya forma es la de dos D mayúsculas opuestas entre sí (así: D). Un campo magnético producido por un potente electroimán hace que las partículas se muevan en una trayectoria curva. Las partículas cargadas se aceleran cada vez que atraviesan el hueco entre las des. A medida que las partículas acumulan energía, se mueven en espiral hacia el borde externo del acelerador, por donde acaban saliendo. Cuando las partículas aceleradas en el ciclotrón alcanzan una velocidad próxima a la de la luz, su masa aumenta de modo apreciable, tal como predice la teoría de la relatividad. Esto hace que sea más difícil acelerarlas, y lleva a que los pulsos de aceleración en los huecos entre las des queden desfasados. En 1945, el físico soviético Vladímir Y. Veksler y el físico estadounidense Edwin M. McMillan sugirieron una solución a este problema. El aparato propuesto, el

en Estados Unidos. denominado tevatrón. aumentó hasta un límite potencial de 1 TeV (un teraelectronvoltio. equivale a un billón de voltios) en 1983 al instalar imanes superconductores. la frecuencia de aceleración disminuye un poco para seguir su ritmo. Este aparato es capaz de acelerar núcleos hasta una energía cercana a los 8 gigaelectronvoltios. porque las partículas tienen que tener más espacio donde moverse en espiral. APLICACIONES Los aceleradores se utilizan para explorar los núcleos atómicos. se denomina a veces ciclotrón de frecuencia modulada. las intensidades de los imanes del anillo se aumentan a medida que las partículas ganan energía. El primer acelerador que superó la barrera de 1 GeV fue el cosmotrón. aunque la mayoría de los grandes aparatos son sincrotrones de protones. controlado por el CERN. acelera los protones hasta más de 700 MeV y tiene unos imanes que pesan unas 7. lo que permite a los científicos investigar sobre la estructura y el comportamiento de los átomos. Las partículas entran en el tubo después de haber sido aceleradas a varios millones de electronvoltios. Desde 1989 hasta finales de 2000 estuvo funcionando en el CERN el gran colisionador de electrones-positrones (LEP. a medida que la masa de las partículas aumenta. Está formado por un tubo en forma de un gran anillo. Según aumenta la energía máxima de un sincrociclotrón. Para estudiar las partículas fundamentales que componen el núcleo se emplean aparatos con energías superiores a 1 GeV. un anillo de 27 km que consiguió acelerar electrones y positrones hasta una energía de unos 200 gigaelectronvoltios. Se han identificado varios cientos de estas partículas. el oscilador (generador de radiofrecuencias) que acelera las partículas alrededor de las des se ajusta automáticamente para mantenerse en fase con las partículas aceleradas. en Rusia. siglas en inglés). En el anillo son aceleradas en uno o más puntos cada vez que describen un círculo completo alrededor del acelerador. En este instrumento. El ciclotrón más potente del mundo. Para mantener las partículas en una órbita constante. El cosmotrón alcanzó energías de 2. A principios de la década de 1980. A mediados de la década de 1960 había dos sincrotrones en funcionamiento que aceleraban protones regularmente hasta energías de unos 40 GeV: el sincrotrón de gradiente alterno del Brookhaven National Laboratory y un aparato similar situado cerca de Ginebra (Suiza). El sincrotrón es el miembro más reciente y con mayor potencia de la familia de aceleradores. lo que lo convirtió en el acelerador más potente del mundo. La capacidad de este último. El mayor sincrocinclotrón es el fasotrón de 6 metros del Instituto Conjunto de Investigación Nuclear de Dubna. Los físicos de altas energías confían en descubrir . los dos mayores sincrotrones de protones eran un aparato de 500 GeV del CERN y otro similar del Fermi National Accelerator Laboratory (Fermilab). por el que se desplazan las partículas. un sincrotrón de protones del Brookhaven National Laboratory (Estados Unidos). El principio del sincrotrón puede aplicarse a protones o electrones. empezó a funcionar en 1988 en el National Superconducting Cyclotron Laboratory. la Organización Europea para la Investigación Nuclear. En un par de segundos. bien para su análisis experimental directo o para lanzarlas contra blancos que producen diversas partículas elementales al ser golpeados por las partículas aceleradas.000 toneladas. las partículas alcanzan energías superiores a 1 GeV y son expulsadas.3 GeV en 1952 y posteriormente llegó a 3 gigaelectronvoltios. situado cerca de Batavia.sincrociclotrón. de la Universidad Estatal de Michigan (Estados Unidos). se incrementa su tamaño. el tubo está rodeado de imanes que hacen que éstas se muevan por el centro del tubo. el K1200. o TeV.

el gran colisionador de electronespositrones del CERN (Organización Europea para la Investigación Nuclear). Los colisionadores permiten a los científicos generar violentas colisiones entre partículas que reproducen la situación del Universo en sus primeros microsegundos de existencia. El túnel. albergará el gran colisionador de hadrones LHC. que se encuentra a 100 m de profundidad y tiene una circunferencia de 27 km. y finalmente hacen . que estuvo en funcionamiento hasta finales de 2000. Un estudio continuado de sus hallazgos debería aumentar el conocimiento científico de la estructura del Universo. Una clasificación así sería tan útil para la ciencia nuclear como lo es la tabla periódica de los elementos para la química. Estas enormes máquinas aceleran partículas cargadas (iones) mediante campos electromagnéticos en un tubo hueco en el que se ha hecho el vacío. El círculo grande marca la situación del túnel del LEP.reglas o principios que permitan una clasificación ordenada de las partículas subnucleares. Ciclotrón y sincrotrón En física se emplean aceleradores de partículas para estudiar la naturaleza de la materia.

espirales o circulares. Tanto el ciclotrón como el sincrotrón utilizan un campo magnético para controlar las trayectorias de las partículas. L3. Los científicos analizan los resultados de las colisiones e intentan determinar las interacciones que rigen el mundo subatómico. los aceleradores de partículas han permitido a los científicos aprender más sobre el mundo subatómico que ningún otro dispositivo. (Generalmente.colisionar cada ion con un blanco estacionario u otra partícula en movimiento. El acelerador LEP del CERN estaba instalado en un túnel situado a varias decenas de metros bajo tierra. atravesando la frontera entre Suiza y Francia. unidas por grandes ascensores a las respectivas áreas experimentales de la superficie.) Las trayectorias de las partículas aceleradas pueden ser rectas. El imán en forma de anillo.000 t. en las proximidades de Ginebra. ALEPH y OPAL. tiene un diámetro interior de unos 18 m y pesa 2. aproximadamente. y su túnel de 27 km será ocupado por el gran colisionador de hadrones LHC (Large Hadron Collider). El esquema muestra el acelerador y las instalaciones de los experimentos DELPHI. . Aunque hacer colisionar las partículas unas contra otras puede parecer inicialmente un método un tanto extraño para estudiarlas. el punto de colisión está situado en una cámara de burbujas. un dispositivo que permite observar las trayectorias de partículas ionizantes como líneas de minúsculas burbujas en una cámara llena de líquido. Acelerador LEP Esta fotografía fue tomada durante la construcción del cosmotrón del Brookhaven National Laboratory (Estados Unidos). donde están ubicados los instrumentos de recogida de datos. El LEP se cerró a finales de 2000. utilizado para acelerar protones.

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