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De La Burbuja a La Espuma

De La Burbuja a La Espuma

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Articulo de la Revista Mundo Científico, sobre la física de las burbujas y de la espuma
Articulo de la Revista Mundo Científico, sobre la física de las burbujas y de la espuma

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DENIS 1.

WEAIRE es profesor del departamento de [isicc

del T"~i!r Col!8(;~,

en D~,D~i;·'1 ~;-:anda. Ef'2ctU'] d+ .ulcs

i rrensivos

en [islco Ycieocia de los

.nolerioles, y es coordmodor

de 10 red de

I nvestigacianes europeo FOAMPHYS (progroma EU HeM),

DE LA BURBUJA A LA 'SPUMA

cancia cerveza. Otro metoda utilizado en la industria consiste en hacer pasar el lfquido y el gas a traves de un material poroso. Pero todos estos metodos suponen el empleo previo de un lfquido adecuado. El agua pura, por ejemplo, no forma espuma; a1 agitar este lfquido, las burbujas que se logran formar estallan en cuanto llegan a la superficie. Para que un hquido forme espuma, es preciso que contenga suficientes moleculas «tensioactivas», de tal modo que' se estabilicen las interfases lfquido-gas, Entre otras cosas, tales moleculas reducen la «tension superficial» (que mide la energfa que hay que suministrar para aumentar una superficie 0 una interfase Ifquido-gas). Esta tension esta ligada a la atracci6n natural de las moleculas entre sf y al hecho de que las moleculas de la superficie estan menos rodeadas que las demas moleculas del lfquido. Ahora bien, cuanto mayor es la energia implicada en la formacion de una interfase, tanto mas inestable es esta, El hquido, en consecuencia, adopta rapidamente la configuracion que minimiza su superficie, que no comprende burbujas,

El estudio de las burbujas puede hacerse en varias direcciones. Por ejemplo, se puede intentar comprender c6mo se deforma y fluye una espuma cuando se le aplica una fuerza exterior. Desde este punto de vista, la espuma es bastante especial: es parecidaa un solido cuando la fuerza es debil y tiende a parecerse un Ifquido a altas tensiones (fig. 1). La espuma de afeitar, par ejemplo, se adhiere al rostro cuando s6lo esta sometida a la fuerza -relativamente debil-> de la gravedad; pero la navaja, que aplica una fuerza mas importante, la mueve facilmente.

Otras investigaciones relativas a las burbujas tienen que ver con su estructura y can la evoluci6n de esta desde la formacion de las burbujas hasta su desaparicion. En e1 presente articulo veremos algunos aspectos de dicha cuestion, Para comprender los problemas planteados, empezaremos por ha-

Los amantes de la cerveza se sentirian muy defraudados si su bebida favorita noformara espuma.

EI aemiiico, por su parte, tiene otras razones para ester perplejo. l.Por que, pDr ejemplo, las burbujas de espuma son unas veces esfericas y otros poJiedricas? Este estado de fa materia estd en el origen de numerosas aplicaciones y a pesar de todo todavia no es bien conocido. Uno de los principa/es investigadores de este campo en plena ebullicion nos hace ver con nueva luz el universo de la espuma de afeitar y de las clams de huevo batidas a punto de nieve.

DENISL. WEAIRE

Las burbujas de jabon con que juegan los nifios son una fuente de fascinacion para todos nosotros. Son atractivas, inmateriales y efimeras. Tan inmateriales y efimeras gue Shakespeare hablaba de «reputacion de burbuja».; Desde hace siglos, las burbujas han intrigado a grandes sabios como Isaac Newton, Lord Kelvin 0 Jean Perrin. A veces se agrupan en gran numero, como al verter cerveza 0 champ an, y constituyen 10 que se conoce como espuma. Tanto aisladas como en forma de espuma, las burbujas siguen planteando muchos problemas a .los cientfficos, Todavia hoy, se comprenden mal los procesos responsables de su formacion a de su estabilidad, las arquitecturas que adoptan, su comportamiento mecanico y otras much as propiedades.

