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Los mens

Horacio Quiroga

Cayetano Maidana y Esteban Podeley, peones de obraje, volvan a Posadas en el Silex, con
quince compaeros. Podeley, labrador de madera, tornaba a los nueve meses, la contrata
concluida, y con pasaje gratis, por lo tanto. Cay -mensualero- llegaba en iguales condiciones,
mas al ao y medio, tiempo necesario para chancelar su cuenta.
Flacos, despeinados, en calzoncillos, la camisa abierta en largos tajos, descalzos como la
mayora, sucios como todos ellos, los dos mens devoraban con los ojos la capital del bosque,
Jerusaln y Glgota de sus vidas. Nueve meses all arriba! Ao y medio! Pero volvan por fin, y
el hachazo an doliente de la vida del obraje, era apenas un roce de astilla ante el rotundo goce
que olfateaban all.
De cien peones, solo dos llegan a Posadas con haber. Para esa gloria de una semana a que los
arrastra el ro aguas abajo, cuentan con el anticipo de una nueva contrata. Como intermediario y
coadyuvante, espera en la playa un grupo de muchachas alegres de carcter y de profesin, ante
las cuales los mens sedientos lanzan su ahij! de urgente locura.
Cay y Podeley bajaron tambaleantes de orga pregustada, y rodeados de tres o cuatro amigas, se
hallaron en un momento ante la cantidad suficiente de caa para colmar el hambre de eso de un
mens.
Un instante despus estaban borrachos, y con nueva contrata sellada. En qu trabajo? En
dnde? Lo ignoraban, ni les importaba tampoco. Saban, s, que tenan cuarenta pesos en el
bolsillo, y facultad para llegar a mucho ms en gastos. Babeantes de descanso y dicha alcohlica,
dciles y torpes, siguieron ambos a las muchachas a vestirse. Las avisadas doncellas
condujronlos a una tienda con la que tenan relaciones especiales de un tanto por ciento, o tal
vez al almacn de la casa contratista. Pero en una u otro las muchachas renovaron el lujo
detonante de sus trapos, anidronse la cabeza de peinetones, ahorcronse de cintas, robado todo
con perfecta sangre fra al hidalgo alcohol de su compaero, pues lo nico que el mens
realmente posee, es un desprendimiento brutal de su dinero.

Horacio Quiroga. Los Mens [1917], en Cuentos de amor, de locura y de muerte.


Buenos Aires, Losada, 1976.

Por su parte Cay adquiri muchos ms extractos y lociones y aceites de los necesarios para
sahumar hasta la nusea su ropa nueva, mientras Podeley, ms juicioso, insista en un traje de
pao. Posiblemente pagaron muy cara una cuenta entreoda y abonada con un montn de papeles
tirados al mostrador. Pero de todos modos una hora despus lanzaban a un coche descubierto sus
flamantes personas, calzados de botas, poncho al hombro -y revlver 44 en el cinto, desde luegorepleta la ropa de cigarrillos que deshacan torpemente entre los dientes, dejando caer de cada
bolsillo la punta de un pauelo. Acompabanlos dos muchachas, orgullosas de esa opulencia,
cuya magnitud se acusaba en la expresin un tanto hastiada de los mens, arrastrando consigo
maana y tarde por las calles caldeadas, una infeccin de tabaco negro y extracto de obraje.
La noche llegaba por fin, y con ella la bailanta, donde las mismas damiselas avisadas inducan a
beber a los mens, cuya realeza en dinero de anticipo les haca lanzar 10 pesos por una botella de
cerveza, para recibir en cambio 1.40, que guardaban sin ojear siquiera.
As en constantes derroches de nuevos adelantos -necesidad irresistible de compensar con siete
das de gran seor las miserias del obraje- el Silex volvi a remontar el ro. Cay llev
compaera, y ambos, borrachos como los dems peones, se instalaron en el puente, donde ya diez
mulas se hacinaban en ntimo contacto con bales, atados, perros, mujeres y hombres.
Al da siguiente, ya despejada las cabezas, Podeley y Cay examinaron sus libretas: era la
primera vez que lo hacan desde la contrata. Cay haba recibido 120 en efectivo, y 35 en gasto, y
Podeley 130 y 75, respectivamente.
Ambos se miraron con expresin que pudiera haber sido de espanto, si un mens no estuviera
perfectamente curado de ese malestar. No recordaban haber gastado ni la quinta parte.
-A...! -murmur Cay-. No voy a cumplir nunca...
Y desde ese momento tuvo sencillamente -como justo castigo de su despilfarro- la idea de
escaparse de all.
La legitimidad de su vida en Posadas era, sin embargo, tan evidente para l, que sinti celos del
mayor adelanto acordado a Podeley.
-Vos tens suerte... -dijo-. Grande, tu anticipo...
-Vos tras compaera -objet Podeley- eso te cuesta para tu bolsillo...
Cay mir a su mujer, y aunque la belleza y otras cualidades de orden ms moral pesan muy poco
en la eleccin de un mens, qued satisfecho. La muchacha deslumbraba, efectivamente, con su

traje de raso, falda verde y blusa amarilla; luciendo en el cuello sucio un triple collar de perlas;
zapatos Luis XV, las mejillas brutalmente pintadas, y un desdeoso cigarro de hoja bajo los
prpados entornados.
Cay consider a la muchacha y su revlver 44: era realmente lo nico que vala de cuanto
llevaba con l. Y an lo ltimo corra el riesgo de naufragar tras el anticipo, por minscula que
fuera su tentacin de tallar.
A dos metros de l, sobre un bal de punta, los mens jugaban concienzudamente al monte
cuanto tenan. Cay observ un rato rindose, como se ren siempre los peones cuando estn
juntos, sea cual fuere el motivo, y se aproxim al bal, colocando a una carta, y sobre ella, cinco
cigarros.
Modesto principio, que poda llegar a proporcionarle el dinero suficiente para pagar el adelanto
en el obraje, y volverse en el mismo vapor a Posadas a derrochar un nuevo anticipo.
Perdi; perdi los dems cigarros, perdi cinco pesos, el poncho, el collar de su mujer, sus
propias botas y su 44. Al da siguiente recuper las botas, pero nada ms, mientras la muchacha
compensaba la desnudez de su pescuezo con incesantes cigarros despreciativos.
Podeley gan, tras infinito cambio de dueo, el collar en cuestin, y una caja de jabones de olor
que hall modo de jugar contra un machete y media docena de medias, quedando as satisfecho.
Haban llegado, por fin. Los peones treparon la interminable cinta roja que escalaba la barranca,
desde cuya cima el Silex apareca mezquino y hundido en el lgubre ro. Y con ahijs y terribles
invectivas en guaran, bien que alegres todos, despidieron al vapor, que deba ahogar, en una
baldeada de tres horas, la nauseabunda atmsfera de desaseo, pachul y mulas enfermas, que
durante cuatro das remont con l.
*****
Para Podeley, labrador de madera, cuyo diario poda subir a siete pesos, la vida de obraje no era
dura. Hecho a ella, domada su aspiracin de estricta justicia en el cubicaje de la madera,
compensando las rapias rutinarias con ciertos privilegios de buen pen, su nueva etapa comenz
al da siguiente, una vez demarcada su zona de bosque. Construy con hojas de palmera su
cobertizo -techo y pared sur- dio nombre de cama a ocho varas horizontales, nada ms; y de un
horcn colg la provista semanal. Recomenz, automticamente, sus das de obraje: silenciosos
mates al levantarse, de noche an, que se sucedan sin desprender la mano de la pava; la
exploracin en descubierta de madera; el desayuno a las ocho, harina, charque y grasa; el hacha

luego, a busto descubierto, cuyo sudor arrastraba tbanos, barigs y mosquitos; despus el
almuerzo, esta vez porotos y maz flotando en la inevitable grasa, para concluir de noche, tras
nueva lucha con las piezas de 8 por 30, con el yopar del medioda.
Fuera de algn incidente con sus colegas labradores, que invadan su jurisdiccin; del hasto de
los das de lluvia que lo relegaban en cuclillas frente a la pava, la tarea prosegua hasta el sbado
de tarde. Lavaba entonces su ropa, y el domingo iba al almacn a proveerse.
Era este el real momento de solaz de los mens, olvidndolo todo entre los anatemas de la lengua
natal, sobrellevando con fatalismo indgena la suba siempre creciente de la provista, que
alcanzaba entonces a cinco pesos por machete, y ochenta centavos por kilo de galleta. El mismo
fatalismo que aceptaba esto con un a! y una riente mirada a los dems compaeros, le dictaba,
en elemental desagravio, el deber de huir del obraje en cuanto pudiera. Y si esta ambicin no
estaba en todos los pechos, todos los peones comprendan esa mordedura de contra-justicia, que
iba, en caso de llegar, a clavar los dientes en la entraa misma del patrn. Este, por su parte,
llevaba la lucha a su extremo final, vigilando da y noche a su gente, y en especial a los
mensualeros.
Ocupbanse entonces los mens en la planchada, tumbando piezas entre inacabable gritera, que
suba de punto cuando las mulas, impotentes para contener la alzaprima, que bajaba a todo
escape, rodaban unas sobre otras dando tumbos, vigas, animales, carretas, todo bien mezclado.
Raramente se lastimaban las mulas; pero la algazara era la misma.
Cay, entre risa y risa, meditaba siempre su fuga. Harto ya de revirados y yopars, que el
pregusto de la huda tornaba ms indigestos, detenase an por falta de revlver, y ciertamente,
ante el winchester del capataz. Pero si tuviera un 44!...
La fortuna llegole esta vez en forma bastante desviada.
La compaera de Cay, que desprovista ya de su lujoso atavo lavaba la ropa a los peones,
cambi un da de domicilio. Cay esper dos noches, y a la tercera fue a casa de su reemplazante,
donde propin una soberbia paliza a la muchacha. Los dos mens quedaron solos charlando,
resultas de lo cual convinieron en vivir juntos, a cuyo efecto el seductor se instal con la pareja.
Esto era econmico y bastante juicioso. Pero como el mens pareca gustar realmente de la dama
-cosa rara en el gremio- Cay ofrecisela en venta por un revlver con balas, que l mismo
sacara del almacn. No obstante esta sencillez, el trato estuvo a punto de romperse, porque a
ltima hora Cay pidi se agregara un metro de tabaco en cuerda, lo que pareci excesivo al
mens. Concluyose por fin el mercado, y mientras el fresco matrimonio se instalaba en su rancho,

Cay cargaba concienzudamente su 44, para dirigirse a concluir la tarde lluviosa tomando mate
con aquellos.
*****
El otoo finalizaba, y el cielo, fijo en sequa con chubascos de cinco minutos, se descompona
por fin en mal tiempo constante, cuya humedad hinchaba el hombro de los mens. Podeley, libre
hasta entonces, sintiose un da con tal desgano al llegar a su viga, que se detuvo, mirando a todas
partes qu poda hacer. No tena nimo para nada. Volvi a su cobertizo, y en el camino sinti un
ligero cosquilleo en la espalda.
Saba muy bien qu eran aquel desgano y aquel hormigueo a flor de estremecimiento. Sentose
filosficamente a tomar mate, y media hora despus un hondo y largo escalofro recorriole la
espalda bajo la camisa.
No haba nada que hacer. Se ech en la cama, tiritando de fro, doblado en gatillo bajo el poncho,
mientras los dientes, incontenibles, castaeaban a ms no poder.
Al da siguiente el acceso, no esperado hasta el crepsculo, torn a medioda, y Podeley fue a la
comisara a pedir quinina. Tan claramente se denunciaba el chucho en el aspecto del mens, que
el dependiente baj los paquetes sin mirar casi al enfermo, quien volc tranquilamente sobre su
lengua la terrible amargura aquella. Al volver al monte, hall al mayordomo.
-Vos tambin -le dijo este, mirndolo- y van cuatro. Los otros no importa... poca cosa. Vos sos
cumplidor... Cmo est tu cuenta?
-Falta poco... pero no voy a poder trabajar...
-Bah! Curate bien y no es nada... Hasta maana.
-Hasta maana -se alej Podeley apresurando el paso, porque en los talones acababa de sentir un
leve cosquilleo.
El tercer ataque comenz una hora despus, quedando Podeley aplomado en una profunda falta
de fuerzas, y la mirada fija y opaca, como si no pudiera ir ms all de uno o dos metros.
El descanso absoluto a que se entreg por tres das -blsamo especfico para el mens, por lo
inesperado- no hizo sino convertirle en un bulto castaeteante y arrebujado sobre un raign.
Podeley, cuya fiebre anterior haba tenido honrado y peridico ritmo, no presagi nada bueno
para l de esa galopada de accesos casi sin intermitencia. Hay fiebre y fiebre. Si la quinina no

