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Los procesos de transferencia de energía y masa en una columna en una columna

de destilación real son demasiado complicados para poder modelarlos con facilidad
en forma directa. Esta dificultad se supera mediante el modelo de etapa de
equilibrio. Por definición, la corriente de vapor y la de líquido que salen de una etapa
en equilibrio están en equilibrio completo entre sí y se pueden utilizar relaciones
termodinámicas para relacionar las concentraciones de las dos corrientes en
equilibrio. Se diseña una columna hipotética que se compone de etapas de equilibrio
(en lugar de verdaderos platos de contacto), para realizar la separación especificada
para la columna real. A continuación, el número de etapas hipotéticas de equilibrio
se debe convertir en un número dado de platos reales, por medio de eficiencias de
plato que describen el punto hasta el cual el rendimiento de una bandeja real de
contacto corresponde al rendimiento de una etapa de equilibrio.
El empleo del concepto de una etapa de equilibrio separa el diseño de una columna
de destilación en tres partes principales:

Los datos y los métodos termodinámicos que se requieren para
predecir las composiciones del equilibrio de fases se tienen que
determinar cuidadosamente.

Se debe calcular el número de etapas de equilibrio que se requieren
para lograr una separación específica o la separación que se obtendrá
con un número dado de etapas de equilibrio.

El número de etapas de equilibrio se debe convertir en un número
equivalente de platos reales de contacto, o determinar la altura del
empaquetamiento y el diámetro de la columna.