Aprendiendo a Cuidar Los Ecosistemas

APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

y logia que significa “estudio de “. El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866.Ecología y Ecosistemas Ecología. ¿Qué es la ecología? La ecología. la ecología es el estudio de la casa. Tiene la misma raíz verbal que economía. Literalmente . El vocablo “relaciones” abarca en este caso. Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia. El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. que significa “casa” . las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente. según su definición usual. es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente. o “gestión de la casa”. .–2 . El término ecología deriva de las palabras griegas oikos.

Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo. las piezas del motor. un bosque. como mostraremos en los casos de estudio. el suelo. . De ese modo. en los ecosistemas. De ese modo. Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque. siendo una parte del mismo. también son sistemas. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. se integran en poblaciones.La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. sino que también lo modifica. y que coexisten en el espacio y tiempo. la parte viva o biótica. En ecología. Tomemos un ecosistema natural. El motor de un automóvil es un sistema. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. En general. tales como el sistema de encendido. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos. La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. por ejemplo. y la parte física o abiótica. La gran variedad de microorganismos. lo que hace que se tornen muy complejos. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. el clima y el agua.–3 . el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis.

el agua o el espacio. Los herbívoros consumen plantas. una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2). los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia. reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo. los depredadores se comen a sus presas. La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema. apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. En un nivel superior. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. tasa de crecimiento y distribución por edades. y en su conjunto constituyen una comunidad. cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. reciclándose de . Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. los organismos individuales. En un primer nivel. tales como el alimento.Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente. y todos ellos compiten por unos recursos limitados. Ahora podemos. En otros casos. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. incluyendo hombres. En el siguiente nivel.–4 . los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad. Cuando los individuos mueren.

. Ésta visión de una biosfera autosuficiente. donde cada organismo está vinculado a los otros. Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente.este modo.–5 . los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera. interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. además. sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia. Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que. se conoce como la hipótesis Gaia. Combinados. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis.

La continua recirculación de materiales. hidrógeno. Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano.–6 . sostenida por un flujo unidireccional de la energía . Ambos influyen en la abundancia de organismos. y yodo. cobre. oxígeno. una no puede estar separada de la otra. fósforo. si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema. azufre. zinc. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes. que los devuelven a su estado simple inicial. Son ejemplos: el hierro. Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos. Son ejemplos: el carbono. nitrógeno. magnesio y potasio. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. se llama nutriente. y químico por los procesos implicados). que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. crecer y reproducirse. y mas del 95% de la masa de todos los organismos. Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes. y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. . Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. y el aire y el agua. cloro. calcio. geo de rocas y suelo. los descomponedores. Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. se denominan micronutrientes. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento.

como la perforación de pozos. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. en unas cantidades estables de un 78. pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. entrarán en el ciclo otra vez. Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos. Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno. o artificiales.Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario. Otros ciclos. .–7 . o en lagos. cienos y rocas sedimentarias. Son incorporadas en lechos salinos. 21 y 0. y ambos están vinculados al ciclo del agua. inservible para beber. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre. cursos de agua y mares. los ciclos gaseosos son de carácter global. respectivamente. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación. el agua como recurso está lejos de ser abundante. Con el agua. pero la cantidad disponible en el planeta es constante. ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema.03 por ciento. como la lluvia. las rocas y los minerales. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. donde permanecen indefinidamente. Por lo tanto. y finalmente alcanzan los mares. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. El ciclo mineral varía de un elemento a otro. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. el oxígeno y el dióxido de carbono. Las sales solubles entran entonces ene. como los del fósforo. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. regar e incluso para muchos fines industriales. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. Ciclo del agua. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. Estos tres gases. reciclándose continuamente en el ciclo del agua.

En última instancia. que es utilizado de nuevo por las plantas. lagos. grasas y proteínas. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan. como producto secundario del metabolismo. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría. Al hacerlo. donde se evapora o vuelve al océano. a través de la fotosíntesis. lagos o arroyos. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. Algo de agua se evapora también de ríos. y el carbono es liberado en forma de CO2. pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera. las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. nieve o escarcha.–8 . que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo. dejando la sal tras ella. retornando el agua a su origen. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. reorganizan y degradan los compuestos de carbono. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición. .Los océanos son la fuente mas importante de agua. que se alimentan de los herbívoros. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. llamados acuíferos. Estas gotitas se unen para formar nubes. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. o se evapora en la atmósfera una vez más. parte de las cuales caen en tierra. El agua se evapora de la superficie de los océanos.

Ciclo del Nitrógeno . pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera. éste se difunde en la primera.–9 . El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua. petróleo y gas. Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba.A escala global. Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera. la primera libera CO2 en la segunda. Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón. el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta.

responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales. Cuando las plantas y los animales mueren. donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. . Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera. La fijación biológica.–10 . y de estos a los carnívoros (véase Red trófica). pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas. algas verdeazuladas. Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos). es un elemento básico de la vida.El nitrógeno. que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno. una parte esencial de los aminoácidos. El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. Después. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos. Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. un proceso llamado amonificación.

ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno. constituyen reservas que resultan inaccesibles.Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo. generalmente gracias a movimientos orogénicos. Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que.–11 . A partir de estas rocas. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas. lixiviación. el fósforo pasa a los animales. en muchos casos. El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo. volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. y debido a procesos de meteorización. llegando a los océanos. . el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. En los sistemas naturales. conocidos como guano. Por otra parte. que suponen un gran gasto energético). los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. A partir de las plantas. Por ejemplo. o que se produzca una sobrecarga en el sistema. no obstante. la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. los cultivos intensivos. la tala indiscriminada de bosques.

pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces. que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves. ya que parte es absorbido por el fitoplancton.Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. .–12 .

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