APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia. las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. El término ecología deriva de las palabras griegas oikos. Tiene la misma raíz verbal que economía. según su definición usual. El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866. y logia que significa “estudio de “. que significa “casa” . Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. El vocablo “relaciones” abarca en este caso.Ecología y Ecosistemas Ecología.–2 . la ecología es el estudio de la casa. sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. . Literalmente . ¿Qué es la ecología? La ecología. es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente. o “gestión de la casa”.

La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. lo que hace que se tornen muy complejos. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. el suelo. El motor de un automóvil es un sistema. la parte viva o biótica. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo. como mostraremos en los casos de estudio. De ese modo. por ejemplo. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. . el clima y el agua. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos.La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. un bosque. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. En ecología. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. La gran variedad de microorganismos. sino que también lo modifica. siendo una parte del mismo. las piezas del motor. De ese modo. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. y que coexisten en el espacio y tiempo. Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque.–3 . tales como el sistema de encendido. el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. Tomemos un ecosistema natural. Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. se integran en poblaciones. también son sistemas. y la parte física o abiótica. En general. Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. en los ecosistemas.

cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra.Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente. y en su conjunto constituyen una comunidad. incluyendo hombres. apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. Ahora podemos. una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2). En otros casos. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. tasa de crecimiento y distribución por edades. En el siguiente nivel. En un primer nivel. los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. el agua o el espacio. reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo. los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad. reciclándose de . La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema. Cuando los individuos mueren. Los herbívoros consumen plantas. En un nivel superior. los depredadores se comen a sus presas.–4 . Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. tales como el alimento. y todos ellos compiten por unos recursos limitados. los organismos individuales.

se conoce como la hipótesis Gaia. . Combinados. interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. además. Ésta visión de una biosfera autosuficiente. los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera.–5 .este modo. Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente. sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia. Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que. donde cada organismo está vinculado a los otros. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis.

Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. y el aire y el agua. Ambos influyen en la abundancia de organismos. los descomponedores. La continua recirculación de materiales. que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento. que los devuelven a su estado simple inicial. se llama nutriente.–6 . Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano. Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. sostenida por un flujo unidireccional de la energía . que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. una no puede estar separada de la otra. cloro. hidrógeno. y mas del 95% de la masa de todos los organismos. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. nitrógeno. Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica. magnesio y potasio. se denominan micronutrientes. oxígeno. si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. azufre. y yodo. y químico por los procesos implicados). Son ejemplos: el hierro. zinc. Son ejemplos: el carbono. Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos. fósforo. y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. crecer y reproducirse. calcio. . geo de rocas y suelo. cobre. Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes.

o en lagos. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. Otros ciclos. ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema. o artificiales. pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. en unas cantidades estables de un 78. reciclándose continuamente en el ciclo del agua. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. Por lo tanto.–7 . El ciclo mineral varía de un elemento a otro. cursos de agua y mares. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. Con el agua. como los del fósforo. inservible para beber. y ambos están vinculados al ciclo del agua. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre. regar e incluso para muchos fines industriales. Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos. Ciclo del agua. Las sales solubles entran entonces ene. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. cienos y rocas sedimentarias. . como la perforación de pozos. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. y finalmente alcanzan los mares. los ciclos gaseosos son de carácter global. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre. pero la cantidad disponible en el planeta es constante.Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. donde permanecen indefinidamente. entrarán en el ciclo otra vez. 21 y 0. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. el agua como recurso está lejos de ser abundante. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. las rocas y los minerales. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos.03 por ciento. Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno. el oxígeno y el dióxido de carbono. respectivamente. como la lluvia. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. Son incorporadas en lechos salinos. Estos tres gases.

las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. donde se evapora o vuelve al océano. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. a través de la fotosíntesis.Los océanos son la fuente mas importante de agua. que es utilizado de nuevo por las plantas. Estas gotitas se unen para formar nubes. reorganizan y degradan los compuestos de carbono. nieve o escarcha. El agua se evapora de la superficie de los océanos. que se alimentan de los herbívoros. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. llamados acuíferos. que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición. se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera. parte de las cuales caen en tierra. . como producto secundario del metabolismo. grasas y proteínas. Algo de agua se evapora también de ríos. y el carbono es liberado en forma de CO2. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. En última instancia. lagos o arroyos. lagos. o se evapora en la atmósfera una vez más. retornando el agua a su origen. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas. dejando la sal tras ella. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría. Al hacerlo. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos.–8 . pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano.

–9 . La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba. petróleo y gas. Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón. la primera libera CO2 en la segunda. El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua.A escala global. Ciclo del Nitrógeno . Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera. éste se difunde en la primera. el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta. Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera.

bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos). algas verdeazuladas. Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera. responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno.–10 . el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales.El nitrógeno. Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos. . pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. es un elemento básico de la vida. un proceso llamado amonificación. Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. Cuando las plantas y los animales mueren. que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. y de estos a los carnívoros (véase Red trófica). donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno. una parte esencial de los aminoácidos. Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas. La fijación biológica. Después.

. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas. o que se produzca una sobrecarga en el sistema. lixiviación. no obstante. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales. Por otra parte. constituyen reservas que resultan inaccesibles.Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera. llegando a los océanos. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo. y debido a procesos de meteorización. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito.–11 . A partir de estas rocas. la tala indiscriminada de bosques. que suponen un gran gasto energético). la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. generalmente gracias a movimientos orogénicos. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. En los sistemas naturales. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves. volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo. A partir de las plantas. El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas. los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. Por ejemplo. ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo. los cultivos intensivos. Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que. conocidos como guano. en muchos casos. el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. el fósforo pasa a los animales.

.Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. ya que parte es absorbido por el fitoplancton.–12 . pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces. que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves.