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BIOLIXIVIACION

Qu es?
La biolixiviacin o lixiviacin bacteriana es un proceso natural de
disolucin, ejecutado por un grupo de bacterias que tienen la habilidad
de oxidar minerales sulfurados, permitiendo la liberacin de los valores
metlicos contenidos en ellos. Por mucho tiempo, se pens que la
disolucin o lixiviacin de metales era un proceso netamente qumico,
mediado por el agua y oxgeno atmosfrico. El descubrimiento de
bacterias acidfilas, ferro y sulfooxidantes, ha sido primordial en la
definicin de la lixiviacin como un proceso catalizado biolgicamente.
En trminos generales, se puede decir que la biolixiviacin es una
tecnologa que emplea bacterias especficas para extraer un metal de
valor como uranio, cobre, zinc, nquel o cobalto, presente en la mina o
en un concentrado mineral. El producto final de la biolixiviacin es una
solucin cida que contiene metal en su forma soluble.

Las bacterias que intervienen en los procesos de lixiviacin son


generalmente autrtofas, Aerbicas y quimiosintticas. Esta ltima
caracterstica, las hace capaces de oxidar minerales para producir el in
frrico y cido sulfrico, necesarios para las reacciones de biolixiviacin.
El in frrico, es un agente fuertemente oxidante, que permite oxidar los
minerales de sulfuro de cobre a sulfato de cobre que es soluble. Debido
a esto, tambin se les llama microorganismos sulfo y ferro-oxidantes.
La Acidithiobacillus ferrooxidans, ha sido la bacteria ms estudiada
para biolixiviacin y por consiguiente de la que existe mayor
informacin,
sin
embargo
existen
otros
microorganismos
identificados
que
solubilizan
minerales
sulfurados.
Esquema de biolixiviacin en
botadero. Una vez descargado el
material, se riega este con una
solucin de aceite sulfrico que
permite disolver el cobre por las
bacterias ya presentes en el
mineral. El metal solubilizado se
recupera finalmente por
cementacin, decantacin y ulterior
secado del material biotratado.