un edificio típico olmeca consistía de una construcción de materiales perecederos: postes de madera, paredes de carrizo repelladas con lodo

, techos de palma y pisos de tierra apisonada, con o sin una subestructura. Las subestructuras o basamentos eran de tierra compactada, ya sea arcillas o arenas de origen local. En algunos casos, se utilizaron piedras como recubrimiento, y para la fabricación de los monolitos esculpidos y las "columnas basálticas". Las subestructuras pueden tener forma piramidal, como los edificios C1 y D1 de La Venta, o pueden ser plataformas de planta rectangular.

Área Nuclear Olmeca

Los geólogos han determinado que el basalto usado para hacer la mayoría de los monumentos en San Lorenzo y La Venta proviene del área de los Tuxtlas. En 1960, el arqueólogo Alfonso Medellín Zenil descubrió Llano del Jícaro, una cantera de basalto olmeca, así como un sitio taller. La cantera, cerca de los Tuxtla, está a solo 7 kilómetros del centro olmeca de Laguna de los Cerros, y era controlado por él. Las excavaciones de 1991 en Llano del Jicaro proporcionaron datos acerca del proceso de manufactura de monumentos. Un gran altar sin terminar encontrado en el sitio demostró que los monumentos eran conformados en su forma básica en el sitio de extracción del material, y luego eran transportados a los centros para su terminación. Sin embargo, la pregunta es ¿Cómo fueron transportadas estas enormes piedras para altares y cabezas colosales desde los Tuxtlas, a través de colinas, ríos y pantanos del territorio olmeca hasta San Lorenzo y la Venta?

Es difícil conocer la traza arquitectónica de los asentamientos prehispánicos correspondientes a los períodos más tempranos de Mesoamérica, ya que en la mayoría están cubiertos por ocupaciones posteriores. El caso de la antigua ciudad de la Venta es único, puesto que conserva el trazo arquitectónico original: nunca tuvo una ocupación posterior a lo que se considera su auge olmeca.

Como todos los sitios olmecas conocidos, San Lorenzo impresiona mucho menos que las ciudades mayas de Yucatán. Por una razón: ésta mantenía tan solo a unos pocos miles de habitantes, menos de los 100,000 o más de las ciudades mayas. Los edificios principales eran poco más que montículos de tierra cubiertos por hierbas, carentes de cualquier tipo de fachada de mampostería y probablemente estaban coronados por construcciones de troncos y cubiertas de palma. Todo el sitio de San Lorenzo es un gran montículo, completamente artificial en su origen. Del mismo

En La Venta se observan después del 900 a. las crestas en forma de dedos que sobresalen de los lados de la gran meseta pueden ser considerados también como montículos. tronco . La Venta y Laguna de los Cerros. o en el caso específico de La Venta. frecuentemente de menos de un metro de altura. . Pero en muchos casos. un alto montículo piramidal. a menudo se encuentran dos montículos en ángulo recto. Son elevaciones poco pronunciadas en la superficie. y generalmente rectangulares en planta. ahora desaparecidas. sobre algunas de las cuales se construían grandes estructuras de tipo habitacional.cónico. donde se aprecian las crestas que sobresalen del perfil de la meseta artificial. y los centros pequeños tales como Tres Zapotes. especialistas religiosos y dirigentes. sino asentamientos dinámicos donde vivieron artesanos y campesinos. Montículo artificial de San Lorenzo Se supone que la mayoría de los montículos en San Lorenzo son plataformas que servían de base a viviendas ancestrales. particularmente es el de lo que deben haber sido plataformas habitacionales.modo. tales plataformas alineadas alrededor de grandes plazas e incluyendo un nuevo tipo de arquitectura. o tres delimitando un patio. la línea entre lo que se considera una construcción en forma de plataforma y lo que parezca ser otra cosa es a menudo ambigua. Los edificios públicos religiosos fueron casi siempre plataformas de tierra. no eran meros sitios religiosos despoblados.C. Ya que no existió en absoluto el uso de la piedra para la arquitectura. Hay cerca de 200 de éstos en el mapa. La arquitectura olmeca incluye tanto edificios públicos religiosos como residencias de la élite y casas comunes. Ahora se sabe que los grandes centros olmecas que se desarrollaron en San Lorenzo. no cabe ninguna duda. y es muy probable que falten aún otros por descubrir. Plano topográfico de San Lorenzo. Su distribución recuerda la situación clásica maya.

