APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia. las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. .–2 .Ecología y Ecosistemas Ecología. Literalmente . El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866. sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. la ecología es el estudio de la casa. Tiene la misma raíz verbal que economía. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente. Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. que significa “casa” . ¿Qué es la ecología? La ecología. y logia que significa “estudio de “. El vocablo “relaciones” abarca en este caso. o “gestión de la casa”. según su definición usual. El término ecología deriva de las palabras griegas oikos. es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente.

La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. En ecología. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos. en los ecosistemas. la parte viva o biótica. De ese modo. el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. . también son sistemas. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo. La gran variedad de microorganismos. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. tales como el sistema de encendido. por ejemplo. como mostraremos en los casos de estudio. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis. En general. sino que también lo modifica. Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque. se integran en poblaciones. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. lo que hace que se tornen muy complejos. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. las piezas del motor. y la parte física o abiótica. De ese modo. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie.–3 . La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. el clima y el agua. Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. Tomemos un ecosistema natural. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. El motor de un automóvil es un sistema. y que coexisten en el espacio y tiempo. siendo una parte del mismo. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. un bosque. el suelo.

En el siguiente nivel. y en su conjunto constituyen una comunidad. Ahora podemos. Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. y todos ellos compiten por unos recursos limitados. los depredadores se comen a sus presas. En un primer nivel. reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo. los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad. reciclándose de . Cuando los individuos mueren. los organismos individuales. En otros casos. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. tasa de crecimiento y distribución por edades. los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema.–4 . una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2). el agua o el espacio. tales como el alimento. Los herbívoros consumen plantas. incluyendo hombres. cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. En un nivel superior.Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente.

se conoce como la hipótesis Gaia. Ésta visión de una biosfera autosuficiente. Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que. interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera. . donde cada organismo está vinculado a los otros. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis.este modo. Combinados. además.–5 . Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente. sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia.

fósforo. cloro. que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. cobre. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes. sostenida por un flujo unidireccional de la energía . oxígeno. y mas del 95% de la masa de todos los organismos. Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica. Ambos influyen en la abundancia de organismos. y el aire y el agua. y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. los descomponedores. . Son ejemplos: el carbono. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento. hidrógeno. magnesio y potasio. calcio. que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes. si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema. crecer y reproducirse. Son ejemplos: el hierro. y químico por los procesos implicados). Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos.–6 . Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. que los devuelven a su estado simple inicial. La continua recirculación de materiales. una no puede estar separada de la otra. nitrógeno. se llama nutriente. y yodo. se denominan micronutrientes. Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. azufre.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. geo de rocas y suelo. zinc. Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano.

Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. el agua como recurso está lejos de ser abundante. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. Estos tres gases. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. Ciclo del agua. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación. Las sales solubles entran entonces ene. . Con el agua. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. Otros ciclos. respectivamente. pero la cantidad disponible en el planeta es constante. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario. o en lagos. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre.03 por ciento. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. Por lo tanto. las rocas y los minerales. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre. como los del fósforo. regar e incluso para muchos fines industriales. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. El ciclo mineral varía de un elemento a otro. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. inservible para beber. en unas cantidades estables de un 78. y finalmente alcanzan los mares. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos. Son incorporadas en lechos salinos. Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. cienos y rocas sedimentarias. el oxígeno y el dióxido de carbono. como la perforación de pozos. los ciclos gaseosos son de carácter global. donde permanecen indefinidamente. 21 y 0. y ambos están vinculados al ciclo del agua. como la lluvia. Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos. reciclándose continuamente en el ciclo del agua. cursos de agua y mares. o artificiales. ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema. entrarán en el ciclo otra vez.–7 . Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno.

como producto secundario del metabolismo. a través de la fotosíntesis. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia. que se alimentan de los herbívoros. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan. donde se evapora o vuelve al océano. lagos. El agua se evapora de la superficie de los océanos.Los océanos son la fuente mas importante de agua. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos.–8 . lagos o arroyos. grasas y proteínas. reorganizan y degradan los compuestos de carbono. llamados acuíferos. nieve o escarcha. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. retornando el agua a su origen. parte de las cuales caen en tierra. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición. dejando la sal tras ella. En última instancia. que es utilizado de nuevo por las plantas. Estas gotitas se unen para formar nubes. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano. Algo de agua se evapora también de ríos. . las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera. que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. y el carbono es liberado en forma de CO2. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría. Al hacerlo. pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. o se evapora en la atmósfera una vez más. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas.

pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera. el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta. Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. petróleo y gas. La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba.–9 . El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua. la primera libera CO2 en la segunda. Ciclo del Nitrógeno . éste se difunde en la primera.A escala global. Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera. Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón.

Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera. La fijación biológica. Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales. El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. una parte esencial de los aminoácidos. responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno. pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas.El nitrógeno. el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. es un elemento básico de la vida. Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos. y de estos a los carnívoros (véase Red trófica). . donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos). algas verdeazuladas. se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno. Cuando las plantas y los animales mueren.–10 . Después. que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. un proceso llamado amonificación.

A partir de las plantas. el fósforo pasa a los animales. Por ejemplo. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. los cultivos intensivos. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales. Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que. que suponen un gran gasto energético). en muchos casos. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo. o que se produzca una sobrecarga en el sistema. Por otra parte. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. no obstante. la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo.–11 . constituyen reservas que resultan inaccesibles. ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo.Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera. A partir de estas rocas. conocidos como guano. el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. y debido a procesos de meteorización. generalmente gracias a movimientos orogénicos. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas. En los sistemas naturales. . los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito. volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. la tala indiscriminada de bosques. El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas. lixiviación. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves. llegando a los océanos. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno.

pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces. ya que parte es absorbido por el fitoplancton. que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves.–12 .Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. .