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El cazador de lquenes.

Oliver Gilbert
En el paisajismo existen figuras legendarias y a la vez desconocidas, por no decir ignoradas,
tantas como para llenar una autentica enciclopedia del desconocimiento. Una de esas figuras es la
de Oliver Gilbert, fallecido en 2005, un perfecto desconocido en Espaa, pero cuya influencia se ha
dejado notar aqu, y en el resto del mundo, mucho ms de lo que se podra suponer.
Su visin en este campo fue pionero y su labor
cientfica alter definitivamente la percepcin de la
naturaleza urbana, y abri las puertas a la
comprensin de los valores ambientales y estticos
de la botnica arvense o ruderal.
Su labor docente en la ctedra de Ecologa del
Paisaje de la Universidad de Sheffield contribuy a
hacer
del
Department
of
Landscape
un
departamento pionero en el paisajismo mundial, hoy
lder en la investigacin aplicada y la enseanza de
la Ecologa de Paisaje, que es hoy un rea
establecida del conocimiento cientfico, y la cuna de
la flamante ctedra de Ecologa Diseada.
Oliver Gilbert

Para los que aman el pensamiento del popular Gilles Clment y su Manifeste du Tiers Paysage
(2004) es conveniente saber que Gilbert ya describa tres tipos de paisaje en 1989: el tecnolgico,
el jardinesco, y el ecolgico, explorando senderos que no le resultaran extraos al autor francs.
En realidad, Gilbert exploraba un concepto que es un viejo conocido del paisajismo, tal como
elucida Anne Whiston Spirn en su opsculo The Authority of Nature: Conflict and Confusion in
Landscape Architecture (1997), donde indica que histricamente, varios autores, de Cicern a
Marx, han distinguido entre una "primera" y una "segunda" naturaleza. Esta misma idea, ms
elaborada, est presente en el trabajo del autor John Dixon Hunt, que afirma en su obra Greater
Perfection: the practice of garden theory (2000) que los jardines se les ha llamado una" tercera
naturaleza ", al menos desde el siglo XVI.
A pesar de estos antecedentes, o precisamente por ellos, Gilbert interpret la tercera naturaleza
mediante la bsqueda incesante de esta en lugares improbables. En sus peripatticas excursiones
por las zonas industriales de la periferia urbana britnica, lleg a encontrar el nico bosque de
higueras silvestres de esas fras latitudes, creciendo al abrigo del microclima templado creado por
arroyos de agua recalentada por los altos hornos Bessemer de Sheffield. Fue uno de los
descubrimientos que le hicieron popular en la dcada de los 80, incluso ms all de la comunidad
cientfica.
Gilbert posea un "ojo ecolgico" excepcional, capaz de detectar hbitats improbables sobre el
terreno, que describa como editor del boletn semestral de la British Lichen Society. En el boletn
escribi con fluidez sobre lo que l mismo denomin "hbitats olvidados". Como profesor gustaba
de organizar visitas a baldos urbanos, polgonos industriales en decadencia y zonas industriales y
mineras abandonadas, para explayarse en los valores de biodiversidad y estticos de estos
paisajes alternativos, plagados de plantas alctonas e invasoras, que l consider con benignidad
como parte del inevitable paisaje futuro de la humanidad.

Su visin generosa y precursora de la flora ms modesta y denigrada lo convirti en la autoridad


reconocida de la ecologa urbana de los solares abandonados de Gran Bretaa. Esta aparente
anomala cientfica goza en realidad de una larga tradicin intelectual: Los primeros estudios
conocidos de flora silvestre urbana incluyen, por ejemplo, el tratado de Pitton Tournefort sobre Pars
y sus alrededores, publicado en 1698, que pone especial nfasis en las especies con propiedades
medicinales. Mediante el uso de una nomenclatura pre-Lineanana, Tournefort registra
meticulosamente todas las plantas que pudo hallar, con referencias a ms de sesenta obras
botnicas del momento, proporcionando as una instantnea del estado del saber cientfico del
momento.
Tambin durante el siglo XIX se manifest la atencin dedicada al carcter distintivo de naturaleza
urbana, incluyendo la botnica caracterstica de muros y ruinas. Como ejemplo destaca la obra de
Richard Deakin, que en 1855, compil The Flora of the Colosseum, donde registr unas 420
especies de plantas que crecan en la ruina de casi 2000 aos de antigedad, incluyendo "algunas
plantas tan raras en Europa occidental que pueden haber llegado como semillas capturadas en el
pieles de animales de gladiadores del norte de frica. Poco despus, el Coliseo fue liberado de su
gruesa capa de maleza milenaria, para gozo y contemplacin de millones de turistas.
Con estos antecedentes, reconsiderar quien fue Oliver Gilbert adquiere cierta relevancia y de
acuerdo con el obituario publicado por el diario Britnico The Independent, Oliver Lathe Gilbert fue
un eclogo y liquenlogo nacido en Lancaster el 7 de septiembre de 1936, un investigador y
Catedrtico de Ecologa del Paisaje en la Universidad de Sheffield hasta 1993, ao en que se
retir. Falleci el 15 de mayo 2005, despus de toda una vida dedicada a la ciencia, la
investigacin de campo, a la enseanza, la escritura y a la difusin en los medios.
Se defini a s mismo como un cazador de lquenes: cuando Gilbert comenz a interesarse por
estos resistentes y primitivos vegetales en la dcada de los 60, poco se saba sobre su ecologa y
distribucin. Al igual que los botnicos victorianos, Gilbert estuvo dispuesto a viajar lejos, acampar
en montaas e islas remotas, y a escalar acantilados a la bsqueda de especmenes extraos.
Intrigado por la aparente sensibilidad de los lquenes a la contaminacin del aire, sobre todo el
dixido de azufre producido por las centrales elctricas de carbn, Oliver L. Gilbert se uni al
Departamento de Botnica de la Universidad de Newcastle en 1964 como doctorando. Su tesis,
publicada en 1968 como Biological Indicators of Air Pollution, trataba sobre los muestreos de
lquenes y musgos sobre el terreno y se convirti en uno de los estudios cannicos de las plantas
como indicadores biolgicos al demostrar como la flora correspondiente a un aire puro desapareca
al acercarse a los centros urbanos e industriales. Adems de su doctorado, Oliver Gilbert recibi
cierta publicidad y contribuy a extender el debate sobre la calidad ambiental urbana.
Fue uno de los primeros eclogos interesados en el estudio de la biodiversidad urbana y se hizo
clebre al encontrar lquenes desconocidos en lugares inesperados, tales como pistas de
aterrizaje, canteras abandonadas y la "zona de goteo" bajo las biondas de seguridad de las
autopistas. En reconocimiento a su destacada contribucin al estudio de los lquenes en Gran
Bretaa, Gilbert fue nombrado miembro honorario de la British Lichen Society.
En 1968 accedi al cargo de profesor , luego catedrtico, de Landscape Ecology en la
Universidad de Sheffield, donde permaneci hasta su jubilacin en el ao 1993, enseando a
jvenes paisajistas la importancia de respetar y mantener el genius loci de un lugar por medio de la
preservacin del suelo y la vegetacin existente, algo realmente difcil de conseguir y revolucionario
para muchos.

Como profesor goz del afecto generalizado de los estudiantes, aunque se mostraba severo el
desconocimiento de las sutilezas del paisajismo britnico que, contra la creencia popular, no se
fundamenta en un estilo paisajista uniforme, sino que se compone de diferentes corrientes con
races estticas, filosficas y hasta polticas diferenciables.
Contra lo que es habitual, se mostraba interesado en los proyectos fracasados a nivel botnico o
fitotcnico, especialmente aquellos en los que los proyectistas haban ignorado los principios
bsicos de la ecologa local, ya que crea que se poda aprender de estos ms que de los que
salan bien.
Se convirti en autor de dos libros de texto influyentes,
The Ecology of Urban Habitats (1989) y Habitat
Creation and Repair (1998), escrito con Penny Anderson.
Otro trabajo relevante fue The owering of the cities: The
natural ora of urban commons (1992). Estos libros se
basaron en su rica experiencia prctica en Gran Bretaa,
Amrica del Norte y especialmente los Pases Bajos,
donde la creacin de hbitats se ha convertido en una
forma de arte que ha creado escuela.
Estas publicaciones y su ejemplo de investigacin
aplicada sobre el terreno, sentaron las bases para la
creacin deliberada de prados floridos urbanos, tanto por
su relevancia para la biodiversidad como por su belleza
esttica, lo que a larga result en la aparicin de la
Escuela Sheffield de diseo paisajista, una manera de
entender el diseo de la vegetacin en los proyectos de
paisajismo que est ganando adeptos y revolucionando el
mundo de la botnica y ecologa aplicada al paisaje
diseado.
Los mximos exponentes actuales de esta escuela son James Hitchmough y Nigel Dunnett y este
ltimo ha alcanzado cierta relevancia meditica por su trabajo como cientfico y diseador. Adems
de disear la plantacin del Parque Olmpico de Londres en 2012, es el consultor y colaborador
botnico de moda en el Reino Unido, hasta el punto que ha colaborado con el artista mexicano
Abraham Cruzvillegas en su obra Empty Lost installations, que se expone desde octubre del 2015
hasta Abril del 2016 en la Tate Galery de Londres.
Habiendo creado las bases para el xito del trabajo de sus sucesores en Sheffield, Gilbert escribi
un libro muy elogiado al jubilarse de su ctedra: Lichens (2000) que destaca por las fotografas
del autor. An ms tarde public su obra final, The lichen hunters (2004), un registro de sus
exploraciones con sus compaeros liquenlogos. Si hubiera vivido algn tiempo ms, su obra
hubiera sido coronada en vida por la publicacin de una nueva enciclopedia de lquenes de las
islas britnicas, de la que Gilbert fue editor general y que se encontraba muy avanzada en el
momento de su fallecimiento.
Aunque generalmente desconocido fuera del Reino Unido, su obra no es marginal o irrelevante, al
contrario, su trabajo ha servido de inspiracin a numerosos escritores e investigadores, tales como
Christopher Woodward, director del Garden Museum de Londres y autor de In Ruins (2001), libro
que explora las plantas que crecen en las ruinas y su significado histrico, ecolgico y esttico.
Tambin ha servido de referente a pensadores de prestigio, como el gegrafo Matthew Gandy,
cuya ponencia Marginalia: Aesthetics, Ecology, and Urban Wastelands atribuye a los terrenos

baldos un grado de ambivalencia y maleabilidad cultural que ha permitido su asimilacin a "bienes


comunes urbanos", en la terminologa acuada por Gilbert.
El mismo Gandy encuentra que esta formulacin ecolgico-comunitaria presenta una carga
poltica que extiende el "derecho a la naturaleza" ms all de la provisin del parque municipal o
concepciones lefebvrianas de espacio pblico, para abarcar un mbito ms amplio en el imaginario
cultural y cientfico. Adems, estos espacios vernculos o "neo junglas" tienden a concentrarse
precisamente en aquellas reas urbanas que normalmente presentan un acceso limitado a los
elementos ms formales de la naturaleza diseada propia de los parques urbanos.
Esta colisin entre la ecologa y el concepto de naturaleza urbana es ilustrada por el nfasis
creciente en los baldos urbanos como los espacios que presentan el ms alto ndice de
biodiversidad en las ciudades, hasta el punto que acaban recibiendo consideracin como "refugios
ecolgicos" o "islas de biodiversidad, unos espacios antao marginales pero que son ahora
reconocidos como parte de la "infraestructura ecosistmica" de la ciudad y que prestan servicios
tales como la mitigacin del efecto isla de calor urbano y la gestin del agua de escorrenta,
generando, un autntico paisaje anlogo de origen antrpico y natural, muy diferente del que
Ildefons Cerd propuso cuando habl de rurizar lo urbano, urbanizar lo rural.
Tal como ya avanz Gilbert en sus escritos, la ciudad contempornea y sus ruinas son un
entramado de micro-nichos ecolgicos que varan segn el sustrato, la exposicin, la ombrometra,
el paso del tiempo, y otros factores micro-climticos y especficos del lugar. La visin de la
naturaleza como una sucesin de zonas de vegetacin claramente diferenciadas y
permanentemente asociadas a un territorio especfico, tal como postularon los pioneros de la
ecologa, yace en ruinas, sujeta a una reconversin intelectual acorde con los hechos y que sugiere
ambiguas y laxas conexiones entre naturaleza, ciencia, cultura y poltica.
Estos lazos no son realmente nuevos y han sido sujeto artstico en diferentes pocas. La artista
espaola Lara Almarcegui ha trabajdo sobre el significado de los espacios marginales, presentando
una conexin explcita entre el concepto del terrain vague, tan querido de Clement, y la defensa
del espacio pblico y popular contra los "excesos de la arquitectura" y las polticas de ordenacin y
ocupacin del territorio para su homogeneizacin y explotacin. La misma Lamarcegui ha sugerido
en alguna ocasin reservar espacios baldos ms alla de la mano de la intervencin del paisajista,
sin saber que esta misma sugerencia surgi de un ctedra de paisajismo.
El propio trabajo del sucesor de Gilbert en la Universidad de Sheffield, el Botnico y Doctor en
Ecologa del Paisaje Nigel Dunnett, tambin se encuentra una encrucijada similar y, segn sus
propias palabras, mi trabajo es una combinacin de arte y ciencia. Comenc firmemente anclado
en el mundo de la ciencia, pero, cada vez con ms frecuencia, me encuentro en el mundo del arte
tambin. Dunnett ha expuesto su sencilla, pero elocuente, teora del diseo con vegetacin en un
texto reciente titulado Planting Design as an Art Form.
Es evidente que la semilla intelectual de Gilbert, una visin de la naturaleza exenta de
preconcepciones estticas y culturales, ha germinado en el humus contemporneo para dar lugar a
nuevos modos de expresin cientfico artsticas que van ms all de las viejas categoras que
trocean la naturaleza urbana para someterla a una supuesta ordenacin arquitectnica que no es
otra cosa que una simplificacin estril y un reparto por lotes de la riqueza y diversidad comn que
pertenece a toda la ciudadana.
La promocin de la biodiversidad urbana pues, tiene implicaciones para el desarrollo de un mbito
pblico cientficamente enriquecido, fundamentado en una combinacin de una mayor afinidad por
la vida no humana en las ciudades y el desarrollo de nuevas formas de generar y repartir el

conocimiento y los recursos materiales, las dos llaves para el bienestar y la justicia social de la
cultura urbana.
Oliver Gilbert dej escrito que el mantenimiento de la civilizacin no requiere una batalla contra la
naturaleza". Cabra aadir que quizs el mantenimiento de la civilizacin pasa por una batalla
contra los peores impulsos de la humanidad, y que la mejor herramienta para este fin es el estudio
y conocimiento de la naturaleza urbana, que no es otra cosa que la naturaleza de nuestro futuro,
con la que debemos hermanarnos y colaborar para asegurar nuestra prosperidad y hasta nuestra
supervivencia como especie.

A Gilbert se le rindi homenaje una dcada despus de su muerte, el viernes 13 de noviembre


2015, en Sheffield, con un programa de conferencias bajo epgrafe Oliver Gilbert: Una vida en la
Ecologa o Oliver Gilbert: A Life in Ecology A Celebration of the Work and Inspiration of Dr Oliver
Gilbert Pioneer Ecologist
Valga este texto como un homenaje pstumo y personal.
Gabino Carballo.