EL METODO DE DENSIDAD DIFERENCIAL PARA LA PREPARACIÓN DE MINERALES Dr.

Ruiz Bates El método de densidad diferencial o “sink and float”, aplicado originalmente al lavado de carbones, ha empezado a usarse en los últimos 40 años en el tratamiento de minerales pesados, con resultados tan satisfactorios que ya en 1939 tres grandes instalaciones en los Estados Unidos de N. América trataron por este procedimiento mas de 5,5 millones de toneladas de minerales de zinc, plomo y hierro. Simultáneamente el procedimiento se ha aplicado también en otros países, en plantas de pequeñas y grandes capacidades, desplazando a las instalaciones de selección a mano y jigs de descaje. En su estado actual de desarrollo la aplicación del “sink and float” esta limitada a los tamaños más gruesos que 2,4 mm y por lo tanto este es un procedimiento de concentración final, salvo ciertos casos especiales de minerales de poco valor para los cuales el límite de recuperación económica es muy bajo, tal como pasa en el tratamiento de minerales de hierro. En la concentración de minerales más valiosos y especialmente cuando estos están finamente diseminados y siempre que presenten una proporción importante de materia estéril separable en los tamaños gruesos, el procedimiento de densidad diferencial es ventajosamente aplicable como etapa de preconcentración, con la consiguiente economía en la molienda y el aumento virtual de la capacidad de las instalaciones en las etapas subsiguientes. 1. PROCEDIMIENTO QUE EMPLEAN LIQUIDOS PESADOS VERDADEROS Para separar distintas especies mineralógicas y para estudiar las posibilidades de concentración por gravedad, se emplean en los laboratorios distintos líquidos pesados que consisten unas veces en soluciones de sales de mercurio y lodo y otras en hidrocarburos halogenados. El método es de gran precisión y sencillez, pero las sustancias usadas, por su costo y propiedades químicas y físicas, no se prestan para aplicación industrial. En el tratamiento de carbones, que requiere líquidos de solamente 1,5 de peso específico, aparecen las primeras aplicaciones industriales del método de laboratorio. El procedimiento Lessing, usado en Wales, Inglaterra, emplea una solución de cloruro de calcio con densidad alrededor de 1,4 y produce carbones muy pobres en cenizas. El licor que necesariamente se diluye en las operaciones de lavado, es concentrado nuevamente por evaporación y esta parte del procedimiento parece ser una de las razones económicas que han impedido una mayor difusión del mismo. Similarmente, el sistema Bertrand, usado en Bélgica, emplea también una solución de cloruro de calcio, pero por medio de un sistema de circulación en contra-corriente evita la necesidad de concentrar el licor por evaporación. Este sistema exige la circulación de cinco distintas soluciones con la consiguiente complicación del esquema. El método se aplica especialmente para el tratamiento de los finos del carbón, entre 1 y 5 mm, dando productos excepcionalmente puros que se usan en la fabricación de electrodos, carbón coloidal y combustible para generadores de gas en automotores.

En cuanto a su costo no conocemos datos todavía. las propiedades de un líquido pesado en cuanto se refiere a su facultad para flotar trozos de materiales de menor peso específico y dejar hundir los de mayor densidad. la firma Du Pont ha presentado un procedimiento que emplea también líquidos pesados verdaderos y que es aplicable tanto al lavado de carbones como al tratamiento de minerales pesados. tienen baja viscosidad y no son inflamables. 2.Recientemente. pero dada su composición es de suponer que no sea muy bajo. Estos hidrocarburos halogenados pueden mezclarse entre sí para combinar el peso específico requerido. en distintos suspensoides –200 +325 mallas . pero se lo usa en el lavado de carbones. son insolubles en el agua y el agua es insoluble en ellos. el dibromoetileno. Figura 1 Efecto del peso específico de la pulpa sobre la consistencia. comunican a la pulpa o suspensión así formada. son químicamente estables. En la literatura consultada no se menciona ninguna aplicación del procedimiento Du Pont en la concentración de minerales metálicos.96.48 respectivamente. Los líquidos usados son el tetrabromometano. El sistema es aplicable solamente a materiales mayores que 6 mm y el manejo de los líquidos requiere ciertas precauciones por ser venenosos. Para evitar pérdidas por humedecimiento del mineral se emplean en el procedimiento Du Pont dos sustancias llamadas “agentes activos”. La recuperación de estos líquidos se hace por lavado aprovechando su alto peso específico y la propiedad de no ser soluble en agua. con las cuales se moja el material antes de entra en contacto con los líquidos pesados. en soluciones de 1 por 10000. el pentacloroetano y el tricloroetileno con pesos específicos de 2. quedado los trozos recubiertos por una película de agua que los aísla de aquellos. tienen baja presión de vapor.17. 1.68 y 1. el tanino y el acetato de almidón. 2. SUSPENSIONES PESADAS Se sabe que partículas sólidas suspendidas en agua.

pero son más estables y requieren menos agitación. La arena de cuarzo se usa ya desde 1917 en el lavado de carbones según el procedimiento patentado por Chance.5 será suficiente para hacer flotar al carbón dejando hundir la ganga. que depende del tamaño y forma de los granos así como del carácter superficial de los mismos.8 sin que la consistencia ocasione dificultades. Los medios usados son generalmente inestables y requieren cierto grado de agitación para evitar la separación entre líquido y suspensoide. lo que es más que suficiente para la separación de las gangas comunes. La galena. por efecto del bombeo y circulación. la forma de las partículas. Con el mineral puro es posible llegar a densidades de 4. En la preparación de carbones se usan medios de arena de cuarzo y arcilla y podrían usarse seguramente muchos otros minerales de densidad semejante.8 sin que la consistencia sea muy alta. con su alto peso específico (7. Con este material se puede preparar suspensiones de hasta 1. La fragilidad y poca dureza de la galena son desventajas en su empleo como suspensoide. pasan rápidamente al estado de lamas muy finas. para un peso específico igual. que es necesario eliminar del medio por el efecto que tienen sobre la viscosidad. Con concentrados de galena normalmente puros se pueden preparar medios de densidad hasta 3. el yeso y desde luego el carbón. Este último. hasta tamaños coloidales. Los medios de galena pueden limpiarse en mesas de concentración y las partes más finas en máquinas de flotación. la galena y el ferrosilicio son los materiales usados hasta ahora.0.55 son ya demasiado viscosas. pero puede aplicarse para el tratamiento de minerales livianos como el azufre. La presencia de impurezas y la temperatura afectan la relación entre peso específico y consistencia. a) Materiales usados en la preparación de medios Desde luego. Con magnetita no se pueden preparar suspensiones de densidad suficiente para hacer flotar las gangas comunes.8. la resistencia al desgaste. En el tratamiento de carbones un medio de peso especifico entre 1. además de determinar el peso específico de la pulpa. la inercia química y finalmente alguna propiedad física o química que facilite su limpieza.3 y 1. pero sin duda podrían usarse muchas otras sustancias adecuadas a las necesidades de cada caso. En el caso del tratamiento de minerales metálicos. Fuera del peso específico del suspensoide hay que tomar en cuanta su costo. la fragilidad o aptitud de ser reducido a polvo fino. Kansas. como suspensiones para el lavado de sus carbones. le comunica cierta consistencia o viscosidad aparente. la crisocola.5) se presta muy bien para la preparación del medio. el peso específico es la condición más importante. Las propiedades magnéticas de la magnetita son muy útiles en la recuperación y limpieza del medio. Suspensiones de peso específico mayor que 2. en el cual hay que hacer flotar gangas de peso específico alrededor de 2. Los medios de arcilla tienen mayor consistencia que los de arena. Debido a estas propiedades las partes mas gruesas.La magnetita. generalmente arriba de 5.7 es necesario emplear suspensoides mas pesados. en la selección de un material para suspensoide.Estas suspensiones se conocen en la práctica del “sink and float” con el nombre de “medios” y el material en suspensión con el de “suspensoide”. . La arcilla se empleaba en 1931 en una mina de Pittsburg.

