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EVOLUCIÓN HISTÓRICA

DE LA NEUROPSICOLOGÍA

Dra. Liliana Sabe


. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
FLENI

E n el transcurso de la historia, el hombre ha


intentado encontrar la ubicación del alma, la
conciencia, el razonamiento, la imaginación, el
hicieron contribuciones valiosas al estudio y tra-
tamiento de las alteraciones del habla. Aparente-
mente ambos tenían dificultades para hablar. La
lenguaje. El conocimiento de que el cerebro me- primera afirmación acerca de la característica dis-
dia y controla la conducta del hombre es una ad- tintiva de los humanos es su habilidad para el len-
quisición reciente en la historia de la ciencia. guaje, ya presente en los escritos de Aristóteles.
Aristóteles también compiló una clasificación de
El término neuropsicología comienza a apare- las alteraciones del habla y de la voz, y aunque,
cer en forma generalizada en la década de 1950, muchas de sus teorías pueden ser consideradas
en referencia al estudio de las relaciones entre ce- como ampliamente imprecisas, fueron la influen-
rebro y comportamiento. Recién en la década de cia del conocimiento por muchos años.
1960 se establece la neuropsicología como cien-
cia con la aparición de las revistas científicas Poseidonius que vivió en Bizancio en el s. IV
Neuropsychologia y Cortex fundadas en 1963 y AC, creyó que la imaginación se localizaba en la
1964 respectivamente, y con la constitución de la zona anterior del cerebro, la razón en la zona me-
International Neuropsychological Society (INS) dia y la memoria en su parte posterior.
en 1967.
Alcmaeon (ca. 500 AC) fue el primer anato-
En los próximos párrafos repasaremos los mista del que hay evidencia. Comprobó la cone-
principales exponentes que permitieron la evolu- xión entre los órganos de los sentidos y el cere-
ción del conocimiento de las funciones cerebrales bro. Describió los nervios ópticos y el quiasma,
superiores hasta nuestros días. llegando a concluir que el cerebro es el órgano
del entendimiento y que no sólo recibe sensacio-
Probablemente, la primera referencia que su- nes, sino que es el instrumento del pensamiento y
giere que una injuria cerebral está relacionada la memoria.
con los problemas del lenguaje es gracias a un do-
cumento científico conocido como el Papiro de Para Hipócrates (460-377 AC), el cerebro era el
Cirugía de Edwin Smith. Este tratado de cirugía órgano más perfecto del cuerpo, asiento de placeres
elaborado en el Antiguo Egipto (2500 AC) debe y penas, mensajero del conocimiento y del movi-
su nombre al primer egiptólogo norteamericano, miento. Describió los síntomas en los traumatismos
quien adquirió el rollo en 1862 en la ciudad de y recomendó la trepanación en diversas situacio-
Luxor (Tebas). nes: traumatismo de cráneo, epilepsia, cefaleas.

Dentro de la cultura griega, Pitágoras (580- Después de Hipócrates el centro del saber pa-
489 AC), fue aparentemente el primero en descri- só a Alejandría, donde se destacaron Celso, Heró-
bir el cerebro humano como un órgano central filo de Calcedonia, Erasístrato y Galeno. Herófi-
que controla las actividades superiores y localizó lo de Calcedonia (c. 335-280 a.C.), médico grie-
el alma en el cerebro. Luego Antonio Damasio go de la primitiva escuela de Alejandría, conside-
retomaría esta cuestión. Aristóteles y Demóste- rado como el padre de la anatomía científica, fue
nes, nacidos en el mismo año 384 AC, también el primero en basar sus conclusiones en la disec-

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ción del cuerpo humano. Estudió el cerebro, reco- tallada descripción de una afasia motora, denomi-
nociéndolo como centro del sistema nervioso. Di- nada por Peter Rommel, como una “rara afonía”.
ferenció los nervios motores de los sensoriales.
Fue el primero en conocer que las arterias conte- Thomas Willis (1621-1675), médico y anato-
nían sangre y no aire. mista inglés, fue catedrático en Oxford. En su
obra “Cerebri anatome cui accesit nervorum des -
También en Alejandría, el fisiólogo Erasístra- criptio et usus” se interesó en localizar a nivel
to (ca 300-250 AC) realizó importantes trabajos anatómico los procesos mentales. Ubicó la valo-
en la anatomía del cerebro, los nervios, las venas ración de la verdad, el pensamiento y la memoria
y las arterias. Fue el primero en describir que la en distintas estructuras cerebrales. Describió el
inteligencia estaba vinculada con las circunvolu- anillo arterial de la base del cerebro que lleva su
ciones cerebrales. nombre (polígono de Willis) y seis de los doce
nervios craneales.
Cayo Plinio (23-79 AC), conocido como Pli-
nio el Viejo, fue un archivista romano y autor de Aunque la idea de funciones localizadas en re-
la “Historia Natural” , en donde recogió los cono- giones específicas del cerebro son atribuídas a
cimientos científicos del mundo antiguo. En él hi- Franz Joseph Gall (1758-1828), a menudo se ol-
zo referencia a la pérdida de memoria y trastornos vida su aporte como neuroanatomista. Gall estable-
en la lectura luego de un traumatismo de cráneo. ció la división básica entre la sustancia gris y blan-
ca, reconociendo que la sustancia blanca estaba
Galeno (130-200 DC.) decía: “El cerebro es el constituida por fibras de conducción ascendentes y
centro del movimiento y las sensaciones, el cuer- descendentes dirigidas o provenientes de la corteza
po es el instrumento del alma”, reconoció la exis- cerebral. En Inglaterra y Alemania, las ideas de
tencia del líquido cefalorraquídeo, describió el Gall desarrollaron la corrientes de la Frenología; en
cerebro como un órgano bañado en este líquido y Francia, tuvieron una influencia importante en la
encerrado en la cavidad craneana. correlación clínicopatológica de los estudios poste-
riores de Jean-Baptiste Boullard (1796-1881), Paul
Los conceptos griegos persistieron hasta el si- Broca (1824-1880) y Jean Martín Charcot (1825-
glo XVI sin grandes modificaciones, siendo las 1893) en los trabajos sobre afasias.
obras de Hipócrates y Aristóteles textos de estu-
dio en las principales escuelas de medicina. La era moderna del estudio de la relación entre
cerebro y conducta empezó a mitad del siglo XIX
En la Edad Media se obstaculiza el conoci- con Paul Broca con la presentación, el 18 de abril
miento médico al no realizarse disecciones huma- de 1861, de la célebre comunicación en la socie-
nas. En el Renacimiento los trabajos de Vesalio dad de Antropología de París, sobre un paciente
(1514-1564) reinician las disecciones humanas y que había perdido el lenguaje y que únicamente
se elabora el tratado anatómico, De Humani Cor - era capaz de pronunciar la expresión /tan/ /tan/.
poris Fabrica (Sobre la estructura del cuerpo hu -
mano, 1543), y a partir de aquí se comienza a es- Paul Broca fue cirujano, neurólogo y antropó-
tudiar de nuevo el cerebro. logo, una de las figuras más prominentes de la
medicina y de la antropología del siglo XIX. Rea-
Descartes o Cartesius (1596-1650), filósofo y lizó importantes trabajos en el estudio del cáncer
matemático francés, en el campo de la fisiología y en el tratamiento de aneurismas, así como una
sostuvo que parte de la sangre era un fluido mis- contribución esencial a la comprensión de los orí-
terioso, que él llamó espíritu animal. Creía que el genes de la afasia. Broca fue un hombre brillante
espíritu animal entraba en contacto con la sustan- y apasionado, con una ferviente dedicación al tra-
cia pensante en el cerebro y fluía a lo largo de los tamiento médico de las capas sociales más míse-
canales de los nervios para animar los músculos y ras. En una ocasión sacó clandestinamente, bajo
otras partes del cuerpo. En su tratado de Fisiolo- montones de papas, 73 millones de francos de los
gía del Hombre definió que la conexión entre fondos de la Asistencia Pública, que según su opi-
cuerpo (res extensa) y espíritu (res cogitans) se nión, corrían peligro de malversarse. Fue funda-
situaba a nivel de la glándula pineal. dor de la moderna cirugía cerebral. También se
dedicó al estudio de la mortalidad infantil. En
Existen registros alemanes de la segunda mitad 1848 fundó una sociedad de “librepensadores” y
del 1600 acerca de casos de alexia pura y una de- fue uno de los pocos científicos franceses que

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mostraron adhesión a la tesis darwiniana de la de alexia pura y alexia con agrafia como resulta-
evolución a través de la selección natural entre do de la “desconexión” de diferentes centros del
especies. Se le atribuye a Broca la afirmación de lenguaje.
que “prefiero ser un mono transformado que un
hijo degenerado de Adán”. Fue denunciado por Carl Wernicke (1848-1904) además de comu-
“materialismo” y por corruptor de la juventud, nicar la existencia de un centro auditivo verbal en
como lo fuera siglos antes Sócrates. la primera circunvolución temporal izquierda,
presentó un modelo para la explicación de las dis-
El estudio de los seres humanos se considera- tintas afasias que posteriormente fuera actualiza-
ba tan peligroso en aquellos tiempos que la poli- do y remodelado por Norman Geschwind. Wer-
cía envió a un espía a todas las reuniones de la nicke es actualmente considerado el padre de la
Sociedad de Antropología de París para informar teoría de desconexión.
cuanto pudiera decirse en esas reuniones “contra
la sociedad, la religión o el gobierno”. Broca fun- Ralph Holloway, investigador de la Universi-
dó las primeras sociedades profesionales, escue- dad de Columbia sostuvo que para poder hablar
las de investigación y revistas científicas de la an- del ser humano era imprescindible la presencia en
tropología francesa moderna. su cerebro del área de Broca, ofreciéndonos prue-
bas de la aparición de un primer esbozo de la mis-
Broca fue un extraordinario anatomista cere- ma en el cerebro del Homo Habilis unos dos mi-
bral y efectuó importantes investigaciones sobre llones de años atrás, justo en el momento en que
la región límbica, conocida con el nombre de ri- aparecen las primeras construcciones y herra-
nencéfalo (el cerebro olfativo), zona que como mientas humanas. Parece sumamente verosímil
sabemos está estrechamente ligada a las emocio- que el pensamiento y el trabajo humano tuvieran
nes humanas. Su trabajo más celebrado es el des- un desarrollo paralelo al de la palabra articulada.
cubrimiento de una pequeña región ubicada en la
tercera circunvolución del lóbulo frontal izquier- A principios del siglo XX, W F Campbel
do de la corteza cerebral, que en su honor se de- (1905) y K Brodmann (1909) confeccionaron
nomina área de Broca. Puso al descubierto que mapas citoarquitectónicos que aún hoy en día se
dicha zona del cerebro controlaba la emisión arti- utilizan a efectos de localización de diversas
culada del lenguaje. El área de Broca fue uno de áreas cerebrales.
los primeros descubrimientos en evidenciar la se-
paración de funciones existentes entre ambos he- Durante la primera parte del siglo XX, el neu-
misferios cerebrales. Y fue una de las primeras rocirujano Wilder Graves Penfield (1928) esti-
pruebas sólidas de la existencia de funciones ce- muló distintas partes del cerebro de sus pacientes
rebrales específicas localizadas en zonas precisas durante la cirugía y demostró la localización de
del cerebro, y de que existía una conexión entre varias funciones musculares y emocionales. El
la anatomía cerebral y sus diferentes actividades estudio de personas cuyos hemisferios derecho e
concretas. Paul Broca falleció en 1880, quizá a izquierdo habían sido separados por accidente,
causa de un tipo de aneurisma. mostró que cada parte del cerebro tenía a su car-
go diferentes actividades.
Durante el siglo XIX la afasia y las alteracio-
nes de la lectura y la escritura recibieron mucha En la I Guerra Mundial hubo una creciente
atención, aunque la rehabilitación para estas con- preocupación por el estudio de los cambios inte-
diciones no fue intentada hasta el siglo XX. lectuales producidos por las heridas de bala. W
Poppelreuter, en 1917, diseñó pruebas para ob-
Los modelos “conexionistas” del lenguaje fue- servar las disfunciones de los lóbulos parietales y
ron desarrollados durante el siglo XIX, lo cual su- occipitales, y también describió diversas altera-
girió que los centros especializados del lenguaje ciones práxicas y agnósicas. Fue el primero que
localizados en diferentes regiones del cerebro es- insistió en que el uso adecuado de pruebas ponía
taban interconectados por manojos de fibras ner- en evidencia hallazgos que pasaban desapercibi-
viosas. Dependiendo del lugar de la lesión, sur- dos en el examen neurológico de rutina.
gían diferentes síndromes. Algunos de los prime-
ros trabajos más influyentes en la dislexia adqui- Durante la II Guerra Mundial, diversos inves-
rida fue el de Dejerine (1892), quien describió tigadores estudiaron las consecuencias de las he-
hallazgos postmortem para confirmar los casos ridas de bala. AR Luria (1902-1977), en la anti-

