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LA FILOSOFIA

CIENTFICA

Hans Reichenbach

Ihi Relshenhak
LA FILOSOFA CIENTIFICA
Es indiscutible que !a tendencia conocida como neopositivismo
o positivismo lgico, representa una de las ramas pujantes
de la filosofa contempornea; de manera que para conocer de
veras sta, no se puede prescindir de aqulla.
Cierto es que al insistir el positivismo lgico en los mtodos y
los resultados de la ciencia moderna hace difcil al filsofo tra
dicional captar el sentido de estas investigaciones; pero en esta
obra el profesor Hans Reichenbach demuestra que se trata de
una filosofa acaso fuera ms preciso decir: de una actitud
accesible, en sus lneas generales, inclusive a cualquier lector
atento.
De especial inters resulta la exposicin orientada hacia los pro
blemas de la tica y aun de la sociologa, pues con demasiada
frecuencia se afirma que la corriente neopositivista descuida, o
acaso ni siquiera puede iniciar, estas cuestiones.
La crtica de la filosofa clsica realizada por el grupo que repre
senta Reichenbach no significar, sin duda, el fin de los que en
este libro se denominan seudo problemas ; pero nadie podra
poner en tela de juicio su carcter intensamente estimulante.

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FONDO DE

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Portada: Dim S.C.

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F il o s o f a

LA FILOSOFA CIENTFICA

LA FILOSOFIA
CIENTFICA

'1.

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por HANS REICHENBACH

FONDO DE CULTURA ECONMICA


MXICO

Primera edicin en ingls, 1951


Primera edicin en espaol, 1953
Segunda edicin, 1967
Primera reimpresin, 1973
Hegunda reimpresin,
1975

Nli ADQ._ _ _ 9 y _ _ _ _ _ _ _ _ _ _ _
CLASIFI. _ _ _ ^S~Q /_ _ _ _ _ _ _

BisuomCA

lira. EtRWnB

MST>3*C10R 1

MSKADO

Traduccin de
H oracio F lores S n c h ez

Ttulo original:

The Rise of Scientific Philosophy


1951, University of California Press,
Berkeley, California
D. R . 1953, F ondo de C u ltu r a E co n m ica
. de la Universidad, 975; Mxico 12, D. F.
Impreso en Mxico

PRLOGO
Muchos consideran que la filosofa es inseparable de la
especulacin. Creen que el filsofo no puede usar mto
dos que establezcan el conocimiento, ya sea el conoci
miento de hechos o el de relaciones lgicas, y que debe
hablar un lenguaje no susceptible de verificacin; en re
sumen: que la filosofa no es una ciencia. El presente
libro pretende establecer la tes contraria. Sostiene que la
especulacin filosfica es una etapa pasajera, que ocurre
cuando surgen problemas filosficos en pocas que care
cen de medios lgicos para resolverlos. Este libro pre
tende que hay y ha habido siempre un tratamiento cien
tfico de la filosofa, y quiere mostrar que de esta base
ha surgido una filosofa cientfica que, en la ciencia de
nuestro tiempo, ha hallado los procedimientos para re
solver problemas que en pocas anteriores slo han sido
objeto de conjeturas. Para decirlo en pocas palabras: este
libro ha sido escrito con la intencin de demostrar que la
filosofa parti de la especulacin para llegar a la ciencia.
Una exposicin de esta clase es necesariamente crtica
cuando analiza las etapas anteriores de la filosofa. En su
primera parte, por lo tanto, este libro trata de las limita
ciones de la filosofa tradicional y se dirige hacia las races
psicolgicas de las que surgi la filosofa especulativa.
Asume de este modo la forma de un ataque contra lo
que Francis Bacon ha llamado los dolos del teatro. La
fuerza de estos dolos, de los sistemas filosficos del pasa
do, es todava lo suficientemente grande para desafiar a
la crtica de tres siglos despus de la muerte de Bacon.
La segunda parte de la obra adopta la forma de una
exposicin de la filosofa cientfica moderna. Intenta reco
ger los resultados filosficos obtenidos mediante el an
lisis de la ciencia moderna y el uso de la lgica simblica.
7

PRLOGO

Aun cuando este libro trata de los sistemas filosficos


y del pensamiento cientfico, no ha sido escrito basndose
en el supuesto de que el lector tenga un conocimiento
tcnico de la materia. Los conceptos filosficos y las doc
trinas a que se alude se explican siempre junto con la
crtica respectiva. Y, aun cuando el libro se refiere tam
bin al anlisis lgico de las matemticas y la fsica mo
dernas, no presupone que el lector sea un matemtico o
un fsico. Con que tenga el sentido comn suficiente para
querer aprender ms de lo que el sentido comn puede
ensearle, estar lo bastante preparado para seguir las
exposiciones del libro.
De tal modo, la presente obra puede utilizarse como
introduccin a la filosofa y, en particular, a la filosofa
cientfica. Empero, no se propone dar una presentacin
objetiva del material filosfico tradicional. No se pre
tende exponer sistemas filosficos con la actitud del in
trprete que quiere encontrar algo de verdad en toda
filosofa y espera hacer creer a sus lectores que todas las
doctrinas filosficas pueden ser entendidas. Este modo de
ensear filosofa no tiene ningn xito. Muchos de quie
nes alguna vez quisieron estudiar filosofa en exposiciones
supuestamente objetivas se encontraron con que las doc
trinas filosficas les eran incomprensibles. Otros han inten
tado entender los sistemas filosficos del mejor modo po
sible y han tratado de combinar los resultados filosficos
con los de la ciencia, slo para descubrir que no podan
establecer una unin entre la ciencia y la filosofa. Y si la
filosofa parece incomprensible al pensamiento sin pre
juicios o incompatible con la ciencia moderna, culpa debe
ser del filsofo. ste ha sacrificado con demasiada fre
cuencia la verdad al deseo de dar respuestas, y la claridad
a la tentacin de hablar en imgenes; y su lenguaje ha
carecido de precisin, pauta que emplea el cientfico para
eludir los escollos del error. Si una presentacin de la
filosofa ha de ser objetiva, debe serlo en la medida de
su crtica ms que en el sentido de un relativismo filo

PRLOGO

sfico. Las investigaciones de este libro tienen el prop


sito de ser objetivas en este sentido. Esta presentacin va
dirigida a los muchos que han ledo libros de filosofa
y han quedado insatisfechos; que al buscar significados
se han topado con una barricada de palabras; pero que,
a pesar de ello, no han abandonado la esperanza de que
algn da la filosofa sea tan convincente y poderosa
como la ciencia.
Que tal filosofa cientfica existe no es todava un he
cho suficientemente conocido. Como un residuo de la
filosofa de la especulacin, una neblina de vaguedad
oculta todava el conocimiento filosfico a los ojos de
aquellos que no han practicado los mtodos del anlisis
lgico. El presente estudio se ha hecho con la esperanza
de que esta neblina se desvanezca en el aire fresco de los
significados claros. Su propsito es investigar las races
del error filosfico y presentar la evidencia de que la
filosofa se ha desarrollado por un camino que lleva del
error a la verdad.
H
Universidad de California, Los Angeles.

ans

e ic h e n b a c h

Primera parte
LOS ORGENES DE LA FILOSOFA
ESPECULATIVA

"
I":

'V

'

I. LA PREGUNTA
H e a q u un pasaje tomado de los escritos de un famoso
filsofo: La razn es sustancia, as como fuerza infinita.
Su propia materia infinita sustenta toda la vida natural
y espiritual, as como la forma infinita, que pone a la
materia en movimiento. La razn es la sustancia de
la que todas las cosas derivan su ser.
Muchos lectores se impacientan ante productos lin
gsticos de esta clase. Al no poder ver ningn significado
en ellos, se sienten inclinados a arrojar el libro al cesto
de la basura. Para que puedan superar su reaccin emo
cional y llegar a una crtica lgica, se invita a estos lec
tores a estudiar el llamado lenguaje filosfico con la
actitud del observador neutral, al modo del naturalista
que estudia un raro espcimen de insecto. El anlisis del
error principia con el anlisis del lenguaje.
El estudiante de filosofa no se disgusta generalmente
con las formulaciones oscuras. Por el contrario, al leer
el pasaje citado muy probablemente se convencer de
que debe ser culpa suya si no lo entiende. Por lo tanto,
lo leer una y otra vez hasta llegar a una etapa en que
crea haberlo entendido. En este punto le parecer obvio
que la razn consiste en una materia infinita que est
en la base de toda la vida natural y espiritual y que es por
ello la sustancia de todas las cosas. Se ha condicionado de
tal modo a este modo de hablar, que llega a olvidarse
de las crticas que hara un hombre menos ilustrado.
Consideremos ahora a un hombre de ciencia acostum
brado a usar las palabras en tal forma que toda oracin
tiene un significado. Sus juicios estn constituidos de
modo tal que siempre puede demostrar su verdad. No le
importa que la prueba requiera largas cadenas de pen
samientos; no le teme al razonamiento abstracto; pero
exige que el pensamiento abstracto est relacionado en
13

Jl

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LA PREGUNTA

alguna forma con lo que sus ojos ven y sus odos oyen y
sus dedos tocan. Qu es lo que dira este hombre si
leyera el pasaje en cuestin?
Las palabras materia y sustancia no le son extra
as. l las ha aplicado en su descripcin de muchos
experimentos; ha aprendido a medir el peso y la solidez
de una materia o una sustancia. Sabe que una materia
puede estar formada de varias sustancias, cada una de
las cuales puede tener un aspecto muy diferente al de la
materia. De modo que estas palabras no ofrecen ninguna
dificultad en s mismas.
Pero qu clase de materia es aquella que sustenta la vi
da? Uno se inclinara a pensar que es la sustancia de la
que estn hechos nuestros cuerpos. Cmo entonces pue
de identificarse con la razn? La razn es una facultad
abstracta de los seres humanos, que se manifiesta en la
conducta de stos o, para ser ms modestos, en partes de
su conducta. Quiere decir entonces el filsofo citado
que nuestros cuerpos estn hechos de una facultad abs
tracta que les es peculiar?
Ni siquiera un filsofo podra decir semejante absurdo.
Qu quiere decir entonces? Posiblemente que todos los
acontecimientos del universo estn arreglados de tal mo
do que sirvan a un propsito racional. sa es una asevera
cin que puede ponerse en tela de juicio, pero al menos
es comprensible. Pero si es eso lo que el filsofo quiere
decir, por qu hacerlo en una forma tan misteriosa?
sa es la pregunta que yo quiero contestar antes de
decir qu es la filosofa y qu es lo que debera ser.

II. LA BUSCA DE LO GENERAL


Y LA SEUDO-EXPLICACIN
L a b s q u e d a del conocimiento es tan vieja como la his
toria de la humanidad. Con el nacimiento de la agrupa
cin social y el uso de los medios para una satisfaccin
ms plena de las necesidades diarias surgi el deseo de
conocer, pues el conocimiento es indispensable para el
manejo de los objetos de nuestro ambiente a fin de poder
ponerlos a nuestro servicio.
La esencia del conocimiento es la generalizacin. Que
el fuego pueda producirse frotando dos leos de una de
terminada manera es un conocimiento derivado de la
generalizacin de experiencias particulares; decir esto
significa que el frotamiento de leos en esta forma produ
cir siempre fuego. El arte de descubrir es, por lo tanto,
el arte de la correcta generalizacin. Lo que no es perti
nente, como la forma o el tamao del leo, debe ser
excluido de la generalizacin; lo que es pertinente, por
ejemplo, el estado seco del leo, debe incluirse en ella. El
significado del trmino pertinente puede definirse de
esta manera: lo que debe mencionarse para que la ge
neralizacin sea vlida. La separacin de los factores
pertinente y no pertinente constituye el principio del co
nocimiento.
La generalizacin es, pues, el origen de la ciencia. La
ciencia de los antiguos se expresa en las muchas tcnicas
de su civilizacin: la construccin de casas, el tejido de
telas, la forja de armas, la construccin de navios y el
cultivo de la tierra. Est mejor representada en su fsica,
su astronoma y sus matemticas. Lo que nos permite
hablar de una ciencia antigua es el hecho de que los
antiguos hayan logrado establecer un nmero considera
ble de generalizaciones de gran amplitud: conocieron leyes
de geometra, vlidas para todas las partes del espacio
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GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

sin excepcin; leyes de astronoma, que rigen el tiem


po; y un buen nmero de leyes fsicas y qumicas, tales
como las de la palanca y las referentes a la temperatura
de fusin. Todas estas leyes son generalizaciones; expresan
que un cierto nmero de implicaciones son vlidas para
todos los objetos de una clase determinada. En otras pa
labras, son juicios de la clase si-siempre. El ejemplo si se
calienta un metal suficientemente siempre se funde es
de esta clase.
La generalizacin, ms an, es la naturaleza misma de
la explicacin. Lo que queremos decir con explicar un
hecho observado es que se incorpora ese hecho a una ley
general. Por ejemplo, observamos que a medida que el
da avanza empieza a soplar viento del mar a la tierra;
explicamos este hecho por la ley general de que los cuer
pos calientes se dilatan y aligeran de este modo segn
proporciones iguales. Vemos as cmo esta ley rige en el
ejemplo considerado: el sol calienta a la tierra con mayor
intensidad que al agua, de tal manera que el aire que se
encuentra sobre la tierra se calienta y se eleva, cediendo
as su lugar al aire que viene del mar. Otro ejemplo ms.
Observamos que los organismos vivos necesitan alimento
para poder existir; explicamos este hecho por la ley ge
neral de la conservacin de la energa. La energa que
los organismos gastan en sus actividades debe ser susti
tuida con las caloras de los alimentos. Uno ms: obser
vamos que los cuerpos en libertad caen; explicamos esto
por la ley general de que las masas se atraen entre s.
La gran masa de la tierra atrae a las masas pequeas
hacia su superficie.
La palabra atraer que usamos en el ltimo ejemplo
es una palabra peligrosa, porque sugiere una analoga con
ciertas experiencias psicolgicas. Nosotros nos sentimos
atrados por cosas que deseamos, como cosas de comer o
un automvil ltimo modelo; y nos gusta imaginar la
atraccin que ejerce la tierra sobre los cuerpos como
la satisfaccin de una especie de deseo, al menos de parte

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

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de la tierra. Pero esta interpretacin constituira un antro


pomorfismo, esto es, la atribucin de cualidades humanas
a objetos fsicos. Es obvio que no puede darse ninguna
explicacin por medio de paralelismos entre hechos na
turales y hechos humanos. Cuando decimos que la ley de
la atraccin de Newton explica la cada de los cuerpos,
significamos con ello que el movimiento de los cuerpos
hacia la tierra se incorpora a la ley general segn la cual
todos los cuerpos se mueven uno hacia otro.
La palabra atraccin en el sentido en que la usa
Newton no expresa ms que ese movimiento de los cuer
pos de uno hacia otro. El poder explicativo de la ley de
Newton se deriva de su generalidad, no de su analoga
superficial con las experiencias psicolgicas. Explicacin
es generalizacin.
Algunas veces se llega a la explicacin por la suposi
cin de un hecho que no se observa o que no puede ser
observado. Por ejemplo, el ladrido de un perro podra
explicarse suponiendo que un extrao se acerca a la casa;
y la aparicin de fsiles marinos en las montaas se ex
plica suponiendo que el suelo estuvo en alguna poca en
un nivel ms bajo y estaba cubierto por el mar. Pero el
hecho no observado es explicativo slo porque demuestra
que el hecho observado es manifestacin de una ley ge
neral: los perros ladran cuando se acerca un extrao y
los animales marinos no viven en la tierra. Las leyes
generales pueden de este modo ser utilizadas para de
ducciones que descubren hechos nuevos, y la explicacin
se convierte en un instrumento para completar el mundo
de la experiencia directa con objetos y acontecimientos
deducidos.
No debe extraar por ello el hecho de que la acertada
explicacin de muchos fenmenos naturales haya desarro
llado en el espritu humano el impulso hacia una genera
lidad cada vez mayor. La multitud de hechos observados
no poda satisfacer el anhelo de conocer; la bsqueda de
conocimiento trascendi la observacin y exigi la gene

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GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

ralidad. Pero es una triste realidad que los seres humanos


tienden a dar respuestas aun cuando no tengan los medios
de alcanzar las respuestas correctas. La explicacin cien
tfica exige amplia observacin y pensamiento crtico.
Mientras ms amplia sea la generalidad a que se aspire,
mayor debe ser la cantidad de material por observar y
ms agudo el pensamiento crtico. Cuando da explicacin
cientfica fracas porque el conocimiento de la poca era
insuficiente para suministrar la correcta generalizacin,
la imaginacin tom su lugar y brind una explicacin
que result atrayente para esta tendencia a la generali
dad, al satisfacerla con ingenuos paralelismos. Analogas
superficiales, de preferencia analogas con experiencias
humanas, se confundieron con generalizaciones y se to
maron como explicaciones. La busca de la generalidad
se calm con la seudo-explicacin. Y fue en este terreno
donde surgi la filosofa.
Claro que un origen as no es garanta de nada. Pero
no estoy escribiendo una carta de recomendacin para la
filosofa. Lo que deseo es explicar su existencia y su na
turaleza. Y es un hecho que tanto su debilidad como su
fuerza pueden explicarse por tener su origen en una base
tan incierta.
Permtaseme ilustrar lo que quiero decir con seudoexplicacin. El deseo de comprender el mundo fsico ha
llevado siempre al problema de cmo principi el mundo.
Las mitologas de todos los pueblos cuentan con versiones
primitivas sobre el origen del universo. La historia ms
conocida de la creacin, producto del espritu imagina
tivo hebreo, se da en la Biblia y data del siglo ix a. c.
aproximadamente. Explica el mundo como la creacin
de Dios. Su explicacin es del tipo ingenuo que satisface
a la mente primitiva o a la infantil. Procede por analogas
antropomrficas: as como los humanos hacen casas,
herramientas y jardines, Dios hizo el mundo. Una de las
cuestiones ms generales y fundamentales, la de la gne
sis del mundo fsico, se contesta con otra analoga funda

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICL.GIN

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da en experiencias de la vida cotidiana. El hecho de que


descripciones de esta clase no constituyan una explicacin,
y de que si fueran verdaderas slo complicaran el proble
ma, es cosa que con frecuencia se ha discutido debidamen
te. La historia de la creacin es una seudo-explicacin.
Y, sin embargo, qu poder tan sugestivo tiene! El
pueblo judo, en ese entonces todava en una etapa pri
mitiva, dio al mundo una narracin tan vivida, que ha
fascinado a todos los lectores hasta nuestros das. El cua
dro sobrecogedor de un dios cuyo espritu flotaba sobre
la superficie de las aguas y dio ser al mundo con unas
cuantas palabras se apodera de nuestra imaginacin. Los
profundos deseos innatos de un padre poderoso se satis
facen con esta brillante ficcin antigua. Sin embargo, la
satisfaccin de deseos psicolgicos no es explicacin. La
filosofa ha salido siempre perjudicada por una confu
sin de la lgica con la poesa, de la explicacin racional
con la imaginacin, de la generalidad con la analoga.
Muchos sistemas filosficos son como la Biblia, obras
maestras de poesa, ricas en cuadros que estimulan nues
tra imaginacin, pero carentes del poder de clarificacin
que brota de la explicacin cientfica.
Algunas cosmogonas griegas difieren de la historia
juda acerca del origen del mundo ya que suponen una
evolucin, no una creacin. A este respecto son ms
cientficas; pero no ofrecen ninguna explicacin cient
fica en el sentido moderno, porque tambin estn cons
truidas con generalizaciones primitivas de la experiencia
cotidiana. Anaximandro, que vivi alrededor del ao
600 a. c., crea que el mundo haba evolucionado a partir
de una sustancia infinita, que l llamaba peiron. Primero
lo caliente se separ de lo fro, que se convirti en la tie
rra; el calor del fuego rode a la tierra fra y tom la
forma de crculos de aire. Todava es as: el fuego puede
verse por los agujeros de los crculos, que aparecen ante
nuestros ojos como el sol, la luna y las estrellas. Los seres
vivos se desarrollaron a partir de la humedad que rodea

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GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

ba a la tierra y principiaron como formas inferiores; los


seres humanos mismos principiaron como peces. El fil
sofo que nos dio estos cuadros fantsticos acerca del ori
gen del mundo aplic la analoga como explicacin. Y,
sin embargo, sus explicaciones no son enteramente vanas,
y constituyen cuando menos un paso en la direccin
correcta. Son teoras cientficas primitivas y, si se hubie
ran utilizado como directrices para observaciones y an
lisis posteriores, podran haber conducido a la larga a
mejores explicaciones. Por ejemplo, los crculos de Anaxi
mandro son intentos para explicar los caminos circulares
de las estrellas.
Hay dos clases de falsas generalizaciones que pueden
clasificarse en formas inocuas y formas perniciosas de
error. Las primeras, que se encuentran con frecuencia
entre los filsofos de espritu emprico, se prestan fcil
mente a correccin y a superacin a la luz de una ms
amplia experiencia. Las segundas, que consisten en ana
logas y seudo-explicaciones, conducen a huecos verbalis
mos y a peligrosos dogmatismos. Las generalizaciones de
esta clase parecen nutrir la obra de los filsofos especu
lativos.
Como un ejemplo de generalizacin perniciosa, que
utiliza una analoga superficial con la intencin de erigir
una ley universal, tenemos el pasaje filosfico citado al
principio. La observacin sobre la que se basa el juicio
es el hecho de que la razn, en gran medida, rige los actos
humanos determinando de este modo, aun cuando sea
parcialmente, la evolucin humana. Al buscar una ex
plicacin el filsofo considera la razn como anloga a
una sustancia que determina las propiedades de los ob
jetos que de ella estn compuestos. Por ejemplo, la sus
tancia hierro determina las propiedades de un puente
construido de esa sustancia. A todas vistas, la analoga es
bastante defectuosa. El hierro es la misma clase de sus
tancia que el puente; pero la razn no es una sustancia
similar a la de los cuerpos humanos y no puede ser el

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

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conductor material de los actos humanos. Cuando Tales,


quien adquiri fama como sabio de Mileto alrededor
de 600 a. c., expuso la teora de que el agua es la sus
tancia de todas las cosas, hizo una falsa generalizacin;
la observacin de que el agua se encuentra contenida en
muchas materias, como en el suelo o en los organismos
humanos, fue falsamente extendida al supuesto de que se
encuentra en todos los objetos. La teora de Tales, sin
embargo, es razonable en cuanto hace de una sustancia
fsica la piedra angular de todas las dems. Es, cuando
menos, una generalizacin, aunque falsa, y no una ana
loga. Cun superior es el lenguaje de Tales al del pasa
je arriba citado!
El peligro de un lenguaje vago estriba en que da
origen a ideas falsas, y la comparacin de la razn con
una sustancia brinda un buen ejemplo de esto. El fil'
sofo que escribi este pasaje objetara vehementemente la
interpretacin de su juicio como una mera analoga.
Pretendera que haba descubierto la verdadera sustan
cia de todas las cosas y rechazara la interpretacin de
ella como sustancia fsica. Dira que la palabra sustancia
tiene un significado ms profundo, del cual el de sus
tancia fsica no es ms que un ejemplo especial. Traducido
a lenguaje inteligible, esto querra decir que la relacin
entre los acontecimientos en el universo y la razn es
igual a la relacin entre el puente y el hierro del que
aqul est hecho. Pero esta comparacin es a todas luces
insostenible y la traduccin a lenguaje claro demuestra
que cualquier interpretacin seria de la analoga condu
cira a un disparate lgico. El llamar a la razn sustancia
puede producir algunas imgenes en quien escucha; pero
en aplicaciones ms amplias tales combinaciones de pa
labras desvan al filsofo hacindolo saltar a conclusiones
que la lgica no puede garantizar. Los errores perniciosos
por falsas analogas han constituido la enfermedad del
filsofo en todos los tiempos.