Debido a la pasion actual de los ffsicos par la «materia blanda» y los «sistemas complejos», las espumas son objeto de intensas investigaciones que han desembocado en algunos resultados importantes. Estos estudios fundamentaIes, algunos de cuyos aspectos veremos aquf, son tanto mas iitiles cuanto que las espurnas intervienen en muchas aplicaciones. A veces, las espumas SOl1 bienvenidas en el sector de la alimentacion y las bebidas: asf 10 atestiguan la cerveza, las c1aras de huevo batidas a punto de nieve, la crema de leche montada y otros muchos ejemplos. Tambien hay que rnencionar las espumas de afeitar, las de los agentes de limpieza, las que se utilizan para apagar incendios, etc. Estrin asirnismo los materiales que se obtienen solidificando espumas lfquidas: asf se fabric an estructuras ligeras, aislantes termicos, almohadillas destinadas a absorber los choques 0 nuestro pan cotidiano. Pero ]:f espuma tambien puede ser una molestia, un subproducto superfluo cuya

i formacionhay que impedir 0 que hay que eliminar. Por ejemplo, los detergentes utilizados en las lavadoras no deben formar demasiada espuma: de 10 contrario el agua se derramarfa ... Tambien pueden formarse espumas inopor-

tunas can aceites lubrificantes, en reacciones qufrnicas industriales, etc. Los inconvenientes son tales que numerosas empresas se dedican a la biisqueda de productos antiespurnosos pese al escaso conocimiento que se tiene sabre sus mecanismos de acci6n (vease el recuadro). Es evidente que podrfamos utilizar mejor las espumas, 0 incluso eIiminarlas, si las comprendieramos un poco mejor.

le6mo obtener espuma? Batiendo un hquido, como se hace habitnalmente en cocina, 0 vertiendo un lfquido en el que hay gas disuelto, como cuando se es-

MUNDO CI ENTIFICO N° I 57 VOlUMEN 15 pAOINA40B

F{sica

gunas consideraciones simples. ?~wnnos espuma, por ejemplo ver~ ~-" eerveza en un vaso. Cuando las - ias que constituyen la espuma son _ :" stante grandes (del orden del mi-

, 0 mas), se constata que la ma-

~ pane del Jiquido circula hacia abajo ~ las burbnjas se agregan forman do agradables forrnas poliedricas ins~eamente observables, por ejern-:u. en una eerveza Pilsner. Un vaso de

~ i:tI_andesa es harina de otro costal. ~ :: .. edad puede extraer menos li~-=. - .- ias burbujas no se apartan mu-

-,.. fOIIDa esferica. Estamos, en

Fatagraffo d~ uno esp~ma de laban de celulos pO/iedflcos.

Uno de 105 obiefivos de los especio/istas en espumas cansisle en coracferizor con mayor precision 10 geometrio de estas burbulas IFoio Jeremy Burgess/SPL/Cosmos.)

definitiva, ante dos estructuras extremas: la espuma «seca», de celulas poliedricas, y la espuma «humeda», de celulas esfericas,

Por otra parte, la estructura de una espuma raras veces es estable. Aunque breve, la vida de nuestra espuma es intensa. Esta en primer lugar el proceso

MUNDO CIENl1flCO N. 0 157 VOlUMEN 1 5 PAGINA400

de formacion, con las burbujas que se empujan unas a otras para tender hacia una forma estable. Luego, tienen lugar unos reajustes suplementarios cuando el lfquido es evacuado (en general, bajo la acci6n de la gravedad) y las burbujas entran en un contacto mutuo mas intenso. Pero no les espera ningiin equilibrie realmente estable. Aunque no estallen rapidamente, estan sujetas a una mQft.: talidad mas insidiosa debido a querla presion del gas contenido en una b,U1'~ buja difiere de una a otra. Como el gas pueden difundirse a traves de .laapeliculas liquidas, se observa queelas bur-

+1

.:rk _, ~~

t,-.

bujas pequefias van disrninuyendo de tamafio y acaban por desaparecer fusionandose con otras, Por ello, el tamafio de las burbujas va creciendo paulatinamente y Ia espuma va adquiriendo una arquitectura mas grosera,

Esta evolucion suscita numerosas cuestiones. i,Quereglas rigen localmente el equilibria? l,Que tipo de equilibria determinan estas reglas? l,Son las prop iedades de las espumas humedas muy distintas de las de las espurnas secas? i,Como varian con el tiempo el drenaje y el aumento de tamafio de las burbujas? i,Cuando estallan las burbujas? Las [respuestas a estas preguntas no son fa-

ciles de dar, entre otras cosas porque la estructura de la espuma es diffcil de observar y medir. Normalmente no se ve que ocurre en la superficie de la espumao Algunas tecnicas, como la RMN (resonancia magnetica nuclear) 0 la difusion de la Iuz, permiten obtener informaciones sobre el interior de la estructura, pero son diffciles de instrumentar e interpretar.

