APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

–2 . Tiene la misma raíz verbal que economía. la ecología es el estudio de la casa. El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente. que significa “casa” . y logia que significa “estudio de “. El vocablo “relaciones” abarca en este caso. o “gestión de la casa”. Literalmente . sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente. ¿Qué es la ecología? La ecología.Ecología y Ecosistemas Ecología. El término ecología deriva de las palabras griegas oikos. Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. según su definición usual. Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia. .

el suelo. . y que coexisten en el espacio y tiempo. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos. en los ecosistemas. sino que también lo modifica. el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis. lo que hace que se tornen muy complejos. Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. De ese modo. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. siendo una parte del mismo. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. y la parte física o abiótica. las piezas del motor. En general. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. De ese modo. La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque. se integran en poblaciones. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. En ecología.–3 . Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. como mostraremos en los casos de estudio. un bosque. Tomemos un ecosistema natural. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo. también son sistemas. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. El motor de un automóvil es un sistema. el clima y el agua. tales como el sistema de encendido.La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. la parte viva o biótica. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. por ejemplo. La gran variedad de microorganismos.

y todos ellos compiten por unos recursos limitados. el agua o el espacio. Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. tasa de crecimiento y distribución por edades. Cuando los individuos mueren. los depredadores se comen a sus presas. cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. En el siguiente nivel. En un nivel superior. apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. incluyendo hombres.–4 . La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. tales como el alimento. En otros casos. los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia.Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. reciclándose de . y en su conjunto constituyen una comunidad. una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2). los organismos individuales. reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo. Ahora podemos. En un primer nivel. Los herbívoros consumen plantas.

Combinados. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis. los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera. donde cada organismo está vinculado a los otros. Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente. . sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia. Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que.–5 . además. interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. se conoce como la hipótesis Gaia. Ésta visión de una biosfera autosuficiente.este modo.

fósforo.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. Son ejemplos: el carbono. zinc. calcio. una no puede estar separada de la otra. azufre. cobre. Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes. crecer y reproducirse. y químico por los procesos implicados). y mas del 95% de la masa de todos los organismos. los descomponedores. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. y yodo. si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema. cloro. que los devuelven a su estado simple inicial. y el aire y el agua. sostenida por un flujo unidireccional de la energía . Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. oxígeno. Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano. Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento. Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica. magnesio y potasio. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes.–6 . . La continua recirculación de materiales. y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. Ambos influyen en la abundancia de organismos. se denominan micronutrientes. Son ejemplos: el hierro. que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. nitrógeno. hidrógeno. se llama nutriente. Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. geo de rocas y suelo.

Con el agua. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario. o en lagos. los ciclos gaseosos son de carácter global. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre. Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno. Por lo tanto. cursos de agua y mares. en unas cantidades estables de un 78. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. Estos tres gases. regar e incluso para muchos fines industriales. o artificiales. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. como los del fósforo. Las sales solubles entran entonces ene. inservible para beber. y ambos están vinculados al ciclo del agua. donde permanecen indefinidamente. respectivamente. como la perforación de pozos. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. pero la cantidad disponible en el planeta es constante. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. . el agua como recurso está lejos de ser abundante.03 por ciento. cienos y rocas sedimentarias. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. como la lluvia. entrarán en el ciclo otra vez. El ciclo mineral varía de un elemento a otro. Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos.Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. las rocas y los minerales. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. Son incorporadas en lechos salinos. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación. Otros ciclos. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre.–7 . Ciclo del agua. el oxígeno y el dióxido de carbono. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. 21 y 0. ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema. pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. y finalmente alcanzan los mares. reciclándose continuamente en el ciclo del agua.

reorganizan y degradan los compuestos de carbono. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría. pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros. que es utilizado de nuevo por las plantas. En última instancia.Los océanos son la fuente mas importante de agua. o se evapora en la atmósfera una vez más. donde se evapora o vuelve al océano. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. lagos o arroyos. Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo. Algo de agua se evapora también de ríos. parte de las cuales caen en tierra. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan. nieve o escarcha. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos. Al hacerlo. Estas gotitas se unen para formar nubes. y el carbono es liberado en forma de CO2. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. como producto secundario del metabolismo. a través de la fotosíntesis. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. . se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia. lagos. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. llamados acuíferos. grasas y proteínas. El agua se evapora de la superficie de los océanos. que se alimentan de los herbívoros. retornando el agua a su origen. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición.–8 . las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. dejando la sal tras ella.

el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta.A escala global. El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua. Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón. Ciclo del Nitrógeno . Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera.–9 . la primera libera CO2 en la segunda. petróleo y gas. Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. éste se difunde en la primera. pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera. La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba.

el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. y de estos a los carnívoros (véase Red trófica).El nitrógeno. . se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales. una parte esencial de los aminoácidos. pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. un proceso llamado amonificación. Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera. donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. algas verdeazuladas. Cuando las plantas y los animales mueren. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos.–10 . Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. La fijación biológica. Después. siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. es un elemento básico de la vida. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos).

el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. que suponen un gran gasto energético). el fósforo pasa a los animales. la tala indiscriminada de bosques. ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo. generalmente gracias a movimientos orogénicos. conocidos como guano. Por ejemplo. llegando a los océanos. no obstante. los cultivos intensivos. A partir de estas rocas. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas. la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno. A partir de las plantas. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo. lixiviación. y debido a procesos de meteorización. . volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito. En los sistemas naturales. en muchos casos. Por otra parte. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales. o que se produzca una sobrecarga en el sistema. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo.–11 . Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que. constituyen reservas que resultan inaccesibles. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas.Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera.

Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves. pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces.–12 . . ya que parte es absorbido por el fitoplancton.

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