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Concentración por medios densos - Minería

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EL METODO DE DENSIDAD DIFERENCIAL PARA LA PREPARACIÓN DE MINERALES Dr.

Ruiz Bates El método de densidad diferencial o “sink and float”, aplicado originalmente al lavado de carbones, ha empezado a usarse en los últimos 40 años en el tratamiento de minerales pesados, con resultados tan satisfactorios que ya en 1939 tres grandes instalaciones en los Estados Unidos de N. América trataron por este procedimiento mas de 5,5 millones de toneladas de minerales de zinc, plomo y hierro. Simultáneamente el procedimiento se ha aplicado también en otros países, en plantas de pequeñas y grandes capacidades, desplazando a las instalaciones de selección a mano y jigs de descaje. En su estado actual de desarrollo la aplicación del “sink and float” esta limitada a los tamaños más gruesos que 2,4 mm y por lo tanto este es un procedimiento de concentración final, salvo ciertos casos especiales de minerales de poco valor para los cuales el límite de recuperación económica es muy bajo, tal como pasa en el tratamiento de minerales de hierro. En la concentración de minerales más valiosos y especialmente cuando estos están finamente diseminados y siempre que presenten una proporción importante de materia estéril separable en los tamaños gruesos, el procedimiento de densidad diferencial es ventajosamente aplicable como etapa de preconcentración, con la consiguiente economía en la molienda y el aumento virtual de la capacidad de las instalaciones en las etapas subsiguientes. 1. PROCEDIMIENTO QUE EMPLEAN LIQUIDOS PESADOS VERDADEROS Para separar distintas especies mineralógicas y para estudiar las posibilidades de concentración por gravedad, se emplean en los laboratorios distintos líquidos pesados que consisten unas veces en soluciones de sales de mercurio y lodo y otras en hidrocarburos halogenados. El método es de gran precisión y sencillez, pero las sustancias usadas, por su costo y propiedades químicas y físicas, no se prestan para aplicación industrial. En el tratamiento de carbones, que requiere líquidos de solamente 1,5 de peso específico, aparecen las primeras aplicaciones industriales del método de laboratorio. El procedimiento Lessing, usado en Wales, Inglaterra, emplea una solución de cloruro de calcio con densidad alrededor de 1,4 y produce carbones muy pobres en cenizas. El licor que necesariamente se diluye en las operaciones de lavado, es concentrado nuevamente por evaporación y esta parte del procedimiento parece ser una de las razones económicas que han impedido una mayor difusión del mismo. Similarmente, el sistema Bertrand, usado en Bélgica, emplea también una solución de cloruro de calcio, pero por medio de un sistema de circulación en contra-corriente evita la necesidad de concentrar el licor por evaporación. Este sistema exige la circulación de cinco distintas soluciones con la consiguiente complicación del esquema. El método se aplica especialmente para el tratamiento de los finos del carbón, entre 1 y 5 mm, dando productos excepcionalmente puros que se usan en la fabricación de electrodos, carbón coloidal y combustible para generadores de gas en automotores.

comunican a la pulpa o suspensión así formada. En la literatura consultada no se menciona ninguna aplicación del procedimiento Du Pont en la concentración de minerales metálicos. tienen baja viscosidad y no son inflamables. 2.17. pero dada su composición es de suponer que no sea muy bajo. la firma Du Pont ha presentado un procedimiento que emplea también líquidos pesados verdaderos y que es aplicable tanto al lavado de carbones como al tratamiento de minerales pesados. Estos hidrocarburos halogenados pueden mezclarse entre sí para combinar el peso específico requerido.48 respectivamente. La recuperación de estos líquidos se hace por lavado aprovechando su alto peso específico y la propiedad de no ser soluble en agua. Figura 1 Efecto del peso específico de la pulpa sobre la consistencia. El sistema es aplicable solamente a materiales mayores que 6 mm y el manejo de los líquidos requiere ciertas precauciones por ser venenosos. el pentacloroetano y el tricloroetileno con pesos específicos de 2. SUSPENSIONES PESADAS Se sabe que partículas sólidas suspendidas en agua.Recientemente. tienen baja presión de vapor. en distintos suspensoides –200 +325 mallas . 2. son químicamente estables. son insolubles en el agua y el agua es insoluble en ellos. quedado los trozos recubiertos por una película de agua que los aísla de aquellos. con las cuales se moja el material antes de entra en contacto con los líquidos pesados. pero se lo usa en el lavado de carbones. en soluciones de 1 por 10000. En cuanto a su costo no conocemos datos todavía. el tanino y el acetato de almidón. Los líquidos usados son el tetrabromometano.68 y 1.96. 1. las propiedades de un líquido pesado en cuanto se refiere a su facultad para flotar trozos de materiales de menor peso específico y dejar hundir los de mayor densidad. Para evitar pérdidas por humedecimiento del mineral se emplean en el procedimiento Du Pont dos sustancias llamadas “agentes activos”. el dibromoetileno.

5 será suficiente para hacer flotar al carbón dejando hundir la ganga. para un peso específico igual. Con magnetita no se pueden preparar suspensiones de densidad suficiente para hacer flotar las gangas comunes. en el cual hay que hacer flotar gangas de peso específico alrededor de 2. lo que es más que suficiente para la separación de las gangas comunes. Suspensiones de peso específico mayor que 2. Este último. Debido a estas propiedades las partes mas gruesas. la galena y el ferrosilicio son los materiales usados hasta ahora. . además de determinar el peso específico de la pulpa. En el caso del tratamiento de minerales metálicos. por efecto del bombeo y circulación. generalmente arriba de 5.La magnetita. en la selección de un material para suspensoide. la forma de las partículas. En el tratamiento de carbones un medio de peso especifico entre 1.3 y 1. hasta tamaños coloidales. pero sin duda podrían usarse muchas otras sustancias adecuadas a las necesidades de cada caso. con su alto peso específico (7.7 es necesario emplear suspensoides mas pesados. pasan rápidamente al estado de lamas muy finas. La arcilla se empleaba en 1931 en una mina de Pittsburg. Las propiedades magnéticas de la magnetita son muy útiles en la recuperación y limpieza del medio. como suspensiones para el lavado de sus carbones. Los medios de galena pueden limpiarse en mesas de concentración y las partes más finas en máquinas de flotación. la crisocola. la inercia química y finalmente alguna propiedad física o química que facilite su limpieza.55 son ya demasiado viscosas. pero son más estables y requieren menos agitación. La fragilidad y poca dureza de la galena son desventajas en su empleo como suspensoide. Los medios de arcilla tienen mayor consistencia que los de arena. pero puede aplicarse para el tratamiento de minerales livianos como el azufre. La galena. Fuera del peso específico del suspensoide hay que tomar en cuanta su costo. la resistencia al desgaste.8. la fragilidad o aptitud de ser reducido a polvo fino. Con el mineral puro es posible llegar a densidades de 4. a) Materiales usados en la preparación de medios Desde luego. La presencia de impurezas y la temperatura afectan la relación entre peso específico y consistencia. Los medios usados son generalmente inestables y requieren cierto grado de agitación para evitar la separación entre líquido y suspensoide. el peso específico es la condición más importante. Kansas. que es necesario eliminar del medio por el efecto que tienen sobre la viscosidad. le comunica cierta consistencia o viscosidad aparente. el yeso y desde luego el carbón. La arena de cuarzo se usa ya desde 1917 en el lavado de carbones según el procedimiento patentado por Chance.8 sin que la consistencia sea muy alta.Estas suspensiones se conocen en la práctica del “sink and float” con el nombre de “medios” y el material en suspensión con el de “suspensoide”.5) se presta muy bien para la preparación del medio. que depende del tamaño y forma de los granos así como del carácter superficial de los mismos.0. Con concentrados de galena normalmente puros se pueden preparar medios de densidad hasta 3.8 sin que la consistencia ocasione dificultades. Con este material se puede preparar suspensiones de hasta 1. En la preparación de carbones se usan medios de arena de cuarzo y arcilla y podrían usarse seguramente muchos otros minerales de densidad semejante.