En nuestro siglo, la mayoria de las investigaciones sobre las espumas han sido motivadas por consideraciones practicas. Pero de cara a la resolucion de los problemas que acabamos de plantear, el metodo empfrico que generalmente emplean los investigadores industriales no ha demostrado ser especialmente fructffero, EI enfoque actual de los cientfficos constituye un regreso a las tradiciones del siglo XIX y a los trabajos del ffsico belga Joseph A. Plateau, que perdio la vista de tanto contemplar el Sol en sus experimentos

Figura I 10 e5pumo es un eiemplo de <ma/erio blondo>, de comoortomienio

I meeanico compleJo. Unb espuma

i· 5e pareee a un s61ido cuando es

I· c.' sometido a un esfuerzo mecanico de eSC050

I ~mognilud pero 5e comparta como un liquido silo , !~erza oplicodo es importante (esquema superior). I .. - .. '.:Adema5, csros propiedades dependen

I -'senslblemenle de 10 proporcion de liquido relsn!do en 10 espuma lesquema cdiuntoj.

Uno de los mecanismos de accion de estes antiespumantes podria ser un fenomeno de perdida de mojado:

1) las particulas de antiespumante se distribuyen en el medio espurnuso por agitacion mecanica;

2) el espesor de las paredes decrece por efecto del drenaje hasta alcanzar eI tamaiio de las

partfculas; .

3) estas particulas establecen entonce.s

un .puente entre ambas paredes

de la burbuja y cornienza la perdida de mojado;

4) la burbujaestalla.

iAlto a la espUlOa!

La idea que nos hacemos de una buena cerveza esta muy vinculada a la textura de su espuma y la palabra «oceano» evoca irresistiblemente la espuma de las olas, Para los industriales, en cambio, la espuma suele ser un enemigo. Hay muchos ejemplos del efecto nefasto que

supone la forrnacion de una espuma: fabricacion de pasta de papel, de azricar,

de productos de fermentacion

(penicilinas); mas recientemente,

ban aparecido unas pinturas industriales abase de agua que han requerido imnediatamente aditivos antiespumantes. La adjunclon de alcohol cetI1ico a los banos de ennoblecimiento

de textiles se utiliza empfricamente

desde hace WlOS cineuenta aiios; en cambio, solo desde hace muy poco industriales

como Rhone-Pouleac tratan de

comprender los problemas ligados a la fonnaci6n de espuma por medio de -antiespumantess-muy espeefficos, Estos antiespumantes han de responder a criterios de eficacia,

falta de efectos negativos sobre el producto acabado, seguridad para el media ambiente, facilidad de manutencion y coste.

~Que son los antiespumantes y cnmo acntan? Actualmente, la respuesta a esta

cuestion es parcial y cousfituye nn vasto campo de tnvestigacton en el que intervienen procesos quimicofiskos muy complejes,

Los annespumantes suelen ser

compuestos insolubles que se derraman rapidamente sobre el medio espumoso

y son 10 bastante ligeros para permanecer en la superflcie del hquido, donde

se forma Ja espuma, Estan formados par pequenas parnculas (por ejemplo de silicio) hidrOfobas dispersadas en un aceite natural 0 sintetlco

o en polfmeros de silicona,

Jean-Jacques Benauar Servicio de jisica del estado condensado, Centro de estudios de Saclay-Gif-sur-Yvette

de optica, En 1873, este autor estableci6 numerosos fundamentos del estudio de las espumas (fig. 2)y,2) Plateau es basicamente conocido par sus experimentos simples y divertidos que consistfan en mojar marcos de alambre (no necesariamente planos) en agua jabonosa. Cuando se retira el marco del bafio, se obtienen bellas superficies formadas por capas lfquidas apoyadas en los bordes de alambre que varian con la forma del marco. Estos experimen-

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tos, que tienen gran exito en las conferencias cientfficas para el gran publico, se pueden hacer facilmente en casa (por ejernplo, con un marco en forma de trfpode).

Estos experimentos permitieron a Plateau percatarse de que las capas de jabon obedecen a un principio muy simple: el area total de estas pelfculas debe set minima. Dicha propiedad puede comprenderse en terminos de tension superficial: la existencia de esta implica que la formacion de una superficie lfquida exige energia y que, en consecuencia, la superficie tiende a retraerse para minimizar dicha energfa, As! se formulo 10 que en matematicas se conoce actualmente como «problema de Plateau»: dado un contomo, hallar la superficie de menor area que se apoya en el,

;, Como se aplican a las espumas estas consideraciones? Sea en primer lugar una burbuja aislada. Generalmente, constituye una buena aproximaci6n suponer incornpresible el gas encerrado en una burbuja. En tal caso, si la gravedad es despreciable ante las demas fuerzas (10 que ocurre en las burbujas pequefias), una burbuja aislada, para a1- canzar el equilibrio, debe minimizar su area manteniendo constante su volu-