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GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

La falacia cometida en esta analoga es un ejemplo


de una especie de error llamado sustancializacin de lo
abstracto. Un nombre abstracto, como razn, se toma
como si se refiriera a una entidad con carcter de cosa.
Existe una ilustracin clsica de esta clase de falacia en
la filosofa de Aristteles (384-322 a. c.), donde trata
de la forma y la materia.
Los cuerpos geomtricos presentan el aspecto de una
forma distinta a la de la materia de que estn hechos;
la forma puede cambiar, en tanto que la materia sigue
siendo la misma. Esta simple experiencia cotidiana se ha
convertido en el origen de un captulo de la filosofa tan
oscuro como influyente, y lo ha hecho posible slo el abu
so de una analoga. La forma de la futura estatua, dice
Aristteles, debe encontrarse en el bloque de piedra antes
de ser esculpida, pues de otro modo no se la encontrara
despus; todo lo que deviene, por lo mismo, no es sino
el proceso de la materia que toma forma. La forma, por
lo tanto, debe ser un algo. Es evidente que a esta de
duccin slo puede llegarse con ayuda de un uso vago
de las palabras. Decir que la forma de la estatua est en
la piedra antes de que el escultor la trabaje, quiere decir
que podemos distinguir o ver dentro del bloque la su
perficie que ser despus la misma de la estatua. Al leer
a Aristteles uno a veces piensa que en realidad slo
quiere expresar este hecho trivial. Pero muchos pasajes
claros, inteligibles de sus escritos estn seguidos de un len
guaje oscuro. Dice cosas tales como que una esfera de
bronce se hace de bronce y esfera, poniendo la forma
en la materia, y llega a considerar la forma como una
sustancia que existe permanentemente sin cambio.
Una figura de lenguaje se ha convertido as en el ori
gen de una disciplina filosfica llamada ontologa, que
se supone trata de los ltimos fundamentos del ser. La
frase ltimos fundamentos del ser es en s misma una
figura de lenguaje. Debe perdonrseme el que haga uso
de lenguaje metafisico sin mayor explicacin, agregando

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

23

slo que para Aristteles la forma y la materia consti


tuyen tales fundamentos ltimos del ser. La forma es
realidad en acto y la materia realidad en potencia, por
que la materia es susceptible de tomar mltiples formas
diferentes. Adems, se considera la relacin entre forma
y materia como el trasfondo de muchas otras relaciones.
En la arquitectura del universo, las esferas y los ele
mentos superiores e inferiores, el alma y el cuerpo, el
macho y la hembra, guardan la misma relacin que
la forma y la materia. Evidentemente, Aristteles piensa
que esta relacin se explica por la estrecha comparacin
con la relacin fundamental entre forma y materia. Una
interpretacin literal de tal analoga suministra de este
modo una seudo-explicacin, que por insuficiencia de
sentido crtico rene mltiples fenmenos diferentes bajo
la misma etiqueta.
Debo admitir que la significacin histrica de Arist
teles no debe ser juzgada con normas crticas que son
producto del pensamiento cientfico moderno. Pero me
dida incluso con los mdulos cientficos de su tiempo, o
con sus propios resultados en los campos de la biologa
y la lgica, su metafsica no es conocimiento, no es expli
cacin, sino analogismo, esto es, una fuga hacia el len
guaje imaginativo. La tendencia a descubrir generalida
des hace que el filsofo olvide aun los mismos principios
que aplica con xito en campos de investigacin ms
limitados, y lo impele a perderse en palabras ah donde el
conocimiento no es todava accesible. sta es la razn
psicolgica de la extraa mezcla de observacin y meta
fsica que hace de este notable coleccionista de material
emprico un terico dogmtico, que satisface su anhelo
de explicacin acuando palabras y estableciendo prin
cipios no traducibles a experiencias susceptibles de ve
rificacin.
Lo que Aristteles saba sobre la estructura del uni
verso o sobre' la funcin biolgica del macho y la hem
bra no era suficiente para admitir una generalizacin.

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GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

Su astronoma era la del sistema geocntrico, segn el cual


la tierra ocupa el centro del universo; y su conocimiento
del mecanismo de la reproduccin no tomaba en cuenta
lo que es un hecho elemental para la biologa moderna:
no saba que el espermatozoide macho y el vulo hembra
se unen en la generacin de un nuevo individuo. Nadie
le reprochara el no conocer resultados que no podran
descubrirse sin el telescopio o el microscopio. Pero ante
la carencia de conocimiento fue debilidad suya el tomar
rudimentarias analogas por explicaciones. Por ejemplo,
al hablar sobre la reproducci dice que el individuo ma
cho simplemente imprime una forma sobre la sustancia
biolgica de la hembra. Desorientadora aun como figura
de lenguaje, esta vaga afirmacin no puede considerarse
como el primer paso en el camino hacia ms slidas vas
del pensamiento. El resultado trgico de este analogismo
ha sido que algunos sistemas filosficos, en lugar de pre
parar gradualmente el advenimiento de una filosofa cien
tfica, lo han obstruido. La metafsica de Aristteles ha
influido sobre el pensamiento de dos mil aos y es todava
admirada por muchos filsofos de nuestro tiempo.
Es verdad que algunos historiadores modernos de la
filosofa se permiten ocasionales crticas dentro del marco
de la tradicional veneracin de Aristteles, pretendiendo
distinguir entre su penetracin filosfica y las partes de
su sistema que consideran como producto de las imper
fecciones de su poca. Pero lo que a nosotros se presenta
como penetracin filosfica no es a menudo sino hueco
verbalismo lleno de significados en los que nunca pens
el autor. La relacin de forma y materia se presta a mu
chas analogas, sin suministrar ninguna explicacin. Una
interpretacin justificadora no es el medio de subsanar
los errores profundamente arraigados de un filsofo. No
estimula la investigacin filosfica la interpretacin de los
errores de los grandes hombres por significaciones tan tor
cidas, que se convierten en acertijos de algo que en po
cas posteriores los hombres han podido comprobar. La

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

25

historia de la filosofa avanzara mucho ms rpidamente


si su progreso no fuera detenido con tanta frecuencia por
quienes la han hecho el tema de su investigacin.
He usado la doctrina de la forma y la materia de
Aristteles como una ilustracin de lo que he llamado
seudo-explicacin. La filosofa antigua nos brinda otro
ejemplo de esta infortunada forma de razonar: la filo
sofa de Platn. Como Aristteles fue alguna vez disc
pulo de Platn, hasta podra creerse que se senta incli
nado hacia esta forma de pensar por el uso abundante
que su maestro hizo del lenguaje plstico y del analogismo.
Pero prefiero examinar la filosofa de Platn sin referirme
a sus efectos sobre Aristteles, que han sido analizados
con frecuencia. Su influencia puede seguirse en una gran
variedad de sistemas filosficos, razn suficiente para es
tudiar su origen lgico con ms detalle.
La filosofa de Platn (427-347 a. c.) se basa en una
de las ms extraas y, sin embargo, ms influyentes doc
trinas filosficas: su teora de las ideas. La teora de las
ideas, tan admirada y tan intrnsecamente antilgica, sur
gi del intento de explicar la posibilidad del conocimiento
matemtico as como de la conducta moral. Discutir
el ltimo de los orgenes mencionados en el captulo iv
y me concretar en estas observaciones al primer origen.
La demostracin matemtica se ha considerado siem
pre como un mtodo de conocimiento que satisface las
ms altas normas de la verdad, y Platn subray desde
luego la superioridad de las matemticas sobre todas
las otras formas de conocimiento. Pero el estudio de las
matemticas conduce a ciertas dificultades lgicas cuando
se realiza con la actitud crtica del filsofo. Esto se re
fiere, en particular, a la geometra, disciplina que ocupa
ba el primer plano en las investigaciones de los mate
mticos griegos. Expondr primero estas dificultades en
la forma lgica y la terminologa con que las presentara
mos hoy, y luego discutir la solucin ofrecida por Platn.
UNIVERSIDAD . . :'.'V ',> ' '
'
B I D L I O I a G
ta0 . Cumardo C uintana / ruoja j

26

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

Una breve excursin por la lgica ayudar a clarificar


el problema. El lgico distingue entre juicios universales
y juicios particulares. Los juicios universales son juicios
de totalidad; son de la siguiente forma: todas las co
sas de determinada clase tienen determinadas propieda
des. Tambin se les llama implicaciones generales porque
afirman que la condicin expresada implica la posesin de
la propiedad. Como ejemplo consideremos el juicio: to
dos los metales calientes se dilatan, que puede ponerse
tambin en la siguiente forma: si un metal se calienta,
se dilata.
Cuando queramos aplicar esta implicacin a algn ob
jeto particular debemos aseguramos de que el objeto sa
tisfaga la condicin expresada; de ese modo podemos
deducir que tiene la propiedad dicha. Por ejemplo, ob
servamos que un metal se calienta; decimos entonces que
se dilata. El juicio este metal caliente se dilata es un
juicio particular.
Los teoremas de la geometra tienen la forma de juicios
universales o implicaciones generales. Come ilustracin
tomemos el teorema la suma de los ngulos de un trin
gulo es igual a 180 grados, o el teorema de Pitgoras en
un tringulo rectngulo el cuadrado de la hipotenusa es
igual a la suma de los cuadrados de los catetos. Cuando
queramos aplicar estos teoremas debemos aseguramos de
que se satisface la condicin expuesta. Por ejemplo, si
dibujamos un tringulo en el suelo, debemos comprobar
con el auxilio de una cuerda tensa que los lados sean
rectos; de ese modo podremos afirmar que sus ngulos
suman 180 grados.
Las implicaciones generales de esta clase son muy tiles
porque nos permiten hacer predicciones. Por ejemplo, la
implicacin sobre los cuerpos calientes nos permite pre
decir que los rieles del ferrocarril se dilatarn con el sol.
La implicacin sobre los tringulos nos dice de antemano
los resultados que obtendremos al medir los ngulos de
un tringulo formado por tres torres. A estos juicios se

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

27

les llama sintticos, expresin que puede traducirse por


informativos.
Hay otra clase de implicacin general. Consideremos el
juicio todos los solteros no son casados. Este juicio no
es muy til, pues si queremos saber si un hombre es sol
tero, debemos primero saber si est casado o no; y una
vez que lo sabemos, el juicio no nos dice nada ms. La
implicacin no agrega nada a la condicin expuesta en
ella. Los juicios de esta clase son vacos; se les llama ana
lticos, o, con otra expresin, auto-explicativos.
Discutiremos ahora la cuestin de cmo debemos ave
riguar si una implicacin general es verdadera. Por lo
que respecta a las implicaciones analticas, esta cuestin
se resuelve fcilmente. La implicacin todos los solteros
no son casados no es sino una consecuencia de la palabra
soltero. Pero sucede una cosa diferente con los juicios
sintticos. El significado de las palabras metal y ca
liente no incluye ninguna referencia a dilatacin. La
implicacin puede, por lo tanto, comprobarse slo por
medio de la observacin. Hemos descubierto en nuestras
experiencias anteriores que los metales calientes se dilatan
y por ello nos sentimos autorizados a establecer la im
plicacin general.
Esta explicacin, sin embargo, no parece regir para las
implicaciones geomtricas. Hemos aprendido por nues
tras experiencias anteriores que los ngulos de un trin
gulo suman 180 grados? Una ligera reflexin acerca del
mtodo geomtrico contradice cualquier respuesta afir
mativa. Sabemos que el matemtico tiene una prueba pa
ra el teorema de la suma angular. Para esta prueba
traza lneas en un papel y nos explica ciertas relaciones
con referencia a su dibujo, pero no mide los ngulos.
Acude a determinadas verdades generales llamadas axio
mas, de las que deriva el teorema lgicamente. Por ejem
plo, se refiere al teorema de que dada una lnea recta
y un punto fuera de ella, slo hay una y nada ms que
una paralela a esa lnea que pase por este punto. Este

28

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

axioma est ilustrado en su diagrama, pero no lo prueba


por medio de medidas; no mide las distancias entre las
lneas para demostrar que las lneas son paralelas.
En realidad, es incluso posible que llegue a decir que
su dibujo es deficiente y que por ello no puede servir de
ejemplo para un tringulo o para las paralelas; pqro in
sistir en que su prueba es, de todos modos, estricta. El
conocimiento geomtrico, dir, es producto de la mente,
no de la observacin. Los tringulos trazados en el papel
pueden ayudamos a poner en claro aquello de lo que
hablamos, pero no suministran ninguna prueba. La prue
ba es cuestin de razonamiento, no de observacin. Para
realizar este razonamiento, nos representamos las rela
ciones geomtricas y vemos, en un sentido superior de
la palabra, que la conclusin geomtrica es inevitable y,
por lo tanto, estrictamente verdadera. La verdad geom
trica es un producto de la razn; ello le da una categora
superior respecto de la verdad emprica, que se obtiene
por la generalizacin de un gran nmero de ejemplos.
El resultado de este anlisis es que la razn se muestra
en posibilidad de descubrir propiedades generales de los
objetos fsicos, y esto es, a decir verdad, una conclusin
sorprendente. No habra ningn problema si la verdad
de la razn se limitara a la verdad analtica. Que los sol
teros no sean casados es un hecho que puede conocerse
slo por la razn; pero como este juicio es intil, no ofre
ce ningn problema filosfico. Otra cosa sucede con los
juicios sintticos. Cmo puede la razn descubrir la ver
dad sinttica?
Es la pregunta que se hizo Kant ms de dos mil aos
despus de Platn, que no expuso el problema con igual
claridad, aunque debe de haberlo visto en forma parecida.
Deducimos esta interpretacin de la respuesta que da al
problema, esto es, de la forma en que habla sobre el
origen del conocimiento geomtrico.
Platn nos dice que adems de las cosas fsicas hay otra
clase de cosas que l llama ideas. Existe la idea de trin-

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACN

29

guio, de paralelas o de crculo, adems de las correspon


dientes figuras trazadas sobre el papel. Las ideas son
superiores a los objetos fsicos, muestran las propiedades
de estos objetos de un modo perfecto, y por ello sabemos
ms sobre los objetos fsicos mirando sus ideas que mi
rando los objetos mismos. Lo que Platn quiere decir se
ilustra tambin con referencia a las figuras geomtricas:
las lneas rectas que nosotros trazamos son gruesas y, por
lo tanto, no son lneas en el sentido en que las considera
el gemetra, ya que las suyas no tienen la dimensin de
grosor; los vrtices de un tringulo trazado en la arena
son en realidad pequeas superficies y, por lo tanto, no
puntos ideales. La discrepancia entre el significado de los
conceptos geomtricos y sus realizaciones en objetos fsi
cos conduce a Platn a la creencia de que deben existir
objetos ideales, o representaciones ideales de estos signi
ficados. Platn llega de esta manera a un mundo de
realidades superior a nuestro mundo de objetos fsicos.
stos, dice l, participan de los objetos ideales en forma
tal que muestran las propiedades de los objetos ideales
de un modo imperfecto.
Pero los objetos matemticos no son las nicas cosas
que existen en forma ideal. Segn Platn existen toda
clase de ideas, tales como la idea de gato, la de ser
humano o la de casa. En resumen, todos los nombres
genricos (que designan objetos de la misma clase), o
universales, indican la existencia de la idea correspon
diente. Como las ideas matemticas, las ideas de otros
objetos son perfectas en comparacin con sus copias im
perfectas del mundo real. De este modo el gato ideal
muestra todas las propiedades de la gatidad en forma
perfecta, y el atleta ideal es superior a todos los atletas
reales posibles desde cualquier punto de vista; por ejem
plo, posee la forma de cuerpo ideal. A propsito, el uso
que hoy hacemos de la palabra ideal proviene de la
teora de Platn.

30

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

Por extraa que pueda parecer la doctrina de las ideas


a la mente moderna, dentro del campo de conocimiento
en la poca de Platn debe considerarse como un intento
para explicar la naturaleza aparentemente sinttica de la
verdad matemtica. Las propiedades de los objetos ideales
nos son reveladas por actos de visin y de este modo ad
quirimos un conocimiento de las cosas reales. La visin
de las ideas se considera como una fuente de conocimiento
comparable a la observacin de los objetos reales, pero
superior a ella por el hecho de que revela propiedades
necesarias de sus objetos. La observacin sensorial no
puede damos*la verdad infalible, pero la visin s. Por
los ojos de la mente vemos que dado un punto slo
puede trazarse una paralela que pase por l en relacin
con una lnea dada. Por el hecho de que este teorema
se nos presenta como una verdad infalible, no puede de
rivarse de observaciones empricas, sino que nos es dado
por un acto de visin que podemos realizar aunque ten
gamos cerrados los ojos. Es sta la forma como podemos
exponer la concepcin de Platn sobre el conocimiento
geomtrico. Sea cualquiera la opinin que nos formemos
de ella, debemos admitir que demuestra una profunda
penetracin dentro de los problemas lgicos de la geo
metra. Kant la defendi en una versin ms acabada y, a
decir verdad, no poda ser sustituida por una concepcin
menos misteriosa antes que el avance cultural del siglo xix
hubiera conducido a nuevos descubrimientos en los terre
nos de las matemticas, con lo que se echaron abajo
las interpretaciones de la geometra tanto de Platn co
mo de Kant.
Debe tenerse en cuenta que, para Platn, los actos de
visin pueden suministrar conocimiento slo porque los
objetos ideales existen. La extensin del concepto de exis
tencia es indispensable para l. Como los objetos fsicos
existen, pueden verse; como las ideas existen, pueden ver
se con los ojos de la mente. Platn debe de haber llegado
a su concepcin a travs de un razonamiento de esta

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

31

clase, aun cuando l no lo formula explcitamente. Su


visin matemtica la explica como anloga al sentido
de la percepcin. Es aqu, empero, donde a la lgica de
su teora le falta solidez, juzgada incluso con una norma
crtica ajustada a su tiempo. Donde se intenta una ex
plicacin se la suplanta con una analoga. Y la analoga
no es, a todas luces, muy buena, ya que borra la diferen
cia intrnseca entre el conocimiento matemtico y el em
prico. Pasa por alto el hecho de que el ver de las
relaciones necesarias es esencialmente diferente del ver
de los objetos empricos. Si se sustituye una explicacin
con una imagen y se inventa un mundo constituido por
una realidad independiente y superior, es porque el
filsofo procede por analoga ms que por anlisis. Como
en la ilustracin de las filosofas mencionadas antes, la
interpretacin literal de una analoga se convierte en el
origen de un error filosfico. La teora de las ideas, con
su generalizacin del concepto de existencia, da una
seudo-explicacin.
El platnico tratara tal vez de defenderse con un
argumento como el siguiente. No debe interpretarse equi
vocadamente la existencia de las ideas. Su existencia no
necesita ser precisamente de la misma clase que la de los
objetos empricos. No puede usar el filsofo ciertos
trminos del lenguaje ordinario con una significacin has
ta cierto punto ms amplia si ha menester de tales
trminos?
Yo no creo que una respuesta como sta suministre
una buena defensa del platonismo. Es desde luego cierto
que, con mucha frecuencia, ciertos trminos del lenguaje
ordinario se utilizan en el lenguaje cientfico por su ana
loga con nuevos conceptos que el hombre de ciencia
necesita. Por ejemplo, el trmino energa se usa en la
fsica con un sentido abstracto, que tiene algn parecido
con su sentido en la vida ordinaria. Tal uso nuevo de
trminos, empero, est autorizado slo cuando el nuevo
significado se define con precisin y su uso posterior man

32

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

tiene estrictamente ese nuevo significado y no su analoga


con el antiguo. Un fsico que hable de la energa de la
radiacin solar, por ejemplo, no dira que el sol es enr
gico como lo dira de un hombre. Tal uso del lenguaje
constituira un retroceso a significados anteriores.
Por lo que respecta a Platn, no es cientfico el uso
que hace de la palabra existencia. Si as fuera, el juicio
de que los objetos ideales existen habra sido definido en
funcin de otros juicios que no contuvieran trmino tan
dudoso, y no habra sido usado independientemente con
un significado comparable al de la existencia fsica. Po
dramos definir la existencia de un tringulo ideal en el
sentido de que podemos hablar sobre tringulos en fun
cin de implicaciones o, para usar el lgebra como ilus
tracin, podemos decir que para toda ecuacin algebraica
con una cantidad desconocida, siempre que satisfaga cier
tas condiciones, existe una solucin. En este caso la pala
bra existe quiere decir que sabemos cmo hallar la
solucin. El uso de la palabra existencia en este caso
no constituye sino una forma inofensiva de lenguaje, que
en realidad es usada con frecuencia por los matemticos.
Pero cuando Platn habla de la existencia de las ideas,
la frase significa mucho ms que una expresin traduci
ble a significados ya establecidos.
Lo que Platn quiere es una explicacin de la posi
bilidad del conocimiento de la verdad matemtica, y
construye su teora de las ideas como una explicacin
de tal conocimiento; esto es, cree que la existencia de
las ideas puede explicar nuestro conocimiento de los ob
jetos matemticos porque hace posible una especie de
percepcin de la verdad matemtica en el mismo sentido
en que la existencia de un rbol hace posible la percep
cin de un rbol. Es evidente que la interpretacin de
la existencia ideal como una forma de lenguaje no le
senaria de nada, puesto que no garantizara ninguna es
pecie de sentido de percepcin de objetos matemticos.
Por el contrario, llega a un concepto de la existencia ideal