8 pueden prepararse medios de densidad 3.Figura 2 Efecto del grado de molienda sobre la consistencia de pulpas de galena A –menos 5 micrones. El ferrosilicio cuesta en los Estados Unidos alrededor de 60 dolare por tonelada.0. b) Relación entre peso específico y consistencia Si se trata de aumentar la densidad de una suspensión de sólido en agua. C – menos 100 mallas (Según De Vaney y Shelton) Con el nombre de ferrosilicio se conoce una serie de aleaciones entre hierro y silicio que pueden contener hasta 90 % de este último. que tienen peso específico de 6. el plomo finamente dividido se oxida rápidamente en el agua y en el aire siendo además un material muy poco resistente al desgaste. hacen de este metal un material muy interesante para la preparación del medio. Con aleaciones de 15 % de silicio. inoxidables. El alto peso específico del plomo y su precio relativamente bajo. Sensiblemente. pero sigue siendo objeto de estudio para su aplicación. los cuales pueden limpiarse fácilmente con separadores magnéticos. Pero a medida que aumenta el peso específico de la pulpa. aumenta también sus consistencia o viscosidad aparente. Desde el punto de vista del “ Sink and Float” las mejores aleaciones son las que contienen alrededor de 15 % de silicio: son altamente magnéticas.3. B – menos 200 mallas. . Por estos motivos el plomo no ha sido usado todavía como suspensoide. lo lógico será aumentar el contenido de material en suspensión. Con plomo metálico en polvo se pueden preparar suspensiones de densidad hasta 6. hasta llegar a un punto en que es imposible toda separación entre materiales de distinto peso específico.2 que son perfectamente fluidas hasta un peso específico de 5. Una suspensión dejada asentar y secar se cementa por la formación de carbonatos básicos de plomo hasta el punto que es imposible volver a ponerla en suspensión. resistentes al desgaste y fáciles de moler.

Para medir la viscosidad aparente de los medios. si se calculan las composiciones volumétricas de las distintas pulpas para puntos de igual consistencia cerca de la fluidez cero. viscosidades más altas que las suspensiones formadas con granos más gruesos. 200 mallas (74 micrones) y 100 mallas (150 micrones). usando materiales rigurosamente cernidos entre 200 y 325 mallas y prácticamente libres de lamas coloidales. tienen una influencia perniciosa sobre las propiedades del medio. tiene influencia en la relación entre viscosidad aparente y densidad. Figura 3 . Con el consistómetro se estudiaron las relaciones entre densidad y consistencia de medios de cuarzo. Si se calcula la composición volumétrica de las distintas pulpas en sus puntos críticos. especialmente los que se acercan a límites coloidales. ferrosilicio. pero con agregados necesarios para mantener en suspensión un fluido que de otra manera cambiaría constantemente sus propiedades. El examen de las distintas curvas demuestra una semejanza general. para densidades iguales. Por efecto del desgaste. Estas diferencias se atribuyen a la influencia de las distintas formas de granos. aumentando notablemente la viscosidad aparente. En el gráfico de la figura 2 se ven las relaciones entre peso específico y viscosidad aparente de tres pulpas de galena molida respectivamente a menos de 5 micrones. se encuentran valores entre 22 y 28 % de sólidos. Los resultados de estas pruebas están representados en el gráfico de la figura 1. La consistencia aumenta en todos los casos en relación constante con el peso específico hasta llegar a un punto definido mas allá del cual corresponden rápidos aumentos de viscosidad aparente para pequeños incrementos de densidad. magnetita. De Vaney y Shelton construyeron un aparato que llamaron “consistómetro”. expresadas en centipoises. semejante en principio a los viscosímetros. se encuentran valores semejantes cerca de 45 % de sólidos. De igual manera. la composición granulométrica del mismo cambia constantemente en el sentido de una mayor proporción de finos. Las pulpas formadas con granos mas finos tienen. Estos. El final de la parte recta de cada curva representa un punto crítico en la relación estudiada. El tamaño de los granos que forman el suspensoide. galena y plomo. En la práctica del “sink and float” el suspensoide esta formada por una variedad de tamaños de grano debajo de cierto límite superior. en la cual se han tomados los pesos específicos sobre el eje de abscisas y las consistencias o viscosidades aparentes en el eje de ordenadas.