haba cortado a ras el segundo ataque, era intil que se quedara all arriba, a morir hecho un
ovillo en cualquier vuelta de picada. Y baj de nuevo al almacn.
-Otra vez vos! -lo recibi el mayordomo-. Eso no anda bien... No tomaste quinina?
-Tom... No me hallo con esta fiebre... No puedo trabajar. Si quers darme para mi pasaje, te voy
a cumplir en cuanto me sane...
El mayordomo contempl aquella ruina, y no estim en gran cosa la vida que quedaba all.
-Cmo est tu cuenta? -pregunt otra vez.
-Debo veinte pesos todava... El sbado entregu... Me hallo muy enfermo...
-Sabs bien que mientras tu cuenta no est pagada, debs quedar. Abajo... pods morirte. Curate
aqu, y arregls tu cuenta en seguida.
Curarse de una fiebre perniciosa, all donde se la adquiri? No, por cierto; pero el mens que se
va puede no volver, y el mayordomo prefera hombre muerto a deudor lejano.
Podeley jams haba dejado de cumplir nada, nica altanera que se permite ante su patrn un
mens de talla.
-No me importa que hayas dejado o no de cumplir! -replic el mayordomo-. Pag tu cuenta
primero, y despus veremos!
Esta injusticia para con l cre lgica y velozmente el deseo de desquite. Fue a instalarse con
Cay, cuyo espritu conoca bien, y ambos decidieron escaparse el prximo domingo.
Pero al da siguiente, viernes, hubo en el obraje inusitado movimiento.
-Ah tens! -grit el mayordomo, tropezando con Podeley-. Anoche se han escapado tres... Eso
es lo que te gusta, no? Esos tambin eran cumplidores! Como vos! Pero antes vas a reventar
aqu, que salir de la planchada! Y mucho cuidado, vos y todos los que estn oyendo! Ya saben!
La decisin de huir, y sus peligros, para los que el mens necesita todas sus fuerzas, es capaz de
contener algo ms que una fiebre perniciosa. El domingo, por lo dems, haba ya llegado; y con
falsas maniobras de lavaje de ropa, simulados guitarreos en el rancho de tal o cual, la vigilancia
pudo ser burlada, y Podeley y Cay se encontraron de pronto a mil metros de la comisara.

Mientras no se sintieran perseguidos, no abandonaran la picada; Podeley caminaba mal. Y an


as...
La resonancia peculiar del bosque trjoles, lejana, una voz ronca:
-A la cabeza! A los dos!
Y un momento despus surgan de un recodo de la picada, el capataz y tres peones corriendo. La
cacera comenzaba.
Cay amartill su revlver sin dejar de avanzar.
-Entregate, a!-gritles el capataz.
-Entremos en el monte -dijo Podeley-. Yo no tengo fuerza para mi machete.
-Volv o te tiro! -lleg otra voz.
-Cuando estn ms cerca... -comenz Cay-. Una bala de winchester pas silbando por la picada.
-Entr! -grit Cay a su compaero-. Y parapetndose tras un rbol, descarg hacia all los cinco
tiros de su revlver.
Una gritera aguda respondioles, mientras otra bala de winchester haca saltar la corteza del rbol.
-Entregate o te voy a dejar la cabeza...!
-And no ms! -inst Cay a Podeley-. Yo voy a...
Y tras nueva descarga, entr en el monte.
Los perseguidores, detenidos un momento por las explosiones, lanzronse rabiosos adelante,
fusilando, golpe tras golpe de winchester, el derrotero probable de los fugitivos.
A 100 metros de la picada, y paralelos a ella, Cay y Podeley se alejaban, doblados hasta el suelo
para evitar las lianas. Los perseguidores lo presuman; pero como dentro del monte, el que ataca
tiene cien probabilidades contra una de ser detenido por una bala en mitad de la frente, el capataz
se contentaba con salvas de winchester y aullidos desafiantes. Por lo dems, los tiros errados hoy
haban hecho lindo blanco la noche del jueves...

