un edificio típico olmeca consistía de una construcción de materiales perecederos: postes de madera, paredes de carrizo repelladas con lodo

, techos de palma y pisos de tierra apisonada, con o sin una subestructura. Las subestructuras o basamentos eran de tierra compactada, ya sea arcillas o arenas de origen local. En algunos casos, se utilizaron piedras como recubrimiento, y para la fabricación de los monolitos esculpidos y las "columnas basálticas". Las subestructuras pueden tener forma piramidal, como los edificios C1 y D1 de La Venta, o pueden ser plataformas de planta rectangular.

Área Nuclear Olmeca

Los geólogos han determinado que el basalto usado para hacer la mayoría de los monumentos en San Lorenzo y La Venta proviene del área de los Tuxtlas. En 1960, el arqueólogo Alfonso Medellín Zenil descubrió Llano del Jícaro, una cantera de basalto olmeca, así como un sitio taller. La cantera, cerca de los Tuxtla, está a solo 7 kilómetros del centro olmeca de Laguna de los Cerros, y era controlado por él. Las excavaciones de 1991 en Llano del Jicaro proporcionaron datos acerca del proceso de manufactura de monumentos. Un gran altar sin terminar encontrado en el sitio demostró que los monumentos eran conformados en su forma básica en el sitio de extracción del material, y luego eran transportados a los centros para su terminación. Sin embargo, la pregunta es ¿Cómo fueron transportadas estas enormes piedras para altares y cabezas colosales desde los Tuxtlas, a través de colinas, ríos y pantanos del territorio olmeca hasta San Lorenzo y la Venta?

Es difícil conocer la traza arquitectónica de los asentamientos prehispánicos correspondientes a los períodos más tempranos de Mesoamérica, ya que en la mayoría están cubiertos por ocupaciones posteriores. El caso de la antigua ciudad de la Venta es único, puesto que conserva el trazo arquitectónico original: nunca tuvo una ocupación posterior a lo que se considera su auge olmeca.

Como todos los sitios olmecas conocidos, San Lorenzo impresiona mucho menos que las ciudades mayas de Yucatán. Por una razón: ésta mantenía tan solo a unos pocos miles de habitantes, menos de los 100,000 o más de las ciudades mayas. Los edificios principales eran poco más que montículos de tierra cubiertos por hierbas, carentes de cualquier tipo de fachada de mampostería y probablemente estaban coronados por construcciones de troncos y cubiertas de palma. Todo el sitio de San Lorenzo es un gran montículo, completamente artificial en su origen. Del mismo

La arquitectura olmeca incluye tanto edificios públicos religiosos como residencias de la élite y casas comunes. donde se aprecian las crestas que sobresalen del perfil de la meseta artificial. particularmente es el de lo que deben haber sido plataformas habitacionales. Los edificios públicos religiosos fueron casi siempre plataformas de tierra. La Venta y Laguna de los Cerros. frecuentemente de menos de un metro de altura. Son elevaciones poco pronunciadas en la superficie. y es muy probable que falten aún otros por descubrir. Montículo artificial de San Lorenzo Se supone que la mayoría de los montículos en San Lorenzo son plataformas que servían de base a viviendas ancestrales. En La Venta se observan después del 900 a. Ya que no existió en absoluto el uso de la piedra para la arquitectura. a menudo se encuentran dos montículos en ángulo recto. las crestas en forma de dedos que sobresalen de los lados de la gran meseta pueden ser considerados también como montículos. tales plataformas alineadas alrededor de grandes plazas e incluyendo un nuevo tipo de arquitectura. y generalmente rectangulares en planta. Ahora se sabe que los grandes centros olmecas que se desarrollaron en San Lorenzo. Plano topográfico de San Lorenzo.modo. tronco . o en el caso específico de La Venta.cónico. sobre algunas de las cuales se construían grandes estructuras de tipo habitacional. sino asentamientos dinámicos donde vivieron artesanos y campesinos. ahora desaparecidas. un alto montículo piramidal.C. no cabe ninguna duda. o tres delimitando un patio. . Su distribución recuerda la situación clásica maya. y los centros pequeños tales como Tres Zapotes. no eran meros sitios religiosos despoblados. la línea entre lo que se considera una construcción en forma de plataforma y lo que parezca ser otra cosa es a menudo ambigua. Pero en muchos casos. Hay cerca de 200 de éstos en el mapa. especialistas religiosos y dirigentes.