estudiando pulpas de galena con 5 % de cuarzo y 5 % de arcilla. representan solamente una parte de las muchas que pueden presentarse como contaminaciones. B – cuarzo redondeado. Una muestra de medio tomada en una planta que trata minerales de zinc y plomo. mientras que los granos de material usado. 3. en comparación con una suspensión de galena pura. los medios nuevos. presentan superficies más suaves con esquinas redondeadas. tienen mayor consistencia para un peso específico determinado. La forma de los granos que constituye el suspensoide.Efecto de la forma de las partículas sobre la consistencia. A pesar de que todas las instalaciones de “sink and float” están provistas de recursos para la limpieza del medio.27. Siendo los pesos específicos de cuarzo y arcilla aproximadamente iguales. A – cuarzo angular. No obstante que los minerales que llegan a los separadores. tiene influencia sobre la viscosidad aparente del medio. Otra muestra de ferrosilicio. su influencia es de poca significación.4 de insoluble. En el gráfico de la figura 3 se comparan las relaciones entre consistencia y peso específico de las pulpas de distinta forma de granos. podría esperarse que ambas curvas apareciesen en el grafico juntas o casi juntas. Mucho mas importante desde el punto de vista práctico es el efecto de las impurezas en los medios. De Vaney y Shelton determinaron el efecto de dos impurezas que si bien son típicas en los medios pesados. En cambio. Tratándose de un medio de galena era de esperarse una ley de plomo de 80 % o más. Este efecto ocurre naturalmente por el desgaste y como las adiciones de material nuevo se hacen en pequeñas cantidades y a intervalos regulares. han sido previamente cernidos y lavados. se comporta como un suspensoide de cierto material de densidad 7. por efecto del desgaste. que una mezcla de 95 % de galena de peso específico 7. Las curvas C y D corresponden a medios de ferrosilicio nuevo y usado.8 % de material no magnético. Los resultados pueden verse en el gráfico de la figura 4. y las partículas de forma poliédrica ofrecen mayor fricción interna que las redondeadas. es inevitable que el medio tenga cierta cantidad de impurezas. pequeñas partículas del material tratado pasan siempre a contaminar el medio sin que sea posible su separación total en las operaciones de limpieza. Visto bajo el microscopio los granos de ferrosilicio nuevo presentan superficies angulares cubiertas de pequeños cristalitos. D – ferrosilicio usado. como estas operaciones no pueden hacerse de una manera perfecta. especialmente los de ferrosilicio. (Según DeVaney y Dhelton). La curva B corresponde a un medio formado por arena natural y la curva A a otro formado con arena de cuarzo molido.8 % de zinc y 4. es decir.5 y 5 % de cuarzo de peso específico 2. procedente también de un ingenio en operación. resultó tener 72. La forma esférica es la que ofrece menor superficie por unidad de volumen. En la práctica. . que los medios viejos. Pero el cuarzo es un material cristalino y afecta ala pulpa solamente en razón de su menor peso específico. la.7. C – ferrosilicio nuevo. Los materiales eran de la misma procedencia y fueron cernidos entre 100 y 150 mallas.5 % de plomo. contenía 4. arcilla es un material que se disgrega hasta tamaños coloidales y aumenta notablemente la viscosidad aparente.