Sur. y directamente bajo los niveles culturales más primitivos. La meseta de San Lorenzo está soportada por uno de los profundos domos de sal que son muy comunes en la altamente tectónica cuenca del Coatzacoalcos. mientras que los depósitos culturales de la plataforma Noroeste alcanzan casi la misma profundidad. Ahora se sabe que esto era un error. Muy por debajo de San Lorenzo hay una serie de capas de piedra. La otra línea comienza al este del grupo B. San Lorenzo es en realidad un domo de sal que con el paso del tiempo recibió una gran cantidad de escombro por ocupaciones. uno en la base de la cresta Sur Central. y que las hondonadas que la cruzaban por los lados Norte. la planta del Suroeste no se completó. La traza arquitectónica de La Venta exhibe un patrón que requirió planeamiento y organización. probablemente a lo largo de un período de muchos miles de años. continua entre una línea de lagunas por el lado poniente del sitio. Así. las hondonadas delimitadas por las plataformas son artefactos también. son obviamente artificiales ya que cada una es un reflejo de la otra. Durante las primeras excavaciones se creía que la meseta de San Lorenzo era de origen natural. sumergidas en el manto freático. con la diferencia de que al sur del montículo C4-35. la cual tiene tantas plataformas habitacionales que ha sido bautizada como la "Calle Principal" (Main Street). hay muchos metros de gravas ferrosas y arenas que pudieran pertenecer al Plioceno y/o al Pleistoceno. Oeste y Sur eran resultado de la erosión. Fotografías aéreas indican que esta elevación ha estado modificando los ríos Tatagapa y Coatzacoalcos hacia el oeste y el este respectivamente. que sobresalen de San Lorenzo por el Oeste.Mientras que a primera vista los montículos se distribuyen por toda la superficie de San Lorenzo. lo que elevó su masa. Aún no se define si esta . pueden definirse dos patrones lineales Norte . hay concentraciones significativas de montículos habitacionales en algunas áreas. usadas de manera extensiva como relleno en la fase San Lorenzo) éstas están cubiertas por la formación de El Encanto. y se extiende al Sur de forma similar a lo largo de la cresta Sureste. integrado por capas de lutita (arcillas sedimentarias consolidadas) alternando con capas muy delgadas de estratos bentoníticos. del Mioceno temprano. aunque una cierta cantidad de erosión desde el abandono del sitio las ha agrandado. La mayoría de la construcción de estas crestas es anterior a la misma fase San Lorenzo. Por ejemplo. Encima de esto. Con base en fechas radiométricas y material cerámico.C. Hay dos claustros más. las crestas de los Grupos C y D. De hecho. Las más profundas son bentonitas del Oligoceno (cenizas volcánicas consolidadas. Exactamente el mismo tipo de reflejo simétrico se observa en las crestas Suroeste y Sureste. Uno de estos corre al sur desde el extremo de la cresta Noroeste. se asume que la traza arquitectónica corresponde al período comprendido entre el 600 y el 400 a. Las excavaciones en la cresta del Grupo D han arrojado que ésta es artificial hasta una profundidad de 7 metros bajo el nivel del suelo. y se extiende hasta la cresta Suroeste. Toda esta construcción masiva descansa sobre un meseta natural. y otro justo al Noreste del Grupo A.