Ftsica

n, La solucion de este problema es Ie: la superficie estable buscada es esfera. Pero, (,que ocurre si se con-

- era una multitud de burbujas muy a;::netadas, como las que estan en la par== superior de nuestro vasa de Pilsner? obtener la estructura de semejante «sec a» (de celulas poliedricas),

• que resolver un problema mucho ._ dificil: minimizar el area total de s capas lfquidas para un gran numero ~ celnlas yuxtapuestas cada una de las es mantiene un volumen fijo. Basandose en las condiciones de equi-

- ·0 de la espuma -la energia del sisdebe ser minima y en todo punta ~ distintas fuerzas (presi6n, tensi6n ~cial) se han de compensar- Plaonsiguio deducir algunas reglas ~ gobieman la morfologia de las essecas estables (fig. 2). En primer . cada pared de burbuja es una de cmvatura constante (se trata de "afilIa media», ya que en cada

de una superficie cabe definir ·05 de curvatura). Esta regla de::"c:. .:ifl heche de que la diferencia de . es a uno y otro lade de la capa ,,:,,"'::.:at C5 proporcional a la curvatura ~~' capa, de acuerdo can la «ley de

La segunda regIa establece que las paredes de las celulas poliedricas se han de tocar par grupos de tres, con angulos de 120°. La union de mas de tres caras es inestable y las tres tensiones superficiales, que son iguales, se equilibran cuando estan dispuestas simetricamente. De acuerdo can una tercera regia, por ultimo, las lineas a 10 largo de las cuales se unen las caras se unen de cuatro en cuatro (los angulos de intersecci6n sou iguales al valor terraedrico, unos 109°).

Hay que advertir que dichas reglas distan de resolver completamente el problema de la determinaci6n univoca de la arquitectura adoptada por una espuma «seca». En efecto, pese a la simplicidad de estas reglas, no se conoce ninguna formula matematica simple que permita obtener unas superficies que las cumplan. Observemos tambien que en una espuma hiimeda el problema es distinto. Las superficies de contacto entre burbujas estan mas lirnitadas y el liquido hincha las lfneas de interseccion de las capas para formar una red de canales que se cortan, llamados «bordes de Plateau». Pero las leyes simples del equilibria (entre la tensi6n superficial de las capas liquidas y la pre-

MUNDO CIENTiflCO N.o 157 VOlUMEN 15 PAGINA411

Figura 2.

Se eneuentran

muehos nombres celebres en '0 historia de los pelieulos, burbuias y espumas de laoon, pero ninguno como el del Fisico belga Jasef}h A Plateau (lBOI-IBB3/, el autor mas importante de evontos traboioron en el lema durante el 5iglo XIX. Anolizondo los condiciones de equilibrio de agregodos de copas de iobon, Plateau determino algunos reglos simples que han de ooedecet los copas liquidos. Asi, coda pored de burbuia liene que ser uno capo liquldo de curvoturo conslonte. Ademas, los paredes de los burbuios esron unidos de tres en Ires formondo 6ngul05 de l2cP. Una tereera regia estableee que los lineas de contocto se cruzan de cuotro en euatro (esquema). Pero induso con tales reglos simples de equilibrio Ioeolla descripcion de 10 estructuro de una espumo sigue siendo consideroblemenle

dificil

(Foto Archivos de la universidod

de Gante.)

sion del gas contenido en las burbujas) siguen aplicandose a las caras de las paredes que separan las burbujas, asf como a las superficies de los bordes.

Todo esto fue descrito can precisi6n por Plateau en 1873. No obstante, este investigador tenia poco que decir acerca de las espumas. Lo que iba mas alla del ambito de unas po cas burbujas desafiaba toda descripcion matematica. La situacion actual sigue siendo en gran parte la misma. Aunque las simulacio-: nes por ordenador han abierto nuevas . perspectivas, la descripcion detallada del la estructura de una espuma, incluso' con potentes ordenadores, es tan intimidante que muchos de nosotros hemos preferido empezar par estudiar ur:a e§-; tructura bidimensional para saltarlnego a otras mas complejas..;,,· n

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La espuma de dos dimensiones, que se puede obtener comprimiendo una gota de espuma entre dos placas de vidrio, ha resultado instructiva para comprender las propiedades de su prima tridimensional. El primero en estudiar este tipo de espuma fue el metalrirgico Cyril Stanley Smith, del MIT (Estados Unidos) en los afios cincuenta. Entre otros resultados que datan de aquella epoca cabe mencionar un teorema debido a su colega John von Neumann relativo a la evoluci6n de la estructura de una espuma seca bidimensional.

'" e".,ma ,e vuelve bidimensiona' cUllnclo se comprime entre

".5 p'"cas de v;clrlo. Es'. m.delo .,

permiticl. c.mprender 'as ".,fetlClde, tie

'" espumer usual

de fres dimensi.nes

Dicho teorema se obtiene de las reglas 'I I de Plateau suponiendo que la espuma "<,: I I,mn~~ = apa~a significativ~mel_l~e del '-: I equilibrio. Afirma que la difusion de

' .. -, :

gas entre las celulas hace que la superficie de cada celula aumente a un ritmo proporcional a su numero de lados menos seis. Pese a su atractiva simplicidad, la ley de von Neumann no dice gran cosa sobre el proceso global de crecimiento de las burbujas.

;,A que leyes estadisticas obedece una muestra 10 bastante grande de espuma bidimensional cuando sus celulas van aumentando de tamafio? Smith observ6 que, a fin de cuentas, la estructura sigue siendo por termino media la misrna. De ello (con Ia ayuda de algunas hipotesis igualmente utilizadas para obtener la ley de von Neumann, como Ia constancia de la tension superficial) se deduce que el area media de las celulas tiene que aumentar linealmente con el tiernpo. Es 10 que tambien constato Smith. Las dudas ulteriores que surgieron sobre esta cuestion fueron disipadas en 1990 por los experimentos de Joel Stavans, del instituto Weizmann de Israel.r"

Se han obtenido otros resultados gracias a los ordenadores. En los ultimos afios, la simulacion numerica de la espuma de dos dimensiones nos ha permitido explorar estadfsticamente la estructura y las redistribuciones locales que se van produciendo a 10 largo del tiempo. Por ejemplo, mis colegas y yo mismo, en el Trinity College de Du-

MUNDO CIENTiFICO N° 157 VOlUMEN 15 P1l.GINA412

"\_-"'\

Figura 3. EI cienriFico brilomco Sir William Thomson, lord Kelvin {I 824-1 907},

se intereso par los espumas en conexioti con 105 especulaciones sobre el eter, medio malerial que supues/amen/e servia de soporle a las ondOJ luminosas

Para Ira tar de explicar ciettas

propledodes de eslas ondos, propuso que el eler era una especie de espumo. En 7887,

creyo haber encon/rado 10 e.silllciura que

odo,o/a una espuma cuando Was sus burbuias lienen el mismo volumen. Segun el, 10 espuma eslaba formada por celulas Men/icas

distribuidas formando una red cubico

centrada (con las cMulos ocup:mdo los vertices )' los centros de una red de cubos imaginario). En dicho modelo, coda celula

es un <te/racoidecoedro> ron seis

cotos cuadrilo/eroles plana.; y acho caras hexagonoles ligeromenre ooaulodos (arriba, en color}. No parece que Iro;om de encon/rar una 101 eslrucluro en espumo.s reo!es. [as ten/olivas ul/eriores para ho/farla han roslJftOdo vanos. {Fa/os: Colecci6n VioI!s:; (J!J=.}

Fisica

blfn, hemos demostrado (tambien con sisaulaeiunes nnrnericas) que los bordes de Plateau tienen unos efeetos sorprendentes }I considerables sobre el crecimiento de las celulas y las propiedades mecamcas de la espuma,'?

In " e,u;';",;o, el ilreo '0'" de '1$ IIu"''1;'"

II" "e set m;n;m" para un

vo'umon 10,,,1 li;o.

/, ut ar"uifectu,,,.

,e","a de .

,fa co,,,'idon?

Incluao cuando son muy pequefios,. estos bordes reducen considerablemente la fuerza minima neeesaria para que la espnma fluya. La adicion de un pequeno porcentaje de lfquido a una espuma «seca» puede reducir esta fuerza minima en mas de la mitad.

Este tipo de calculos por ordenador relarivos a una espuma bidimensional estaban destin ados sobre todo a preparar el terreno para el estudio de las espumas reales de tres dimensiones. Hasta <:1 afio pasado, el objetivo parecfa muy

Iejano. .