como puede verse en el gráfico de la figura 5. ya que en la práctica del “sink and float” las suspensiones son tan espesas que el asentamiento tiene lugar bajo las condiciones de “caída impedida”(hindered settling). que las velocidades son mayores en 1os medios mas diluidos. Las leyes de la caída libre de sólidos dentro de un líquido no son aplicables a los medios. B – galena menos 100 mallas con 5 % de cuarzo. la velocidad de asentamiento es mayor que en aquellas formadas con suspensoides de mayor peso específico. en el cual se comparan las velocidades de los mismos materiales estudiados en el grafico de la figura 2. Pero para densidades hasta 2. c) Velocidad de asentamiento La velocidad de asentamiento del medio determina el grado de agitación necesario para mantenerlo en suspensión en los separadores y las dimensiones de los estanques espesadores necesarios para su reacondicionamiento. C – galena menos 100 mallas (Según De Vaney y Shelton). . Todos los factores que afectan a la consistencia influyen también en la velocidad de asentamiento. Para pulpas de igual densidad. A – galena menos 100 mallas con 5 % de arcilla. La temperatura también tiene influencia sobre la viscosidad del medio.5 y 35 ºC tienen poco efecto. la influencia de temperatura puede pasarse por alto en la mayor parte de los casos. es decir.Figura 4 Efecto de las impurezas en pulpas de galena. Las pulpas formadas con suspensoides de granos finos tienen menor velocidad de asentamiento que las de igual densidad formadas con material de granos gruesos. Estando las densidades usuales en tratamiento de minerales pesados cerca de la cifra señalada y los cambios de temperatura de los ingenios normalmente dentro de los límites indicados. Esta diferencia se hace muy notable cuando se llega a tamaños de fineza coloidal.5 cambios de temperaturas entre 3.

Así como en el caso de la viscosidad aparente. todas las causas que aumentan la consistencia o viscosidad aparente de los medios. siendo la disminución de la velocidad de asentamiento un resultado del aumento de viscosidad expresado en el gráfico de la figura 4. . Efecto de las impurezas sobre la velocidad de asentamiento de pulpas de galena menos 100 malla (Según De Vaney y Shelton).Figura 5 Efecto del grado de molienda sobre la velocidad de asentamiento de pulpas de galena (según De Vaney y Shelton) Los efectos de las impurezas de cuarzo y arcilla sobre la velocidad de asentamiento pueden verse en el gráfico de la figura 6. disminuyen su velocidad de asentamiento. la influencia de la arcilla es mucho más notable que la del cuarzo. Figura 6. En general.

conocido con el nombre de HH Sink and Float Process. Las menas en las cuales el elemento valioso esta uniformemente diseminado o finamente distribuido y los minerales macizos. mediante bombas. Process”. la instalación consta esencialmente de un elemento separador que consiste en un cono invertido de palastro. El método es muy sensible y con viscosidades bajas pueden hacerse separaciones entre piezas que difieren solamente 0. LIMITACIONES Y FUTURO DEL METODO El método de densidad diferencial.3. se prestan especialmente para el “sink and float”. La naturaleza de la mena determina el grado de molienda necesario para la liberación.. mientras que el que se hunde se reúne en el fondo del mismo de donde es extraído por medio de una elevadora de aire que pasa por el centro del cono.01 en densidad. Se requiere en primer lugar una diferencia de peso específico entre los elementos a separar. Minerales gruesamente diseminados o finamente diseminados pero en agregados gruesos. cuya explotación requiere el arranque de cantidades importantes de la roca encajonante. pero no hay razones teóricas que se opongan al tratamiento de materiales más . sale del cono por medio de un arrastre de correa. En general puede decirse que todas las menas que en un grado de molienda relativamente grueso permitan la separación de una cantidad económicamente importante de material estéril o suficientemente pobre. provisto de agitadores mecánicos y de aire comprimido para mantener en suspensión al medio. mientras que la parte que flota. no es aplicable a todos los minerales. Ambos productos son descargados sobre cedazos vibrantes donde se recupera parte del medio en su concentración original. De estos cedazos los materiales pasan a otros donde son lavados con abundante agua.I. En la práctica actual. son tratables por el método de densidad diferencial. el medio así diluido pasa. En el procedimiento patentado por Huntington. Según los inventores es posible tratar materiales tan finos como 2. rebalsa con parte del medio por un vertedero que hay en el borde del cono. no se prestan para el tratamiento. el agitador mecánico da solamente unas 4 revoluciones por minuto y la agitación con aire es solamente un elemento auxiliar. PROCEDIMIENTOS QUE EMPLEAN SUSPENSIONES PESADAS En el procedimiento patentado por la Minerals Beneficiation Incorporated. el cual regresa al separador. Heberlein & Co. salvo en el caso de vetas angostas. conocido con el nombre de “M.B. Los medios usados generalmente requieren muy poca agitación para ser mantenidos en suspensión.4 mm. flotadoras o separadores magnéticos según el caso. gracias a una composición granulométrica adecuada que produce una relación óptima entre viscosidad y peso específico. En este procedimiento se usan medios estables que no requieren agitación. El mineral lavado y cernido llega al cono por una correa transportadora y cae sobre la superficie del medio que llena al cono. Este último se hace en estanques del tipo Dorr y la purificación en mesas de concentración. el producto pesado es extraído del cono por medio de una elevadora de baldes. ya sea por suspensiones o líquidos pesados. a la instalación de limpieza y espesamiento. el límite superior de tamaño parece ser alrededor de 50 mm. El material que flota. 4.

Este material arcilloso. tiene la propiedad de estabilizar las suspensiones concentradas aumentando muy poco la viscosidad y sin afectar a la velocidad de asentamiento de los medios diluidos. afectan también la separación en los tamaños menores. La tendencia en el desarrollo del método de densidad diferencial va dirigida en el sentido del tratamiento de minerales mas y más finos. U. por varias razones.. En un ingenio de Oklahoma. en vez de cedazos. para separar el medio de los productos obtenidos en el cono. será posible usar para su separación clasificadores hidráulicos de tipo adecuado.gruesos y solamente consideraciones relativas al manejo de grandes trozos en la planta podrían limitar el tamaño máximo. elevado costo y rápido desgaste. Cuando se emplean suspensoides inestables que requieren agitación. En la práctica. las corrientes y remolinos que se forman dentro del medio. . pero en los granos finos puede llegar a impedir totalmente la separación entre elementos que difieran poco en peso específico. Siempre que exista una diferencia apreciable de peso específico o de tamaño entre el concentrado y el suspensoide. La acción de la bentonita sobre los medios es promisora en ese sentido. La viscosidad de los líquidos o medios pesados retarda las velocidad de caída de los materiales. Finalmente. E.65 mm) y se espera poder llegar a tratar tamaños hasta sobre 20 mallas (0. se emplean cedazos. en el estado actual del desarrollo del método.63 mm)(3). El tamaño mínimo tratable esta limitado. ya se prueba el tratamiento del mineral de galena sobre 10 mallas (1. el empleo de cedazos más finos que 1 mm es poco común por su baja eficiencia. de la concentración de minerales. agregado en pequeñas cantidades. el tratamiento de tamaños mas finos implicaría también el uso de telas mas ceñidas. Esta retardación es de poca significación en los tamaños gruesos.

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Sink (hunde) Flota Grueso Fig. . 3 Corte transversal de un separador de tambor.

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Fig. 6.Keberlein . Separador de cono tipo Wemco Fig. 7. Separador Huntington .

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