D. Plano del centro ceremonial de La Venta El complejo A es el grupo arquitectónico más pequeño de La Venta y es considerado el recinto ceremonial del sitio. En La Venta se han definido 10 complejos arquitectónicos: A. se integraban plazas mediante la combinación simétrica de plataformas bajas. hachas votivas y otros objetos portátiles. dentro de las . B. G. H. forma que. Se estima que la extensión máxima de esta antigua ciudad cubrió 200 ha. tiene una forma que se acerca más bien a la de un cono truncado y en cuyos costados van alternando diez lomos con diez depresiones simétricamente repartidos. con unos recintos totalmente cerrados formados por esas mismas columnas basálticas. de cerca de 8 m de profundidad y aproximadamente 20 m por lado. pudo haber sido inspirada por los conos erosionados tan abundantes en la región de los Tuxtlas. en medio de las dos plazas. una gran "pirámide" de extraña forma. Se trata de construcciones subterráneas. las cuales tenían vasijas de cerámica.organización arquitectónica rigió su traza en siglos anteriores a los mencionados. a decir de los arqueólogos. formando espacios (¿plazas?) alargados entre cada alineación. Complejos C y A de La Venta Los edificios de La Venta eran simples construcciones de barro que parecen haber sido protegidas en su época por un recubrimiento de piedras pulidas y tierras compactadas y coloreadas. El arreglo de los edificios de La Venta obedece a alineaciones en ejes norte . desgraciadamente poco más de la mitad de los vestigios arquitectónicos han sido destruidos desde los años cincuenta. dominando un conjunto arquitectónico orientado de norte a sur y limitado en el extremo opuesto por una pirámide escalonada. cuentas y figurillas de piedra. Tenía el sitio. Estas empalizadas remataban. I y la "Acrópolis Stirling". Asimismo. En esta unidad arquitectónica se descubrieron más de 20 ofrendas pequeñas. escaleras y unas extrañas empalizadas formadas por grandes columnas monolíticas de basalto empotradas verticalmente en el piso y muy próximas una de la otra.sur. C. Cerrándose alrededor de esas dos masas principales. E. como elemento principal. F. Esta pirámide de barro. en este conjunto arquitectónico se encontraron "ofrendas masivas". de unos 130 metros de diámetro y 30 de altura.

y tumba con columnas de basalto Si bien la arquitectura de San Lorenzo y La Venta todavía era de barro. La evolución de los elementos arquitectónicos que rigieron en toda Mesoamérica. tuvo un importante escenario en el área nuclear olmeca. Asimismo.cuales se depositaron bloques de serpentina verde formando un diseño abstracto imaginativamente llamados "máscaras de jaguar". pero que por la disposición de los materiales asociados se interpretaron de esta forma. provenientes sin duda de las empalizadas mencionadas. sin restos óseos. Planta del mosaico de serpentina. Dicho depósito funerario contenía restos óseos deteriorados e incompletos de dos individuos jóvenes sobre una capa de pigmento rojo. los inicios de las escaleras y de los pilares. pronto empezarían a surgir en otras regiones. La función y el simbolismo de estas singulares construcciones es desconocida. la extracción y el corte de las piedras. sin formar un diseño abstracto como los primeros. se encontraron otros depósitos menos elaborados clasificados también como "tumbas". y la construcción de habitaciones con materiales perecederos principalmente de origen . Corte de la ofrenda masiva de La Venta Por otro lado. se han descubierto algunas "tumbas". Desde la compactación de los basamentos y plataformas de barro. donde también se dispusieron toneladas de bloques de serpentina en forma de pavimento. se encontró una tumba que consistió de un recinto con paredes y techo formado por columnas de basalto.. pero se deduce que su importancia es ritual y que posiblemente están asociados a la Madre Tierra. Dentro del montículo piramidal que limitaba el conjunto al Norte. los "pavimentos" son también depósitos subterráneos a menor profundidad que los anteriores. de la tierra y del cielo. durante el Formativo superior. sobre las cuales se construyó un montículo de adobe circundado por las columnas de basalto. y cuya presencia oculta debió representar para los olmecas un contacto mágico con las fuerzas del agua. los primeros intentos de arquitectura en piedra. Estos mosaicos fueron inmediatamente tapados con arenas de diferentes colores. Dentro de la estructura A-2.

vegetal. Vista actual del la Gran Pirámide de La Venta . de los basamentos para los templos y de las tumbas. hasta la concepción de los primeros centros ceremoniales.