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gua URSS, junto con L Vigotsky se iniciaron en cribieron el papel del hipocampo en la memoria a
la neuropsicología con los estudios de las afasias partir de la intervención neuroquirúrgica del pa-
y su relación entre pensamiento y lenguaje. Luria ciente HM, a quien se le extirparon bilateralmen -
desarrolló una batería de pruebas para evaluar los te ambos hipocampos.
procesos de atención, memoria, lenguaje, funcio-
nes ejecutivas, praxias, gnosias y cálculo. La apli- El estudio de pacientes con el cuerpo calloso
cación de esta extensa batería, en tiempos en los seccionado (split-brain) y el diseño de sofistica-
que no se contaba con el diagnóstico por imáge- das pruebas como la presentación taquitoscópica
nes, podía darle al neurólogo una ubicación y ex- de imágenes y la audición dicótica, facilitaron los
tensión acertada de la lesión cerebral. estudios sobre lateralización cerebral del lengua-
je llevados a cabo por Michael Gazzaniga, E
En Francia, H Hécaen se interesó por el tema Zaidel, M Kinsbourne, B Milner y R Sperry.
de las agnosias y contribuyó, especialmente, al
estudio de las consecuencias de las lesiones en el El profesor Alan Baddeley, de la Universidad
hemisferio derecho. En Inglaterra, A Benton y de Bristol, desarrolló un modelo de la memoria de
Chitchley realizaron importantes aportes durante trabajo o memoria activa, en la cual intervienen
este período. fundamentalmente tres conceptos: un ejecutivo
central, que coordina e integra la información, di-
Durante los años sesenta y setenta fueron im- rige la atención y combina la información que lle-
portantes las observaciones clínicas en pacientes ga a través de dos sistemas temporales de almace-
con lesiones en diversas áreas cerebrales. Se pos- namiento, a saber: un álbum de bocetos visuoespa-
tuló que lesiones en áreas concretas del encéfalo ciales, que contiene las imágenes y el bucle fono-
podían dar lugar a déficits neuropsicológicos es- lógico, con la información acústica y lingüística.
pecíficos, ya que las lesiones desconectaban áreas
interactivas del cerebro. Alfonso Caramazza (1991) realizó la descrip-
ción de la organización del léxico para sustanti-
Norman Geschwind (1926-1984), trascendió vos y verbos.
científicamente gracias a sus estudios sobre asi-
metrías morfológicas cerebrales y por su modelo En otro orden de cosas, la teoría de los neuro-
conexionista del funcionamiento cerebral. El transmisores, desarrollada durante el siglo XX,
1965 publicó dos artículos donde exponía su con- estableció que los impulsos se transmiten de un
cepción sobre el cerebro, basada esencialmente nervio a otro por una combinación de señales
en las antiguas ideas de Wernicke y en los datos eléctricas y químicas. Otro descubrimiento im-
sobre los resultados del modelo del split brain. portante para la fisiología fue el descubrimiento
En el terreno de la especialización hemisférica, en la década del 70 de que el cerebro regula fun-
Geschwind y Levitsky, en 1968, demostraron la ciones corporales mediante la liberación de hor-
existencia de asimetrías anatómicas en el planum monas desde un área del cerebro —el hipotála-
temporale del hemisferio izquierdo. mo— para controlar la hipófisis. Este trabajo, lle-
vado a cabo por los endocrinólogos estadouni-
Las hemisferectomías, lobectomías y calloso- denses Roger Guillemin y Andrew Victor
tomías practicadas para tratar epilepsia o tumores Schally, estableció la conexión entre las emocio-
cerebrales permitieron investigar funciones espe- nes y la bioquímica.
cíficas de cada hemisferio y las capacidades lin-
güísticas del hemisferio derecho. En Montreal, la Antonio R Damasio, el distinguido neurólogo
participación de los psicólogos Donald Hebb, de la universidad de Iowa, en su libro “El error
Brenda Milner y Doreen Kimura posibilitó un de Descartes” se dedica al estudio de la “biología
gran avance en el conocimiento de las consecuen- de la razón”. Cuestiona a Descartes en haber se-
cias de las lesiones cerebrales, lo cual repercutió parado drásticamente la mente del cuerpo, una
de forma indirecta en el tipo de intervenciones mente activa de una materia pasiva, una sustancia
neuroquirúrgicas. que piensa de un cuerpo que no piensa. Damasio
trata de mostrar que esta separación radical retra-
Como consecuencia del estudio de lesiones só el estudio científico de la mente en la biología
quirúrgicas, se descubrió que el lóbulo temporal y en la medicina, con resultados muy negativos.
medial era una parte esencial para memorizar Descartes se equivocó en su concepción dualista
nueva información. W Scoville y B Milner des- de materia y espíritu, y que ante los avances cien-

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tíficos actuales debemos cambiar a una postura rebro era estudiar a las personas que tenían lesio-
monista donde la mente o el espíritu no son más nada esa zona. Ahora las técnicas de imagen del
que el resultado de la actividad cerebral. cerebro, tienen cada vez mejor resolución y pro-
meten descubrir muchos más secretos en los pró-
A Burgess, Mesulam, Edith Kaplan, A Ker- ximos años. Sin embargo, no debemos olvidar el
tesz, Tulvin, Zangwill, Galaburda, junto a los valioso aporte dado por las exhaustivas pruebas
ya nombrados y a tantos otros autores, les debe- neuropsicológicas, que antes de contar con la to-
mos el conocimiento aportado a la neuropsicolo- mografía computada, brindaban la localización
gía y a su aplicación en la rehabilitación. de algunas lesiones cerebrales, aportando infor-
mación vital para el tratamiento de las mismas.
Gracias a Raymond V Damadian, artífice de
la técnica de resonancia magnética, en nuestros De todas maneras, la estricta localización de
días podemos valernos de la resonancia magnéti- muchas funciones cognitivas, están aún lejos de
ca funcional (RMf) y la tomografía por emisión ser determinadas. Gracias a las imágenes funcio-
de positrones (PET) para estudiar las áreas acti- nales de Resonanancia Magnética (RM) podemos
vadas del cerebro en pleno trabajo neuronal observar patrones de distribución de funciones
mientras se habla, se aprende un idioma, se mue- cognitivas complejas como son la comprensión
ve un brazo, etc. del lenguaje o la toma de decisiones. En estos úl-
timos años, el desarrollo de técnicas de DTI (ten-
sor de difusión) y la tractografía en la RM co-
mienzan a develar otros secretos en la distribu-
EPÍLOGO ción de las conexiones axonales entre regiones
distales abriendo un campo enorme en el estudio
Al comienzo, la única manera de averiguar de las conectividades y la coactivación de regio-
dónde se localizaba determinada función del ce- nes corticales distantes

REFERENCIAS 4. D. Le Bihan. Looking into the functional architectu-


re of the brain with difusion MRI. Neuroscience, 4
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Grijalbo, 1982. 5. Muriel D. Lezak. Neuropsychological Assessment.
2. A.R. Damasio. El Error de Descartes. Santiago de 3.ed, Oxford, Oxford University Press, 1995.
Chile, Andrés Bello., 1996. 6. M. Catani and D.H. Fytche. The rises and falls of
3. Neuropsicología del Lenguaje, 2004. Ed. Masson. disconnection syndromes. Brain, 128, 2224-2239,
Madrid 2005.

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