_ Iientras tanto, en lugares como el Centro de calculo geometrico de Ia unirersidad de Minnesota, en Estados Unides, algunos matematicos trabajaban en

problernas mas abstractos de minimizaeion de superficies; si se tiene en cnenta que en el equilibrio, el area total de las capas lfquidas de una espuma -BIle que ser minima, se comprende el imeres de tales trabajos. Uno de sus imtos, el programa «Surface Evolver», creado hacia 1992 por Ken Brakke, ofrece ahora un program a flexible y eficaz con el eual se puede por fin zbordar la estruetura compleja de una espnma tridimensional. (5) Su objeti vo consiste en hallar las superficies de area minima .. El metodo tiene un fundamen:0 simple: se parte de una superficie (en general curva) representada por un ~aado de gran mimero de pequefios == cIDentos planos y se va modificando ~. gregado hasta queel area total de :..= ctejas» alcanza un rninimo. Pero,

- todo, el Surface Evolver esta con:::e;'-do de tal forma que puede hacer ~ e a condiciones en los lirnites muy ._: -crsas y., con un poco de cuidado, a eve males cambios de topologfa de la seperficte durante el proceso de mini:::dzacion. Hemos quedado seducidos

~ la facilidad de empleo y la comoz " que ofrece este programa. Y de 1-a"i!o no somos los iinicos en utilizar;a e ha facilitado rapidos progre- s en uehos campos.

En primer lugar, hemos sometido el programa Surface Evolver a la pregunta siguiente: l,cual es la superficie de area minima que corresponde a una espuma compuesta por burbujas de iguaI volumen? Habida cuenta de que las espumas usuales tienen un tamafio aleatorio, la pregunta puede parecer artificial, pero en realidad su historia es subyugante.

Para el limite de una espuma «seca», la pregunta fue plante ada por primera vez en 1887 por Sir William Thomson,

las ondas lurninosas. Se creta en aqueIla epoca que, 10 rnismo que una onda sonora corresponde a la propagaci6n de una vibracion del aire, una onda lurninosa correspondfa a la propagaci6n de una vibracion en un medio desconocido llamado «eter». El principal obstaculo a esta interesante analogia residfa en el caracter «transversal» de las ondas luminosas. Estas ondas correspondfan por completo a las ondas sonoras transversales de un solido, en las cuales la vibraci6n de los atomos tiene lugar per-

111 J Ploteou, Stalique experimenioJe et Iheorique des liquides soumis oux seu/eo forces molecuioires Gonle. Paris, Gauth ierVillors. 1873.

(21 D. Weaire. PhYSico Scripta T 45, 29. 1992. (31 JA Glazier y D Weaire.J Phys. Condensed tv1aller, 4. 1867. 1992.

141 F. Bolton y D. Weaire. Phil. Mag., ,473, 1992

(5) K. Brakke, Exp. Math, i, 141, 1992. pendicularmente a la direccion de pro- (61 W Thomson

(Lord Kelvin], Phil.

pagacion de la onda. Pero las ondas so- M 503

ag." ,

noras comprenden tambien ondas lon- 1887.

gitudinales, en las que la direcci6n de ~JI/~tin~o/~;=, vibracion es la misma que la de pro- Torrey Botanical pagaci6n. Kelvin pensaba poder expli- Club, 77, 222, car la ausencia de ondas luminosas lon- 1950

18) D Weair€. y gitudinales considerando su hipotetico R. Phelon, Phil

eter como una especie de espuma. Mag. lellers, 69,

Mucho tiempo despues de que el eter (~~~ \~~~ire y fuera puesto en duda, la estructura ideal R. Phelan, Phil

de las espumas de Kelvin fue citada a Nlag [ellers, 70.

menudo, aunque su pertinencia fue dis- f1'6)'DI90!~ire et cutida y permanecio como un enigma 01., Phys Rev. teorico y experimental. Mas de rnedio Leffi 71.2670,

1993.

siglo despues, un botanico norteameri - (I II D. Weoire y

cano, Edwin Matzke, acepto el reto ex- G. Verbist, perimental. Aunque reuni6 laboriosa- furophys. [e~,

t '1 d b b . . 26,631,1094.

men e mi es e ur ujas, su mrcrosco- [1,2) D,J. I "?_n".;t

pio no encontr6 ninguna burbuja de',)I. SCIent L,2, Kelvin. Resulto que la conjetura, aun- ;,6 199 c .

que posiblemente correcta en su fun- ',; :'>\:~:Vi~:!,;n y

damento, se referia a un ideal irreali- . [,[" .,ys lett., zable, ya que las burbujas reales esta- );. ,'I 1993

ban cogidas en la trampa de una distri- ~]) AC: Newell.

bucion arbitaria y desordenada. Para el ~~tl ~:r9,1~!~9~

Figura 4 Recienlemenle, el outor y Robert Phelan, del Trinity College de Dublin, han ulilizodo un progromo lIomaao S u rioce Evolver para colcub 10 ilislribucion optima de uno espuma formado

par burbujos de iguol volumen. .