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

33

que comprende tanto las propiedades de la existencia f


sica como el conocimiento matemtico, extraa mezcla
de dos elementos que persiste en el lenguaje filosfico.
He dicho antes que la ciencia muere cuando el anhelo
de conocimiento se mitiga con una seudo-explicacin, con
la confusin de la analoga con la generalidad y con el
uso de imgenes en lugar de conceptos bien definidos.
Como las cosmologas de su tiempo, la teora de las
ideas de Platn no es ciencia sino poesa; es un producto
de su imaginacin, pero no de un anlisis lgico. En el
desarrollo subsecuente de su teora, Platn no vacila en
exhibir abiertamente la condicin mstica ms que lgica
de su pensamiento al ligar su teora de las ideas con la
concepcin de la migracin de las almas.
Esto sucede en el dilogo Menn de Platn. Scrates
desea explicar la naturaleza del conocimiento geomtrico
e ilustra su explicacin por medio de un experimento
con un joven esclavo, sin conocimiento alguno en las ma
temticas y de quien obtiene una prueba geomtrica. No
explica al joven las relaciones geomtricas que se usan
para la solucin, sino que le hace verlas a medida que
desarrolla su interrogatorio. La encantadora escena la uti
liza Platn para ilustrar la penetracin en la verdad geo
mtrica, como un ejemplo de conocimiento innato no
derivado de la experiencia. Esta interpretacin, aun cuan
do no sea aceptable para las concepciones modernas, ha
bra sido, en la poca de Platn, un argumento suficiente
mente poderoso sobre la visin de las ideas. Pero Platn
no se contenta con este resultado, sino que quiere seguir
desarrollando su exposicin y explicar la posibilidad del
conocimiento innato. Es aqu donde Scrates mantiene
que el conocimiento innato es reminiscencia, recuerdo de
visiones de ideas que los hombres tuvieron en las vidas
anteriores de su alma. Entre estas vidas anteriores se
encontraba una vida en el cielo ms all de los cielos,
donde se percibieron las ideas. De este modo Platn acu
de a la mitologa para explicar el conocimiento de las

34

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

ideas. Pero es difcil comprender por qu una visin de


las ideas fue posible en vidas anteriores si en la presente
vida es imposible, o por qu ha de ser necesaria una
teora de la reminiscencia si en nuestra vida presente la
visin de las ideas existe.
El smil potico no es perturbado por la lgica. Cuando
en la mitologa griega surgi la cuestin de por qu la
tierra no cae en el espacio infinito, se dio la respuesta
de que un gigante, llamado Atlas, la sostena sobre sus
hombros. La teora de la reminiscencia de Platn tiene
cualidades explicativas semejantes a las de esta leyenda,
por el hecho de que lo nico que hace es trasladar el
origen de un conocimiento de las ideas de una a otra vida.
Y la cosmologa de Platn, expuesta en el Timeo, se
diferencia de esta ingenua ficcin meramente por el uso
de lenguaje abstracto. Por ejemplo, nos dice que el ser
existi antes de la generacin del universo. Slo la os
curidad del lenguaje lleva a ver al filsofo una profunda
sabidura en tales palabras, que al ser examinadas fra
mente recuerdan la historia del gato de Cheshire, en
Alicia en el pas de las maravillas, cuyo gesto poda verse
an despus de que el gato desapareca.
Pero no es mi deseo ridiculizar a Platn. Sus descrip
ciones estn hechas en un lenguaje que seduce a la
imaginacin; slo que no deben tomarse como explica
ciones. Lo que Platn ha creado es poesa y sus dilogos
son obras maestras de la literatura universal. La historia
de un Scrates que ensea a los jvenes a travs de pre
guntas es un hermoso ejemplo de poesa didctica, en el
mismo nivel que la Ilada de Homero y las doctrinas de
los profetas. Pero no debemos tomar demasiado seria
mente lo que Scrates dice; lo que importa es cmo lo
dice y la forma como estimula a sus discpulos dirigin
dolos hacia la discusin lgica. La filosofa de Platn es
la obra de un filsofo convertido en poeta. Para un fil
sofo parece ser una tentacin irresistible, cuando se halla
ante problemas que no puede resolver, el entregarse a

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

35

todo un lenguaje de imgenes en lugar de dar una


explicacin. Si Platn hubiera estudiado el problema
del origen del conocimiento geomtrico con la actitud del
cientfico, su respuesta hubiera consistido en la simple
aceptacin del yo no s. El matemtico Euclides, en
cambio, quien una generacin despus de Platn cons
truy el sistema axiomtico de la geometra, no pretendi
dar ninguna explicacin de nuestro conocimiento de los
axiomas geomtricos. Pero el filsofo parece incapaz de
dominar su anhelo de conocer.
A travs de la historia de la filosofa encontramos la
mente filosfica asociada con la imaginacin del poeta:
all donde el filsofo inquiri, el poeta respondi. Al leer
las exposiciones de los sistemas filosficos, deberamos,
por lo tanto, concentrar nuestra atencin en los proble
mas planteados ms que en las soluciones dadas. El des
cubrimiento de cuestiones fundamentales es en s mismo
una contribucin esencial al progreso intelectual, y cuando
la historia de la filosofa se concibe como historia de pro
blemas, ofrece un aspecto mucho ms fructfero que
cuando se la considera como una historia de sistemas.
Algunos de estos problemas, que tienen un lejano origen
histrico, han hallado respuesta cientfica slo en nues
tros das. Uno de esos problemas es el del origen del
conocimiento matemtico. Otros, con historia semejante,
sern considerados despus.
El anlisis del presente captulo ha sido la primera res
puesta a la cuestin psicolgica relativa al lenguaje filo
sfico, que surgi al discutir el pasaje con que iniciamos
este libro. El filsofo habla un lenguaje acientfico por
que trata de dar respuestas a problemas en un momento
en que an no se tienen a la mano los medios para dar
una respuesta cientfica. La explicacin histrica, empero,
tiene una validez limitada. Hay filsofos que continan
hablando el mismo lenguaje de imgenes cuando los
medios para una solucin cientfica existen ya. En tanto
que la justificacin histrica se puede aplicar a Platn,

36

GENERALIDAD Y SEUDO-EXPLICACIN

no puede suceder lo mismo con el autor de la cita sobre


la razn como sustancia de todas las cosas, que poda
haber aprovechado los productos de dos mil aos de in
vestigacin cientfica posteriores a los tiempos de Platn,
pero que no los tom en cuenta.

III. LA BUSCA DE LA CERTEZA


Y LA CONCEPCIN RACIONALISTA
DEL CONOCIM IENTO
Lo q u e el captulo precedente ha demostrado es que las
oscuras concepciones de los sistemas filosficos han teni
do su origen en ciertos motivos extralgicos que intervie
nen en el proceso del pensar. A la legtima bsqueda de
explicaciones por medio de la generalidad se le ofrece
una seudo-satisfaccin con lenguaje de imgenes. Esta
intrusin de la poesa dentro del terreno del conocimiento
es estimulada por un impulso de construir mundos ima
ginarios, que puede tomar el lugar de la bsqueda de
la verdad. La tendencia a pensar en imgenes puede lla
marse un motivo extralgico, porque no representa una
forma de anlisis lgico sino que tiene su origen en nece
sidades, mentales ajenas al reino de la lgica.
Existe otro motivo extralgico que estorba con frecuen
cia el proceso del anlisis. Aun cuando el conocimiento
adquirido por medio de la observacin sensorial brinda
en general buenos resultados en la vida diaria, desde
muy temprano en la historia se le reconoce como no muy
seguro. Hay algunas cuantas leyes fsicas que parecen re
gir sin excepcin, como la ley de que el fuego es caliente,
o la de que los humanos son mortales, o la de que los
cuerpos abandonados al vaco caen; pero hay muchsimas
otras reglas que s tienen excepciones, como la regla de
que una semilla sembrada en la tierra crece, o como las
leyes del tiempo atmosfrico, o las reglas sobre la cura
cin de las enfermedades humanas.
Una observacin hecha con ms detenimiento revela a
menudo la existencia de excepciones aun para las leyes
ms estrictas. Por ejemplo, el fuego de las lucirnagas no
es caliente, cuando menos en la acepcin ordinaria de la
palabra caliente ; y las burbujas de jabn pueden ele37

38

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

varse en el aire. Aun cuando estas excepciones pueden


desaparecer por una enunciacin ms precisa de la ley,
determinando las condiciones de su validez y las signifi
caciones de sus trminos con mayor claridad, queda an,
por lo general, una duda sobre si la nueva formulacin
est libre de excepciones, y si podemos estar seguros de
que nuevos descubrimientos no pondrn al descubierto
limitaciones de la ms reciente y acabada formulacin.
El desarrollo de la ciencia, con su frecuente eliminacin
de viejas teoras y la sustitucin de stas por nuevas, da
buenas razones para esta duda.
Hay .otra fuente de duda: se encuentra en el hecho
de que nuestras experiencias personales se dividen en un
mundo de realidad y un mundo de sueos. El que tal
divisin pueda hacerse es, histricamente hablando, un
descubrimiento de un periodo relativamente reciente de
la evolucin humana, ya que sabemos que los pueblos
primitivos de nuestro tiempo no poseen una clara deli
mitacin de los dos mundos. Un hombre primitivo que
suee que otro hombre lo ataca puede tomar su sueo
como realidad y disponerse a matar al otro hombre; y
cuando suea que su mujer lo engaa con otro hombre,
puede proceder a la realizacin de actos similares de
venganza, o de justicia, dependiendo la terminologa
del punto de vista. Un psicoanalista tendera tal vez a
perdonar a este hombre hasta cierto grado sealando que
estos sueos no tienen lugar sin base alguna y justificara,
si no el acto en s, al menos la sospecha. Sin embargo, el
hombre primitivo acciona no sobre la base de considera
ciones psicoanalticas, sino por el hecho de que carece de
una distincin clara entre el sueo y la realidad.
Aun cuando el hombre de sentido comn de nuestro
tiempo por lo general se siente cmodamente inmune con
tra esta confusin, un somero anlisis demuestra que su
confianza no est basada en la certeza, va que cuando
soamos no sabemos que estamos hacindolo, y slo ms
tarde, cuando hemos despertado, reconocemos nuestros

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

39

sueos como tales. Cmo es posible entonces que poda


mos alegar que nuestras experiencias presentes son ms
seguras que las de nuestros sueos? El hecho de que estn
asociadas a un sentimiento de realidad no les da una
base ms firme, porque se es el mismo sentimiento que
tenemos en nuestros sueos. Ni siquiera podemos excluir
la posibilidad de que experiencias posteriores demuestren
que estamos soando incluso ahora. El argumento no se
presenta, empero, para disuadir al hombre de sentido co
mn de que confe en sus experiencias; pero demuestra
que no podemos atribuir una infalibilidad absoluta a
tales experiencias.
El filsofo se ha sentido siempre perturbado por la
inestabilidad de la percepcin sensible, que ha ilustrado
con ejemplos como los expuestos; adems, ha hecho men
cin de las ilusiones sensoriales en el estado de vigilia,
tales como la aparente flexin de un madero sumergido
en el agua, o el espejismo en el desierto. Por lo tanto, se
llen de gozo al hallar al menos un dominio del cono
cimiento que se le presentaba exento de engao, y se
era el conocimiento matemtico.
Como se ha dicho antes, Platn consideraba las mate
mticas como la forma suprema del conocimiento. Su
influencia ha contribuido considerablemente a la difun
dida concepcin de que el conocimiento si no es de forma
matemtica no es conocimiento. El hombre de ciencia
moderno, a pesar de su uso de las matemticas como
poderoso instrumento de investigacin, no aceptara este
enjuiciamiento de modo incondicional. Hara hincapi
en que la observacin no puede ser excluida de la cien
cia emprica y asignara a las matemticas meramente
la funcin de establecer relaciones entre los diferentes
resultados de la investigacin emprica. El cientfico acep
ta de buen grado utilizar estas relaciones matemticas
como gua para nuevos descubrimientos por medio de
la observacin; pero sabe que le son tiles slo porque
parte de material de observacin, y est siempre dispues

40

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

to a abandonar las conclusiones matemticas si no son


confirmadas por observaciones posteriores. La ciencia em
prica, en el sentido moderno de la frase, es una ntima
combinacin del mtodo matemtico y el mtodo de ob
servacin. Sus resultados no se consideran como absoluta
mente seguros, pero s al menos como altamente proba
bles y lo suficientemente firmes para todo propsito
prctico.
A Platn, sin embargo, el concepto de conocimiento
emprico le habra parecido un absurdo. Cuando identi
fic el conocimiento con el conocimiento matemtico,
quiso decir que la observacin no debera tener sitio en
el conocimiento. Los argumentos derivados de probabi
lidades son falsedades, nos dice por medio de uno de
los discpulos de Scrates en el dilogo Fedcm. Lo que
Platn quera era certeza absoluta, no la seguridad induc
tiva que los fsicos modernos consideran como nica meta
posible. Es cierto que los griegos no tenan una ciencia
fsica comparable a la nuestra y que Platn no saba todo
lo que poda alcanzarse por la combinacin del mtodo
matemtico con la experiencia. Sin embargo, haba una
ciencia natural que aun en los tiempos de Platn haba
tenido gran xito con tal combinacin, la ciencia de la
astronoma. Las leyes matemticas de la revolucin de
las estrellas y los planetas haban sido descubiertas, con
un alto grado de perfeccin, por medio de hbil obser
vacin y por el razonamiento geomtrico. Pero Platn no
poda aceptar de buen grado la contribucin de la obser
vacin a la astronoma. Insista en que la astronoma era
conocimiento slo en la medida en que los movimientos
de las estrellas eran aprehendidos por la razn y la
inteligencia. Segn l, la observacin de las estrellas no
poda enseamos mucho sobre las leyes que rigen su re
volucin, porque su movimiento es imperfecto y no est
estrictamente regido por leyes. Sera absurdo considerar,
deca Platn, que los movimientos reales de las estrellas
son eternos y no estn sujetos a desviacin alguna. Dice

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

41

con mucha claridad lo que l piensa sobre el astrnomo


que basa su conocimiento en la observacin: Sea que
un hombre se azore mirando al cielo o que quede absorto
mirando al suelo, tratando de conocer algo de lo sensible,
yo niego que pueda aprender algo, ya que nada sensible es
objeto de la ciencia; su alma mira hacia lo bajo, no
hacia lo alto, sea que busque en el agua o en la tierra,
que navegue o que simplemente est echado de espaldas
sobre la tierra. En lugar de observar las estrellas, debe
ramos tratar de encontrar las leyes de su revolucin por
el pensamiento. El astrnomo debera dejar en paz a
los cielos y llegar a la materia de su conocimiento por
el don natural de la razn (Repblica, V II). Nadie
podra rechazar la ciencia emprica con mayor energa
de lo que se hace en estas palabras, que expresan la con
viccin de que el conocimiento de la naturaleza no requie
re la observacin y puede alcanzarse slo por medio de
la razn.
Cmo puede explicarse psicolgicamente esta actitud
antiemprica? Es la busca de la certeza lo que hace que
el filsofo desprecie la contribucin de la observacin al
conocimiento. Como lo que l quiere absolutamente es
el conocimiento seguro, no puede aceptar los resultados
de las observaciones; como los argumentos derivados de
probabilidades son falsedades, acude a las matemticas
como la nica fuente admisible de la verdad. El ideal de
la completa matematizacin del conocimiento, de una f
sica que sea del mismo tipo que la geometra y la arit
mtica, surge del deseo de encontrar una absoluta certeza
para las leyes de la naturaleza. Conduce a la absurda
exigencia de que el fsico haga a un lado sus observaciones
y de que el astrnomo desve su mirada de las estrellas.
A la clase de filosofa que considera a la razn como
base del conocimiento del mundo fsico se la ha llamado
racionalismo. Pero deben distinguirse esta palabra y su
adjetivo racionalista de la palabra racional. El conoci
miento cientfico se logra por el uso de mtodos racionales,

42

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

porque requiere el uso de la razn en su aplicacin al


material derivado de la observacin. Pero no es racio
nalista. Esta predicacin se aplicara no al mtodo cien
tfico, sino a un mtodo filosfico que considera a la
razn como fuente del conocimiento sinttico sobre el
mundo y que no requiere de la observacin para la veri
ficacin de ese conocimiento.
En la literatura filosfica, el nombre de racionalismo
se limita generalmente a ciertos sistemas racionalistas de
la poca moderna, distintos de los sistemas del tipo pla
tnico llamados idealismo. En este libro el nombre de ra
cionalismo se aplicar siempre en su sentido amplio, de
modo que incluya tambin al idealismo. El procedimiento
es justificado ya que ambas clases de filosofas son seme
jantes en tanto que consideran a la razn como una fuente
independiente del conocimiento del mundo fsico. La ra
zn psicolgica de todo racionalismo, en el sentido amplio
del trmino, es un motivo cxtralgico, esto es, un motivo
que no se justifica lgicamente: es la busca de certeza.
Platn no fue el primer racionalista. Su antecesor ms
importante fue el filsofo-matemtico Pitgoras ( c . 540
a. c.), cuyas doctrinas ejercieron una gran influencia so
bre Platn. Se comprende que el matemtico se halle
ms inclinado que nadie a convertirse en racionalista.
Conociendo el xito que la deduccin lgica tiene en pro
blemas que no necesitan de ninguna referencia a la ob
servacin, tiende a creer que sus mtodos pueden exten
derse a otros problemas. El resultado es una teora del
conocimiento en la que el discernimiento sustituye a la
percepcin, y en que se atribuye a la razn un poder
especial por medio del cual descubre las leyes generales
del mundo fsico.
Una vez que se abandona la observacin emprica como
una de las fuentes de la verdad, se est a un paso del
misticismo. Si la razn puede dar origen al conocimiento,
otras creaciones de la mente humana pueden igualmente
ser merecedoras de tal facultad. De esta concepcin nace

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

43

una extraa mezcla de misticismo y matemticas, que no


ha desaparecido nunca desde que apareci en la filosofa
de Pitgoras. Su veneracin religiosa por los nmeros y
la lgica lo llevaron a afirmar que todas las cosas son
nmeros, doctrina que difcilmente puede traducirse a
trminos inteligibles. La teora de la migracin del alma,
a que nos referimos al hablar de la teora de las ideas
de Platn (vanse pp. 33-4), era una de las doctrinas
fundamentales de Pitgoras, que segn se supone la tom
de las religiones orientales. Sabemos que Platn estaba
familiarizado con esta doctrina por su relacin con los
pitagricos. La concepcin de que el discernimiento l
gico puede revelar propiedades del mundo fsico es tam
bin de origen pitagrico. Los discpulos de Pitgoras
practicaban una especie de culto religioso, cuyo carcter
mstico puede verse en ciertos tabes que, se dice, el maes
tro les haba impuesto. Por ejemplo, se les enseaba que
es peligroso dejar una huella del cuerpo en la cama y se
les exiga que la borraran de las sbanas al levantarse
por la maana.
Existen otras formas de misticismo no asociadas a las
matemticas. El mstico generalmente tiene un prejuicio
antirracional y antilgico que le hace mostrar un gran
desprecio por el poder de la razn. Pretende poseer una
especie de experiencia sobrenatural, que lo coloca en po
sesin de la verdad merced a un acto de visin. A esta
clase de misticismo pertenecen los msticos religiosos. El
misticismo antirracional no ha representado un papel im
portante fuera del terreno de la religin, v se puede omi
tir su discusin en este libro, dedicado al anlisis de las
formas de filosofa en relacin con el pensamiento cient
fico que han contribuido a la gran controversia entre
filosofa y ciencia. Slo un misticismo de tendencia mate
mtica cae dentro del campo de estudio de este anlisis.
Lo qe establece un punto de contacto entre ese misticismo
matemtico y las formas no matemticas es su referencia
a actos de visin supransensible; lo que lo distingue de

44

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

esas otras formas es el uso de la visin para el estableci


miento de la verdad intelectual.
Claro que el racionalismo no es invariablemente ms
tico. El anlisis lgico mismo puede emplearse para el
establecimiento de una especie de conocimiento conside
rada como absolutamente verdadera y que a la vez se
relaciona con el conocimiento de la vida diaria o con el
conocimiento cientfico.
Los tiempos modernos han producido varios sistemas
racionalistas de este tipo cientfico no mstico. Entre estos
sistemas me gustara examinar el racionalismo del fil
sofo francs Descartes (1596-1650). En diversos escritos
expuso argumentos sobre la inseguridad del conocimiento
perceptivo, semejantes a los argumentos mencionados p
rrafos antes. Parece que la inseguridad de todo conoci
miento le preocupaba a tal grado que prometi a la
Virgen Santsima peregrinar a Loreto si iluminaba su
mente y lo ayudaba a hallar la certeza absoluta. Nos dice
que la iluminacin le lleg cuando estaba al calor de una
estufa, durante una campaa de invierno en la que l
participaba como oficial; y hace constar asimismo de qu
manera expres su gratitud a la Virgen Santsima cum
pliendo su voto.
La prueba de Descartes para la certeza absoluta est
construida sobre un truco lgico. Yo puedo dudar de todo,
todo, arguye, excepto de una cosa: del hecho mismo
de que dudo. Pero, cuando dudo, pienso; y si pienso, es
que existo. De este modo pretende haber demostrado la
existencia del yo por el razonamiento lgico. Pienso, lue
go existo, sta es su frmula mgica.
Cuando yo llamo a esta inferencia un truco lgico, no
quiero decir con ello que Descartes tratara de engaar a
sus lectores; ms bien dira que l mismo se enga por
esta forma artificiosa de razonar. Pero, lgicamente ha
blando, el paso de la duda a la certeza que se lleva a cabo
en la inferencia de Descartes se asemeja a un juego de
prestidigitation: partiendo de la duda, pasa a conside-

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

45

rarla como la accin de un yo, y as cree haber descu


bierto un hecho del que no puede dudarse.
Anlisis posteriores han demostrado la falacia del ar
gumento de Descartes. El concepto del yo (ego) no es
de una naturaleza tan simple como Descartes crea. Noso
tros no vemos nuestros propios yos en la forma en que
vemos las casas y las personas que nos rodean. Podemos,
tal vez, hablar de una observacin de nuestros actos de
pensamiento o de duda. Pero, al hacerlo, los percibimos
no como productos de un yo, sino como objetos separa
dos, como imgenes acmpaadas de sentimientos. Decir
yo pienso va ms all de la experiencia inmediata en
el sentido de que la oracin hace uso de la palabra yo.
El juicio yo pienso representa no un dato derivado de la
observacin, sino la culminacin de un largo proceso de
pensamientos que descubren la existencia de un yo dife
rente del yo de otras personas. Descartes debera haber
dicho el pensamiento existe, indicando de este modo el
surgimiento separado de los contenidos del pensamiento,
su aparicin independiente de los actos volitivos u otras
actitudes en las que participa el yo. Pero si esto hubiera
sucedido, la inferencia de Descartes no habra podido
hacerse. Si la existencia del yo no est apoyada por la ob
servacin inmediata, no puede asegurarse su existencia
con una certeza mayor que la existencia de otros objetos
derivada por adiciones a datos obtenidos por la obser
vacin.
Apenas es necesaria una refutacin ms detallada de la
inferencia de Descartes. Aun cuando la inferencia fuera
defendible, no demostrara mucho ni establecera la cer
tidumbre de nuestro conocimiento en otras cosas adems
del yo, lo cual se ve claro por la forma en que Descartes
contina su argumentacin. Primero deduce que por el
hecho de que el yo existe, Dios debe existir; pues de otro
modo el yo no podra tener la idea de un ser infinito.
As afirma despus que las cosas que nos rodean deben
existir tambin, ya que de no ser as Dios sera un im-