usadas de manera extensiva como relleno en la fase San Lorenzo) éstas están cubiertas por la formación de El Encanto.Mientras que a primera vista los montículos se distribuyen por toda la superficie de San Lorenzo. Aún no se define si esta . La otra línea comienza al este del grupo B. Uno de estos corre al sur desde el extremo de la cresta Noroeste. y que las hondonadas que la cruzaban por los lados Norte. La traza arquitectónica de La Venta exhibe un patrón que requirió planeamiento y organización. Fotografías aéreas indican que esta elevación ha estado modificando los ríos Tatagapa y Coatzacoalcos hacia el oeste y el este respectivamente. Durante las primeras excavaciones se creía que la meseta de San Lorenzo era de origen natural. integrado por capas de lutita (arcillas sedimentarias consolidadas) alternando con capas muy delgadas de estratos bentoníticos. uno en la base de la cresta Sur Central. Encima de esto. Con base en fechas radiométricas y material cerámico. La meseta de San Lorenzo está soportada por uno de los profundos domos de sal que son muy comunes en la altamente tectónica cuenca del Coatzacoalcos. De hecho. la planta del Suroeste no se completó. que sobresalen de San Lorenzo por el Oeste. sumergidas en el manto freático. San Lorenzo es en realidad un domo de sal que con el paso del tiempo recibió una gran cantidad de escombro por ocupaciones. y se extiende al Sur de forma similar a lo largo de la cresta Sureste. son obviamente artificiales ya que cada una es un reflejo de la otra. lo que elevó su masa. y otro justo al Noreste del Grupo A. aunque una cierta cantidad de erosión desde el abandono del sitio las ha agrandado. probablemente a lo largo de un período de muchos miles de años. hay muchos metros de gravas ferrosas y arenas que pudieran pertenecer al Plioceno y/o al Pleistoceno. Por ejemplo. las crestas de los Grupos C y D. continua entre una línea de lagunas por el lado poniente del sitio. y directamente bajo los niveles culturales más primitivos. Así. hay concentraciones significativas de montículos habitacionales en algunas áreas. Oeste y Sur eran resultado de la erosión. las hondonadas delimitadas por las plataformas son artefactos también. La mayoría de la construcción de estas crestas es anterior a la misma fase San Lorenzo. se asume que la traza arquitectónica corresponde al período comprendido entre el 600 y el 400 a. Las excavaciones en la cresta del Grupo D han arrojado que ésta es artificial hasta una profundidad de 7 metros bajo el nivel del suelo. Toda esta construcción masiva descansa sobre un meseta natural. mientras que los depósitos culturales de la plataforma Noroeste alcanzan casi la misma profundidad. la cual tiene tantas plataformas habitacionales que ha sido bautizada como la "Calle Principal" (Main Street).C. y se extiende hasta la cresta Suroeste. Hay dos claustros más. Ahora se sabe que esto era un error. Muy por debajo de San Lorenzo hay una serie de capas de piedra. del Mioceno temprano. Exactamente el mismo tipo de reflejo simétrico se observa en las crestas Suroeste y Sureste. Las más profundas son bentonitas del Oligoceno (cenizas volcánicas consolidadas. pueden definirse dos patrones lineales Norte .Sur. con la diferencia de que al sur del montículo C4-35.