Con plomo metálico en polvo se pueden preparar suspensiones de densidad hasta 6. lo lógico será aumentar el contenido de material en suspensión. C – menos 100 mallas (Según De Vaney y Shelton) Con el nombre de ferrosilicio se conoce una serie de aleaciones entre hierro y silicio que pueden contener hasta 90 % de este último.3. pero sigue siendo objeto de estudio para su aplicación. El alto peso específico del plomo y su precio relativamente bajo. el plomo finamente dividido se oxida rápidamente en el agua y en el aire siendo además un material muy poco resistente al desgaste. b) Relación entre peso específico y consistencia Si se trata de aumentar la densidad de una suspensión de sólido en agua.2 que son perfectamente fluidas hasta un peso específico de 5.0.Figura 2 Efecto del grado de molienda sobre la consistencia de pulpas de galena A –menos 5 micrones. hacen de este metal un material muy interesante para la preparación del medio. Desde el punto de vista del “ Sink and Float” las mejores aleaciones son las que contienen alrededor de 15 % de silicio: son altamente magnéticas. que tienen peso específico de 6. Por estos motivos el plomo no ha sido usado todavía como suspensoide. Una suspensión dejada asentar y secar se cementa por la formación de carbonatos básicos de plomo hasta el punto que es imposible volver a ponerla en suspensión. . aumenta también sus consistencia o viscosidad aparente. hasta llegar a un punto en que es imposible toda separación entre materiales de distinto peso específico. B – menos 200 mallas. Con aleaciones de 15 % de silicio. El ferrosilicio cuesta en los Estados Unidos alrededor de 60 dolare por tonelada. Sensiblemente. inoxidables. los cuales pueden limpiarse fácilmente con separadores magnéticos.8 pueden prepararse medios de densidad 3. Pero a medida que aumenta el peso específico de la pulpa. resistentes al desgaste y fáciles de moler.

aumentando notablemente la viscosidad aparente. semejante en principio a los viscosímetros. tienen una influencia perniciosa sobre las propiedades del medio. 200 mallas (74 micrones) y 100 mallas (150 micrones). viscosidades más altas que las suspensiones formadas con granos más gruesos. galena y plomo. El examen de las distintas curvas demuestra una semejanza general. se encuentran valores entre 22 y 28 % de sólidos. Los resultados de estas pruebas están representados en el gráfico de la figura 1. en la cual se han tomados los pesos específicos sobre el eje de abscisas y las consistencias o viscosidades aparentes en el eje de ordenadas. tiene influencia en la relación entre viscosidad aparente y densidad. especialmente los que se acercan a límites coloidales. Estas diferencias se atribuyen a la influencia de las distintas formas de granos. se encuentran valores semejantes cerca de 45 % de sólidos. si se calculan las composiciones volumétricas de las distintas pulpas para puntos de igual consistencia cerca de la fluidez cero. La consistencia aumenta en todos los casos en relación constante con el peso específico hasta llegar a un punto definido mas allá del cual corresponden rápidos aumentos de viscosidad aparente para pequeños incrementos de densidad. De Vaney y Shelton construyeron un aparato que llamaron “consistómetro”. la composición granulométrica del mismo cambia constantemente en el sentido de una mayor proporción de finos. Por efecto del desgaste. El tamaño de los granos que forman el suspensoide. Las pulpas formadas con granos mas finos tienen. ferrosilicio. Estos. Con el consistómetro se estudiaron las relaciones entre densidad y consistencia de medios de cuarzo. para densidades iguales. De igual manera. Figura 3 . El final de la parte recta de cada curva representa un punto crítico en la relación estudiada.Para medir la viscosidad aparente de los medios. En el gráfico de la figura 2 se ven las relaciones entre peso específico y viscosidad aparente de tres pulpas de galena molida respectivamente a menos de 5 micrones. Si se calcula la composición volumétrica de las distintas pulpas en sus puntos críticos. pero con agregados necesarios para mantener en suspensión un fluido que de otra manera cambiaría constantemente sus propiedades. expresadas en centipoises. usando materiales rigurosamente cernidos entre 200 y 325 mallas y prácticamente libres de lamas coloidales. magnetita. En la práctica del “sink and float” el suspensoide esta formada por una variedad de tamaños de grano debajo de cierto límite superior.

