APRENDIENDO A CUIDAR LOS ECOSISTEMAS

–2 . Literalmente . que significa “casa” . sino también las condiciones biológicas en que vive un organismo. El vocablo “relaciones” abarca en este caso. las interacciones de los organismos tanto con el mundo físico como con los miembros de su misma especie y con los de las demás especies. . Esta definición es solamente correcta si se consideran los términos “relaciones” y “ambiente” en su acepción mas amplia. y logia que significa “estudio de “. la ecología es el estudio de la casa.Ecología y Ecosistemas Ecología. según su definición usual. El concepto “ambiente” incluye no sólo las condiciones físicas. Tiene la misma raíz verbal que economía. Podemos considerar la ecología como el estudio de la economía de la naturaleza. ¿Qué es la ecología? La ecología. o “gestión de la casa”. Él lo llamó Oecologie y definió su ámbito de aplicación como el estudio de las relaciones entre los animales y su ambiente. El término ecología deriva de las palabras griegas oikos. es el estudio científico de las relaciones entre los organismos y su ambiente. El término fue acuñado originariamente por zoólogo alemán Ernst Haeckel en 1866.

las piezas del motor. Cada organismo no reacciona tan solo frente al ambiente físico. como mostraremos en los casos de estudio. El motor de un automóvil es un sistema. . sino que también lo modifica.La unidad de estudio de la ecología: El ecosistema Los organismos interactúan con su ambiente dentro del contexto del ecosistema. siendo una parte del mismo. En ecología. Esta definición implica que los individuos que constituyen la población pertenecen a la misma especie. Componentes de un ecosistema: Organización y Jerarquías Los diferentes tipos de organismos que habitan en nuestro hipotético bosque. el clima y el agua. lo que hace que se tornen muy complejos.–3 . La parte eco de la palabra se refiere al ambiente. tales como el sistema de encendido. el ambiente vivo y el físico interactúan de forma estrecha. Tomemos un ecosistema natural. por ejemplo. también son sistemas. plantas y animales diferentes que habitan el bosque constituyen el componente biótico. el suelo. El componente físico del bosque está constituido por la atmósfera. modificando el ambiente de aquellos organismos que comparten éste recurso alimentario. Los pájaros que se alimentan de los insectos que habitan en la capa de hojarasca del bosque reducen el número de insectos. en los ecosistemas. Un sistema es un conjunto de elementos interrelacionadas que funcionan como un todo. En general. y la parte física o abiótica. La parte sistema implica que el ecosistema es un sistema. reduciendo la luz del sol y bajando la temperatura del aire. una población es un grupo de individuos que pueden (potencialmente) reproducirse entre sí. La gran variedad de microorganismos. un bosque. y que coexisten en el espacio y tiempo. De ese modo. convirtiéndose así en remodelador del ambiente. Con ello modifican el ambiente de las plantas que viven bajo ellos. la parte viva o biótica. el ecosistema contiene partes que interactúan formando una unidad. el ecosistema consiste en dos componentes básicos interrelacionados. De ese modo. se integran en poblaciones. Los árboles de la cubierta vegetal de un bosque interceptan la luz del sol y usan su energía para realizar el proceso de la fotosíntesis.

En un nivel superior. En el siguiente nivel. reaccionan frente al ambiente físico e influyen en sobre el mismo.–4 . Los herbívoros consumen plantas. y en su conjunto constituyen una comunidad. Todas las poblaciones de un ecosistema se relacionan con las demás. los individuos de la misma especie forman poblaciones que podemos describir en términos de abundancia. sus restos se descomponen y liberan al suelo los nutrientes que éstos habían consumido e incorporado a sus tejidos. reciclándose de . apreciar que el ecosistema tiene muchos niveles. Ahora podemos. cada una de ellas funcionando mejor en presencia de la otra. tasa de crecimiento y distribución por edades. La comunidad y el ambiente físico constituyen el ecosistema. incluyendo hombres. y todos ellos compiten por unos recursos limitados. los organismos individuales. Dos poblaciones pueden beneficiarse mutuamente. tales como el alimento. una población es el recuso alimentario de otra (como veremos mas adelante en la unidad 2).Las poblaciones de plantas y animales del ecosistema no funcionan de forma independiente. los depredadores se comen a sus presas. Algunas poblaciones compiten con otras por unos recursos limitados. En otros casos. En un primer nivel. Cuando los individuos mueren. el agua o el espacio. los individuos de estas poblaciones interactúan entre sí y con los de otras poblaciones para formar una comunidad.

Los organismos de la biosfera no sólo se adaptan al ambiente sino que.este modo. además. sirve para advertir que una alteración importante de la biosfera puede poner en peligro nuestra propia supervivencia. Aunque no todos los ecólogos están de acuerdo con esta hipótesis. Todo esto es lo que estudia la ecología: las interacciones de los organismos con su ambiente. Combinados. interactúan con él modificando y controlando las propiedades físicas y químicas de la biosfera. se conoce como la hipótesis Gaia. . los ecosistemas de la Tierra forman el ecosistema planetario o biosfera. Ésta visión de una biosfera autosuficiente. donde cada organismo está vinculado a los otros.–5 .

Ambos influyen en la abundancia de organismos. Cerca de 40 elementos son esenciales para los organismos. Los elementos mas importantes en todos los ciclos de los nutrientes son las plantas verdes. magnesio y potasio. . zinc. fósforo. La continua recirculación de materiales. Materia y energía fluyen juntos a través del ecosistema en forma de materia orgánica. y yodo. crecer y reproducirse. se denominan micronutrientes. se llama nutriente. Los demás elementos requeridos en cantidades pequeñas. azufre. y el aire y el agua.Ciclos Biogeoquímicos El mundo vivo depende del flujo de energía y de la circulación de los materiales a través del ecosistema. Todos los nutrientes fluyen desde los componentes no vivos hasta los vivos. Todos los nutrientes siguen ciclos biogeoquímicos Todos los elementos que necesita un organismo para vivir. y luego vuelven a los componentes no vivos del ecosistema siguiendo una vía más o menos cíclica conocida como ciclo biogeoquímico (bio de vivo. hidrógeno. mantiene a los ecosistemas en funcionamiento. si tasa metabólica y la complejidad del ecosistema. que transportan nutrientes entre los componentes abióticos y los componentes vivos del ecosistema. cloro. Son ejemplos: el hierro. que organizan a los nutrientes en componentes biológicamente útiles. una no puede estar separada de la otra. oxígeno. sostenida por un flujo unidireccional de la energía . Son ejemplos: el carbono. Los elementos requeridos por los organismos en grandes cantidades se denominan macronutrientes. y químico por los procesos implicados).–6 . los descomponedores. cobre. geo de rocas y suelo. Estos elementos y sus compuestos constituyen el 97% de la masa del cuerpo humano. que los devuelven a su estado simple inicial. y mas del 95% de la masa de todos los organismos. nitrógeno. Sin estos factores no existiría el flujo cíclico de nutrientes. calcio.

ambos son impulsados por el flujo de la energía a través del ecosistema. en unas cantidades estables de un 78. como la perforación de pozos. pero la cantidad disponible en el planeta es constante. donde permanecen indefinidamente. Otras sales regresan a la corteza terrestre por medio de la sedimentación. se desplazan a través del suelo hasta los curso de agua y lagos. son los componentes dominantes de la atmósfera de la tierra. porque poseen reservorios no sólo en la corteza terrestre sino también en la atmósfera. cienos y rocas sedimentarias. Hay muchas clases diferentes de ciclos sedimentarios. como la lluvia. el oxígeno y el dióxido de carbono. y finalmente alcanzan los mares. Las sales solubles entran entonces ene. El ciclo mineral varía de un elemento a otro. Los elementos de la fase gaseosa mas importantes para la v ida son el nitrógeno. reciclándose continuamente en el ciclo del agua. Ciclo del agua El agua es el medio en el cual los elementos y otros materiales se desplazan a través del ecosistema. Las sales minerales afloran directamente en la tierra a través del desgaste de la corteza terrestre. pero esencialmente consiste en dos fases: la fase de la solución salina y la fase de la roca. las rocas y los minerales. Ciclos como los del azufre son un híbrido entre el gaseoso y el sedimentario.03 por ciento. los ciclos gaseosos son de carácter global. entrarán en el ciclo otra vez.–7 . Puede parecer que el suministro de agua aumenta por medios naturales. Por lo tanto. respectivamente. Ciclo del agua. o artificiales. En los ciclos sedimentarios el principal reservorio del elemento está en el suelo. Son incorporadas en lechos salinos. y ambos están vinculados al ciclo del agua. cursos de agua y mares. Los elementos minerales que requieren los organismos vivos provienen inicialmente de fuentes inorgánicas. inservible para beber. Sin la circulación del agua y la de los fluídos gaseosos cesarían los ciclos biogeoquímicos. o en lagos. Aun cuando la Tierra puede describirse con exactitud como un planeta acuoso porque gran parte de su superficie está1 cubierta por océanos. Estos tres gases. En los ciclos gaseosos los principales reservorios de los nutrientes están en la atmósfera y en disolución en el agua de los océanos. Otros ciclos. Esto se debe a que el 97% del agua mundial es agua salada. Las formas apropiadas en las que estos elementos pueden tomarse se presentan como sales disueltas en las aguas del suelo. regar e incluso para muchos fines industriales. Con el agua.Hay dos tipos básicos de ciclos biogeoquímicos: gaseoso y sedimentario. . Tanto los ciclos gaseosos como los sedimentarios implican a agentes biológicos y no biológicos. Después de un nuevo proceso de desgaste de la corteza terrestre. como los del fósforo. son completamente sedimentarios: el elemento se libera desde la roca y se deposita tanto en los sedimentos superficiales como en los sedimentos profundos del mar. el agua como recurso está lejos de ser abundante. 21 y 0.

lagos o arroyos. o se evapora en la atmósfera una vez más. donde se evapora o vuelve al océano. Estas gotitas se unen para formar nubes. El agua dulce de la lluvia recorre los arroyos y ríos de la tierra hasta llegar al océano. aportando las cuatro quintas partes del agua total del ciclo. hacen uso del dióxido de carbono (CO2) presente en la atmósfera o disuelto en el agua. dejando la sal tras ella. Gran parte del agua que cae sobre la tierra en forma de lluvia y nieve penetra profundamente en el suelo.–8 . llamados acuíferos. Los acuíferos alimentan manantiales y arroyos. donde queda almacenada en espacios existentes entre las rocas. lagos. Al hacerlo. parte de las cuales caen en tierra. ingresando así en la fase siguiente del ciclo del agua y parte sobre los océanos. Su peso las hace caer desde las nubes en forma de lluvia.Los océanos son la fuente mas importante de agua. grasas y proteínas. Gran parte de éste es liberado en forma de CO2 por la respiración. que es utilizado de nuevo por las plantas. retornando el agua a su origen. todos los compuestos del carbono se degradan por descomposición. y el carbono es liberado en forma de CO2. se condensa para formar gotitas de agua en la atmósfera. El agua se evapora de la superficie de los océanos. nieve o escarcha. que se alimentan de los herbívoros. pero parte se almacena en los tejidos animales y pasa a los carnívoros. que transportan agua subterránea a la superficie y a ríos. Parte de este carbono pasa a formar parte de los tejidos vegetales en forma de hidratos de carbono. Algo de agua se evapora también de ríos. reorganizan y degradan los compuestos de carbono. las hojas de las plantas y la piel de los animales cuando sudan. el resto es devuelto a la atmósfera o al agua mediante la respiración. El carbono pasa a los herbívoros que comen las plantas y de ese modo utilizan. En última instancia. Ciclo del Carbono El ciclo básico comienza cuando las plantas. El vapor se eleva en la atmósfera y se enfría. . a través de la fotosíntesis. como producto secundario del metabolismo.

Durante el periodo carbonífero este tipo de acumulación dio lugar a grandes depósitos de combustibles fósiles: carbón. pero si la concentración de CO2 es mayor en el agua que en la atmósfera. El CO2 atmosférico pasa al agua por difusión a través de la interfase aire-agua. Si la concentración de CO2 en el agua es inferior a la de la atmósfera.–9 . Parte del carbono se incorpora a la biomasa (materia viva) de la vegetación forestal y puede permanecer fuera de circulación durante cientos de años. el ciclo del carbono implica un intercambio de CO2 entre dos grandes reservas: la atmósfera y las aguas del planeta. Ciclo del Nitrógeno . La descomposición incompleta de la materia orgánica en áreas húmedas tiene como resultado la acumulación de turba. éste se difunde en la primera.A escala global. petróleo y gas. la primera libera CO2 en la segunda.

Los nitratos pueden almacenarse en el humus en descomposición o desaparecer del suelo por lixiviación. una parte esencial de los aminoácidos. La fijación biológica.–10 .El nitrógeno. responsable de la mayor parte del proceso de conversión del nitrógeno. bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas (sobre todo leguminosas y alisos). y de estos a los carnívoros (véase Red trófica). siendo arrastrado a los arroyos y los lagos. Se encuentra en una proporción del 79% en la atmósfera. donde los microorganismos lo convierten en nitratos o nitritos en un proceso llamado nitrificación. Después. . Parte de este amoníaco es recuperado por las plantas. Esto se logra a través del ciclo del nitrógeno. el resto se disuelve en el agua o permanece en el suelo. Cuando las plantas y los animales mueren. el nitrógeno recorre la cadena alimentaria desde las plantas a los herbívoros. La energía aportada por los rayos solares y la radiación cósmica sirven para combinar el nitrógeno y el oxígeno gaseosos en nitratos. pero el nitrógeno gaseoso debe ser transformado en una forma químicamente utilizable antes de poder ser usado por los organismos vivos. ciertos líquenes y epifitas de los bosques tropicales. los compuestos nitrogenados se descomponen produciendo amoníaco. algas verdeazuladas. que son arrastrados a la superficie terrestre por las precipitaciones. en el que el nitrógeno gaseoso es transformado en amoníaco o nitratos. se produce por la acción de bacterias libres fijadoras del nitrógeno. El nitrógeno fijado en forma de amoníaco y nitratos es absorbido directamente por las plantas e incorporado a sus tejidos en forma de proteínas vegetales. un proceso llamado amonificación. es un elemento básico de la vida.

la tala indiscriminada de bosques. A partir de las plantas. A partir de estas rocas. ya que tardarán millones de años en volver a emerger y liberar estas sales de fósforo.–11 . el fósforo se transforma en ion fosfato y queda disponible para que pueda ser absorbido por los vegetales. El fósforo proveniente de las rocas puede ser también arrastrado por las aguas. los cultivos intensivos. la lixiviación del nitrógeno de las tierras de cultivo demasiado fertilizadas. y debido a procesos de meteorización. Por ejemplo. En los sistemas naturales. en muchos casos. no obstante. La interferencia antrópica (humana) en el ciclo del nitrógeno puede. llegando a los océanos. que suponen un gran gasto energético). el fósforo pasa a los animales. su recogida y la tala de bosques han causado un descenso del contenido de nitrógeno en el suelo (algunas de las pérdidas en los territorios agrícolas sólo pueden restituirse por medio de fertilizantes nitrogenados artificiales. conocidos como guano. volviendo de nuevo al medio tras la muerte de éstos y de los vegetales. constituyen reservas que resultan inaccesibles. hacer que haya menos nitrógeno en el ciclo. que en zonas donde son particularmente abundantes forman auténticos “yacimientos” de fósforo. generalmente gracias a movimientos orogénicos. lixiviación. .Otra posibilidad es convertirse en nitrógeno mediante la desnitrificación y volver a la atmósfera. así como por la eliminación continua de fosfatos en los excrementos. Por otra parte. el nitrógeno que se pierde por desnitrificación. erosión y procesos similares es reemplazado por el proceso de fijación y otras fuentes de nitrógeno. los residuos animales y las aguas residuales han añadido demasiado nitrógeno a los ecosistemas acuáticos. Parte de este fósforo puede sedimentar en el fondo del mar formando grandes acúmulos que. produciendo un descenso en la calidad del agua y estimulando un crecimiento excesivo de las algas. Un caso especial lo constituyen los excrementos de las aves. Ciclo del Fósforo El fósforo se encuentra en la naturaleza principalmente en forma de rocas fosfáticas y apatito. o que se produzca una sobrecarga en el sistema.

–12 .Pero no todo el fósforo que es arrastrado hasta el mar queda inmovilizado. ya que parte es absorbido por el fitoplancton. que posteriormente son ingeridos por los seres humanos o constituyen la fuente de alimento de numerosas aves. . pasando a través de la cadena alimentaria hasta los peces.

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