El peligro haba pasado. Los fugitivos se sentaron, rendidos. Podeley se envolvi en el poncho, y
recostado en la espalda de su compaero, sufri con dos terribles horas de chucho, el contragolpe
de aquel esfuerzo.
Prosiguieron la fuga, siempre a la vista de la picada, y cuando la noche lleg, por fin, acamparon.
Cay haba llevado chipas, y Podeley encendi fuego, no obstante los mil inconvenientes en un
pas donde, fuera de los pavones, hay otros seres que tienen debilidad por la luz, sin contar los
hombres.
El sol estaba muy alto ya, cuando a la maana siguiente encontraron al riacho, primera y ltima
esperanza de los escapados. Cay cort doce tacuaras sin ms prolija eleccin, y Podeley, cuyas
ltimas fuerzas fueron dedicadas a cortar los isips, tuvo apenas tiempo de hacerlo antes de
enroscarse a tiritar.
Cay, pues, construy solo la jangada, diez tacuaras atadas longitudinalmente con lianas,
llevando en cada extremo una atravesada.
A los diez segundos de concluida se embarcaron. Y la hangadilla, arrastrada a la deriva, entr en
el Paran.
Las noches son esa poca excesivamente frescas, y los dos mens, con los pies en el agua,
pasaron la noche helados, uno junto al otro. La corriente del Paran que llegaba cargado de
inmensas lluvias, retorca la jangada en el borbolln de sus remolinos, y aflojaba lentamente los
nudos de isip.
En todo el da siguiente comieron dos chipas, ltimo resto de provisin, que Podeley prob
apenas. Las tacuaras taladradas por los tambs se hundan, y al caer la tarde, la jangada haba
descendido a una cuarta del nivel del agua.
Sobre el ro salvaje, encajonado en los lgubres murallones de bosque, desierto del ms remoto
ay!, los dos hombres, sumergidos hasta la rodilla, derivaban girando sobre s mismos, detenidos
un momento inmviles ante un remolino, siguiendo de nuevo, sostenindose apenas sobre las
tacuaras casi sueltas que se escapaban de sus pies, en una noche de tinta que no alcanzaban a
romper sus ojos desesperados.
El agua llegbales ya al pecho cuando tocaron tierra. Dnde? No saban... un pajonal. Pero en la
misma orilla quedaron inmviles, tendidos de espaldas.

Ya deslumbraba el sol cuando despertaron. El pajonal se extenda veinte metros tierra adentro,
sirviendo de litoral a ro y bosque. A media cuadra al sur, el riacho Parana, que decidieron vadear
cuando hubieran recuperado las fuerzas. Pero estas no volvan tan rpidamente como era de
desear, dado que los cogollos y gusanos de tacuara son tardos fortificantes. Y durante veinte horas
la lluvia transform al Paran en aceite blanco, y al Parana en furiosa avenida. Todo imposible.
Podeley se incorpor de pronto chorreando agua, apoyndose en el revlver para levantarse, y
apunt. Volaba de fiebre.
-Pas, a!...
Cay vio que poco poda esperar de aquel delirio, y se inclin disimuladamente para alcanzar a su
compaero de un palo. Pero el otro insisti:
-And al agua! Vos me trajiste! Bande el ro!
Los dedos lvidos temblaban sobre el gatillo.
Cay obedeci; dejose llevar por la corriente, y desapareci tras el pajonal, al que pudo abordar
con terrible esfuerzo.
Desde all, y de atrs, acech a su compaero, recogiendo el revlver cado; pero Podeley yaca
de nuevo de costado, con las rodillas recogidas hasta el pecho, bajo la lluvia incesante. Al
aproximarse Cay alz la cabeza, y sin abrir casi los ojos, cegados por el agua, murmur:
-Cay... caray... Fro muy grande...
Llovi an toda la noche sobre el moribundo, la lluvia blanca y sorda de los diluvios otoales,
hasta que a la madrugada Podeley qued inmvil para siempre en su tumba de agua.
Y en el mismo pajonal, sitiado siete das por el bosque, el ro y la lluvia, el mens agot las races
y gusanos posible; perdi poco a poco sus fuerzas, hasta quedar sentado, murindose de fro y
hambre, con los ojos fijos en el Paran.
El Silex, que pas por all al atardecer, recogi al mens ya casi moribundo. Su felicidad
transformose en terror, al darse cuenta al da siguiente de que el vapor remontaba el ro.
-Por favor te pido! -llorique ante el capitn-. No me bajen en Puerto X! Me van a matar!... Te
lo pido de veras!...
El Silex volvi a Posadas, llevando con l al mens empapado an en pesadillas nocturnas.

Pero a los diez minutos de bajar a tierra, estaba ya borracho, con nueva contrata, y se encaminaba
tambaleando a comprar extractos.

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