La eslruc/ura oblenido (arriba) liene un area 1010/

de capas liquidas menor que 10 que .

propusiero Kelvin (fig. 3). Esla es/ruciura esla {armada par dos tipos de celulas poliedrico5. Las mas numerosas son o31ulas de cotorce 'odos can dos caras hexagonoles

planas y las demos penlagonales. Eslas celulos se agrupan en lama a po/iedras

de doce caras, lodas elias peniagonales. En 105 espumos rea/es (para burbu/as de igua/ vo/umen) se han encontrado efeclivamenle frogmen/os de esta «esuixiuto Trinity College»

If%grafia de 10 derecha). Falla extender es/e tipo de co/culas a las

espumas usua/es, donde las burbuj05 tienen ·tamorios distintos oleolorios. (Folos Qular)

que mas tarde se convertiria en Lord Kelvin.(6) La solucion que esteautor propuso era la estructura ctibica centrada, es decir, un agregado de cubos imaginarios cuyos vertices y centros estan ocupadospor burbujas. Adernas, las burbujas son poliedricas y tienen todas la misma forma -el tetracaidecaedro mmimo de Kelvin (fig. 3). Esta celula comprende seis caras euadrilaterales planas y ocho caras hexagonales; estas ultimas poseen una superficie ondulada para satisfacer las reglas de Plateau. No apareci6 ninguna prueba de que la estructura fuera optima en el sentido antedicho y no parece que Kelvin tratara de confirmarla por medio de experirrientos. En realidad, su interes por las espumas fue un mero episodio en su investigacion de un modelo mecanico para la luz, un capitulo del gran programa de investigacion teorico del siglo XIX. El exito de la teona de las ondas sonoras inspir6 especulaciones sobre la naturaleza del «eter», el medio que supuestamente servia de soporte a

MUNDO CIENTiflCO N.o 157 VOlUMEN 15 pAGINA413

Fisica

medio siglo siguiente, el desmentido de Matzke'?' relativo a la existencia efectiva de una espuma desordenada fue la opinion corriente.

En diciembre de 1993, Robert Phelan, estudiante investigador de nuestro laboratorio del Trinity College de Dublin, utilize el programa Evolver para demostrar que otra distribucion de celulas de igual volumen presenta un area total (0 energfa) menor que la de Kelvin.f Esta distribucion consiste. en celulas poliedricas de dos tipos que se unen para llenar el espacio de una forma especialmente economica (fig. 4). Fragmentos de esta «estructura Trinity College» fueron reconocidos casi inmediatamente en experimentos.i" Por este motive, los ffsieos estan eada vez mas convencidos de que se trata de la verdadera estructura ideal, aunque todavia faltan pruebas. El punto de vista impuesto por Matzke, ahora aparentemente superado, pareee resultar, retrospectivamente, de efeetos de amplificacion de las burbujas o de otras dificultades experimentales. Como se ha dicho, este tipo de calculos muy precis os fueton realizados para espumas formadas por burbujas de igual tamafio. i,Es posible extenderlos a las espumas corrientes, que son mezc1as de burbujas de tamafio aleatorio? Gracias a programas como Evolver, la respuesta, probablemente muy cercana, habna de ser afirmativa.

L •.. ""dura

cle equiliiDrio lie una espuma compues'a _por celu'as d. i9U" yolu.e. pareee ya

et",IJ'erid"

Pero aunque se lograra realizar la montana de calculos necesarios, se obtendria solo una aproximacion a las estructuras estaticas de equilibrio de las espumas. Los procesos dinamicos de drenaje y flujo, que estan en el corazon de numerosas aplieaciones practicas, se han de abordar de un modo distinto, Asf', por ejemplo, es posible interesarse por el modo de secarse una espuma. Observemos atentamente una cerveza recien escanciada y veremos como el lfquido va saliendo de la espuma hasta que se establece un equilibrio bajo la accion de la gravedad. Este proceso de drenaje es importante en la formacion de una espuma. El correspondiente experimento de laboratorio, en el que se mide la cantidad de liquido que sale, result6 dificil de realizar. En 1993, ideamos un experimento de drenaje que resulto mucho mas prornetedor." ) Una espuma contenida en una columna ver-