46

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

postor. ste es un argumento teolgico, extraamente de


fendido por un matemtico tan eminente como Descartes.
Lo interesante es esto: cmo es posible que una cues
tin lgica, como la consecucin de la certeza, hubiera
sido tratada con una confusin de argumentos artificiosos
y teolgicos, que ningn lector cientficamente enterado
dq nuestros das podra tomar en serio?
La psicologa de los filsofos es un problema que merece
ms atencin de la que generalmente se le presta en las
exposiciones de la historia de la filosofa. Su estudio tal
vez arrojara ms luz sobre el significado de los sistemas
filosficos que todos los intentos de un anlisis lgico de
estos sistemas. En la inferencia de Decartes hay poca
lgica, pero hay tambin una gran cantidad de infor
macin psicolgica que puede derivarse de ella. Fue la
busca de la certeza la que hizo a este excelente matem
tico caer en una lgica tan confusa. Tal parece que la
busca de la certeza cegara a un hombre ante los postu
lados de la lgica, a tal grado que los intentos de basar
el conocimiento slo en la razn pudieran llevarlo a aban
donar los principios del razonamiento coherente.
Los psiclogos explican la busca de la certeza como el
anhelo de volver a los primeros das de la infancia, en los
que no haba dudas y se guiaban por la confianza en
la sabidura del padre. Este anhelo se refuerza general
mente por una educacin que hace que el nio considere
la duda como pecado y la confianza como un mandato
religioso. El bigrafo de Descartes podra tratar de com
binar esta explicacin general con el matiz religioso de
las dudas de Descartes, su peticin de iluminacin y su
peregrinaje, que indican que este hombre tena necesidad
de su sistema filosfico para dominar un complejo de
incertidumbre profundamente enraizado. Sin entrar a ha
cer un estudio especfico del caso de Descartes, puede
sacarse una importante conclusin: si el resultado de una
investigacin lgica est determinado por una meta pre
concebida, si se hace de la lgica el instrumento para

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

47

demostrar un resultado que nosotros desearnos establecer


por alguna otra razn, la lgica del argumento tiende a
ser falaz. La lgica slo puede prosperar en una atms
fera de libertad perfecta, sobre una base que la libre
de residuos de temor y prejuicio. El que quiera inter
narse en la naturaleza del conocimiento debe caminar
con los ojos abiertos y estar dispuesto a aceptar los re
sultados a que el razonamiento llegue; sin que importe
el que esos resultados contradigan su concepcin de lo
que debe ser el conocimiento. El filsofo no debe con
vertirse en esclavo de sus deseos.
Aun cuando esta mxima parezca trivial, lo es slo
porque, no nos damos cuenta de la dificultad que consti
tuye el seguirla. La busca de la certeza es una de las
ms peligrosas fuentes de error porque se asocia con la
pretensin de un conocimiento superior. De este modo se
considera a la certidumbre de la prueba lgica como la
ideal para el conocimiento; y se pide por ello que todo
conocimiento sea establecido por los seguros mtodos de
la lgica. Para poder apreciar las consecuencias de esta
concepcin, estudiemos con mayor detalle la naturaleza
de la prueba lgica.
A la pmeba lgica se da el nombre de deduccin, en la
cual se obtiene la conclusin a partir de otros juicios, a los
que se denomina premisas del argumento. El argumento
se halla construido de tal modo que si las premisas son
verdaderas la conclusin debe ser verdadera tambin. Por
ejemplo, de los dos juicios todos los hombres son morta
les y Scrates es hombre, podemos derivar la con
clusin Scrates es mortal. El ejemplo demuestra lo
vaco de la deduccin, pues la conclusin no puede decir
ms de lo que se dice en las premisas, ya que slo hace
explcita cierta consecuencia contenida implcitamente en
las premisas. Desenvuelve, por as decirlo, la conclusin
comprendida por las premisas.
El valor de la deduccin est expuesto en su vacuidad.
Por la razn misma de que la deduccin no aade nada

48

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

a las premisas, se la puede aplicar siempre sin temor de


errar. Para hablar con mayor precisin, la conclusin no
ofrece menos seguridad que las premisas. La funcin l
gica de la deduccin consiste en llevar la verdad de ciertos
juicios dados a otros, pero es solamente eso lo que
puede hacer. No puede establecer la verdad sinttica al
menos que otra verdad sinttica sea ya conocida.
Las premisas del ejemplo todos los hombres son mor
tales y Scrates es hombre, son verdades empricas,
esto es, verdades derivadas de la observacin. La conclu
sin Scrates es mortal, por lo tanto, es tambin una
verdad emprica, y no encierra mayor certeza que las
premisas. Los filsofos han tratado siempre de encontrar
mejores premisas, de modo que estn exentas de toda
crtica. Descartes crey que haba hallado una verdad
incuestionable en su premisa yo dudo. Antes se ha
explicado que el trmino yo en esta premisa puede
ponerse en duda y que la deduccin no puede otorgar
una certeza absoluta. Sin embargo, el racionalista no se
dar por vencido y continuar buscando premisas in
cuestionables.
Por otra parte, tenemos las premisas que brindan los
principios de la lgica. Por ejemplo: que toda cosa es
idntica a s misma y que todo juicio es verdadero o falso
el ser o no ser del lgico son premisas incuestio
nables. Lo malo de ellas es que son tambin vacas, ya
que no afirman nada sobre el mundo fsico. Son reglas
para la descripcin del mundo fsico, pero no contribuyen
en nada al contenido de la descripcin; determinan sola
mente su forma, esto es, el lenguaje de nuestra descrip
cin. Los principios de la lgica son, por lo tanto, ana
lticos. (Antes se ha definido el trmino con el significado
de auto-explicativo y vaco [vase p. 27].) De modo
contrari, los juicios que nos informan sobre algo, como
los que hacemos a partir de las observaciones de nuestros
ojos, son sintticos, es decir, aaden algo a nuestro cono
cimiento. Sin embargo, todos los juicios sintticos que la

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

49

experiencia nos presenta estn sujetos a duda y no pue


den suministramos un conocimiento absolutamente se
guro.
Un intento para establecer la anhelada certeza a par
tir de una premisa analtica es la famosa prueba ontolgica de la existencia de Dios, de Anselmo de Cantrbery,
en el siglo xi. La demostracin principia con la definicin
de Dios como un ser infinitamente perfecto. Como este
ser debe tener todas las propiedades esenciales, debe tener
tambin la propiedad de existencia. Por lo tanto, sigue
la conclusin, Dios existe. La premisa, en realidad, es
analtica, porque toda definicin lo es. Como el juicio de
la existencia de Dios es sinttico, la inferencia lleva a cabo
un ardid por el que se deriva una conclusin sinttica
de una premisa analtica.
Lo falaz de esta inferencia se ve fcilmente en sus ab
surdas consecuencias. Si se puede derivar la existencia a
partir de una definicin, podramos demostrar la existen
cia de un gato con tres colas definiendo a este animal
como un gato que tiene tres colas y que existe. Lgica
mente hablando, la falacia consiste en una confusin de
universales con particulares. De la definicin podemos
deducir slo el juicio universal de que, si algo es un gato
con tres colas, existe; lo que es un juicio verdadero. Pero
el juicio particular de que hay un gato con tres colas no
puede inferirse. Del mismo modo, de la definicin de
Anselmo podemos deducir slo el juicio de que si algo es
un ser infinitamente perfecto, existe; pero no que tal ser
existe. (La confusin de universales y particulares de An
selmo pertenece a la misma familia de una confusin
similar en la teora aristotlica del silogismo.)
Fue Immanuel Kant (1724-1804) quien vio que la
certeza de naturaleza sinttica no puede derivarse de pre
misas analticas, sino que requiere premisas sintticas
de verdad incuestionable. En la creencia de que tales
juicios existen, los llam juicios sintticos a priori. La ex
presin a priori significa no derivados de la experiencia,

50

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

o derivados de la razn y necesariamente verdaderos.


La filosofa de Kant representa el gran esfuerzo por
demostrar que hay verdades sintticas a priori; e, hist
ricamente hablando, representa la ltima gran construc
cin de una filosofa racionalista. Es superior a sus pre
decesores, Platn y Descartes, en que evita los errores de
stos. No se compromete por la aceptacin de una exis
tencia de las ideas platnicas, ni tampoco pasa de contra
bando una premisa seudonecesaria por medio de un tru
co, como lo hace Descartes. Pretende haber encontrado
lo sinttico a priori en los principios de las matemticas
y de la fsica matemtica. Como Platn, parte del cono
cimiento matemtico; sin embargo, explica este conoci
miento no por la existencia de objetos de una realidad
superior, sino por una ingeniosa interpretacin del cono
cimiento emprico, que se tratar a continuacin.
Si el progreso en la historia de la filosofa consiste en
el descubrimiento de problemas de gran significacin,
corresponde a Kant un alto puesto por su problema sobre
la existencia de lo sinttico a priori. Pero, como otros fi
lsofos, considera que su mrito estriba no en el problema
sino en la respuesta. Incluso formula la cuestin de un
modo diferente. Est tan convencido de la existencia de
un sinttico a priori que apenas considera necesario pre
guntarse si existe; por ello, plantea la cuestin del modo
siguiente: cmo es posible el juicio sinttico a priori? La
prueba de su existencia, contina, es suministrada por las
matemticas y la fsica matemtica.
Hay mucho que decir en defensa de la posicin de
Kant. El hecho de que considere los axiomas de la geo
metra como juicios sintticos a priori demuestra una pro
funda penetracin en los peculiares problemas de la
geometra. Kant se dio cuenta de que la geometra de
Euclides ocupaba una posicin nica por el hecho de re
velar relaciones necesarias entre los objetos empricos,
relaciones que no podan considerarse como analticas.
Y es mucho ms explcito que Platn en este punto.

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

51

Kant saba que lo estricto de la prueba matemtica no


poda explicar la verdad emprica de los teoremas geo
mtricos; Las proposiciones geomtricas, tales como el
teorema sobre la suma de los ngulos de un tringulo,
o el teorema de Pitgoras, se derivan por estricta deduc
cin lgica de los axiomas. Pero estos axiomas mismos no
se derivan de la misma manera, y no pueden derivarse
porque toda derivacin de conclusiones sintticas tiene
que partir de premisas sintticas. La verdad de los axio
mas, por lo tanto, debe establecerse por otros medios
distintos de la lgica: deben ser juicios sintticos a priori.
Una vez que se sabe que los axiomas son verdaderos res
pecto de los objetos fsicos, la aplicabilidad de los teore
mas a estos objetos queda garantizada por la lgica, ya
que la verdad de los axiomas es transferida por la deri
vacin lgica a los teoremas. Y a la inversa, si uno est
convencido de que los teoremas geomtricos se aplican a
la realidad fsica, se admite la creencia en la verdad de
los axiomas y, por lo tanto, en un juicio sinttico a priori.
Aun aquellos a quienes no les gustara comprometerse
abiertamente a favor de la sntesis a priori indican por
su comportamiento creer en ella: no vacilan en aplicar
los resultados de la geometra a las mediciones prcticas.
Este argumento, mantiene Kant, demuestra la existencia
de lo sinttico a priori.
Kant sostiene que pueden presentarse argumentos se
mejantes a partir de la fsica matemtica. Preguntemos a
un fsico, nos dice, cul es el peso del humo; lo calcular
pesando la sustancia antes de la combustin y deduciendo
despus el peso de las cenizas. Cuando se determina de
este modo el peso del humo se supone que la masa es
indestructible. Se demuestra de esta manera, dice Kant,
que el principio de la conservacin de la masa es una
verdad sinttica a priori, reconocida or el fsico en el
mtodo que sigue en su experimento. Hoy sabemos que
el clculo descrito por Kant conduce a resultados falsos,
porque no toma en consideracin el peso del oxgeno que

52

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

entra en combinacin qumica con la sustancia en com


bustin. Sin embargo, si Kant hubiera conocido este des
cubrimiento posterior, habra aducido que, aun cuando
modifica el procedimiento del clculo, no contradice el
principio de la conservacin de la masa; sin embargo,
este principio suministrar las bases del clculo slo si
se toma en consideracin el peso del oxgeno.
Otro conocimiento sinttico a priori del fsico, segn
Kant, es el principio de causalidad. Aun cuando a menudo
no podemos encontrar la causa de un hecho observado, no
consideramos que ocurra sin una causa; por el contra
rio, estamos convencidos de que encontraremos esa causa
si la buscamos. Esta conviccin determina el mtodo
de la investigacin cientfica y es la fuerza propulsora de
todo experimento cientfico; si no creyramos en la cau
salidad no habra ciencia. Como en los dems argumentos
de Kant, la existencia de la sntesis a priori es demostrada
en relacin con el procedimiento cientfico: la ciencia
presupone la sntesis a priori, tal supuesto es la base del
sistema filosfico de Kant.
Lo que da su fuerza a la posicin kantiana son sus
cimientos cientficos. Su busca de la certeza no pertenece
al tipo mstico que pretende adentrarse en un mundo de
ideas, ni al tipo que acude a los trucos lgicos para sacar
la certeza de supuestos vacos, como el mago que saca un
conejo de un sombrero vaco. Kant pone en movimiento
la ciencia de su tiempo para demostrar que la certeza
puede alcanzarse, y afirma que el sueo de certeza del
filsofo es confirmado por los resultados de la ciencia.
Kant toma su fuerza de la autoridad del cientfico.
Pero las bases sobre las que Kant levant su edificio
no eran tan firmes como l crea. Consideraba a la fsica
de Newton como la ltima etapa en el conocimiento de
la naturaleza y la idealiz hasta convertirla en un sistema
filosfico. Al derivar de la razn pura los principios de
la fsica newtoniana, crey haber logrado la completa
racionalizacin del conocimiento, haber alcanzado la me-

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

53

ta final que haba escapado a sus antecesores. El ttulo


de su obra principal, Crtica de la razn pura, muestra su
propsito de hacer de la razn la fuente de un conoci
miento sinttico a priori para establecer de este modo
como una verdad necesaria, en el terreno filosfico, las
matemticas y la fsica de su tiempo.
Es cosa extraa que quienes observan y admiran la
investigacin cientfica desde fuera tengan con frecuencia
ms confianza en sus resultados que quienes participan
en su progreso. El hombre de ciencia conoce las dificul
tades que ha tenido que superar antes de poder estable
cer sus teoras. Tiene conciencia de la buena fortuna que
le ha ayudado a descubrir teoras adecuadas a observacio
nes dadas y que han hecho posible que observaciones
posteriores encajen en sus teoras. Sabe de antemano que
en cualquier momento pueden surgir discrepancias y nue'
vas dificultades, y no pretende nunca haber descubierto
la ltima verdad. Como el discpulo que es ms fantico
que el profeta, el filsofo de la ciencia se halla en peligro
de confiar ms en los resultados cientficos de lo que per
mite el origen de stos: la observacin y la generalizacin.
La sobrestimacin de la seguridad de los resultados
cientficos no se halla limitada al filsofo; se ha conver
tido en una caracterstica general de los tiempos moder
nos, esto es, del periodo que va de los das de Galileo a
los nuestros, periodo al cual pertenece la creacin de
la ciencia moderna. La creencia de que la ciencia tiene la
respuesta a todas las preguntas de que si alguien nece
sita informacin tcnica, o se encuentra enfermo, o se
halla perturbado por algn problema psicolgico, lo nico
que tiene que hacer es preguntar al hombre de ciencia
para obtener una respuesta es tan general, que la cien
cia ha pasado a realizar una funcin social que original
mente era satisfecha por la religin: la funcin de brindar
la seguridad absoluta. La creencia en la ciencia ha sus
tituido en gran medida a la creencia en Dios. Aun ah
donde se consideraba la religin como compatible con

54

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

la ciencia, fue modificada por la mentalidad del creyente


en la verdad cientfica. El periodo de la Ilustracin, den
tro del cual se desarrolla el trabajo de Kant, no aban
don la religin, sino que la transform en un credo de
la razn, hizo de Dios un cientfico matemtico que saba
todo porque tena un dominio perfecto de las leyes de
la razn. No es de extraar por ello que el cientfico ma
temtico apareciera como una especie de pequeo dios,
cuyas enseanzas tenan que ser aceptadas como libres
de duda. Todos los peligros de la teologa, su dogmatismo
y su control del pensamiento por medio de la garanta
de la certidumbre, reaparecen en una filosofa que con
sidera a la ciencia como infalible.
De haber vivido Kant para ver la fsica y las mate
mticas de nuestros das, habra abandonado la filosofa
de la sntesis a priori. Debemos considerar sus obras, por
lo tanto, como documentos de su tiempo, como intentos
de mitigar su hambre de certeza con su fe en la fsica de
Newton. En realidad, el sistema filosfico de Kant debe
concebirse como una superestructura levantada sobre
los cimientos de una fsica conformada para un espacio
absoluto, un tiempo absoluto y un determinismo absoluto
de la naturaleza. Este origen explica el xito y el fraca
so del sistema, explica por qu Kant ha sido considerado
por muchos como el ms grande filsofo de todos los tiem
pos, y por qu su filosofa no tiene nada que decimos a
quienes somos testigos de la fsica de Einstein y Bohr.
Este origen explica tambin el hecho psicolgico de que
Kant no viera el punto dbil en la construccin lgica por
medio de la cual trat de justificar los juicios sintticos
a priori. Es la finalidad preconcebida la que ciega al
filsofo ante las suposiciones tcitas que ha introducido.
Para hacer mi crtica ms clara, pasar ahora a exponer
la segunda parte de la teora de la sntesis a priori de
Kant, en la que trata de responder a la pregunta de c
mo es posible el juicio sinttico a priori

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

55

Kant pretenda que poda explicar la aparicin de los


juicios sintticos a priori por medio de una teora que
e muestra los principios a priori como condiciones necesa
rias de la experiencia. Arguye que la mera observacin
no suministra experiencia, que las observaciones deben
ser ordenadas y organizadas antes que puedan convertirse
en conocimiento. La organizacin del conocimiento, se
gn l, depende del uso de ciertos principios, tales como
los axiomas de la geometra y los principios de la causa
lidad y de la conservacin de la masa, que son innatos
en la mente humana y que empleamos como principios
regulativos en la construccin de la ciencia. Son, concluye
l, necesariamente vlidos porque sin ellos la ciencia sera
imposible. Kant llama a esta prueba deduccin trascen
dental de los juicios sintticos a priori.
Debe reconocerse que la interpretacin de Kant sobre
la sntesis a priori es muy superior al anlisis de Platn
sobre el mismo punto. Para poder explicar cmo puede
la razn tener conocimiento de la naturaleza, Platn su
pone la existencia de un mundo de objetos ideales que la
razn percibe y que de algn modo rige sobre los objetos
reales. En Kant no se encuentra un misticismo semejante.
La razn adquiere conocimiento del mundo fsico porque
conforma la visin que de ese mundo fsico construimos:
tal es el concepto de Kant. La sntesis a priori tiene un
origen subjetivo; es una condicin que el espritu humano
impone al conocimiento humano.
Permtaseme aclarar la explicacin de Kant por una
sencilla ilustracin. Una persona que use anteojos azules
ver todo azul. Sin embargo, si hubiera nacido con esos
anteojos, considerara lo azul como una predicacin ne
cesaria de todos los objetos, y le llevara algn tiempo
descubrir que es l, o ms bien dicho sus anteojos, los
que dan el color azul al mundo. Los principios sintticos
a priori de la fsica y las matemticas son los anteojos
azules a travs de los cuales vemos el mundo. No debe
asombramos que todas nuestras experiencias los confir-

56

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

men por el simple hecho de que no podemos adquirir


experiencia sin ellos.*
Esta ilustracin no proviene de Kant; a decir verdad,
parece muy ajena al autor de prolijos libros llenos de
consideraciones abstractas en complicado lenguaje, que
hacen al lector sentir sed de ejemplos concretos. Si Kant
hubiera estado habituado a explicar sus ideas en el len
guaje llano y simple del hombre de ciencia, tal vez habra
descubierto que su deduccin trascendental tiene un valor
discutible. Se habra dado cuenta de que, si su argumento
se contina, conduce a un anlisis como el siguiente.
Supongamos que es correcto que ninguna experiencia
puede refutar los principios a priori. Quiere decir esto
que, sean cuales fueran las observaciones que se hicieran,
siempre se las podr interpretar de modo tal que satisfa
gan estos principios. Por ejemplo, si en algunos tringulos
se realizaran mediciones que se opusieran al teorema de la
suma de ngulos, atribuiramos las inexactitudes a errores
de observacin e introduciramos correcciones en los
valores medidos de tal modo que pudiera satisfacerse el
teorema geomtrico. Pero si el filsofo pudiera demostrar
que puede seguirse siempre este procedimiento con res
pecto a todos los principios a priori, se llegara a la con
clusin de que estos principios son vacos y, por lo tanto,
analticos; no estableceran restricciones sobre posibles
experiencias y, en consecuencia, no nos informaran sobre
propiedades del mundo fsico.
En realidad, H. Poincar intent hacer una am plia
cin de la teora de Kant en esta direccin, con el nom* Podra presentarse la objecin de que un hombre que naciera con
anteojos azules no conocera ms colores que el azul y, por lo tanto, no con
cebira el azul como color. Para evitar esto, supongamos que una persona
nace con los cristalinos azules, en tanto que su retina y su sistema nervioso
permanecen normales. Mientras sus sensaciones pticas fueran producidas
por estmulos internos, seran normales. En consecuencia, la persona podra
ver otros colores adems del azul en sus sueos y llegara a la conclusin
de que el mundo fsico est sujeto a limitaciones que no alcanzan al
mundo de su imaginacin. Al cabo de algn tiempo descubrira que esta
limitacin se debe a la composicin de sus propios cristalinos.

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

57

bre de convencionalismo. Poincar considera la geometra


de Euclides como una convencin, esto es, como una regla
arbitraria que nosotros imponemos sobre nuestro sistema
de ordenacin de experiencias. Las limitaciones de esta
concepcin sern estudiadas en el captulo vm. Para
ilustrar lo que convencionalismo significa en un campo
diferente al de la geometra, tomemos la proposicin de
que todos los nmeros sobre el 99 deben escribirse con
tres dgitos cuando menos. Esta proposicin sera verda
dera slo para el sistema decimal, pero no para otro dife
rente, como por ejemplo el sistema duodecimal de los
babilonios, los cuales tomaban el nmero 12 como base
de su sistema de numeracin. El sistema decimal es una
convencin que nosotros usamos para nuestra notacin
numeral, y podemos demostrar que todos los nmeros
pueden escribirse en esta notacin. La proposicin de que
todos ios nmeros mayores al 99 deben escribirse con
cuando menos tres dgitos es analtica cuando se refiere a
este sistema. Para poder interpretar la filosofa de Kant
como convencionalismo, tedramos que demostrar que
sus principios pueden ser vlidos en todas las experiencias
posibles.
Pero no se puede hacer esta demostracin. Si los prin
cipios a priori son sintticos, como Kant crea, esta de
mostracin es imposible. La palabra sinttico quiere
decir que podemos imaginar experiencias que vayan con
tra los principios a prio; y si podemos imaginar estas
experiencias, no podemos excluir la posibilidad de que
alguna vez podamos tenerlas. Kant dira que este caso no
puede darse porque los principios son condiciones nece
sarias de la experiencia o, para decirlo en otras palabras,
porque, en el caso considerado, no sera posible la expe
riencia como un sistema ordenado de observaciones. Pero
cmo sabe Kant que la experiencia ser siempre posible?
No tena pruebas de que nunca llegaramos a una tota
lidad de observaciones no susceptibles de ser ordenadas
dentro del marco de sus principios a prio y que haran

58

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIMIENTO

la experiencia imposible, al menos la experiencia en el


sentido kantiano. En el lenguaje de nuestra, ilustracin
este caso se dara si el mundo fsico no tuviera rayos de
luz de la longitud de onda correspondiente al azul; en
tal caso el hombre de anteojos azules no podra ver nada.
Si una cosa semejante aconteciera en la ciencia, si la
experiencia en el sentido kantiano fuera imposible, los
principios de Kant resultaran invlidos para el mundo
fsico. Y debido a la posibilidad de que esto sucediera,
no se puede llamar a los principios a priori. El postulado
de que la experiencia enmarcada dentro de los principios
a priori debe ser siempre posible constituye la suposicin
insostenible del sistema de Kant, es la premisa indemos
trable sobre la que se levanta su sistema. El hecho de que
no presente explcitamente su premisa demuestra que la
busca de la certeza le hizo pasar por alto las limitaciones
de su argumento.
No es mi deseo ser irreverente con el filsofo de la
Ilustracin. Pero podemos hacer esta crtica porque he
mos visto a la fsica pasar a una etapa en la que el marco
del conocimiento kantiano se desbarata. La fsica de
nuestros das no reconoce ya los axiomas de la geometra
euclidiana ni los principios de la causalidad y la sustancia.
Sabemos ya que las matemticas son analticas y que todas
las aplicaciones que de ellas hacemos a la realidad fsica,
incluyendo la geometra fsica, tienen una validez emp
rica y estn sujetas a correccin por experiencias poste
riores; en otras palabras, que no hay sntesis a p r io r i.
Pero slo hoy, cuando la fsica de Newton y la geometra
de Euclides han sido superadas, hemos llegado a la pose
sin de este conocimiento. Es difcil concebir la posibili
dad del derrumbamiento de un sistema cientfico durante
su apogeo; pero es fcil referirse a ese derrumbamiento
cuando se ha convertido en realidad.
Esta experiencia nos ha preparado para esperar el de
rrumbamiento de cualquier sistema. Sin embargo, no nos
ha desanimado. La nueva fsica nos demuestra que pode-

CONCEPCIN RACIONALISTA DEL CONOCIM IENTO

59

mos adquirir conocimiento fuera del marco de los prin


cipios kantianos, que la mente humana no es un rgido
sistema de categoras en las que tiene que hacer lugar ae
todas las experiencias, sino que los principios del cono
cimiento varan con su contenido y pueden adaptarse a
un universo mucho ms complicado que el de la mec
nica de Newton. Esperamos que en cualquier situacin
futura nuestra mente sea lo suficientemente flexible para
suministrar mtodos de organizacin lgica que puedan
hacer frente al material de observacin dado. sta es una
esperanza, no una creencia de la que pretendamos tener
prueba filosfica. Podemos arreglrnosla sin la certeza,
pero hubo necesidad de recorrer un largo camino antes
que pudiramos llegar a esta actitud ms liberal hacia el
conocimiento. La busca de la certeza tuvo que agotarse
en los sistemas filosficos del pasado antes de que pudi
ramos prever una concepcin del conocimiento exenta de
cualquier pretensin de verdad eterna.

IV. LA BUSCA DEDIRECTRICES MORALES Y EL


PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO
Scrates : Quieres entonces que averigemos juntos lo que es

la virtud?
M e n n : Hagmoslo.

S crates : Dado que no sabemos todava qu es o cul es su


naturaleza, consideremos la cuestin de si la virtud es susceptible
de enseanza o no, diciendo manera de hiptesis: si es ciencia o
conocimiento puede ensearse, si no lo es no puede ensearse. Por
que no es cosa clara que slo puede ensearse al hombre lo que es
ciencia o conocimiento?
M e n n : Asi parece.
S c r a t e s : Entonces, si la virtud es una especie de ciencia o cono
cimiento, puede ensearse?
M e n n : D esde luego.

Scrates : Bien, de este modo nos encontramos pronto al fin de


esta averiguacin hipottica: si la virtud es de tal naturaleza se la
puede ensear; si no, no.
e s t e dilogo del Menn de Platn, que hemos pre
sentado aqu en forma abreviada, Scrates discute la
cuestin de si la virtud es conocimiento. Como en el di
logo anterior de Platn, Protgoras, donde se discute la
misma cuestin, Scrates no contesta con un claro s o
no. No puede llegar a una respuesta definitiva debido
al ambiguo uso que hace de las palabras conocimiento
y enseanza. Con frecuencia insiste Scrates en que l
nunca ensea, sino que solamente ayuda a los hombres a
ver la verdad con sus propios ojos. El mtodo que l usa
es el de hacer preguntas. El interrogado aprende porque
la pregunta dirige su atencin hacia ciertos puntos; y la
respuesta verdadera se descubre as por el enfoque
de los factores esenciales y la derivacin de conclusiones.
A esta clase pertenece el aprendizaje de la geometra; el
descubrimiento de la verdad de las relaciones geomtricas
necesarias para una prueba se deja siempre al discpulo,

En

60

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

61

y el maestro slo lo induce a llevar a cabo estos actos


de discernimiento. Pero si el discpulo aprende como
consecuencia de este llamado mtodo dialctico, bien se
puede decir que la persona que le hace aprender ense
a. En realidad, si Scrates extendiera su extraa termi
nologa al terreno de la geometra y negara que puede
ensearse (lo cual hace algunas veces), se deducira que
la geometra no es un conocimiento (conclusin a la
que l no llega). Por lo tanto, parecera correcto inter
pretar el punto de vista de Scrates en el sentido de que
la virtud es una forma de conocimiento de la misma
manera que se puede llamar a la geometra una forma
de conocimiento.
Esta interpretacin se justifica por la exposicin que el
propio Scrates hace del problema. Quiere mostrar a
Menn el mtodo por el cual pueden resolverse las cues
tiones ticas y para ello se refiere al proceso de adquisi
cin del conocimiento geomtrico. En este punto el di
logo se anima con la escena antes mencionada, en la que
Scrates hace entender a un joven esclavo un teorema
geomtrico [vase p. 33]. Lo que l desea es ilustrar su
afirmacin de que para saber qu es la virtud, y qu es
lo bueno, es necesario realizar un acto de discernimiento
semejante al que se requiere para la comprensin de las
pruebas geomtricas. De este modo se presentan los jui
cios ticos como descubrimientos a los que se llega por
una forma peculiar de visin, comparable a la represen
tacin de las relaciones geomtricas. En esta argumenta
cin se presenta el discernimiento tico como paralelo al
geomtrico. Si el conocimiento geomtrico existe, debe
existir tambin el conocimiento tico: tal es la inevitable
conclusin a que se llega una vez que la doctrina socrticoplatnica se limpia de la terminologa sofista en que se la
formula. Por lo tanto, puede expresarse esta doctrina en
la tesis de que la virtud es conocimiento.
Con esta tesis Platn y Scrates establecieron el parale
lismo tico-cognoscitivo, la teora de que el discemimien-

62

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

to tico es una forma de conocimiento. Si un hombre


comete actos inmorales, es un hombre ignorante en el
sentido en que lo es el hombre que comete errores en
geometra; es incapaz de realizar el acto de discerni
miento que le ensea lo bueno, discernimiento semejante
al que le ensea la verdad geomtrica.
Si comparamos esta concepcin con la forma en que
la Biblia presenta los principios ticos, descubrimos una
notable diferencia. La Biblia ofrece reglas ticas como
palabra de Dios, el dios hebreo que da. a Moiss los Diez
Mandamientos en el Monte Sinai. No matars!, No
hurtars! La forma imperativa de las reglas demuestra
que tienen la calidad de un mandato, no de un juicio
sobre algo dado. La transformacin de las reglas ticas
en una forma de conocimiento parece ser una invencin
posterior. Los hebreos habran considerado como un me
nosprecio de la palabra de Dios el haber puesto los Diez
Mandamientos en el mismo nivel de cualquier ley natural
o cualquier ley matemtica.
Por la poca en que se escribi el Pentateuco, el co
nocimiento no haba adquirido todava la forma de un
sistema organizado; la geometra de los egipcios no era
ms que un conjunto de reglas prcticas para la medicin
de la tierra y la construccin de los templos. Correspondi
a los griegos descubrir que la geometra podra estable
cerse en forma de prueba lgica. La concepcin de la
virtud como conocimiento es, por lo tanto, una forma de
pensamiento esencialmente griega. El conocimiento tuvo
primero que adquirir la perfeccin y la dignidad que el
espritu griego le confiri por la construccin de las mate
mticas como un sistema lgico, antes de que se le pudie
ra considerar como la base de las leyes ticas. Las leyes
de la naturaleza y las de las matemticas tuvieron pri
mero que ser aceptadas como leyes, como relaciones que
exigen nuestro reconocimiento y que no admiten ninguna
excepcin, antes de que se las pudiera concebir como
paralelas a las leyes ticas. El doble significado de la

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

63

palabra ley, como imperativo moral y como regla de


la naturaleza o de la razn, explica la construccin
de este paralelismo.
La razn del paralelismo parece ser el deseo de fundar
la tica sobre una base ms firme que la religin. La
confianza en el mandato divino puede satisfacer a la men
te ingenua, que no se perturba con dudas sobre la supe
rioridad del padre. Quienes construyeron la forma lgica
de las matemticas descubrieron una nueva forma de
mandato: el mandato de la razn. La forma impersonal
de este mandato hace que parezca pertenecer a un tipo
superior; exige su aceptacin creamos o no en la exis
tencia de los dioses, elimina la cuestin sobre si las leyes
de los dioses son buenas o no, nos emancipa de la con
cepcin antropomrfica de que el obrar bien consiste en
la subordinacin a una voluntad superior. De ah que se
haya considerado que la mejor forma de establecer leyes
ticas como obligatorias para todos fuera un paralelismo
tico-cognoscitivo, es decir, la tesis de que la virtud es
conocimiento.
Un sistema filosfico que presenta el paralelismo ticocognoscitivo en su forma extrema es la tica de Spinoza
(1632-1677). En este sistema, Spinoza llega a imitar la
construccin axiomtica de la geometra de Euclides,
esperando fundar as la tica en una base tan firme como
la de la geometra. Como Euclides, Spinoza parte de
axiomas y postulados y luego deriva un teorema des
pus de otro. De hecho, su tica tiene toda la forma de
un texto de geometra. En sus primeros captulos el libro
no es tico en el sentido que nosotros damos al trmino,
ya que desarrolla una teora general del conocimiento.
Luego procede a tratar de las emociones, exponiendo la
teora de que las pasiones son resultado de ideas inco
rrectas del alma, en correspondencia con la teora de
Scrates de que la inmoralidad es ignorancia, y en un
captulo titulado De la servidumbre humana o de las
fuerzas de los afectos, trata de demostrar que las pasio-

64

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

nes originan la tristeza y son, por lo tanto, malas. Alcan


zamos la felicidad cuando vencemos la fuerza de las
pasiones; y el poder para esta liberacin se halla en la
razn, como explica en un captulo De la potencia del
entendimiento o de la libertad humana.
Su tica es estoica. El bien, nos dice, es solamente el
placer intelectual del conocimiento. La felicidad derivada
de la satisfaccin emocional y los goces de la vida, aun
cuando no la considere inmoral, le parece algo no esen
cial con respecto a la moralidad y slo la recomienda en
una dosis moderada, como una especie de alimento nece
sario para mantener al cuerpo en capacidad de realizar
todo lo que se encuentra en su naturaleza.
Spinoza goza de una gran reputacin entre los filsofos,
aun cuando me parece que se debe ms a los mritos de
su personalidad que a su filosofa. Fue un hombre mo
desto y valiente, que defendi sus teoras en todo momen
to y realiz los principios de su tica en su propia vida.
Viva de pulir lentes para gafas v rehus una posicin
acadmica porque eso restringira la libertad de su pen
samiento. Se le atac por diversos frentes como ateo y
fue expulsado de la comunidad juda de Amsterdam por
hereje. Permaneci indiferente a toda crtica, fue amable
con todos y no dio muestra jams de odio alguno.
Cuando se separa su tica de su forma lgica, se pre
senta como la fe de una personalidad desapasionada para
quien el control de s mismo y el trabajo intelectual son
los mximos bienes: Al vaciar su tica en la lgica revela
que su admiracin por la lgica era evidentemente ms
grande que su habilidad en ella. A decir verdad, la lgica
de sus deducciones es floja, y no pueden entenderse sin
muchas adiciones tcitas e interpretaciones psicolgicas.
Su sistema no puede considerarse ni siquiera como inter
namente vlido, esto es, como deducido correctamente de
sus axiomas. Sus conclusiones sobrepasan el contenido
de sus premisas. Por ejemplo, da por sentada la demos
tracin ontolgica de la existencia de Dios. Pero cons-

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

65

trucciones lgicas sin validez pueden cumplir an la fun


cin psicolgica de fortalecer creencias subjetivas, y un
razonamiento sofista puede convertirse en instrumento in
dispensable de un credo. Spinoza necesitaba la forma l
gica como columna vertebral que le ofreciera el soporte
necesario para la supresin de las emociones, dentro de
su rara indiferencia hacia los placeres de la pasin. La
intelectualizacin socrtica de la tica le sirvi, por lo
tanto, como a muchos de sus antecesores, para la cons
truccin de una tica que desprecia las emociones. se
es quiz el resultado ms absurdo del paralelismo ticocognoscitivo.
Desde tiempo de los estoicos, la idea del filsofo como
hombre sin pasiones ha prevalecido en la opinin pblica
y ha hecho que muchos hombres se sientan inferiores
cuando se han encontrado en imposibilidad de alcanzar
esa sabidura. No comprendo por qu los filsofos deban
personificar esa glorificacin del tipo impasible. No tra
tar de persuadir para que abandonen su placer a quie
nes lo derivan de la impasibilidad; pero no veo por qu
los dems, aquellos cuyos placeres son de un tipo ms hu
mano, debamos sentimos inferiores. Lo que hace a la
vida digna de ser vivida es la pasin, y esta regla se
aplica tambin a los filsofos, como lo demuestra el caso
de Spinoza, cuya infortunada pasin por la lgica no
pareca diferenciarse tanto de las formas ms sensaciona
les en que la pasin se manifiesta en otra personas.
La construccin deductiva de la tica de Spinoza con
su intencin de demostrar que se puede dar una prueba
deductiva de las reglas ticas es una versin ms ela
borada de la concepcin de Scrates acerca de que la
virtud es conocimiento, y la establece sobre una base
todava ms slida porque muestra que el conocimiento
lgico no es solamente un producto del discernimiento ra
cional, sino que es tambin accesible a la tcnica ms
poderosa del pensamiento racional, la deduccin lgica.
Como en la geometra, los axiomas de la tica son mera

66

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

mente el punto de partida de las construcciones deduc


tivas, que llevan por cadenas de razonamientos a nmero
cada vez mayor de resultados. La tica es conocimiento
no slo porque sus primeros principios parecen ser ver
daderos, sino tambin porque est sujeta a los principios
del razonamiento lgico y admite la tcnica de la prueba
lgica para el establecimiento de relaciones entre las
leyes morales: ste es un argumento que expresa la con
cepcin de Spinoza as como la de Scrates y Platn.
Ejemplos de deducciones, tomados tanto del campo
cognoscitivo como del tico, aclararn el paralelismo.
Como el proceso de la adquisicin de conocimiento, el
del descubrimiento de lo que es bueno es de naturaleza
gradual y se llega a l por pasos sucesivos de razona
mientos cada vez ms estrictos. La enseanza de la ver
dad, o la enseanza de la virtud, por otra parte, consiste
en ayudar a una persona en el recorrido de estos pasos.
Preguntamos, por ejemplo, si se puede dibujar un crculo
dentro de un tringulo de tal modo que los tres lados sean
tangentes del crculo. Nos imaginamos crculos y tringu
los que guarden esta relacin, pero no sabemos todava si
ello puede hacerse con todas las clases de tringulos, o
si puede hacerse en ms de una forma. Finalmente se en
cuentra la prueba geomtrica de que puede hacerse con
todos los tringulos y para todos slo en una forma. Se
llega a este descubrimiento por pasos, ya sea que encon
tremos la prueba por nosotros mismos o que nos sea
demostrada por un maestro. De modo semejante, pre
guntamos si mentir a otra persona es bueno. Podemos con
testar que algunas veces es bueno y algunas malo; pero
un anlisis ms detenido nos demuestra que aun cuando
la mentira puede en algunos casos ser de beneficio per
sonal, no es buena porque tal conducta de nuestra parte
puede inducir a otras personas a una conducta semejante,
con el resultado de que ello destruira la confianza mutua
en las relaciones de los seres humanos. El proceso esca
lonado de esta consideracin parece anlogo a la reflexin

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

67

matemtica y explica por qu las reglas ticas pueden


ser enseadas.
Pero el estudio de los procesos deductivos tambin pre
senta la concepcin cognoscitiva de la tica bajo una
nueva luz. La deduccin lgica no es un medio para en
contrar la verdad ltima, sino un mero instrumento para
conectar verdades diferentes. La deduccin matemtica,
en el ejemplo a que hemos acudido, consiste en una prue
ba de que, si se aceptan ciertos axiomas, se llega a la
conclusin sobre el crculo inscrito en el tringulo. La de
duccin tica discutida representa una prueba de que si
anhelamos ciertas finalidades debemos aceptar la regla
moral de que no debe mentirse. Para decirlo ms expl
citamente, lo que demostramos fue que, si deseamos un
orden social en el que las relaciones entre los seres huma
nos se realicen con mutua confianza, no debemos mentir.
Se trata de la relacin si-entonces que puede demos
trarse en ambos casos, y de la deductibilidad de esta
relacin en que los dos ejemplos se corresponden uno a
otro. El que la virtud pueda ser enseada resulta del
hecho de que las consideraciones ticas, como las deduc
ciones matemticas, contienen un elemento lgico accesi
ble a un anlisis por medio de pasos lgicos, que corres
ponden a los pasos lgicos de la prueba matemtica.
Nunca se insistira demasiado en que la deduccin
lgica no puede producir resultados independientes. Es
simplemente un instrumento de conexin; deriva conclu
siones a partir de axiomas dados, pero no puede demos
tramos la verdad de stos. Los axiomas de las matem
ticas, por lo tanto, requieren un tratamiento distinto y,
como ya se ha explicado, lo cuestin de si son verdaderos
conduce a cuestiones de la ndole de la que se pregunta
si son juicios sintticos a priori. El anlisis de las deduc
ciones lgicas conduce a resultados semejantes. Como en
las matemticas, los axiomas de la tica deben distin
guirse de los teoremas ticos deducibles; y slo la rela
cin entre los dos, el juicio si-entonces, si se aceptan los

68

PARALELISMO ETICO-COGNOSCITIVO

axiomas debe aceptarse el teorema, es susceptible de


prueba lgica. El anlisis demuestra, por lo tanto, que la
validez de la tica puede reducirse a la validez de los
axiomas ticos; como en las matemticas, el mtodo de
la deduccin slo puede transferir la cuestin sobre la
validez de los teoremas a los axiomas, pero no puede su
ministrar la respuesta a la cuestin misma.
Para poder demostrar que la virtud es conocimiento,
que los juicios ticos son de carcter cognoscitivo, ten
dramos que demostrar que los axiomas de la tica son de
naturaleza cognoscitiva. La aplicabilidad de la deduccin
lgica a los problemas ticos no demuestra nada en este
respecto. La cuestin de la naturaleza de la tica se re
duce, por lo tanto, a la cuestin de la naturaleza de los
axiomas ticos.
Una vez ms tenemos que reconocer que fue Immanuel
Kant quien vio por primera vez el problema de la tica
como problema de axiomas ticos. Fue l quien reco
noci que, como en las matemticas, la naturaleza ana
ltica de la deduccin hace imposible del todo el que se
pueda basar la validez de las reglas ticas slo en la de
duccin. Insisti en que slo despus de resolver la cues
tin de los axiomas de la tica puede entenderse la
naturaleza de la tica misma. Sin embargo, lo que Kant
quiere que se le reconozca no es el haber visto la cuestin,
sino la respuesta que da a ella. Y vale la pena estudiar
esta respuesta que, como la que dio al problema de los
axiomas de las matemticas y la fsica, representa el lti
mo gran edificio construido por el racionalismo.
La respuesta de Kant consiste en la tesis de que los
axiomas de la tica son juicios sintticos a priori, como
los de las matemticas y la fsica. En su Crtica de la
razn prctica, trata de aplicar a los axiomas de la tica
un tratamiento similar al que aplica en su Crtica de la
razn pura a los axiomas de las matemticas y la fsica.
En esta obra, Kant explica que los axiomas de la tica
pueden reducirse a uno solo, al que da el nombre de im-

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

69

perativo categrico y que formula del modo siguiente:


Obra de tal modo que la mxima de tu conducta pueda
convertirse en ley universal. E ilustra el uso de este
axioma con ejemplos como el que arriba hemos expuesto
sobre la mentira: el mentir puede beneficiar a algunos
individuos, pero no puede convertirse en principio de una
legislacin universal porque conducira a la absurda con
secuencia de que nadie podra confiar en ninguna otra
persona. Kant pretende que la validez del imperativo
categrico puede ser aceptada por todos los seres huma
nos si stos tratan de seguir los dictados de la razn; es
decir, pretende que puede verse la validez del imperativo
por un acto de visin semejante al que nos revela los
axiomas de las matemticas y la fsica como verdades
necesarias. En el sistema de Kant, el paralelismo ticocognoscitivo ha llegado a su clmax por su fundamentacin en los juicios sintticos a priori, que incluyen tanto
los axiomas cognoscitivos como los ticos y que tienen
su origen ltimo en la naturaleza de la razn. Los cielos
estrellados sobre mi cabeza, la ley moral dentro de m :
en esta famosa frase simboliza Kant la dualidad de las
leyes cognoscitivas y las morales, que exige sean aceptadas
por toda mente humana.
Kant no pudo prever que precisamente este paralelis
mo, al correr del tiempo, dara el golpe de gracia a su
tica. Se ha explicado en el captulo precedente que el
juicio cognoscitivo sinttico a priori no existe, que las
matemticas son ciencias analticas, y que todas las formu
laciones matemticas de principios fsicos son de natura
leza emprica. Si la ley moral dentro de m es de la clase
de leyes que los cielos estrellados me revelan, es o un juicio
emprico sobre la conducta de los seres humanos o un
juicio vaco sobre una implicacin entre los axiomas ti
cos y ciertas conclusiones, como los teoremas matem
ticos; pero no es un imperativo incondicional, o, segn el
lenguaje de la lgica tradicional empleado por Kant, un
imperativo categrico. El fracaso de la tica de Kant

70

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

tiene, por lo tanto, la misma raz que el fracaso de su


teora del conocimiento: se deriva de la errnea concep
cin de que la razn puede establecer juicios sintticos.
sta' es una respuesta negativa: afirma que los axio
mas ticos no son juicios sintticos a priori. Queda toda
va la tarea de hallar una respuesta positiva; esto es,
explicar la naturaleza de los axiomas ticos. Pero no me
referir a esta cuestin en la parte histrica de mi estu
dio, sino que la analizar en el captulo xvn. Sin em
bargo, quisiera agregar algunas palabras sobre el origen
psicolgico de la concepcin de Kant.
Cuando estudiamos la psicologa del filsofo ms de
cerca, descubrimos que el establecimiento del juicio moral
sinttico a priori satisface a Kant emocionalmente an
con ms profundidad que el establecimiento del juicio
cognoscitivo sinttico a priori. El estilo seco y culto de su
presentacin es interrumpido en sus escritos morales por
exclamaciones poticas y glorificadoras de las reglas y los
conceptos ticos.
Oh, Deber! Grande y sublime nombre, que no tiene nada en
s que pueda amarse o que le haga agradable, pero que exige su
misin y que, sin embargo, ni nos atemoriza ni hace nacer en
nosotros una antipata natural. . .! Qu origen es digno de ti y
dnde se pueden encontrar las races de tu noble ascendiente? T
rechazas toda relacin con las inclinaciones, y el proceder de tus
races es condicin necesaria del valor supremo atribuido por el
hombre.

Es el concepto del deber el que nos brinda la clave so


bre la tica de Kant. En tanto que nuestros actos se basen
en la inclinacin no son ni buenos ni malos, aun cuando
nuestra inclinacin se dirija hacia una buena finalidad,
como la ayuda a personas necesitadas. Lo que hace mo
rales a nuestros actos es el impulso del deber que nos hace
obrar. Qu distorsin de la inclinacin natural de ayudar
a otros! Qu moralidad tan torcida se muestra en esta
intelectualizacin de las decisiones ticas! Kant provena

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

71

de una familia de la clase media en precarias condicio


nes de vida: su padre era carpintero y su madre una devo
ta ardiente de una secta pietista. En un medio social de esta
clase, la confianza en s mismo y la libre respuesta a la in
clinacin natural se consideran a menudo como pecado,
y parece que el famoso hijo se sinti feliz y orgulloso de
poner en sabios libros la moralidad que se le infundi
durante la infancia.
El xito que tuvo su filosofa en su pas natal y que
hizo de l el filsofo del protestantismo y el prusianismo
es un testimonio ms del hecho de que se trata de la
tica de una cierta clase media que l codific en su
sistema filosfico. La glorificacin del deber representa
la tica de una clase social que sufre de escasez y depende
para su subsistencia del trabajo pesado, que no deja tiem
po para el ocio; o la tica de una casta militar que exige
la subordinacin al mando de un superior. Ambas condi
ciones se satisfacan en la Prusia de Kant. Y el hecho
de que Kant rehusara aceptar la autoridad de ciertos
grupos o instituciones muestra en l un espritu indepen
diente que, desde luego, lo puso en conflicto con el go
bierno prusiano. Si slo hubiera predicado la mxima
de la cooperacin social expresada por su imperativo
categrico, lo consideraramos como el exponente de una
sociedad democrtica y lo clasificaramos en el mismo ni
vel de Locke y los lderes de la Revolucin norteameri
cana. Pero esta adoracin del deber tiene un resabio
demasiado fuerte del placer derivado de la subordinacin
y de la satisfaccin derivada de la servidumbre, caracte
rsticos de una clase media burguesa que ha estado some
tida demasiado tiempo a la autoridad de una poderosa
casta dominante. La tragedia del filsofo de la sntesis
a priori es que lo que presenta como la estructura final
de la razn refleja con asombrosa fidelidad el medio en
el que le toc vivir. Su juicio cognoscitivo a priori coin
cide con la fsica de su tiempo, su juicio moral a priori,
con la tica de la clase social a que perteneca. Ojal

72

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

esta coincidencia pudiera servir de advertencia a todos


aquellas que pretenden haber encontrado la ltima verdad.
Kant parece haber considerado su fundamentacin de
la tica como un resultado superior al de su teora del
conocimiento, en el sentido en que el fin es superior a los
medios. Y esta conviccin parece ser caracterstica de
todos los partidarios del paralelismo tico-cognoscitivo.
Parece que la bsqueda de directrices morales es el mo
tivo de su investigacin, que aspira a llegar a la certeza
del conocimiento sobre todo porque brinda los medios de
encontrar la certeza moral. Esta desviacin del inters
del campo cognoscitivo hacia el campo moral tiene un
efecto infortunado: la teora del conocimiento resul
tante se ve de un modo deformado, se la construye con
el fin de proporcionar apoyo a un absolutismo tico y,
por lo tanto, no representa un estudio libre de prejuicios
acerca del conocimiento. De este modo, la bsqueda de
directrices morales se convierte en un motivo extralgico
que obstruye el anlisis lgico del conocimiento. Ahora
debemos mostrar hasta qu medida el producto de esta
actitud, el paralelismo tico-cognoscitivo, ha influido so
bre las filosofas del conocimiento y se ha convertido
en una de las fuentes principales de errneas teoras del
conocimiento.
Como el hombre real, en general, no se comporta mo
ralmente, parece un hecho obvio que la tica no trata
sobre la conducta real del hombre. La diferencia entre
cmo debe obrar el hombre y cmo obra en realidad es
lo suficientemente clara y, por lo tanto, la tica resulta
referida a la conducta del hombre ideal. Para explicar
esta distincin, el terico de la tica seala la diferen
cia entre las leyes geomtricas y las relaciones que existen
entre los objetos fsicos reales; distingue el tringulo ideal
del tringulo real y arguye que el matemtico descubre
leyes normativas de los objetos geomtricos en el mismo
sentido en que el filsofo moral establece leyes normati
vas de la conducta humana. De este modo los teoremas

PARALELISMO ETICO-COGNOSCITIVO

73

de las matemticas se erigen como juicios de lo que debe


ser, distinguindolos de lo que es, en el mismo sentido en
que deben erigirse los teoremas ticos.
Un estudio limpio de prejuicios de las matemticas
revela inmediatamente que esta analoga es inadmisible.
Es verdad que las figuras geomtricas ideales no se en
cuentran en la realidad fsica, pero las leyes de la geome
tra cuando menos expresan relaciones que rigen aproxi
madamente para los objetos reales. Las matemticas
describen la realidad fsica en tanto que suministran un
conocimiento aproximado de la realidad. No nos dicen
cmo debe ser la realidad, sino cmo es la realidad. Qu
sentido tendra el exigir que la circunferencia de un rbol
fuera un crculo perfecto? El crculo imperfecto que es
en realidad satisface las leyes geomtricas tanto como el
crculo perfecto las satisface, y las leyes del crculo per
fecto nos son tiles porque nos ilustran aproximadamente
sobre las relaciones que existen en crculos tan imperfec
tos como la circunferencia de los rboles.
Para conservar la analoga podemos tratar de inter
pretar la tica como si tuviera una naturaleza semejante,
en el sentido de que nos informa acerca de la conducta
aproximada de los seres humanos. Es verdad que una
tica descriptiva, una relacin sociolgica de las reglas
ticas existentes, no se presenta generalmente de este mo
do, sino dando una descripcin de la conducta real de
los hombres. Pero cuando menos podramos tericamente
elaborar una tica descriptiva que tratara del hombre
ideal, de la misma forma que el gemetra trata del trin
gulo ideal. Esto es posible" porque, dentro de un cierto
margen de aproximacin, las leyes ticas ideales se reali
zan. Es un hecho, por ejemplo, que la mayor parte de
los hombres no roban ni matan. Los ideales ticos se
realizan aproximadamente porque de otro modo los hom
bres, como grupo social, no podran existir. De este modo
llegaramos a una tica descriptiva que podra informar
nos sobre la conducta tica aproximada de los humanos

74

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

al describir su conducta ideal, como la geometra nos


informa sobre las relaciones aproximadas entre las me
didas del espacio fsico al tratar con figufas espaciales
ideales.
Pero no es eso lo que el filsofo de la tica quiere. Lo
que l pide son directrices morales, reglas que nos digan
cmo debemos obrar, no informes sobre cmo obramos
en la realidad. Y como pretende que la razn, o una vi
sin de las ideas, no puede revelar estas reglas, se ve obli
gado a concebir, ahora inversamente, la funcin de las
matemticas como normativa, no como descriptiva. Llega
de esta manera a una concepcin segn la cual la mente
se constituye en legisladora. En una versin ms modes
ta, se concibe la mente como im instrumento de visin que
percibe las leyes normativas desde una esfera de existen
cia superior. Nos encontramos aqu con d origen psico
lgico de la pluralidad de los reinos de la existencia, cuyo
principal exponente es Platn. Las imperfectas formas
geomtricas de los objetos fsicos reales se consideran co
mo deficiencias, como imperfecciones en el sentido mo
ral, como los errores en la conducta de los seres humanos
reales, y se introduce una esfera de una realidad superior
libre de estas imperfecciones, tanto en el plano cognos
citivo como en el moral.
La valoracin moral de las relaciones cognoscitivas
puede verse en la introduccin de argumentos morales
dentro de la ciencia griega, por ejemplo, en la astrono
ma. Los caminos celestiales de las estrellas, verbigracia,
se consideran como crculos perfectos por razones de
prestigio, por as decir. El que las circunferencias de los
rboles sean crculos imperfectos demuestra su inferiori
dad. Como resultado de estas concepciones se consideran
los objetos reales como inferiores a los objetos ideales.
La teora de las ideas de Platn muestra este cambio de
valoracin de la realidad fsica a la ideal.
Kant desarrolla una concepcin semejante, aun cuando
con argumentos menos ingenuos. Distingue entre cosas

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

75

de apariencia (fenomena) y cosas en s (noumena). Todo


nuestro conocimiento se halla restringido a cosas de
apariencia, porque el conocimiento presenta los objetos
del mundo fsico dentro del marco de los principios a
priori. Detrs de los objetos de apariencia, nos dice, de
ben encontrarse las cosas en s; esto es, las cosas tal como
son antes de su incorporacin a los principios de la geo
metra, la causalidad, etc. Como Platn, Kant llega a
un mundo trascendental, diferente y superior al mundo
que la observacin y la ciencia nos muestran.
La razn de por qu Kant necesita de las cosas en s
es obvia: lo que l desea es erigir un mundo donde pue
dan aplicarse sus principios morales y religiosos. La cien
cia, por su determinismo causal, no haba dejado sitio
ni a la libertad de los actos humanos ni a un gobierno
divino, y ello constitua para Kant una amenaza contra
las bases de la moralidad y la religin. Se abra la posi
bilidad de una solucin si se limitaba la ciencia a una
especie de realidad inferior, liberando de ese modo a las
cosas en s del determinismo de las cosas en apariencia.
La caracterstica subjetiva de la sntesis a priori de Kant
se prestaba a tal interpretacin: si las leyes de la causa
lidad y la geometra son meramente sobreimpuestas por
la mente humana a una realidad absoluta, esta realidad
en s misma es libre e independiente para seguir la ley
moral en lugar de la ley causal. Es doloroso ver cmo el
filsofo de la fsica newtoniana lucha por abandonar toda
su fsica para dejar a salvo su moralidad religiosa. Kant
acepta abiertamente que es sta la intencin de su filo
sofa. En el prefacio .a la segunda edicin de su Crtica
de la razn pura, dice: Tuve que poner lmites al cono
cimiento a fin de dejar sitio a la fe. Las devastadoras
consecuencias de este programa pueden verse en el giro
final que da a su filosofa crtica. El mismo libro que
expone los fundamentos de su teora del conocimiento
termina en un captulo, llamado Dialctica trascendental,
que virtualmente anula todos sus resultados previos. Kant

76

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

pretende demostrar en este captulo que, cuando la razn


se extiende ms all del mundo de la apariencia, conduce
inevitablemente a contradicciones, llamadas antinomias, y
que la nica escapatoria a esta bancarrota de la razn
est en la creencia en Dios, en la libertad y en la in
mortalidad, como principios vlidos para la realidad que
se encuentra detrs del mundo visible.
Las llamadas antinomias kantianas, que se refieren
esencialmente a la infinitud del espacio y el tiempo, no
han resistido la prueba de la lgica, ya que han sido con
facilidad resueltas por una lgica que ha aprendido a
tratar coherentemente con los nmeros infinitos. La inter
pretacin kantiana de la causalidad y la geometra como
principios sobreimpuestos a las cosas por la mente hu
mana ha resultado tambin insostenible. Si ha de ser
vlida, la ley causal debe regir a las cosas en s, ya que
de otro modo no podra utilizarse para predicciones de
observaciones futuras: la mente humana no crea sus ob
servaciones, sino que es esencialmente pasiva en el acto
de la percepcin. Y la geometra, como sabemos hoy,
describe una propiedad del mundo fsico (vase captu
lo vm). De modo que no queda ningn argumento para
la artificial restriccin de Kant de las facultades de la
razn ni para su introduccin de una realidad metafsica
de las cosas en s. Pero desde su publicacin, esta parte
anticientfica de su filosofa ha sido la fuente donde han
bebido los enemigos de la ciencia. La utilizaron para
la construccin de sistemas filosficos que menosprecia
ron el pensamiento cientfico y pretendieron establecer
un mundo de existencia ideal, cuyo conocimiento slo
era accesible al filsofo y a nadie ms.
As conduce el racionalismo a la concepcin del idea
lismo, del que antes se ha hablado como una versin espe
cfica del racionalismo, que sostiene que la realidad lti
ma est reservada a las ideas, en tanto que los objetos
fsicos no son ms que copias de los ideales. Esta concep
cin ha encontrado su ms absurda formulacin en la

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

77

teora de que la razn es la sustancia de todas las cosas,


expresada en el pasaje citado al principio de este libro.
Preguntamos por qu un filsofo deba hablar de este
modo para expresar sus concepciones. Podemos ahora
dar la respuesta: porque su inters primordial no es una
comprensin del conocimiento sino algo ms. Lo que l
desea es concebir el conocimiento de tal modo que pueda
suministrar una base para directrices morales; lo que
quiere l es dar al conocimiento una certeza que la per
cepcin sensible nunca puede alcanzar, a fin de poder
construir de ese modo un paralelo de tal certeza en un
conocimiento tico absoluto. No vacila en desarrollar su
sistema siguiendo un lenguaje de imgenes, porque equi
voca el sentido del lenguaje de la explicacin cientfica.
El autor del pasaje arriba citado es G. W. F. Hegel
(1770-1831), de cuya introduccin a la Filosofa de la
historia se ha tomado. Unas cuantas observaciones sobre
su filosofa sern de gran utilidad, porque el sistema de
Hegel puede considerarse como el extremo de la posicin
idealista, o, debo decir, su caricatura? Hegel se diferen
cia de Platn y de Kant en que no comparte su admira
cin por las ciencias matemticas; pero se diferencia de
ellos, tambin, porque no alcanza la profundidad de su
planteamiento. Aunque repite, eso s, todos sus errores y
los desarrolla en una forma tan ingenua que puede estu
diarse su sistema como un modelo de lo que la filosofa
no debe ser.
El punto de partida de la filosofa de Hegel es la
historia, no la ciencia. Trata de explicar la evolucin
del hombre histrico esto es, el periodo de la historia
humana del que poseemos relaciones escritas por la
construccin de algunos simples esquemas segn los cuales,
piensa l, se explica el desenvolvimiento de los hechos
histricos. Uno de estos esquemas compara la historia
con el desarrollo del individuo. La infancia est repre
sentada por los pueblos orientales primitivos: la juventud
est identificada con el periodo de los griegos; la edad

78

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

madura del hombre pertenece al periodo de los romanos;


y la edad de oro est representada por nuestro tiempo
que, para Hegel, es un periodo no de decadencia sino de
la ms acabada madurez. La ltima etapa fue alcanzada
con el Estado prusiano, que emple a Hegel como profe
sor en Berln. Yo no s qu habra dicho Hegel sobre la
Prusia de Hitler; tal vez le habra asignado un lugar en
la continuacin de su lnea de desarrollo histrico, pero
quiz habra preferido aplazar su juicio hasta ver el fin
del imperio hitleriano.
Esta primitiva esquematizacin, propia de un novato
universitario que decide construir su propio sistema filo
sfico, es mucho menos conocida que otro de sus es
quemas histricos. Hegel observ que a menudo el desa
rrollo histrico conduce de un extremo a otro, como
un pndulo, para alcanzar una tercera etapa que incluye,
hasta cierto grado, los resultados de las dos etapas ante
riores. Por ejemplo, el absolutismo poltico es seguido al
gunas veces por una revolucin democrtica, que a su
vez deviene en un gobierno centralizado en que se com
binan los derechos del pueblo. l llam a este esquema
la ley dialctica. La primera etapa se llama tesis; la se
gunda, anttesis; y la tercera, sntesis.
Hay ilustraciones abundantes de la ley dialctica en la
historia del pensamiento humano. El desarrollo de la
concepcin astronmica del universo ofrece un ejemplo:
la concepcin de Tolomeo de un universo geocntrico
es decir, de un universo cuyo centro est ocupado por
la Tierra fue seguida por el sistema de Copmico de un
universo heliocntrico, en el que la tierra se mueve y el
sol es el centro inmvil. Estas dos concepciones opuestas
han sido superadas y al mismo tiempo sintetizadas por
la concepcin relativista de Einstein, de acuerdo con la
cual tanto la concepcin geocntrica como la heliocntrica
pueden convertirse en interpretaciones admisibles, siem
pre y cuando se liberen de la pretensin de un movimiento
absoluto. Otra ilustracin de lo mismo la ofrece el desarro-

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

79

lio de las teoras fsicas de la luz, que pasaron de la


concepcin de una partcula a la de una onda, hasta
unirse finalmente en una concepcin dualista de la ma
teria que puede interpretarse tanto en trminos de par
tculas como en trminos de ondas (vase captulo x i).
El procedimiento general del mtodo emprico el
mtodo de la prueba y el error y un resultado que no es
sino una nueva prueba puede asimismo considerarse
como reiteracin interminable de la ley dialctica. Estas
ilustraciones muestran, adems, que la ley dialctica tiene
un endeble significado: no es ms que un marco conve
niente en el que pueden incorporarse ciertos desarrollos
histricos despus de terminados, pero no es ni precisa ni
lo suficientemente general para permitir predicciones his
tricas. Y no puede utilizarse como argumento para la
verdad de una determinada teora cientfica: la tesis de
que la teora del movimiento de Einstein es verdadera no
puede derivarse de la pauta dialctica del proceso hist
rico que condujo a la construccin de esta teora, sino
que debe basarse en un terreno independiente.
Si Hegel se hubiera contentado con establecer la ley
dialctica y con ilustrarla con una copiosa cantidad de
material histrico y filosfico, habra sido un gran histo
riador, un cientfico de la historia. Como cientfico tam
bin habra visto las limitaciones de su ley de las tres
etapas, los muchos casos en que no rige, y habra buscado
las condiciones especiales de su aplicabilidad. Pero era
un filsofo y por eso cay vctima de la bsqueda de la
generalidad y la certeza. Generaliz su ley de la dialcti
ca convirtindola en una ley lgica y desarroll un sistema
segn el cual la contradiccin es inmanente a la lgica y,
por as decirlo, impulsa al pensamiento a ir de un extremo
a otro, produciendo de este modo el movimiento dialc
tico. Hegel afirma, por ejemplo, que el juicio la rosa
es roja es una contradiccin, porque en l se dice de
una misma cosa que es dos cosas diferentes, rosa y roja.
Los lgicos han explicado con frecuencia el error prirni

80

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

tivo que hay en esta concepcin, que confunde la perte


nencia a una clase con la identidad: segn el juicio, la
misma cosa pertenece a dos clases diferentes, a la clase de
las rosas y a la.de las cosas rojas, lo cual no es ninguna
contradiccin. Surgira la contradiccin si se afirmara
que las dos clases diferentes fueran idnticas; pero el jui
cio no dice esto. Por medio de manipulaciones lgicas de
esta ndole, Hegel trata de establecer su ley de la dia
lctica como una ley lgica que rige sin excepcin.
Combinando su explicacin de la ley dialctica con su
concepcin de una evolucin progresiva de la humanidad,
Hegel llega a concepciones como la expuesta en el pasaje
con que se inici este libro. La sustancia de la realidad
es la razn; sta impulsa a la realidad a ir de un extremo
a otro, uniendo los extremos en un plano superior, y luego
iniciando otra vez el proceso. Y esto es lenguaje de im
genes. Pero lo que Hegel dice no puede decirse de
otro modo, ya que de no ser as su absurdo sera dema
siado obvio. Si interpretamos su concepcin en el sentido
de que el mundo se hace cada vez ms razonable, o de
que todos los acontecimientos sirven un propsito razo
nable, la falsedad de la afirmacin se hace evidente. La
historia humana, aun cuando incluye lneas de progreso
moral e intelectual, es un fenmeno demasiado complejo
para que pueda clasificarse en trminos tan simples; y
quin sostendra que el desarrollo del mundo fsico, di
gamos, de los sistemas estelares, sigue pautas de acuerdo
con los deseos de la razn humana o satisface lo que los
seres humanos podran considerar como un propsito?
El sistema de Hegel depende para su xito de su extrao
lenguaje.
En Hegel, la bsqueda de directrices morales ha asu
mido la forma de una proyeccin de fines morales en la
historia; la buena voluntad finalmente se convierte en
realidad, y debemos aspirar a lo bueno porque tomamos
parte en el proceso de la historia. En un lenguaje menos
complicado, esto significa que los juicios sobre lo que ha

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

81

br de suceder se derivan de juicios sobre lo que debe


suceder. El hombre de la calle llama a esto un pensa
miento deseable; el filsofo habla de la interpretacin
teleolgica de la historia. De nada sirve tratar de hacer
un anlisis lgico de esta filosofa; slo es interesante des
de un punto de vista psicolgico, como documento de lo
que pasa si el racionalismo deja de ser controlado por
la lgica. Representa un caso en que el filsofo cree que
si la razn puede descubrir leyes del universo, la razn
puede dar tambin leyes al universo.
Me parece dudoso que Hegel hubiera adquirido la
fama de que hoy goza si no hubiera encontrado apoyo
fuera del terreno de la filosofa, en el materialismo eco
nmico de Karl Marx (1818-1883). La aplicacin de la
ley dialctica de Hegel dentro de las pautas de un movi
miento poltico convirtieron esa doctrina en el centro
mismo de una acalorada controversia; el socialismo fue
discutido, tanto por sus exponentes como por sus adver
sarios, a la luz de la filosofa de Hegel. Y, sin embargo,
en sus puntos fundamentales, Marx es el ms poderoso
opositor de Hegel porque se rehsa a compartir su fe
primitiva en el poder de la razn. El hombre que ex
plic los movimientos ideolgicos como resultados de las
condiciones econmicas y que predic la lucha de clases
como un paso hacia el progreso no era un idealista. La
posicin histrica de Marx se encuentra en la lnea del
empirismo, no slo porque estaba fuertemente influido
por los empiristas britnicos como Ricardo, sino tambin
porque al ley dialctica de Hegel slo puede ser coheren
temente incorporada a su sociologa si se la concibe como
una ley emprica. Tendramos un cuadro mucho ms
claro de la historia del empirismo sociolgico si el propio
Marx hubiera reconocido este hecho.
Si queremos entender por qu Marx no se separ cla
ramente de la metafsica de Hegel debemos buscar la
razn en explicaciones psicolgicas. Marx extendi su
interpretacin econmica de la historia al determinismo

82

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

econmico, y quiz necesitaba los lazos de una filosofa


idealista como sostn de su doctrina, de acuerdo con la
cual los desenvolvimientos histricos estn estrictamente
determinados por leyes econmicas, del mismo modo que
el curso de los planetas est determinado por leyes fsicas.
Pero las condiciones econmicas son meramente un factor
que contribuye al desenvolvimiento histrico; la psicologa
humana es otro factor, y ni aun los dos juntos pueden
ofrecer ms que leyes estadsticas para la evolucin de la
sociedad humana. Slo el racionalista y el apriorista pue
den pasar por alto la naturaleza puramente estadstica
de las leyes sociolgicas; el empirista sabe que el elemento
casualidad no puede ser nunca completamente eliminado
de los hechos histricos y que ello excluye una estricta
posibilidad de prediccin aun en los casos de las corrientes
histricas ms definidas. La fe ciega de los marxistas en
las predicciones econmicas de su gua, que hace pensar
en un credo ms que en un estudio cientfico, es una res
tauracin del hegelianismo, de una filosofa que coloca
las intuiciones a priori sobre la evidencia emprica.
Se ha llamado a Hegel el sucesor de Kant y esto de
muestra tanto una radical falta de comprensin de Kant
como una injustificada elevacin de Hegel. El sistema
de Kant, aun cuando a la postre resultara insostenible
ante los desarrollos posteriores, fue el intento de una gran
inteligencia para establecer el racionalismo sobre una
base cientfica. El sistema de Hegel, en cambio, es la
pobre construccin de un fantico que ha descubierto una
verdad emprica y trata de convertirla en una ley lgica
dentro de la ms anticientfica de todas las lgicas. En
tanto que el sistema de Kant marca el pinculo de la
lnea histrica del racionalismo, el sistema de Hegel per
tenece al periodo de decadencia de la filosofa especula
tiva que caracteriza al siglo xix. Despus hablar de este
periodo. Pero puedo hacer al menos una observacin de
antemano: ms que ninguna otra filosofa, el sistema
de Hegel ha contribuido a acentuar la divisin entre

PARALELISMO TICO-COGNOSCITIVO

83

cientficos y filsofos. Hegel ha hecho de la filosofa un


motivo de escarnio que el cientfico quiere evitar.
La distancia entre la ciencia y la filosofa podr enten
derse ahora mejor. El filsofo racionalista es anticientfico
en lo ms profundo de su naturaleza. La ruta de su
pensamiento est determinada por motivos extralgicos
que utilizan los resultados y los mtodos cientficos como
instrumentos para lograr objetivos no cientficos. No de
bemos dejamos engaar por la admiracin y glorifica
cin de las matemticas, que con frecuencia manifiestan
los profetas de la filosofa idealista. Las matemticas no
son para ellos ms que un ejemplo de sus doctrinas, un
espejo de sus propias ideas; ellos no saben qu es lo que
significa el conocimiento, incluyendo el conocimiento cien
tfico, para el hombre que estudia al conocimiento por
s mismo.
No hay arreglo posible alguno entre la ciencia y la
filosofa especulativa. Y no debemos tratar de reconciliar
las con la esperanza de alcanzar una sntesis superior.
No todos los desenvolvimientos histricos siguen la ley
dialctica; una lnea del pensamiento puede desaparecer
y dejar su lugar a otra que provenga de races diferentes,
como una especie biolgica que sobrevive slo en forma
de fsil, una vez que otra especie, mejor dotada, ha
tomado su sitio. La filosofa especulativa, despus de su
clmax en el sistema de Kant, ha encontrado slo repre
sentantes mediocres y est en plena decadencia. Pero hay
una nueva filosofa, que est en ascenso, emparentada con
la ciencia y que ha resuelto muchos de los problemas pre
sentados por la filosofa de los primeros tiempos. Pasar
a tratar las races histricas de esta filosofa antes de pre
sentar sus soluciones.

V. LA POSICIN EMPIRISTA. SU XITO


Y SU FRACASO
E l e x a m e n hecho hasta ahora de algunos sistemas filo
sficos no pretende ofrecer un panorama completo de
la filosofa. Los filsofos mencionados en los captulos
precedentes han sido seleccionados de acuerdo con un de
terminado punto de vista; todos ellos pertenecen a un
tipo especfico de filosofa y no deben considerarse como
representantes de la filosofa como un todo. Su filosofa
se caracteriza por la concepcin de que existe un dominio
especial del conocimiento, del conocimiento filosfico,
que la mente humana adquiere por medio de una fa
cultad particular, llamada razn, intuicin o visin de
ideas. Y se pretende que los sistemas de estos filsofos
son los productos de esta facultad; se considera que su
ministran una especie de conocimiento que el hombre
de ciencia no puede alcanzar, un conocimiento supracientfico inaccesible a los mtodos de la observacin y la
generalizacin sensible con que se construyen las cien
cias. A esta clase de filosofa se la ha distinguido aqu
con el nombre de racionalismo. Para el racionalista, des
contando algunas cuantas excepciones como Hegel, las
matemticas, a la vez que representan la forma ideal
de conocimiento, ofrecen el modelo segn el cual se
forma el conocimiento filosfico.
Desde el tiempo de los griegos, sin embargo, ha exis
tido un segundo tipo de filosofa esencialmente diferente
del primero. Los filsofos del segundo tipo consideran la
ciencia emprica, y no las matemticas, como la forma
ideal de conocimiento; afirman que la observacin sen
sible es la fuente primordial y el juez ltimo del conoci
miento, y que no es ms que un autoengao el creer que
la mente humana tiene acceso directo a otra clase de
84

LA POSICIN EMPIRISTA

85

verdad diferente de la de las vacas relaciones lgicas.


A este tipo de filosofa se le llama empirismo.
El mtodo emprico difiere radicalmente de el del ra
cionalismo. El filsofo empirista no pretende descubrir
una nueva clase de conocimiento inaccesible al cientfico;
meramente estudia y analiza el conocimiento obtenido
por la observacin, ya sea cientfico o comn, y trata de
comprender su significado y sus implicaciones. Le da lo
mismo ([tic a la teora del conocimiento a que llega se le
llame conocimiento o no; pero la considera fincada en
los mismos mtodos empleados por el cientfico y se
rehsa a interpretarla como producto de una facultad
filosfica especfica.
Pero no siempre se ha presentado la tesis empirista
con la claridad con que ahora la presentamos nosotros;
la elaboracin de la tesis del empirismo es en s misma
el producto de un largo desarrollo histrico. Los antiguos
empiristas no tuvieron la concepcin clara de la ciencia
emprica que hoy tenemos, y con frecuencia se vieron
influidos por los sistemas racionalistas. Por otra parte,
su filosofa inclua con frecuencia partes que ahora con
sideramos como pertenecientes a la ciencia emprica,
tales como las teoras sobre el origen del universo o la
de la naturaleza de la materia. De este tipo fueron los
sistemas de los empiristas griegos, tanto del periodo pre
socrtico como de los periodos posteriores de la filosofa
griega. El ms prominente entre ellos es Demcrito, con
temporneo de Scrates, a quien se reputa como el pri
mero en concebir la idea de que la naturaleza est for
mada de tomos, por lo que ocupa un lugar tanto en la
historia de la ciencia como en la historia de la filosofa.
Su cosmogona es notable porque supone una evolucin
por medio de la combinacin de los tomos en complica
das estructuras. Segn su teora, originalmente haba
solamente tomos individuales que se trasladaban en el
espacio en todas direcciones; por choques accidentales,
se formaron torbellinos que posteriormente dieron lugar

86

LA POSICIN EMPIRISTA

a la formacin de cuerpos de todas clases y disposiciones.


Estas ideas fueron recogidas, cerca de cien aos despus,
por Epicuro, cuyo sistema se trasmiti, de la poca ro
mana a "generaciones posteriores," merced aljiamoso poe
m aD e rerum natura de Lucrecio. Epicuro dio una versin
distinta del movimiento de los tomos al suponer que
originalmente caan siguiendo lneas paralelas en un tiem
po infinito, hasta que accidentalmente algunos se desvia
ron de su camino y chocaron unos con otros. Este acci
dente inici la evolucin.
Entre los filsofos griegos posteriores puede considerarse
a los escpticos como representantes del empirismo. Si
pusieron en duda la posibilidad del conocimiento fue
porque los griegos identificaron el conocimiento con cierto
conocimiento absoluto. Carneades (siglo n a. c.) recono
ci que la deduccin no puede suministrar conocimiento
porque slo deriva conclusiones de ciertas premisas dadas
y no puede establecer la verdad de los axiomas. Descubri,
adems, que para las finalidades de una orientacin en
la vida ordinaria el conocimiento absoluto es innecesario
y que una opinin bien establecida basta como base de
los actos humanos. A partir de este punto de vista desa
rroll una teora de la probabilidad que distingua tres
clases de probabilidades o grados de certeza. Con su defen
sa de la opinin y la probabilidad, Carneades fij las bases
de la posicin empirista en un ambiente intelectual en el
que la certeza matemtica era considerada como la nica
forma permisible de conocimiento. Forjadas en constante
pugna con las doctrinas racionalistas prevalecientes, las
concepciones de estos primeros empiristas fueron predo
minantemente escpticas; presentan el carcter saludable,
pero negativo, de un ataque contra el racionalismo, y no
llegan muy lejos en la construccin de una filosofa em
prica positiva.

La escuela de los escpticos tuvo su continuacin a tra


vs de los siglos. Unos trescientos aos despus de Car
neades, Sexto Emprico (c. 150 d. c.) escribi una sinopsis

LA POSICIN EMPIRISTA

117

de las doctrinas escpticas, que nos ilustra acerca le sus


predecesores y deja en claro que el autor uo quiere poner
en duda la posibilidad de un acto dirigido a un fin con
creto basado en la informacin derivada de la percep
cin sensible. Sexto Emprico es tambin uno de los
representantes principales de la escuela de los mdicos
empricos, que trataron de purificar la ciencia de la medi
cina de adiciones especulativas.
Los filsofos rabes cuentan con empiristas tales como
Algazali, famoso por sus trabajos en ptica fisiolgica.
Durante la Edad Media la filosofa estuvo exclusivamen
te en manos de clrigos y la escolstica no tiene lugar
alguno para el empirismo. Hombres como Roger Bacon,
Pedro Auriol y Guillermo de Occam, quienes valiente
mente trataron de defender la posicin empirista, estaban
demasiado embebidos en modos teolgicos de pensamiento
para que se les pueda comparar con los empiristas de
tiempos anteriores o posteriores. Pero esta observacin no
tiene de ningn modo la intencin de menospreciar su
significacin histrica; en realidad, si ha de medirse el
mrito de los hombies por las desviaciones de sus puntos
de vista frente a las opiniones dominantes, su defensa del
empirismo merece la admiracin de todos aquellos que
han sido empiristas en periodos ms caracterizados por
tales tendencias.
La ntima conexin que existe entre el racionalismo y
la teologa es comprensible. Como las doctrinas religiosas
no se basan en la percepcin sensible, requieren una
fuente extrasensible del conocimiento. El filsofo que pre
tende haber encontrado un conocimiento de este tipo es
el aliado natural del telogo. Los sistemas de los grandes
racionalistas griegos Platn y Aristteles fueron utilizados
por los telogos cristianos para la construccin de una
filosofa del cristianismo. Platn se convirti en el filsofo
de los grupos de espritu ms mstico, en tanto que Aris-'
tteles se convirti en el filsofo de la escolstica. La rela
cin con la teologa ha hecho que el racionalista de todos

oo

LA POSICIN EMPIRISTA

los tiempos se sienta superior al empirista en un sentido


moral. El antagonismo entre los dos grupos, aun cuando
es experimentado con la misma intensidad por ambos,
no toma una forma simtrica; en tanto que el racionalista
considera al empirista como moralmente inferior, el em
pirista considera al racionalista como individuo carente
de sentido comn.
Hasta el surgimiento de la ciencia moderna, alrededor
del ao 1600, no empez el empirismo a adoptar la forma
de una teora filosfica positiva y bien fundamentada, ca
paz de poder entrar en ventajosa competencia con el racio
nalismo. Los tiempos modernos nos han brindado los gran
des sistemas empiristas de Francis Bacon (1561-1626),
John Locke (1632-1704) y David Hume (1711-1776). Las
posiciones de estos empiristas ingleses deben compararse
ahora con el racionalismo.
La tesis del empirismo hall en esas filosofas su ela
boracin clara. La concepcin de que la percepcin es la
fuente y la prueba ltima del conocimiento es el resultado
l-que, a la larga, haba de conducir su trabajo. La
mente, dice Locke, principia siendo como una hoja en
blanco, y es la experiencia la que en ella escribe. Nada
existe en la mente que no haya estado antes en los sen
tidos. Pero hay dos clases de percepcin sensible: la de
objetos externos y la de objetos in temos. Esta ltima clase
de objetos nos la ofrecen los hechos psicolgicos, tales
como el pensar, el creer, el sentimiento de dolor o la
sensacin de color, todos los cuales observamos a travs
de un sentido interno. Hume divide los contenidos de la
mente en impresiones e ideas; las impresiones son sumi
nistradas por los sentidos, incluyendo el sentido interno,
y las ideas son recuerdos de impresiones anteriores.
Slo combinadas pueden diferenciarse las ideas de los
fenmenos observados. Por ejemplo, las impresiones ob
servadas que pueden tenerse del oro v de una montaa
pueden colocarse juntas para formar la combinacin no
observada, pero imaginable, de una montaa ele oro. En

LA POSICIN EMPIRISTA

89

contraste con el racionalismo, el empirismo reduce la


mente de este modo al papel subordinado de establecer
un orden entre las impresiones y las ideas; el sistema or
denado es aquello a lo que llamamos conocimiento.
La funcin de la mente en la construccin del conoci
miento puede ilustrarse mediante algunos ejemplos que
podran haber usado Bacon, Locke o Hume. Entre las
mltiples experiencias que tenemos en un da, la mente
toma el resplandor del fuego segn es visto por los ojos
y lo asocia con la sensacin de calor que se obtiene cuando
nos acercamos, llegando as a la ley fsica de que el fuego
es caliente. De modo semejante, la mente descubre las le
yes de los movimientos de las estrellas al comparar los
varios aspectos que se observan al mirar el cielo por la
noche a diferentes horas y en distintos das; al relacionar
las diferentes posiciones de una estrella por medio de l
neas imaginarias, la mente fragua el camino de la estrella,
que en s no es un objeto de observacin.
Cuando digo que se asigna a la mente un papel subor
dinado en esta concepcin del conocimiento, quiero decir
con ello que no se la considera como juez de la verdad.
Un crculo puede parecer a la mente como la ms alta
forma del movimiento de una estrella; pero que este
movimiento sea realmente circular es cosa que juzga
la percepcin. La razn puede inducirme a decir que la
materia est constituida de pequeas partculas, porque
de otro modo no puedo ver cmo puede ser compren
sible la materia; pero que el atomismo sea verdadero o no
es algo que debe ser juzgado por las percepciones. En este
ltimo ejemplo, la percepcin no puede resolver la cues
tin directamente, porque los tomos son muy pequeos
para que puedan observarse; pero resuelve la cuestin
en forma indirecta brindndonos una serie de hechos
observables que llevan inevitablemente a la interpreta
cin atmica. El ltimo caso, empero, evidencia que la
funcin de la mente en la construccin del conocimiento
no puede llamarse subordinada en otro sentido: la razn

90

LA POSICIN EMPIRISTA

es un instrumento indispensable para la organizacin del


conocimiento, sin la cual los hechos de una clase ms
abstracta no podran ser conocidos. Los sentidos no me
muestran que los planetas se muevan en elipses alrededor
del sol, o que la materia est formada de tomos; es la
combinacin de la observacin sensible con el razonamien
to lo que conduce a estas verdades abstractas.
Bacon vio con mucha claridad lo indispensable de la
razn para una concepcin empirista del conocimiento.
En un examen de los sistemas filosficos, compara a los
racionalistas con las araas que tejen sus telas con su
propia sustancia, y a los primeros empiristas con hormigas
que recogen material sin poder encontrar ningn orden
en l; los nuevos empiristas, dice, son como las abejas
que recolectan material y lo digieren, aadindole algo
de su propia sustancia y dando origen de ese modo a un
producto de calidad superior. Esto es sin duda un gran
programa expuesto en forma ingeniosa. Veamos ahora
hasta dnde lo ha seguido el empirismo de los siglos
xvrt -y xvm.
Cul es la adicin que la razn hace al conocimiento
adquirido por la observacin? Hemos dicho que es la
introduccin de relaciones abstractas de orden. Sin em
bargo, las relaciones abstractas en s mismas no tendran
tan gran inters si no incluyeran juicios sobre nuevos da
tos concretos. Si las relaciones abstractas son verdades
generales, son vlidas no slo respecto de observaciones
hechas, sino tambin respecto de observaciones no rea
lizadas an; incluyen no slo una relacin de experien
cias pasadas, sino tambin predicciones de experiencias
futuras. sta es la adicin que la razn hace al conoci
miento. La observacin nos informa sobre el pasado y el
presente; la razn predice el futuro.
Permtaseme ilustrar la naturaleza de las leyes abs
tractas con algunos ejemplos. La ley de que el fuego es
caliente va ms all de las experiencias sobre las cuales
se levant, y que pertenecen al pasado; predice que siem

LA POSICIN EMPIRISTA

91

pre que veamos fuego ste ser caliente. Las leyes del
movimiento de las estrellas nos permiten predecir las
posiciones futuras de las estrellas e incluyen predicciones
de observaciones tales como los eclipses de sol y de luna.
La teora atmica de la materia ha conducido a predic
ciones qumicas, comprobadas en la elaboracin de nuevas
sustancias qumicas; en realidad, todas las aplicaciones
industriales de la ciencia se basan en la naturaleza predictiva de las leyes cientficas, puesto que utilizan stas
como proyectos arquitectnicos para la construccin de
instrumentos que funcionan de acuerdo con un plan pre
concebido. Bacon entrevio con gran claridad la naturaleza
predictiva del conocimiento cuando acu su famosa
mxima: El conocimiento es poder.
En qu forma puede la razn predecir el futuro?
Bacon vio que la razn sola no tiene ninguna capacidad
predictiva y que la adquiere slo en combinacin con la
observacin. Los mtodos predictivos de la razn estn
contenidos en las operaciones lgicas por medio de las
cuales elaboramos u n ordh con el material adquirido
por la observacin y derivamos conclusiones. Podemos
llegar a hacer predicciones gracias al instrumento de la
derivacin lgica. Bacon reconoci, adems, que si la de
rivacin lgica debe servir propsitos de prediccin, no
puede quedar restringida a la lgica deductiva, sino que
debe incluir los mtodos de una lgica inductiva.
Esta distincin, de la que depende el desarrollo del
empirismo moderno, puede entenderse mejor con una
consideracin del silogismo. Tomemos el ejemplo clsi
co: Todos los hombres son mortales. Scrates es hom
bre. Luego Scrates es mortal. Como hemos explicado
antes, la conclusin est analticamente implcita en las
premisas y no aade nada a ellas, sino que meramente
forma parte de su contenido explcito. Esta vacuidad de
sentido constituye la esencia misma de la inferencia de
ductiva y representa el precio que tenemos que pagar
por la verdad necesaria de la conclusin. Tomemos, por

92

LA POSICIN EMPIRISTA

otra parte, la inferencia: Todos los cuervos que se han


observado hasta ahora son negros; por lo tanto, todos los
cuervos del mundo son negros. La conclusin no se
encuentra contenida en la premisa; se refiere a cuervos
no observados todava y extiende a ellos una propiedad
de los cuervos observados. En consecuencia, la verdad de
la conclusin no puede garantizarse. Es posible que algn
da descubramos en algn sitio remoto un ave con todas
las propiedades de un cuervo menos la del color negro.
A pesar de esta posibilidad estamos dispuestos a hacer
esta clase de inferencia, en especial cuando se trata de
cosas ms importantes que los cuervos. La necesitamos
si queremos establecer una verdad general, que incluya
una referencia sobre cosas no observadas, y porque la
necesitamos, estamos dispuestos a correr el riesgo de un
error. A una inferencia de esta clase se la llama inferen
cia inductiva, o ms especficamente, induccin por enu
meracin.
Pertenece a Bacon el mrito histrico de haber sub
rayado la importancia de la inferencia inductiva para la
ciencia emprica. Reconoci las limitaciones de la infe
rencia deductiva e insisti en que la lgica deductiva no
puede suministrar los mtodos que lleven de los hechos
observados a verdades generales y con ello a predicciones
sobre observaciones posteriores. Una inferencia deductiva
puede ser predictiva nicamente si las premisas abarcan
una referencia al futuro. Por ejemplo, porque la premisa
todos los hombres son mortales incluye una referencia
a los seres humanos que, como nosotros, todava no
morimos, permite nna derivacin deductiva de la con
clusin de que algn da tambin nosotros moriremos.
Pero a esta premisa debe de haberse llegado por medio
de alguna inferencia inductiva. La lgica deductiva, por
lo tanto, no puede establecer una teora de la prediccin
y debe ser completada por una lgica inductiva. La
lgica deductiva que Bacon conoci, y que habra de
continuar siendo la nica lgica deductiva por siglos,

LA POSICIN EMPIRISTA

93

era la de Aristteles, trasmitida al mundo culto de la


Edad Media en una coleccin de escritos llamados Or
ganon. Oponiendo su lgica inductiva al Organon aris
totlico, Bacon la public en un libro al que denomin
Novum Organum. El libro es histricamente el primer
intento por fundamentar una lgica inductiva y, por lo
tanto, ocupa, a pesar de sus muchas deficiencias, un lugar
preeminente en la literatura filosfica universal.
En su actitud positiva hacia la inferencia inductiva,
Bacon va tambin ms all de las viejas formas del empi
rismo. Por ejemplo, Sexto Emprico atac la lgica del
silogismo desde el punto de vista de su sentido vaco; pero
no admiti el uso de la inferencia inductiva, que consider
inadecuada para la fundamentacin del conocimiento. Lo
que el empirismo ingls tuvo que superar fue el ideal
griego de un conocimiento absolutamente seguro, mode
lado sobre el esquema de las matemticas. sta es su
funcin histrica, y lo que lo convierte en el precursor
de la filosofa cientfica moderna.
Pero a pesar del acento que Bacon puso en la infe
rencia inductiva, vio tambin con mucha claridad sus
deficiencias. Para vencer esas deficiencias, ide un mto
do que clasifica los hechos observados de acuerdo con una
propiedad comn; de este modo, estudi la naturaleza
del calor reuniendo en una tabla varios fenmenos en los
que aparece el calor, en otra tabla varios fenmenos
semejantes en los que el calor no aparece, y en una
tercera tabla aquellos fenmenos en los que el calor apa
rece en diferentes grados. Su clasificacin es un extrao
baturrillo en el que se comparan la existencia del calor en
el estircol del caballo con la ausencia de calor en la luz
de la luna. No debemos olvidar, sin embargo, que la
clasificacin es el primer paso hacia la investigacin
cientfica y que Bacon no se encontraba en situacin de
construir una teora de los mtodos inductivos de la f
sica matemtica, porque esta ciencia se hallaba entonces
en paales. Es verdad que Galileo fue contemporneo de

04

LA POSICIN EMPIRISTA

Bacon y que el mtodo matemtico de Galileo es superior


a la clasificacin inductiva de Bacon. Pero el mtodo de
la hiptesis matemtica (captulo vi) tuvo primero que
desarrollarse con todas sus implicaciones antes de poder
ser objeto de una investigacin filosfica. Hasta la apari
cin de la teora de la gravitacin de Newton, publicada
unos sesenta aos despus de la muerte de Bacon, no entr
en vigencia el uso de los mtodos inductivos en combina
cin con las inferencias inductivas. El reproche de haber
estudiado el mtodo cientfico en una forma tan simpli
ficada, que no toma en cuenta la contribucin de las
matemticas a la fsica, debe dirigirse no a Bacon sino a
los empiristas posteriores, en particular a John Stuart
Mill, quien, ciento cincuenta aos despus de aqul, ela
bor una lgica inductiva que apenas mencionaba el
mtodo matemtico y que era esencialmente una nueva
formulacin de las ideas de Bacon.
La lgica inductiva de Bacon es ingenua, ya que se
funda en la seguridad de una regla que el sentido comn
inclnase a aplicar. Pero, a pesar de ello, el cientfico no
puede dejar de tomarla en cuenta. Una crtica del m
todo cientfico es cosa que no puede esperarse en una
poca en que tal mtodo se halla en sus comienzos y se
sostiene por el optimismo en sus primeros xitos. Los his
toriadores de la filosofa que critican la lgica inductiva
de Bacon como no cientfica deben reparar en que sus
juicios reflejan los avances de etapas posteriores.
En Bacon, el empirismo encontr su profeta; en Locke
su defensor pblico; en Hume su crtico. Locke consider
la teora del conocimiento emprico de Bacon como de
rivada inductivamente de generalizaciones de experien
cias, aun cuando no aclara la cuestin de si todo cono
cimiento sinttico es emprico. Parece que consideraba el
conocimiento matemtico como absolutamente seguro,
por ser sinttico y, por lo tanto, lo distingua del conoci
miento emprico. Las proposiciones necesarias son, segn
l, ftiles o instructivas, distincin por medio de la

LA POSICIN EM PIRISTA

95

cual, al parecer, anuncia la distincin kantiana entre


proposiciones analticas y sintticas y que, si se interpreta
de este modo, lo convertira en partidario de la sntesis
a priori. Y es verdad que no hay una clara inclinacin
hacia la sntesis a priori en los escritos de Locke; pero su
tratamiento de los juicios morales como poseedores de la
misma clase de verdad que los teoremas matemticos lo
convierte en un partidario del paralelismo tico-cognos
citivo y lo lleva a resultados apenas compatibles con una
concepcin analtica de las matemticas.
El empirismo, en sus primeras etapas, no es siempre
coherente. El empirismo de Locke se limita al principio
de que todos los conceptos, aun los de las matemticas y
la lgica, se incorporan a nuestra mente a travs de la
experiencia; y no est dispuesto a ampliarlo hacia la tesis
de que todo conocimiento sinttico adquiere su valor slo
mediante la experiencia. En correspondencia con esta
actitud acrtica, ech mano de la inferencia inductiva
sin espritu crtico alguno y la consider como un til
instrumento de todo conocimiento emprico. El que la
legitimidad de este instrumento fuera puesta en tela de
juicio, y con ello de pronto se privara de sus cimientos
al empirismo, fue algo con que no se enfrentaron ni
Bacon ni Locke; correspondi a Hume arrostrar este
golpe dado directamente a la filosofa de la experiencia.
Cuando Hume escribi su Investigacin sobre el enten
dimiento humano, el Novum Organum tena ms de cien
aos de edad; pero la teora de la induccin que Hume
hall en las exposiciones contemporneas de la lgica era
todava la teora de Bacon. Hume, por lo tanto, dio por
sentado que la inferencia cientfica tiene la forma de
induccin por enumeracin, o sea la inferencia que se
explic con el ejemplo de los cuervos. Quien haya estu
diado fsica matemtica sabe que este resultado es cues
tionable, que existen varias formas de inferencia inductiva.
La fsica de Newton, por ejemplo, aplica una complica
da teora deductiva como instrumento de legalizacin

96

LA POSICIN EMPIRISTA

inductiva, y de ningn modo es evidente que esta teora


sea reducible a inferencias de la forma simple llamada
induccin por enumeracin. Pero de este problema se tra
tar despus. Por el momento bastara con apuntar que
el anlisis moderno ha demostrado (pie todas las formas
de inferencia inductiva son reduciblcs a la induccin por
enumeracin, resultado que permite limitar la discusin
del mtodo a su forma ms simple, como lo hizo Hume.
Hume es superior a Locke por su clara concepcin del
empirismo. Ha superado el paralelismo tico-cognoscitivo
y ve con toda claridad que los juicios ticos no expresan
ninguna verdad, sino que, como dice, expresan sentimien
tos de aprobacin o de desaprobacin; que la distincin
entre vicio y v irtu d ... no es percibida por la razn.
Una vez liberado del error de los que tienen que intro
ducir los juicios sintticos a priori para poder encontrar
un fundamento a la moralidad, est en posibilidad de
estudiar el conocimiento sin la preocupacin del mora
lista. Llega al resultado de que todo conocimiento es o
bien analtico o bien derivado de la experiencia: las
matemticas y la lgica son analticas, en tanto que todo
conocimiento sinttico se deriva de la experiencia. Por
derivado quiere decir no slo que los conceptos tienen
su origen en la percepcin sensible, sino tambin que la
percepcin sensible es la base de la validez de todo cono
cimiento no analtico. La adicin suministrada al conoci
miento por la inteligencia es, por lo tanto, de naturaleza
vaca.
Por lo que respecta a las matemticas, la interpreta
cin de Hume no est muy bien cimentada. Como no
poda conocer la respuesta que el siglo xix dara al pro
blema por medio de la construccin de geometras noeuclidianas, no estaba en posibilidad de explicar la doble
naturaleza de la geometra, tanto como producto de la
razn y como predictor de observaciones. Pero parece que
no vio el problema muy claramente. Podemos considerar
como afortunado que aqu, como en el problema de la

LA POSICIN EMPIRISTA

97

induccin en que todas las formas las consider reduciblcs a la induccin por enumeracin -, haya anticipado
resultados a que habra de llegarse posteriormente, aun
cuando no tena ningn buen argumento para sus con
cepciones. Y no voy a inclinarme a considerar esta coin
cidencia como una muestra de genio, sino ms bien co
mo resultado de la buena suerte; pero si considerara como
prueba del genio de Hume aquellos resultados respecto
de los que no poda ofrecer bases firmes, tal como su
repudiacin del paralelismo tico-cognoscitivo, y le aplau
dira por la coherencia con que sostuvo sus puntos de
vista contra antagnicas tradiciones.
Esta coherencia resalta en su tratamiento de la in
duccin. Si todas las contribuciones de la inte ligem in al
conocimiento son analticas, surgen serias dificultades para
el uso de la inferencia inductiva; y en la historia de la
filosofa pertenece a Hume el mrito de habet llamado
la atencin hacia este problema, cjue puede anali/aise sin
comprometerse ni con una interpretacin analtica 11i con
una interpretacin sinttica de las matemticas. La ule
rencia inductiva no es analtica. Hume deja muy en claro
esto al sealar que podemos perfectamente imaginar lo
contrario a la conclusin inductiva. Por ejemplo, aun
cuando todos los cuervos observados hasta cierto momento
fueran negros, podemos al menos imaginar que el prxi
mo cuervo que veamos ser blanco. No creemos que sea
blanco, ya que estamos en favor de la inferencia induc
tiva. Pero tal creencia es superflua si se consideran slo
posibilidades: podemos imaginamos que la conclusin es
falsa sin vernos obligados a abandonar la premisa. I .a
posibilidad de una conclusin falsa en combinacin con
una premisa verdadera demuestra que la inferencia u
ductiva no lleva consigo una necesidad lgica. El carcter
no analtico de la induccin es la primera tesis de I lume.
Cmo, pues, podemos justificar el uso de la inferencia
inductiva? Hume discute la posibilidad de que la infe
rencia sea legalizada por la experiencia.i Puede suponerse
------ r ~
. < th ^ .
.
"
\

II

LA POSICIN EMPIRISTA

que Bacon y Locke asumieron una legalizacin de este


tipo, aunque nunca discutieron la legitimidad de la in
duccin. Podramos aducir que con frecuencia hemos
hecho uso de inferencias inductivas y hemos tenido buen
xito: y que, por lo tanto, nos sentimos autorizados a
seguir aplicando la inferencia. Sin embargo, la formula
cin misma del argumento, como explica Hume, hace
evidente la falacia de esta justificacin. La inferencia
por medio de la cual queremos justificar la induccin es
en s misma una inferencia inductiva: creemos en la
induccin porque hasta este momento ha logrado bue
nos resultados. sta es una inferencia del tipo de la de
los cuervos y, por lo tanto, nos estamos moviendo en
crculo. Puede demostrarse que la induccin es segura si
creemos que es segura. ste es un razonamiento en crculo
y el argumento se destruye por s mismo. La induccin
no puede justificarse refirindose a la experiencia, tal es
la segunda tesis de Hume.
La inferencia inductiva es injustificable, esto es lo que
Hume considera como resultado de su crtica. Debe sope
sarse en toda su extensin la seriedad de este resultado.
Si la tesis de Hume es verdadera, nuestro instrumento de
prediccin desaparece; no nos queda ya ningn medio
de anticipamos al futuro. Hemos visto hasta ahora que el
sol sale todas las maanas y creemos que saldr maana;
pero no tenemos bases para sostener esta creencia. Hemos
visto hasta ahora que el agua corre hacia abajo y cree
mos que siempre lo har as, pero no tenemos prueba de
que as suceder maana. Qu tal si maana los ros
empiezan a correr hacia arriba? Y pensamos: No soy tan
tonto para creerlo. Pero por qu es tonta esa creencia?
Porque, contestamos, nunca he visto que el agua corra
hacia arriba, y porque siempre he visto que den resultado
mis inferencias del pasado al futuro. Aqu tenemos un
punto a favor de la falacia descubierta por Hume; se
trata de demostrar la induccin por el uso de una infe
rencia inductiva. Una y otra vez caemos en la trampa;

LA POSICIN EMPIRISTA

99

vemos que no puede justificarse la induccin, luego se


guimos llevando a cabo inducciones y alegamos que
seramos unos tontos si dudramos del principio inductivo.
se es el dilema del empirista: o es un empirista ra
dical y no admite ms resultados que los juicios analticos
o juicios derivados de la experiencia, y luego no podr
hacer inducciones y debe renunciar a todo juicio acerca
del futuro; o admite la inferencia inductiva, y con ello
ha admitido un principio no analtico que no es den
vable de la experiencia y ha abandonado el empirismo.
Un empirismo radical llega, por lo tanto, a la conclusin
de que el conocimiento del futuro es imposible; pero ,tqu
es entonces el conocimiento si no se extiende hacia el
futuro? A una mera descripcin de relaciones observadas
en el jasado no puede llamrsele conocimiento; si t i
conocimiento ha de revelar relaciones objetivas de .ohje
tos fsicos, debe incluir predicciones en que pueda con
fiarse. Un empirismo radical, por lo tanto, niega la posi
bilidad del conocimiento.
El periodo clsico del empirismo, o sea aquel a que
corresponden Bacon, Locke y Hume, termina con el fra
caso del empirismo, pues as debe considerarse el anlisis
de la induccin de Hume. La crtica de Hume lleva del
empirismo al agnosticismo; en relacin con el futuro,
acaba en una filosofa de la ignorancia que ensea que
todo lo que sabemos es que no sabemos nada acerca del
futuro. Debemos admirar la agudeza de la inteligencia
que, aun imbuida de seguridad sobre el empirismo, no
se abstiene de derivar una conclusin tan aniquiladora.
Y, sin embargo, aun cuando Hume expone su resultado
con plena franqueza y se llama a .s mismo un escptico,
no est dispuesto a aceptar la tragedia de su conclusin.
Trata de suavizar su resultado llamando a la creencia en
la induccin un hbito; y al leer a Hume uno tiene la
impresin de que esta actitud satisface sus dudas, de que
le satisfaca el encontrar una explicacin psicolgica de
su fe inductiva. Hume no era un radical, sino un conser-

100

LA POSICIN EMP1R1STA

vador ingls; el radicalismo de su inteligencia no estaba


en conformidad con un radicalismo de sus actitudes vo
litivas, y por esta razn nos encontramos ante el extrao
caso de un filsofo que retira, con una amistosa sonrisa,
el cargo decisivo que haba lanzado contra la filosofa del
empirismo.
Nosotros np podemos compartir el quietismo de Hume\
No vamos a negar que la induccin es un hbito; claro
que lo es. Pero lo que queremos saber es si es un buen
o un mal hbito. Aceptamos que es difcil vencer este
hbito; en realidad, quin podra actuar, digamos, sobre
el supuesto de que a partir de maana el agua va a
correr hacia arriba en todas partes? Pero aunque nues
tro acondicionamiento al hbito de la induccin sea tan
poderoso que no podamos evitar ser adictos de la induc
cin, como adictos irredimibles de las drogas, al menos
queremos saber si deberamos tratar de alejarnos de l.
El problema lgico de la induccin es independiente de
la cuestin de si la induccin es un hbito o no, y de si
podemos vencer o no ese hbito. El filsofo del empirismo
quiere saber si la experiencia sensible puede suministrar
t. un conocimiento del futuro y en qu forma; y si no puede
responder a esta pregunta, debe admitir con toda fran
queza que el empirismo es un fracaso.
Al comparar el empirismo y el racionalismo, llegamos
a un extrao resultado. El racionalista no puede resolver
el problema del conocimiento emprico porque conforma
este conocimiento segn la pauta de las matemticas,
dando de este modo a la razn el papel de legisladora
del mundo fsico. El empirista tampoco puede resolver
el problema; su intento de establecer el conocimiento
emprico sobre sus propias bases, derivndolo de la per
cepcin sensible exclusivamente, no puede sostenerse,
porque el conocimiento emprico presupone un mtodo
no analtico, el mtodo de la induccin, que no puede
considerarse como un producto de la experiencia. El
empirista no repite los errores del racionalista; no hace

LA POSICIN EMPIRISTA

101

uso de un lenguaje de imgenes, no aspira a la certeza


absoluta, no trata de erigir el conocimiento de tal modo
que sirva de base a directrices morales. Pero al restringir
las facultades de la razn al establecimiento de principios
analticos, cae en una nueva dificultad: no consigue ex
plicar el mtodo por medio del cual el conocimiento
emprico puede pasar del pasado al futuro, es decir, le
resulta imposible explicar la naturaleza del conoci
miento.
La conclusin hace pensar desde luego que debe haber
un error fundamental en el empirismo. El racionalista
cometi el error de considerar el conocimiento matem
tico como prototipo de todo cnocimiento, y por ello
quiso hacer de la razn la fuente de todo conocimiento
del mundo, al menos en sus puntos fundamentales; el
empirista corrigi este error al insistir en que el conoci
miento emprico se deriva de la percepcin sensible, en
que la razn suministra slo relaciones analticas, y
en que todo conocimiento sinttico es producto de la
observacin. El conocimiento deriyado de la observacin,
sin embargo, se limita al pasado y al presente; el cono
cimiento del futuro no queda comprendido en esta es
pecie, es decir, no es producto de la observacin. Los
empiristas primitivos no vieron las dificultades que surgen
de esta distincin; dado que las predicciones sobre el
futuro pueden ser comprobadas o desmentidas posterior
mente, consideraron que el conocimiento del futuro
pertenece a la misma clase que el conocimiento derivado
de la observacin. No repararon en que queremos saber
la verdad de las predicciones antes que los hechos predecidos ocurran, y que cuando el conocimiento se ha con
vertido en conocimiento de observacin no es ya conoci
miento del futuro. Hume vio la dificultad; pero como
no poda abandonar una concepcin del conocimiento que
exige implcitamente que el conocimiento del futuro sea
del mismo tipo que el conocimiento del pasado, concluy
que los mtodos predictivos de la ciencia no pueden jus-

102

LA

p o s ic i n

e m p ir is t a

tificarse y que no podemos tener ningn conocimiento


del futuro.
La concepcin moderna del empirismo ha reconocido
el error. Como los juicios sobre el futuro no pueden jus
tificarse si se considera que pertenecen a la misma cla
se que los juicios sobre el pasado y el presente, deducimos
que debe darse una diferente interpretacin a los juicios
sobre el futuro. El conocimiento del futuro debe inter
pretarse como esencialmente diferente del conocimiento
del pasado. Al adoptar esta actitud, la cuestin se in
vierte; en lugar de suponer la naturaleza del conocimiento
del futuro como algo dado, para preguntamos despus
cmo podemos tener un conocimiento del futuro, nos pre
guntamos cul debe ser la naturaleza del conocimiento
del futuro para que los juicios sobre ste puedan jus
tificarse.
Pero la inversin del problema era algo que sobre
pasaba las posibilidades de Hume. Su crtica de la in
duccin es un resultado lo bastante importante para
asegurarle una posicin preeminente en la historia de la
filosofa. Ya antes he dicho que el progreso filosfico
debe verse no en las respuestas sino en las preguntas
planteadas por los filsofos, y este juicio se aplica tam
bin a Hume. Pertenece a Hume el mrito de haber
presentado el problema sobre la justificacin de la in
duccin y de haber sealado las dificultades de su solu
cin, y su respuesta no nos es til.
Lo extrao es que este juicio sobre el empirismo ingls
conduce a una objecin que antes se ha dirigido al racio
nalismo. A pesar de su diferencia intrnseca co el ra
cionalismo, el empirismo ingls ha repetido uno de los
errores racionalistas fundamentales: el de examinar el
conocimiento no con el desapego del observadr desinte
resado, sino con la intencin de demostrar un objetivo
preconcebido; estudiar la naturaleza del conocimiento
en un esquema modelado con el propsito de encontrar en
l la estructura que el filsofo quiere hallar. El raciona-

LA POSICIN EMPIRISTA

IOS

lista explica la ciencia emprica como un sistema cuyos


principios deben tener la firmeza de las matemticas;
el empirista sustituye la seguridad matemtica con la se
guridad de la observacin, pero exige que las afirmacio
nes sobre el futuro tengan el mismo carcter de seguridad
que aquellas sobre el pasado. El racionalista llega de este
modo al problema de por qu la naturaleza debe seguir
los lineamientos de la razn; el empirista se enfrenta al
problema de cmo transferir la seguridad de las observa
ciones a las predicciones.
La solucin al dilema no pudo hallarla la filosofa del
siglo xvni. La conversin del problema en un problema
sobre la naturaleza del conocimiento predictivo no poda
realizarse antes de que los principios de la ciencia sufrie
ran ciertos cambios fundamentales. La ciencia del si
glo xvm era impulsada por una confianza exenta de
crtica en sus xitos; tuvo que sufrir la limitacin de sus
mtodos antes de llegar a la etapa autocrtica y pregun
tarse por el sentido de sus resultados. Este desarrollo se
inici en el siglo xix y contina an en nuestros das. No
naci de la filosofa; al hombre de ciencia nunca le han
importado mucho las interpretaciones de los filsofos, y
aun la crtica de David Hume le tuvo sin cuidado La
indiferencia hacia la filosofa ha resultado ser una salu
dable actitud del cientfico, aun cuando tal vez sea el
simple resultado de una afortunada casualidad. El xito
pertenece con frecuencia a aquellos que actan y no a
los que reflexionan obre lo que deben hacer. La expli
cacin de la naturaleza del conocimiento no poda darse
dentro del marco de la ciencia del siglo xvm; la concep
cin de la naturaleza de las matemticas, la concepcin
de la naturaleza de la causalidad, tenan que revisarse
antes de que pudiera desarrollarse una teora del conoci
miento capaz de explicar al mismo tiempo el poder de los
mtodos deductivos en la fsica matemtica y el uso de la
inferencia inductiva. Por lo tanto, fue una fortuna el que
el cientfico no se detuviera a plantearse el problema de

104

LA POSICIN EMPIRISTA

la justificacin de sus mtodos antes de tener a la mano


los medios de resolverlo.
Parecer natural que esta solucin haya surgido en
el seno de una teora de la probabilidad, aun cuando la
forma de tal teora es muy diferente de lo que podra
esperarse. Decir que las observaciones del pasado son se
guras, en tanto que las predicciones son meramente pro
bables, no es la ltima respuesta a la cuestin de la
induccin; es slo una especie de respuesta intermedia,
que queda incompleta a menos que se elabore una teora
de la probabilidad que explique lo que queremos decir
por probable y con qu base podemos afirmar proba
bilidades. Los empiristas, incluyendo a Hume han estu
diado una y otra vez la naturaleza de la probabilidad;
pero han llegado al resultado de que la probabilidad es
de naturaleza subjetiva y es cosa de opinin, o creencia,
que ellos distinguen del conocimiento. La idea de que
pueda existir algo que llamaramos conocimiento probable
les habra parecido una contradiccin. En su argumento
de que la inferencia inductiva no es un instrumento leg, 'timo de conocimiento, Hume revela la influencia del
. .racionalismo; como los antiguos escpticos, slo puede 11c* gar a la demostracin d ' que el idal racionalista del
conocimiento es algo inalcanzable, pero no lo puede sus
tituir por una concepcin mejor del conocimiento.
Hume podra haber llegado al descubrimiento de un
significado objetivo de la probabilidad, si hubiera, estu
diado la matemtica de la probabilidad, que en su tiempo
contaba ya con los trabajos de Pascal, Fermat y Jacobo
Bernoulli. Que no haya acudido nunca a estos trabajos
demuestra que sus intereses matemticos no eran muy
grandes y que no estaba destinado a sacar provecho de
la teora matemtica de la probabilidad con propsitos
filosficos.
Aun cuando el anlisis lgico de la probabilidad es un
requisito necesario para la aclaracin del conocimiento
predictivo, es indispensable un cambio ms radical de la

LA POSICIN EMPIRISTA

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interpretacin filosfica antes de poder dar la ltima res


puesta a los enigmas del empirismo. Sabemos ahora que
ni siquiera puede probarse que el conocimiento predictivo sea probable, y que la idea del conocimiento proba
ble est sujeta a una crtica semejante a la presentada
por Hume con respecto al conocimiento que pretende
poseer la certeza. El problema del conocimiento predictivo, por lo tanto, requiere una reinterpretacin de la
naturaleza del conocimiento. Y no fue posible desarrollar
esta nueva concepcin del conocimiento dentro del marco
de la fsica newtoniana. La solucin del problema de la
induccin tena que esperar la nueva interpretacin
del conocimiento que habra de derivarse de la fsica del
siglo XX.