En el gráfico de la figura 3 se comparan las relaciones entre consistencia y peso específico de las pulpas de distinta forma de granos. Otra muestra de ferrosilicio. y las partículas de forma poliédrica ofrecen mayor fricción interna que las redondeadas. A – cuarzo angular. Las curvas C y D corresponden a medios de ferrosilicio nuevo y usado. han sido previamente cernidos y lavados. por efecto del desgaste.8 % de material no magnético. estudiando pulpas de galena con 5 % de cuarzo y 5 % de arcilla. tiene influencia sobre la viscosidad aparente del medio.5 % de plomo. Los materiales eran de la misma procedencia y fueron cernidos entre 100 y 150 mallas. los medios nuevos.Efecto de la forma de las partículas sobre la consistencia. Mucho mas importante desde el punto de vista práctico es el efecto de las impurezas en los medios. D – ferrosilicio usado. podría esperarse que ambas curvas apareciesen en el grafico juntas o casi juntas. se comporta como un suspensoide de cierto material de densidad 7. es inevitable que el medio tenga cierta cantidad de impurezas. (Según DeVaney y Dhelton). como estas operaciones no pueden hacerse de una manera perfecta. Siendo los pesos específicos de cuarzo y arcilla aproximadamente iguales. 3.7. es decir. contenía 4. A pesar de que todas las instalaciones de “sink and float” están provistas de recursos para la limpieza del medio. Una muestra de medio tomada en una planta que trata minerales de zinc y plomo. No obstante que los minerales que llegan a los separadores. Este efecto ocurre naturalmente por el desgaste y como las adiciones de material nuevo se hacen en pequeñas cantidades y a intervalos regulares. presentan superficies más suaves con esquinas redondeadas. procedente también de un ingenio en operación. Tratándose de un medio de galena era de esperarse una ley de plomo de 80 % o más. mientras que los granos de material usado.5 y 5 % de cuarzo de peso específico 2. en comparación con una suspensión de galena pura. La forma esférica es la que ofrece menor superficie por unidad de volumen. En la práctica. De Vaney y Shelton determinaron el efecto de dos impurezas que si bien son típicas en los medios pesados. . su influencia es de poca significación.8 % de zinc y 4. arcilla es un material que se disgrega hasta tamaños coloidales y aumenta notablemente la viscosidad aparente. tienen mayor consistencia para un peso específico determinado. especialmente los de ferrosilicio. Visto bajo el microscopio los granos de ferrosilicio nuevo presentan superficies angulares cubiertas de pequeños cristalitos. La curva B corresponde a un medio formado por arena natural y la curva A a otro formado con arena de cuarzo molido. C – ferrosilicio nuevo. resultó tener 72. la.4 de insoluble. B – cuarzo redondeado. pequeñas partículas del material tratado pasan siempre a contaminar el medio sin que sea posible su separación total en las operaciones de limpieza. representan solamente una parte de las muchas que pueden presentarse como contaminaciones. Los resultados pueden verse en el gráfico de la figura 4.27. Pero el cuarzo es un material cristalino y afecta ala pulpa solamente en razón de su menor peso específico. que los medios viejos. que una mezcla de 95 % de galena de peso específico 7. La forma de los granos que constituye el suspensoide. En cambio.

Todos los factores que afectan a la consistencia influyen también en la velocidad de asentamiento. C – galena menos 100 mallas (Según De Vaney y Shelton). en el cual se comparan las velocidades de los mismos materiales estudiados en el grafico de la figura 2. Para pulpas de igual densidad.Figura 4 Efecto de las impurezas en pulpas de galena. c) Velocidad de asentamiento La velocidad de asentamiento del medio determina el grado de agitación necesario para mantenerlo en suspensión en los separadores y las dimensiones de los estanques espesadores necesarios para su reacondicionamiento. Las pulpas formadas con suspensoides de granos finos tienen menor velocidad de asentamiento que las de igual densidad formadas con material de granos gruesos. .5 y 35 ºC tienen poco efecto. ya que en la práctica del “sink and float” las suspensiones son tan espesas que el asentamiento tiene lugar bajo las condiciones de “caída impedida”(hindered settling). como puede verse en el gráfico de la figura 5. Esta diferencia se hace muy notable cuando se llega a tamaños de fineza coloidal. Estando las densidades usuales en tratamiento de minerales pesados cerca de la cifra señalada y los cambios de temperatura de los ingenios normalmente dentro de los límites indicados. Pero para densidades hasta 2. es decir. La temperatura también tiene influencia sobre la viscosidad del medio. Las leyes de la caída libre de sólidos dentro de un líquido no son aplicables a los medios.5 cambios de temperaturas entre 3. B – galena menos 100 mallas con 5 % de cuarzo. la velocidad de asentamiento es mayor que en aquellas formadas con suspensoides de mayor peso específico. la influencia de temperatura puede pasarse por alto en la mayor parte de los casos. A – galena menos 100 mallas con 5 % de arcilla. que las velocidades son mayores en 1os medios mas diluidos.

disminuyen su velocidad de asentamiento. Figura 6. En general. Efecto de las impurezas sobre la velocidad de asentamiento de pulpas de galena menos 100 malla (Según De Vaney y Shelton).Figura 5 Efecto del grado de molienda sobre la velocidad de asentamiento de pulpas de galena (según De Vaney y Shelton) Los efectos de las impurezas de cuarzo y arcilla sobre la velocidad de asentamiento pueden verse en el gráfico de la figura 6. todas las causas que aumentan la consistencia o viscosidad aparente de los medios. la influencia de la arcilla es mucho más notable que la del cuarzo. siendo la disminución de la velocidad de asentamiento un resultado del aumento de viscosidad expresado en el gráfico de la figura 4. . Así como en el caso de la viscosidad aparente.

Ambos productos son descargados sobre cedazos vibrantes donde se recupera parte del medio en su concentración original. el cual regresa al separador. 4. no es aplicable a todos los minerales. flotadoras o separadores magnéticos según el caso.I. Según los inventores es posible tratar materiales tan finos como 2. mientras que la parte que flota. provisto de agitadores mecánicos y de aire comprimido para mantener en suspensión al medio.B. gracias a una composición granulométrica adecuada que produce una relación óptima entre viscosidad y peso específico. Heberlein & Co. conocido con el nombre de “M. El método es muy sensible y con viscosidades bajas pueden hacerse separaciones entre piezas que difieren solamente 0. Se requiere en primer lugar una diferencia de peso específico entre los elementos a separar. la instalación consta esencialmente de un elemento separador que consiste en un cono invertido de palastro. el límite superior de tamaño parece ser alrededor de 50 mm. En la práctica actual. el agitador mecánico da solamente unas 4 revoluciones por minuto y la agitación con aire es solamente un elemento auxiliar. PROCEDIMIENTOS QUE EMPLEAN SUSPENSIONES PESADAS En el procedimiento patentado por la Minerals Beneficiation Incorporated. mediante bombas. pero no hay razones teóricas que se opongan al tratamiento de materiales más . Los medios usados generalmente requieren muy poca agitación para ser mantenidos en suspensión. se prestan especialmente para el “sink and float”. el producto pesado es extraído del cono por medio de una elevadora de baldes. Este último se hace en estanques del tipo Dorr y la purificación en mesas de concentración. conocido con el nombre de HH Sink and Float Process. no se prestan para el tratamiento. En el procedimiento patentado por Huntington. son tratables por el método de densidad diferencial. De estos cedazos los materiales pasan a otros donde son lavados con abundante agua. el medio así diluido pasa. Las menas en las cuales el elemento valioso esta uniformemente diseminado o finamente distribuido y los minerales macizos.. a la instalación de limpieza y espesamiento. El mineral lavado y cernido llega al cono por una correa transportadora y cae sobre la superficie del medio que llena al cono. sale del cono por medio de un arrastre de correa. mientras que el que se hunde se reúne en el fondo del mismo de donde es extraído por medio de una elevadora de aire que pasa por el centro del cono. La naturaleza de la mena determina el grado de molienda necesario para la liberación. salvo en el caso de vetas angostas.3. rebalsa con parte del medio por un vertedero que hay en el borde del cono. El material que flota.4 mm.01 en densidad. LIMITACIONES Y FUTURO DEL METODO El método de densidad diferencial. ya sea por suspensiones o líquidos pesados. Minerales gruesamente diseminados o finamente diseminados pero en agregados gruesos. Process”. En general puede decirse que todas las menas que en un grado de molienda relativamente grueso permitan la separación de una cantidad económicamente importante de material estéril o suficientemente pobre. cuya explotación requiere el arranque de cantidades importantes de la roca encajonante. En este procedimiento se usan medios estables que no requieren agitación.

el empleo de cedazos más finos que 1 mm es poco común por su baja eficiencia. . las corrientes y remolinos que se forman dentro del medio. La viscosidad de los líquidos o medios pesados retarda las velocidad de caída de los materiales.gruesos y solamente consideraciones relativas al manejo de grandes trozos en la planta podrían limitar el tamaño máximo.65 mm) y se espera poder llegar a tratar tamaños hasta sobre 20 mallas (0. afectan también la separación en los tamaños menores. será posible usar para su separación clasificadores hidráulicos de tipo adecuado. el tratamiento de tamaños mas finos implicaría también el uso de telas mas ceñidas.63 mm)(3). U. Finalmente. se emplean cedazos. En la práctica. Cuando se emplean suspensoides inestables que requieren agitación. por varias razones.. El tamaño mínimo tratable esta limitado. para separar el medio de los productos obtenidos en el cono. Esta retardación es de poca significación en los tamaños gruesos. ya se prueba el tratamiento del mineral de galena sobre 10 mallas (1. E. en el estado actual del desarrollo del método. La acción de la bentonita sobre los medios es promisora en ese sentido. En un ingenio de Oklahoma. Siempre que exista una diferencia apreciable de peso específico o de tamaño entre el concentrado y el suspensoide. La tendencia en el desarrollo del método de densidad diferencial va dirigida en el sentido del tratamiento de minerales mas y más finos. elevado costo y rápido desgaste. en vez de cedazos. tiene la propiedad de estabilizar las suspensiones concentradas aumentando muy poco la viscosidad y sin afectar a la velocidad de asentamiento de los medios diluidos. pero en los granos finos puede llegar a impedir totalmente la separación entre elementos que difieran poco en peso específico. agregado en pequeñas cantidades. Este material arcilloso. de la concentración de minerales.

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3 Corte transversal de un separador de tambor.Sink (hunde) Flota Grueso Fig. .

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Separador de cono tipo Wemco Fig. 7.Keberlein . 6.Fig. Separador Huntington .

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