tical es drenada hasta a1canzar un estado relativamente seco; luego, se empieza a verter regularmente sobre la espuma el correspondiente liquido por 10 alto de la columna. Se observa entonces la formaci6n de un frente bien delimitado que va progresando hacia abajo a velocidad constante y deja tras de sf una espuma hiimeda. Medimos la velocidad del frente y descubrimos que es proporcional a la rafz cuadrada del caudal del liquido inyectado. La simplicidad de este comportamiento sugeria que de su analisis podna emerger una teona igualmente simple del drenaje. Con Guy Verbist, de la sociedad Shell, de Amsterdam, modelizamos el movimiento fluido a traves de la red de bordes de Plateau procediendo de un modo similar al ntilizado para modelizar el movimiento fluido a traves de materiales porosos pero teniendo en cuenta la expansion de los bordes de Plateau cuando su presion intern a aumenta. Resulto que habfa modelos similares para describir el mojado de los sueIos, aunque no tan simples como el elaborado para las espumas. Obtuvimos asf una ecuaci6n diferencial no lineal que describfa eldrenaje, una de cuyas soluciones representaba exactamente el comportamiento observado, con la progresi6n de un frente.'!" Estas soluciones se conocen bajo el nombre de «solitonesu «ondas solitarias»; un efecto mas familiar de soliton es el llamado rnascareo, una elevaci6n brusca del nivel del agua que se propaga aguas arriba en . ciertos rIOS y es provocado pOI e1 ascenso de la marea. En este ejemplo, el nivel del agua juega un papel matematicamente analogo al que desempefia en nuestro experimento la densidad de la espuma. Nuestro experimento muy simple concuerda muy bien con la teoria y ofrece la posibilidad de modelizar propiedades mas generales del drenaje, como el drenaje espontaneo de una espuma recien formada. Queda patente que la asociacion de una regia, un cronometro y observaciones a simple vista puede bastar para hacer medidas interesantes. No obstante, son' necesarios instrumentos mas sofisticados para explorar con mayor detalle la ffsica de la espuma y comprender los procesos basicos que la rigen. Entre las tecnicas actualmente utilizadas, la tomograffa RMN permite visualizar la estructura, capa por capa, y reconstruirla por ordenador. Se intenta hacer 10 mismo con la microscopfa ordinaria, pero surge el obtaculo de la difusi6n de la luz al tratar de mirar zonas profundas de la muestra, sobre todo si la espuma es humeda, Otra escuela experimental convierte esta difusion multiple de la luz en ventaja demostrando que contiene informacion, aunque en forma media, esta-

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. dfstica. Como ha puesto de manifiesto recientemente el grupo de David Weitz, de Exxon,02) elcrecimiento de las burbujas y los cambios estructurales locales que 10 acompafian pueden ser explorados de esta man era.

Otros investigadores estudian el adelgazamiento de las capas lfquidas individuales para ver como conduce a la rotura de las burbujas. A ese nivel, la dinamica resulta de gran riqueza, con efectos que ya habian sido observados en tiempos de Isaac Newton y otros mas recientes.i'?' Por ejemplo, se ha descubierto que cuando la capa liquid a se adelgaza, el espesor puede mostrar una preferencia pOI multiples enteros de un ciei:to valor y saltar bruscamente de un rmiltiplo a otro (el espesor es inestable para valores intermedios). Pero todo ello depende de las propiedades de las moleculas tensioactivas que estabilizan las superficies liquid as y el deseo de comprender las propiedades glob ales de las espumas nos conduce inexorablemente al nivel molecular, allf donde la quimica se reafirma como un ingrediente inevitable de nuestas teonas.

Para acabar, i,que progresos cabe esperar del estudio de la espuma? Muy pronto, gracias al avance de los ordenadores, dispondremos de una potencia de calculo suficiente para modelizar la estructura estatica de las espumas usuales, cuyas burbujas son de tamafio aleatorio. Sin duda alguna, lograremos ob-_ servar y caracterizar esta estructura en el laboratorio. Todo ello, ciertamente, sera muy interesante y satisfactorio, pero constituira solo un punto de partida para describir en detalle los aspectos mas dinamicos de una espuma, esto es, los procesos que tienen lugar durante su forrnacion, su drenaje, su reordenamiento, su crecimiento y su desaparici6n. Y aunque la revista Physical Review Letters haya publicado recientemente un articulo dedicado a la espuma que se forma en el mar agitado,'!? queda todavia un largo camino por recorrer antes de lograr una comprension cabal de todos estos fenornenos, •

PARA MAs INFORMACION:

ElD. Weaire y N. Rivier, «Soap, cells and statistics», Contemporary Physics, 25, 59, 1984. DR. Kanigcl, «Bubble, bubble: Jean Taylor and the mathematics of minimal surfaces», The Sciences. mayo/junio de 1993. p. 32.

Ii "Foams" (compilacion de videoconferencias), disponible en el Departamento de ffsica, Trinity College, Dublfn.

• A.J. Wilson (ed.), Foams: physics, chemistry

and structure, Springer-Verlag, 1989. -

III Para una bibliografia mas. completa vease la pagina 493.

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