una gran "pirámide" de extraña forma. escaleras y unas extrañas empalizadas formadas por grandes columnas monolíticas de basalto empotradas verticalmente en el piso y muy próximas una de la otra. Se estima que la extensión máxima de esta antigua ciudad cubrió 200 ha. Tenía el sitio. Se trata de construcciones subterráneas. de cerca de 8 m de profundidad y aproximadamente 20 m por lado. dominando un conjunto arquitectónico orientado de norte a sur y limitado en el extremo opuesto por una pirámide escalonada. En esta unidad arquitectónica se descubrieron más de 20 ofrendas pequeñas.organización arquitectónica rigió su traza en siglos anteriores a los mencionados. F. Plano del centro ceremonial de La Venta El complejo A es el grupo arquitectónico más pequeño de La Venta y es considerado el recinto ceremonial del sitio. como elemento principal. Esta pirámide de barro. G. Complejos C y A de La Venta Los edificios de La Venta eran simples construcciones de barro que parecen haber sido protegidas en su época por un recubrimiento de piedras pulidas y tierras compactadas y coloreadas. de unos 130 metros de diámetro y 30 de altura. C. B. pudo haber sido inspirada por los conos erosionados tan abundantes en la región de los Tuxtlas. formando espacios (¿plazas?) alargados entre cada alineación. en este conjunto arquitectónico se encontraron "ofrendas masivas". cuentas y figurillas de piedra. las cuales tenían vasijas de cerámica. dentro de las . hachas votivas y otros objetos portátiles. D. con unos recintos totalmente cerrados formados por esas mismas columnas basálticas. Asimismo. Estas empalizadas remataban. en medio de las dos plazas. I y la "Acrópolis Stirling". tiene una forma que se acerca más bien a la de un cono truncado y en cuyos costados van alternando diez lomos con diez depresiones simétricamente repartidos. El arreglo de los edificios de La Venta obedece a alineaciones en ejes norte . H. Cerrándose alrededor de esas dos masas principales.sur. se integraban plazas mediante la combinación simétrica de plataformas bajas. desgraciadamente poco más de la mitad de los vestigios arquitectónicos han sido destruidos desde los años cincuenta. E. forma que. a decir de los arqueólogos. En La Venta se han definido 10 complejos arquitectónicos: A.

se encontró una tumba que consistió de un recinto con paredes y techo formado por columnas de basalto. y la construcción de habitaciones con materiales perecederos principalmente de origen . los "pavimentos" son también depósitos subterráneos a menor profundidad que los anteriores. los inicios de las escaleras y de los pilares. durante el Formativo superior. se han descubierto algunas "tumbas". Dicho depósito funerario contenía restos óseos deteriorados e incompletos de dos individuos jóvenes sobre una capa de pigmento rojo. la extracción y el corte de las piedras. Desde la compactación de los basamentos y plataformas de barro. provenientes sin duda de las empalizadas mencionadas. de la tierra y del cielo.. y tumba con columnas de basalto Si bien la arquitectura de San Lorenzo y La Venta todavía era de barro. sobre las cuales se construyó un montículo de adobe circundado por las columnas de basalto. se encontraron otros depósitos menos elaborados clasificados también como "tumbas". Planta del mosaico de serpentina. pero que por la disposición de los materiales asociados se interpretaron de esta forma. pronto empezarían a surgir en otras regiones. La evolución de los elementos arquitectónicos que rigieron en toda Mesoamérica. Corte de la ofrenda masiva de La Venta Por otro lado. sin restos óseos. los primeros intentos de arquitectura en piedra. pero se deduce que su importancia es ritual y que posiblemente están asociados a la Madre Tierra. Dentro de la estructura A-2. tuvo un importante escenario en el área nuclear olmeca. La función y el simbolismo de estas singulares construcciones es desconocida. Asimismo. donde también se dispusieron toneladas de bloques de serpentina en forma de pavimento. sin formar un diseño abstracto como los primeros.cuales se depositaron bloques de serpentina verde formando un diseño abstracto imaginativamente llamados "máscaras de jaguar". Dentro del montículo piramidal que limitaba el conjunto al Norte. Estos mosaicos fueron inmediatamente tapados con arenas de diferentes colores. y cuya presencia oculta debió representar para los olmecas un contacto mágico con las fuerzas del agua.

hasta la concepción de los primeros centros ceremoniales.vegetal. Vista actual del la Gran Pirámide de La Venta . de los basamentos para los templos y de las tumbas.