APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. El término ecología deriva de las palabras griegas oikos. las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente. Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia.–2 . o “gestión de la casa”. la ecología es el estudio de la casa. El vocablo “relaciones” abarca en este caso. que significa “casa” . El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. y logia que significa “estudio de “. . Tiene la misma raíz verbal que economía. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente. Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. según su definición usual.Ecología y Ecosistemas Ecología. ¿Qué es la ecología? La ecología. El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866. Literalmente .

De ese modo. en los ecosistemas. La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. por ejemplo. El motor de un automóvil es un sistema. como mostraremos en los casos de estudio. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. el clima y el agua. En general.–3 . las piezas del motor. lo que hace que se tornen muy complejos.La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. La gran variedad de microorganismos. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. y la parte física o abiótica. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis. . la parte viva o biótica. un bosque. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos. el suelo. Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. Tomemos un ecosistema natural. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. sino que también lo modifica. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. De ese modo. tales como el sistema de encendido. se integran en poblaciones. y que coexisten en el espacio y tiempo. En ecología. siendo una parte del mismo. también son sistemas. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo.

y todos ellos compiten por unos recursos limitados. y en su conjunto constituyen una comunidad. incluyendo hombres. Los herbívoros consumen plantas. reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo. La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema. Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. tales como el alimento. una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2). reciclándose de . los organismos individuales. cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. En un primer nivel. Cuando los individuos mueren. tasa de crecimiento y distribución por edades. En el siguiente nivel. el agua o el espacio. En un nivel superior.–4 .Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente. Ahora podemos. En otros casos. los depredadores se comen a sus presas. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia.

donde cada organismo está vinculado a los otros. se conoce como la hipótesis Gaia.–5 . sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia. además. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis. Ésta visión de una biosfera autosuficiente. Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente. Combinados. Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que.este modo. . interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera.

–6 . y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. calcio. cobre. y químico por los procesos implicados). hidrógeno. Son ejemplos: el carbono. los descomponedores. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. y mas del 95% de la masa de todos los organismos. que los devuelven a su estado simple inicial. . La continua recirculación de materiales. si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema. que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. magnesio y potasio. cloro. Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento. una no puede estar separada de la otra. oxígeno. que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. se denominan micronutrientes. nitrógeno. y yodo. Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. se llama nutriente. azufre. Son ejemplos: el hierro. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes. Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes. fósforo. geo de rocas y suelo. Ambos influyen en la abundancia de organismos.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. crecer y reproducirse. Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos. y el aire y el agua. sostenida por un flujo unidireccional de la energía . Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica. zinc. Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano.

Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. pero la cantidad disponible en el planeta es constante. o artificiales. y finalmente alcanzan los mares. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre. Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos. Las sales solubles entran entonces ene. Son incorporadas en lechos salinos. Con el agua. respectivamente.03 por ciento. como la perforación de pozos. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación. reciclándose continuamente en el ciclo del agua. como la lluvia. el oxígeno y el dióxido de carbono. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. Por lo tanto. pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. los ciclos gaseosos son de carácter global. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre. inservible para beber. en unas cantidades estables de un 78. o en lagos. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. Otros ciclos. Ciclo del agua. cursos de agua y mares. Estos tres gases. 21 y 0. .Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema. y ambos están vinculados al ciclo del agua. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. donde permanecen indefinidamente. el agua como recurso está lejos de ser abundante. El ciclo mineral varía de un elemento a otro. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario.–7 . como los del fósforo. Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. entrarán en el ciclo otra vez. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. cienos y rocas sedimentarias. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. regar e incluso para muchos fines industriales. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. las rocas y los minerales.

Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo. nieve o escarcha. se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera. llamados acuíferos. retornando el agua a su origen. lagos o arroyos. El agua se evapora de la superficie de los océanos. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia. o se evapora en la atmósfera una vez más. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. como producto secundario del metabolismo. grasas y proteínas. donde se evapora o vuelve al océano. Algo de agua se evapora también de ríos. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano. reorganizan y degradan los compuestos de carbono. que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. dejando la sal tras ella. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. a través de la fotosíntesis. Al hacerlo.–8 . En última instancia. que es utilizado de nuevo por las plantas. que se alimentan de los herbívoros. pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros. parte de las cuales caen en tierra. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan.Los océanos son la fuente mas importante de agua. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición. Estas gotitas se unen para formar nubes. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. y el carbono es liberado en forma de CO2. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos. . lagos. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría.

A escala global. El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua.–9 . Ciclo del Nitrógeno . petróleo y gas. Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón. La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba. la primera libera CO2 en la segunda. el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta. pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera. Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera. éste se difunde en la primera.

el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas.El nitrógeno. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales. pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. es un elemento básico de la vida. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. algas verdeazuladas. La fijación biológica. Después. un proceso llamado amonificación. Cuando las plantas y los animales mueren. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos. Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera.–10 . una parte esencial de los aminoácidos. que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. y de estos a los carnívoros (véase Red trófica). bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos). El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno. Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. . se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno.

A partir de las plantas. la tala indiscriminada de bosques. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito. generalmente gracias a movimientos orogénicos. que suponen un gran gasto energético). y debido a procesos de meteorización. llegando a los océanos. lixiviación. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. no obstante. A partir de estas rocas. así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. el fósforo pasa a los animales. volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. . El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales.Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera. en muchos casos. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo.–11 . la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. En los sistemas naturales. los cultivos intensivos. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas. Por ejemplo. conocidos como guano. los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno. Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. constituyen reservas que resultan inaccesibles. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves. el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. Por otra parte. o que se produzca una sobrecarga en el sistema. ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo.

que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves. ya que parte es absorbido por el fitoplancton. pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces.Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. .–12 .

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