APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

que significa “casa” . es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente. Tiene la misma raíz verbal que economía. sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. y logia que significa “estudio de “. ¿Qué es la ecología? La ecología. Literalmente . según su definición usual. la ecología es el estudio de la casa. las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. . o “gestión de la casa”.–2 . El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866. El vocablo “relaciones” abarca en este caso. El término ecología deriva de las palabras griegas oikos. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente.Ecología y Ecosistemas Ecología. Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia.

.–3 . Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo. Tomemos un ecosistema natural. en los ecosistemas. Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. y la parte física o abiótica. Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. lo que hace que se tornen muy complejos. De ese modo. el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. y que coexisten en el espacio y tiempo. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis. el clima y el agua. La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie.La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. La gran variedad de microorganismos. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. siendo una parte del mismo. un bosque. El motor de un automóvil es un sistema. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. En ecología. también son sistemas. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. como mostraremos en los casos de estudio. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. sino que también lo modifica. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos. por ejemplo. De ese modo. el suelo. la parte viva o biótica. las piezas del motor. se integran en poblaciones. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. En general. tales como el sistema de encendido.

una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2). y todos ellos compiten por unos recursos limitados. En un nivel superior. tasa de crecimiento y distribución por edades. Ahora podemos. el agua o el espacio. La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema. los organismos individuales. Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia. tales como el alimento. reciclándose de . Cuando los individuos mueren. los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad. En un primer nivel.Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente.–4 . reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo. los depredadores se comen a sus presas. apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. y en su conjunto constituyen una comunidad. En otros casos. Los herbívoros consumen plantas. En el siguiente nivel. incluyendo hombres.

Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente. se conoce como la hipótesis Gaia. . además.–5 . Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que. Combinados. los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera. donde cada organismo está vinculado a los otros. sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis. interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. Ésta visión de una biosfera autosuficiente.este modo.

si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos. azufre. . Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. Ambos influyen en la abundancia de organismos. oxígeno. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes. y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. cobre. fósforo. Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica. los descomponedores. se denominan micronutrientes. y yodo. y el aire y el agua. se llama nutriente. una no puede estar separada de la otra. crecer y reproducirse. y químico por los procesos implicados). Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes. que los devuelven a su estado simple inicial. que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. nitrógeno. zinc.–6 . calcio. magnesio y potasio. que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. sostenida por un flujo unidireccional de la energía . Son ejemplos: el carbono. Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. hidrógeno. y mas del 95% de la masa de todos los organismos. Son ejemplos: el hierro. geo de rocas y suelo. Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano. cloro. La continua recirculación de materiales.

en unas cantidades estables de un 78. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre. Estos tres gases.03 por ciento. Otros ciclos. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. . Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. como los del fósforo. los ciclos gaseosos son de carácter global. pero la cantidad disponible en el planeta es constante. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. donde permanecen indefinidamente. 21 y 0. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. como la lluvia.–7 . pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. y ambos están vinculados al ciclo del agua. reciclándose continuamente en el ciclo del agua. Ciclo del agua. El ciclo mineral varía de un elemento a otro. y finalmente alcanzan los mares. Con el agua. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos. el oxígeno y el dióxido de carbono. cursos de agua y mares. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. Por lo tanto. el agua como recurso está lejos de ser abundante. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. como la perforación de pozos. entrarán en el ciclo otra vez. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación.Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. las rocas y los minerales. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. o en lagos. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. cienos y rocas sedimentarias. respectivamente. o artificiales. Son incorporadas en lechos salinos. inservible para beber. Las sales solubles entran entonces ene. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. regar e incluso para muchos fines industriales. Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos.

nieve o escarcha. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. . reorganizan y degradan los compuestos de carbono. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera.–8 . pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros.Los océanos son la fuente mas importante de agua. que se alimentan de los herbívoros. Algo de agua se evapora también de ríos. dejando la sal tras ella. llamados acuíferos. lagos. lagos o arroyos. El agua se evapora de la superficie de los océanos. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan. retornando el agua a su origen. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición. grasas y proteínas. a través de la fotosíntesis. Al hacerlo. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría. que es utilizado de nuevo por las plantas. parte de las cuales caen en tierra. que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. o se evapora en la atmósfera una vez más. En última instancia. las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano. Estas gotitas se unen para formar nubes. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo. y el carbono es liberado en forma de CO2. como producto secundario del metabolismo. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. donde se evapora o vuelve al océano.

Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón.A escala global. Ciclo del Nitrógeno . El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua. éste se difunde en la primera.–9 . petróleo y gas. Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera. pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera. la primera libera CO2 en la segunda. el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta. La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba.

que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. Cuando las plantas y los animales mueren. es un elemento básico de la vida. un proceso llamado amonificación. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos. El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. . La fijación biológica.–10 . pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos). se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno. y de estos a los carnívoros (véase Red trófica). Después. siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales.El nitrógeno. algas verdeazuladas. responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno. el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. una parte esencial de los aminoácidos. Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas.

El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo. los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. que suponen un gran gasto energético). así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. conocidos como guano. la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. lixiviación. la tala indiscriminada de bosques. constituyen reservas que resultan inaccesibles. . Por otra parte. en muchos casos. llegando a los océanos. y debido a procesos de meteorización.Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales. Por ejemplo. no obstante. A partir de estas rocas. el fósforo pasa a los animales. volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito. ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo. generalmente gracias a movimientos orogénicos. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo. o que se produzca una sobrecarga en el sistema. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. A partir de las plantas. Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que. los cultivos intensivos. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves.–11 . En los sistemas naturales. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas.

que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves.Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces. ya que parte es absorbido por el fitoplancton.–12 . .

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful