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La

historia de una cultura que posee una extraa religin y la mujer que
sucumbe a las consecuencias de su sistema de creencias un hombre
atrapado entre los reinos de los real y lo no real un hroe cuya vida
ejemplar es un simple comodn en manos de sus superiores encuentros de
ftbol a vida o muerte que deciden la supervivencia de las naciones un
coche de poca blanco y maravillosos que desafa a su joven conductor a
una carrera sobre el filo de la navaja de la realidad stas y otras historias
definen el mundo futuro de George R.R. Martn, complejo, ingenioso,
proftico, pero intensamente real.
Una cancin para Lya ha sido galardonada con el Premio Hugo.

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George R. R. Martin

Una cancin para Lya


ePUB v1.1
Halfinito 07.04.2012

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Ttulo original: A Song for Lya


Traduccin: Marcelo A. Snchez
1976 by George R. R. Martin
1981 Luis de Caralt Editor S.A.
Fecha Edicin: 01/1982
ISBN 10: 84-217-4310-4
ISBN 13: 978-84-217-4310-2
Tema: Ciencia ficcin

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UNA CANCIN PARA LYA


Las ciudades de los shakeen son viejas, mucho ms viejas que las del hombre, y
lamgran metrpoli que se levanta en las tierras de su colina sagrada haba demostrado
ser la ms antigua de todas. La ciudad de los shkeen no tena nombre. No necesitaba
ninguno. Pese a que construan cientos y miles de pueblos y ciudades, la ciudad de las
colinas no tena rival. Era la mayor en tamao y poblacin, y era la nica que se
levantaba en las colinas sagradas. Era su Roma, Meca, Jerusaln, todo en una. Era la
ciudad, y todos los shkeen venan a ella en los ltimos das antes de la Unin.
Esta ciudad ya era antigua en los das de la cada de Roma, y haba sido grande y
extensa cuando Babilonia todava era un sueo. Pero no daba la impresin de su
edad. El ojo humano slo vea kilmetros y kilmetros de achatados domos de
ladrillo rojo; montecillos de barro seco que cubran las ondulantes colinas como una
erupcin. Por dentro eran sombros y casi sin aire. Los cuartos eran pequeos y el
moblaje tosco.
Sin embargo, no era una ciudad severa. Da tras da acampaba en esas colinas
achaparradas, asndose bajo el sol caliente que se suspenda en el cielo como un
aburrido meln anaranjado. Pero en la ciudad pululaba la vida: olores de comida,
sonidos de risas y charla y de nios corriendo, el bullicio y el sudor de los albailes
reparando los domos, las campanillas de los Unidos taendo en las calles. Los shkeen
eran gente lozana y exuberante, casi como los nios. Por cierto que no haba nada en
ellos que dijera de una edad antigua o de una aeja sabidura. sta es una raza joven,
decan los letreros, sta es una cultura en su infancia.
Pero esa infancia haba durado ms de catorce mil aos.
El verdadero infante era la ciudad humana, con menos de diez aos terrestres.
Haba sido construida al borde de las colinas, entre la metrpolis shkeen y las
polvorientas llanuras marrones donde se extenda el aeropuerto. En trminos
humanos, era una ciudad hermosa: abierta y aireada, llena de grciles arcadas, fuentes
relucientes y amplios bulevares alineados con rboles. Los edificios eran de metal
forjado, plstico de color y maderas locales, la mayora, salvo la Torre de la
Administracin, que era como una lustrosa aguja de acero azul que henda el cielo de
cristal.
Se la poda ver desde cualquier direccin, a muchos kilmetros a la redonda.
Lyanna ya la haba divisado antes que aterrizramos, y la admiramos desde el aire.
Los delgados rascacielos de Antigua Tierra y Baldur eran ms altos, y las fantsticas
ciudades colgantes de Aracne eran mucho ms hermosas, pero esa esculida Torre
azul era bastante imponente puesto que se elevaba sin rivales dominando en solitario
las colinas sagradas.
El espaciopuerto quedaba a la sombra de la Torre, a corta distancia, pero de todos
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modos nos fueron a recibir. Un aerocoche escarlata de baja autonoma esperaba


ronroneando junto a la base de la rampa cuando desembarcamos. El conductor
ganduleaba junto a la barra y Dino Valcarenghi, sentado en el interior, hablaba con un
ayudante.
Valcarenghi era el administrador del planeta, el nio prodigio del sector. Joven,
por supuesto, pero yo ya lo saba. Bajo y atractivo, en un sentido intenso y oscuro,
con negros cabellos rizados y espesos sobre el crneo, y una sonrisa fcil y afable.
Nos irradi esa sonrisa cuando bajamos de la rampa y nos estrechamos las manos.
Hola! comenz. Me alegro de verle.
No se perdi el tiempo con presentaciones formales. l saba quines ramos, y
nosotros quin era l. Valcarenghi no era el tipo de hombre que le da importancia al
ritual.
Lyanna tom su mano ligeramente entre la suyas, y lo cal con su mirada de
vampiro: ojos negros y grandes bien abiertos y observando, boca delgada dibujando
una leve sonrisa. Lyanna es una muchacha pequea, casi con aspecto de desamparo,
con su cabello castao corto y su rostro de nia. Puede parecer muy frgil, muy
intil cuando quiere. Pero desconcierta a la gente con la mirada. Si supieran que
Lya es telpata, pensaran que est escarbando entre sus secretos ms profundos. En
realidad lo que hace es jugar. Cuando Lyanna est leyendo de verdad todo su cuerpo
se vuelve rgido y uno puede darse cuenta de que tiembla. Esos enormes ojos que
sorben el alma se hacen pequeos, duros y opacos.
Pero no mucha gente lo sabe, as que se retuercen bajo su mirada de vampiro,
miran hacia otro lado y se apresuran a soltar la mano. No as Valcarenghi. ste tan
slo sonri, mir a su vez y luego se dirigi hacia m.
Yo s estaba leyendo cuando le di la mano. sa es mi forma normal de proceder.
Tambin es un mal hbito, supongo, ya que ha liquidado en germen prometedoras
amistades. Mi talento no se compara al de Lya, pero tampoco es tan absorbente. Yo
leo emociones. La afabilidad de Valcarenghi se sinti fuerte y genuina, sin nada por
detrs, o al menos nada lo suficientemente prximo a la superficie como para
percibirlo.
Tambin estrechamos las manos con el ayudante, una cigea rubia de mediana
edad llamado Nelson Gourlay. Luego Valcarenghi acomod a todo el mundo en el
aerocoche, y partimos.
Me imagino que estarn cansados dijo en el camino, de manera que
obviaremos la visita a la ciudad y enfilaremos directamente hacia la Torre. Nelse les
ensear sus habitaciones, y luego nos podemos encontrar para tomar un trago, y
analizaremos el problema. Han ledo los informes que envi?
S dije. Lya asinti. Es una informacin interesante, pero no estoy seguro
de por qu estamos aqu.

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En seguida llegaremos al punto replic Valcarenghi. Quisiera permitirles


gozar del paisaje.
Hizo un gesto hacia la ventana, sonri, y luego call.
As que Lya y yo disfrutamos del paisaje tanto como pudimos en los cinco
minutos que dur el viaje del espaciopuerto a la torre. El aerocoche avanzaba
rpidamente por la calle principal a la altura de los rboles, desatando a su paso una
brisa que barra las ramas delgadas. El interior del coche estaba fresco y oscuro, pero
afuera el sol shkeen se aproximaba al medioda, y uno poda ver las ondas de calor
que se desprendan del pavimiento. La poblacin deba estar en los interiores, en
torno al aire acondicionado, porque vimos muy poco trfico.
Descendimos cerca de la entrada principal de la Torre y caminamos a travs de un
enorme y deslumbrante pasillo. Valcarenghi nos dej para hablar con unos
subordinados.
Gourlay nos condujo hasta uno de los tubos y volamos cincuenta pisos arriba.
Luego pasamos de una secretaria a otra, luego al tubo privado, y subimos algunos
pisos ms.
Nuestros cuartos eran encantadores, alfombrados en un verde fresco, y con
paneles de madera. Haba una biblioteca completa, la mayora clsicos de la Tierra
encuadernados en cuero sinttico, ms algunas novelas de Baldur, nuestro planeta
natal. Pareca que alguien hubiese estado hurgando en nuestros gustos. Una de las
paredes de la habitacin era de vidrio coloreado y daba una visin panormica de la
ciudad, muy abajo nuestro, con un mando que la oscureca para dormir.
Gourlay nos las ense a conciencia, como un botones obstinado. Lo le
someramente y no encontr, sin embargo, ningn resentimiento. Estaba nervioso,
pero slo apenas.
Haba un afecto sincero por alguien. Por nosotros? Por Valcarenghi?
Lya se sent en una de las camas gemelas.
Traer alguien nuestro equipaje? pregunt.
Gourlay asinti.
Sern bien atendidos dijo. Si necesitan algo, no tienen ms que pedirlo.
No se preocupe, ya lo haremos dije. Me dej caer en la otra cama, y le
indiqu una silla a Gourlay. Cunto tiempo lleva aqu?
Seis aos dijo, tomando asiento con satisfaccin y acomodndose en la silla
.
Soy uno de los veteranos. Ya he trabajado bajo cuatro administraciones. Dino,
Stuart antes que l, y Gustaffson antes que ste. Incluso estuve unos meses con
Rockwood.
Lya se anim cruz las piernas por debajo del cuerpo y se inclin hacia delante.
Eso fue todo lo que dur Rockwood, no es cierto? dijo.

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As es respondi Gourlay. No le gustaba el planeta, y consigui un rpido


traslado como asistente de administrador en algn otro sitio. No me preocup
demasiado, a decir verdad. Era de tipo nervioso, siempre dando rdenes para probar
quin era el jefe.
Y Valcarenghi? pregunt.
Gourlay puso una sonrisa que pareci un bostezo.
Dino? Dino est bien, es el mejor de todos. Es bueno, sabe que es bueno. Slo
ha estado aqu dos meses, pero ha hecho mucho y se ha hecho muchos amigos. Trata
al personal como gente, llama a todo el mundo por su nombre, y todo eso. A la gente
le gusta.
Estaba leyendo, y lea sinceridad. Era a Valcarenghi a quien Gourlay quera,
entonces.
Crea en lo que deca.
Tena ms preguntas, pero no llegu a formularlas. Gourlay se puso de pronto de
pie.
En realidad no debera quedarme dijo. Ustedes quieren descansar, no es
cierto? Vengan arriba en unas dos horas y repasaremos los temas con ustedes. Saben
dnde est el ascensor?
Asentimos, y Gourlay se march. Me volv hacia Lyanna:
Qu piensas?
Ella se recost en la cama y mir el techo.
No s dijo. No estaba leyendo. Me pregunto por qu han tenido tantos
administradores. Y por qu nos necesitan.
Porque tenemos Talento le dije, sonriendo. Con mayscula, s. Lyanna y yo
hemos sido probados y registrados como Talentos psi y tenemos el diploma que lo
prueba.
Uh-uh dijo, inclinndose de lado y sonrindome. No con su media sonrisa de
vampiro, esta vez, sino con su sonrisa sexy de nia pequea.
Valcarenghi quiere que descansemos dije. Tal vez no sea mala idea.
Lya salt de la cama.
De acuerdo dijo, pero estas camas gemelas estn mal as.
Las podemos poner juntas.
Ella sonri nuevamente. Las pusimos juntas.
Dormimos algo En ltima instancia.

Nuestro equipaje estaba junto a la puerta cuando nos despertamos. Nos pusimos
ropa fresca, de sport, contando con la evidente falta de pompa de Valcarenghi. El
ascensor-tubo nos llev al tope de la Torre.
La oficina del administrador planetario apenas pareca una oficina. No haba
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escritorio ni ninguno de los adornos habituales. Tan slo un bar y una exuberante
alfombra azul que tragaba hasta el nivel de las ancas, y seis o siete sillas dispersas.
Ms mucho espacio y luz solar, con Shkea a nuestros pies del otro lado del vidrio de
color en las cuatro paredes.
Valcarenghi y Gourlay nos esperaban, y Valcarenghi se ocup del bar
personalmente.
No reconoc el brebaje, pero era fresco, sabroso y aromtico, bien picante. Lo
beb con gusto. Por algn motivo senta que necesitaba un estmulo.
Vino shkeen dijo Valcarenghi, sonriendo, en respuesta a una pregunta no
formulada. Tienen un nombre para l, pero todava no puedo pronunciarlo. Dadme
tiempo. Slo he estado aqu dos meses, y el idioma es duro.
Est aprendiendo shkeen? pregunt Lya, sorprendida.
Yo s por qu. El shkeen es muy duro para las gargantas humanas, pero los
nativos aprendan Terrqueo con increble facilidad. La mayora de la gente aceptaba
el hecho gustosa y se olvidaban de las dificultades de dominar el idioma extrao.
Me permite comprender mejor la forma en que piensan dijo Valcarenghi.
O por lo menos as dice la teora.
Sonri.
Le nuevamente, aunque era ms difcil. El contacto fsico da mayor relieve a las
cosas.
Ahora recib slo una emocin, cercana a la superficie: esta vez, orgullo. Con una
mezcla de placer. Esto lo atribu al vino. Por debajo, nada.
Como sea que pronuncie el trago, me gusta dije.
Los shkeen producen una gran variedad de licores y materias alimenticias
intervino Gourlay. Hemos declarado exportables a varios, y estamos estudiando
otros. El mercado les sera propicio.
Tendr la oportunidad de probar otros productos locales esta noche dijo
Valcarenghi. He arreglado una visita a la ciudad, con una parada o dos en la ciudad
shkeen. Para una colonia como la nuestra, la vida nocturna es bastante interesante. Yo
ser su gua.
Suena prometedor dije. Lya tambin sonrea. Una excursin era una
propuesta poco frecuente. La mayora de los Normales se sienten incmodos con los
Talentos, de modo que corren a ocuparse de sus propios asuntos, despachndonos lo
ms rpido posible. Por cierto que no socializan con nosotros.
Ahora bien, el problema dijo Valcarenghi, bajando su vaso e inclinndose
hacia adelante en la silla. Han ledo acerca del Culto de la Unin?
Una religin shkeen? dijo Lya.
La religin shkeen corrigi Valcarenghi. Cada uno de ellos es un creyente.
ste es un planeta sin herejes.

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Lemos los materiales que nos envi dijo Lya. Junto con lo dems.
Qu piensan ustedes?
Me encog de hombros.
Que es cerrada. Primitiva. Pero no mucho ms que otras religiones. Los shkeen
no son muy avanzados, despus de todo. Hubo religiones en la Antigua Tierra que
incluan el sacrificio humano.
Valcarenghi sacudi la cabeza, y mir a Gourlay.
No, usted no entiende comenz Gourlay, dejando su vaso en la alfombra.
He estado estudiando su religin durante seis aos. No se parece a ninguna otra en la
historia. No hay nada parecido en la Antigua Tierra, no seor. Ni en ninguna otra raza
que hayamos encontrado. Y la Unin, bien, es errneo compararla a los sacrificios
humanos, sencillamente errneo. Las religiones de la Antigua Tierra sacrificaban una
o dos vctimas involuntarias para calmar a los dioses. Mataban a un puado para
obtener clemencia para millones. Y el puado por lo general protestaba. Los shkeen
no actan de esa manera. La Gresshka se los lleva a todos. Y van voluntariamente.
Marchan hacia las cuevas como conejitos de la India a ser comidos vivos por esos
parsitos. Cada shkeen se Une a los cuarenta aos, y marcha a la Unin Final antes de
cumplir cincuenta.
Me senta confuso.
De acuerdo dije. Supongo que veo la diferencia. Pero y qu? Es se el
problema? Me imagino que la Unin es dura para los shkeen, pero que es su
problema.
Su religin no es peor que el canibalismo ritual de los Hrangans, no es cierto?
Valcarenghi termin su trago y se levant, dirigindose al bar. Mientras llenaba
otra vez su vaso, dijo, de manera casual:
Hasta donde yo s, el canibalismo de los Hrangan no ha declarado ninguna
conversin humana.
Lya estaba sorprendida. Yo tambin. Me sent y dije:
Qu?
Valcarenghi volvi a su asiento, con el vaso en la mano.
Conversos humanos se han estado uniendo al Culto de la Unin. Ya hay
docenas de ellos Unidos. Ninguno ha llegado a la Unin plena todava, pero es una
cuestin de tiempo.
Se sent y mir a Gourlay. Hicimos lo propio.
El desgarbado asistente rubio sigui con el relato.
El primer converso fue hace siete aos. Casi un ao antes de que yo llegara, y
dos aos y medio despus que Shkea fuese descubierto e implantada la colonia. Un
tipo llamado Magly, psi-sico que trabajaba estrechamente vinculado a los shkeen. Lo
fue durante dos aos. Luego otro en el 08, y ms al ao siguiente. La cifra ha seguido

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aumentado desde entonces. Hubo uno importante: Phil Gustaffson.


Lya parpade.
El administrador planetario?
El mismo dijo Goulay. Hemos tenido muchos administradores. Gustaffson
lleg despus que Rockwood desistiera de quedarse ms tiempo. Era un tipo grande y
bronco.
Todos lo queran. Haba perdido su mujer y sus hijos en su ltimo puesto, pero
uno nunca lo saba por l. Era siempre campechano y lleno de alegra. Pues bien, se
interes por la religin shkeen, comenz a hablar con ellos. Habl tambin con
Magly y algunos de los otros conversos. Incluso fue a ver a Greeshka. Eso lo
impresion bastante por un tiempo.
Pero al final se repuso, y volvi a sus investigaciones. Trabaj con l, pero nunca
advert lo que se propona. Poco ms de un ao ms tarde, se convirti. Ahora est
Unido. Nadie ha sido aceptado tan rpido. Escuch decir en la ciudad de los shkeen
que puede ser aceptado para la Unin Final. Pues bien, Phil fue administrador aqu
ms tiempo que nadie. La gente le quera, y cuando se pas, muchos de sus amigos le
siguieron. La cifra es elevada en estos momentos.
No llega al uno por ciento, pero sigue subiendo dijo Valcarenghi. Parece
poco, pero recuerde lo que significa. El uno por ciento de las personas en
asentamiento est eligiendo una religin que incluye una forma muy desagradable de
suicidarse.
Lya pas de l a Gourlay y volvi a Valcarenghi.
Por qu no se ha informado acerca de esto?
Debera haberse hecho dijo Valcarenghi. Pero Stuart sucedi a Gustaffson,
y estaba demasiado asustado con la posibilidad de un escndalo. No hay leyes que
impidan a un humano adoptar una religin aliengena, de modo que Stuart lo defini
como un no-problema. Inform acerca de la tasa de conversiones de manera rutinaria,
y nadie de ms arriba se molest en efectuar la correlacin y recordar a qu se
estaban convirtiendo esas personas.
Termin mi bebida, y la dej.
Contine le dije a Valcarenghi.
Yo defino la situacin como un problema dijo. A m no me preocupa
cuntas personas estn involucradas; lo que me alarma es la idea de que haya
personas que permiten que Greeshka las consuma. He tenido un equipo de psicos
sobre el asunto desde que asum el cargo, pero no estn consiguiendo nada.
Necesitaba Talento. Quiero que averigen por qu esa gente se est convirtiendo.
Slo as podr encarar la situacin.
El problema era extrao, pero el planteamiento pareca bastante claro. Le a
Valcarenghi para estar seguro. Sus emociones eran un poco ms complejas esta vez,

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pero no mucho. Confianza, sobre todas las cosas: estaba seguro de que podramos
manejar el problema. Haba all una preocupacin honesta, pero no miedo, ni una
brizna de decepcin. Una vez ms, no pude captar nada bajo la superficie.
Valcarenghi mantena sus conflictos interiores bien ocultos, si es que los tena.
Mir a Lyanna. Estaba sentada en su silla en una postura incmoda, y sus dedos
aferraban con fuerza su copa de vino. Lea. Luego se solt, me mir y asinti.
De acuerdo dije. Creo que lo podemos hacer.
Valcarenghi sonri.
Nunca dud de eso dijo. La cuestin era saber si lo haran. Pero ya basta
de negocios por esta noche. Les he prometido una noche en la ciudad, y siempre trato
de cumplir con mis promesas. Los encontrar en el vestbulo, abajo, en media hora.
Lya y yo nos cambiamos, eligiendo algo ms formal en nuestras valijas. Yo cog
una tnica azul oscuro con unos pantalones blancos y una bufanda de malla haciendo
juego.
No era la ltima moda, pero tena la esperanza de que Shkea estuviese algunos
meses retrasada al respecto. Lya se enfund una apretada malla de seda blanca con un
trazado de finas lneas azules que fluan sobre su cuerpo trazando sensuales dibujos
en funcin del calor corporal. Las lneas eran decididamente lascivas, y acentuaban
su delgada figura con una determinacin fija. El atuendo se completaba con un
impermeable.
Valcarenghi es cmico dijo, mientras le abrochaba el traje.
S? Yo estaba luchando con el cierre de mi tnica, que se negaba a cerrar.
Has advertido algo mientras leas?
No dijo ella.
Termin de acomodarse la capa y se admir a s misma ante el espejo. Luego se
me aproxim, con la capa ondulando detrs.
Es eso. l estaba pensando lo que deca. Oh, s, haba variaciones en las
palabras, pero nada importante. Su mente estaba en lo que discutamos, y detrs de
eso, haba una pared sonri. No pesqu ni uno solo de sus ms oscuros secretos.
Por fin domin el cierre.
Tsk dije. Bueno, tendrs otra oportunidad esta noche.
Esto me gan una mueca.
No tendr un demonio. No leo a la gente fuera del trabajo. No es justo.
Adems, es agotador. Ojal pudiera leer pensamientos tan fcilmente como t lees
sentimientos.
Es el precio del Talento dije. T tienes ms Talento, tu precio es mayor.
Remov el equipaje buscando una capa de lluvia, pero no encontr nada que fuese
bien, as que decid no ponerme nada. De cualquier forma las capas estaban pasadas
de moda.

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Yo tampoco consegu mucho de Valcarenghi. Podras haber ledo lo mismo con


slo observar su cara. Debe tener una mente muy disciplinada. Pero lo perdonar.
Sirve buen vino.
Lya asinti.
Cierto! Eso me hizo bien. Me sac el dolor de cabeza con el que me levant.
La altura suger. Nos dirigimos hacia la puerta.
El vestbulo estaba desierto, pero Valcarenghi no nos hizo esperar demasiado.
Esta vez l conduca su propio aerocoche, una negra chapuza maltratada con la que
debi andar muchos aos. Gourlay no era del tipo sociable, pero Valcarenghi llevaba
una mujer con l, una impactante visin de cabellos rojizos llamada Laurie
Blackburn. Era an ms joven que Valcarenghi: unos veinticinco aos, por la
apariencia.
Era el ocaso cuando salimos. Todo el horizonte lejano era una extraordinaria
tapicera de rojo y naranja, y una brisa fresca soplaba desde la planicie. Valcarenghi
apag la refrigeracin y abri las ventanillas del coche, de modo que pudimos
observar cmo la ciudad se oscureca en el crepsculo.
La cena era en un elegante restaurante con decoracin de Baldur, para hacernos
sentir a gusto, supuse. La comida, sin embargo, era muy cosmopolita. Las especias,
las hierbas, el estilo de cocinar era todo balduriano. Las carnes y la verdura eran
locales. Se prestaban para interesantes combinaciones. Valcarenghi escogi para los
cuatro, y nos enrollamos probando cerca de doce platos distintos. Mi favorito fue un
pequeo pjaro que cocan en una salsa agria. La porcin no era grande, pero lo que
haba saba delicioso. Tambin dejamos limpias durante la comida tres botellas de
vino: de la misma clase que habamos probado por la tarde, una garrafa de Veltaar
helado, de Baldur, y algo de verdadero Burgundia, de la Antigua Tierra.
La conversacin se anim en seguida; Valcarenghi era un conversador nato y un
oyente igualmente bueno. En un momento la conversacin deriv naturalmente hacia
el tema de Shkea y los shkeen. Era el terreno de Laurie. Haca seis meses que estaba
en Shkea, trabajando en una tesis de doctorado de antropologa. Trataba de descubrir
por qu la civilizacin shkeen haba quedado congelada por tantos milenios.
Son anteriores a nosotros nos dijo. Tenan ciudades antes que nosotros
utilizramos herramientas. Deberan haber sido astronautas shkeen los que tropezaran
con hombres primitivos, y no al revs.
No hay algunas teoras al respecto? pregunt.
S, pero ninguna de ellas es universalmente aceptada dijo. Cullen cita la
falta de metales pesados, por ejemplo. se es un factor, pero responde por completo
a la pregunta? Von Hamrin pretende que entre los shkeen no hubo la competicin
necesaria.
No haba grandes carnvoros en el planeta, de modo que nada generaba

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agresividad entre estos seres. Pero se le ha criticado duramente: Shkea no es tan


idlica; si lo fuera, los shkeen no hubieran alcanzado nunca el nivel actual. Adems,
qu es Greeshka sino carnvoro? Se los come, no es as?
Y t qu piensas? pregunt Lya.
Creo que es algo que tiene que ver con la religin, pero aun no lo he elaborado.
Dino me ayuda a hablar con la gente, y los shkeen son bastante abiertos, pero la
investigacin no es fcil. Se detuvo de pronto y mir con intensidad a Lya. Por
lo menos, para m.
Me imagino que debe ser ms fcil para ustedes.
Habamos escuchado eso antes. Los Normales a veces piensan que los Talentos
gozamos de ventajas injustas, lo cual es perfectamente comprensible. Lo hacemos.
Pero Laurie no senta resentimiento. Plante su afirmacin en un tono melanclico y
especulativo, en lugar de lanzarla con acidez.
Valcarenghi se inclin hacia ella y la rode con el brazo.
Hey dijo. Basta de hablar de negocios. Robb y Lya no deberan
preocuparse por los shkeen hasta maana.
Laurie lo mir, y trat de sonrer.
De acuerdo dijo con un suspiro. Me dejo llevar por el tema, lo siento.
Est bien le dije. Es un tema interesante. Danos un da y es probable que
nosotros tambin nos entusiasmemos.
Lya estuvo de acuerdo, y agreg que Laurie sera la primera en saber si en nuestro
trabajo encontrbamos algo que justificara su teora. Yo apenas escuchaba. S que no
es muy corts leer a los Normales cuando uno se rene con ellos para pasar el rato,
pero hay veces que no puedo resistir. Valcarenghi tena el brazo alrededor de Laurie y
la atraa hacia l amablemente. Sent curiosidad.
As es que di una rpida y culposa ojeada. l estaba muy contento, un poquitn
borracho, supongo, y se senta muy seguro de s, protector y dueo de la situacin.
Pero Laurie era un revoltijo: inseguridad, rencor reprimido, un vago indicio de miedo.
Y amor, confuso pero fuerte. Dud de que fuera por m o por Lya. Ella amaba a
Valcarenghi.
Busqu bajo la mesa hasta encontrar la mano de Lya, apoyada en su rodilla. La
acarici con ternura y ella me mir y sonri. No estaba leyendo, por suerte. Me
molestaba que Laurie amase a Valcarenghi, aunque no saba por qu, y me alegraba
que Lya no leyese mi descontento.
Terminamos con lo que quedaba del vino, y Valcarenghi se ocup de la cuenta.
Luego se levant.
Adelante! anunci. La noche est fresca, y tenemos algunas visitas que
hacer.
De modo que realizamos algunas visitas. Nada de holoshows o cosas de ese tipo,

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pese a que la ciudad tena unos cuantos teatros. Lo primero de la lista fue el casino. El
juego era legal en Shkea, y Valcarenghi lo hubiese legalizado de no ser as. l
reparti las fichas, y yo perd algunas por l, lo mismo que Laurie. Lya no estaba
autorizada a jugar: su Talento era demasiado fuerte. Valcarenghi gan en cantidad;
era un excelente jugador de ruleta mental, y bastante bueno para los juegos
tradicionales.
Luego fuimos a un bar. Ms tragos, y diversiones locales, que eran mejor de lo
que poda esperar. Era noche cerrada cuando salimos, y supuse que la excursin
tocaba a su fin. Valcarenghi nos sorprendi. Cuando volvimos al coche busc bajo los
mandos, abri una caja y nos la pas: eran pldoras para la sobriedad.
Hey le dije. Eres t el que conduce, para qu necesito esto?
Les voy a llevar a un genuino evento cultural shkeen, Robb dijo. No
quiero que hagan comentarios fuera de lugar ni que vomiten sobre los nativos. Toma
una pldora.
Tragu la pldora, y el zumbido de la cabeza se fue apagando. Valcarenghi ya
tena el coche en vuelo. Me reclin, abrac a Lya y ella se recost en mi hombro.
A dnde vamos? pregunt.
A Shkeentown contest, sin volverse. A su Gran Teatro. Hay un Encuentro
esta noche, y pens que les interesara.
Ser en shkeen, por supuesto dijo Laurie. Pero Dino puede traducir para
ustedes. Yo conozco un poco de la lengua tambin y puedo ayudar si algo se escapa.
Lya pareca excitada. Habamos ledo algo acerca de los Encuentros, pero apenas
imaginbamos que veramos uno el da de nuestra llegada. Los Encuentros era una
suerte de rito religioso; una especie de misa de confesin para los peregrinos que
estaban a punto de ser admitidos para la Unin. Se encontraban peregrinos en las
calles todo el ao, pero los Encuentros se celebraban slo unas tres o cuatro veces al
ao, cuando haba un nmero suficiente de candidatos a la Unin.
El aerocoche corra casi sin ruido a travs de las iluminadas calles del
asentamiento, pasando junto a enormes fuentes que danzaban con variados colores y
arcos ornamentales de los que flua un fuego lquido. Haba algunos otros coches en
vuelo, y aqu y all pasbamos sobre algn peatn que deambulaba por las anchas
avenidas de la ciudad. La mayora de la gente estaba dentro de las casas, de donde
acudan luces y msica a nuestro paso.
De pronto, el carcter de la ciudad comenz a cambiar de manera abrupta. El
nivel del piso se hizo irregular, haba colinas delante y detrs nuestro, y las luces
desaparecieron.
Abajo, las avenidas haban cedido su lugar a oscuras calles de piedra molida y
polvo, y las cpulas de metal y vidrio imitacin shkeen daban paso a sus modelos
originales en ladrillo. La ciudad shkeen era mucho ms silenciosa que su contraparte

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humana; la mayora de las casas se mantenan en un oscuro silencio.


Luego, frente a nosotros, apareci un edificio ms grande que los otros: casi del
tamao de una colina, con una gran puerta en forma de arco y una serie de
hendeduras por ventanas. De l brotaba luz y ruido, y haba gente shkeen en la puerta.
De pronto me di cuenta que, pese a llevar un da en Shkea, ste era el primer
momento en que vea un shkeen. No significa que pudiera apreciarlos desde un
aerocoche y de noche, pero s alcanc a verlos. Eran ms pequeos que los hombres
el ms alto tena unos cinco pies, con grandes ojos y largos brazos. Era todo lo
que poda decir desde lo alto.
Valcarenghi hizo descender el coche cerca del Gran Teatro, y salimos. Los shkeen
confluan hacia el arco de entrada desde varias direcciones, pero la mayora ya estaba
dentro. Nos unimos al grupo, y nadie nos mir dos veces, salvo un personaje que
salud a Valcarenghi con voz chillona llamndole Dino. Hasta aqu tena amigos.
El interior era un saln enorme, con una tosca plataforma construida en el centro
y una multitud de shkeen rodendola. La nica luz provena de unas antorchas
implantadas en las ranuras de las paredes, y en altos palos alrededor de la plataforma.
Alguien estaba hablando, y cada par de los enormes ojos saltones se dirigan haca
all. Nosotros cuatro ramos los nicos humanos del Teatro.
El orador, subrayado por la luz de las antorchas, era un gordo shkeen de edad
mediana que mova los brazos con lentitud, de manera casi hipntica, mientras
hablaba. Su discurso era una serie de silbidos, resuellos y gruidos, de modo que no
prest mucha atencin. Estaba muy lejos como para leerle. Qued reducido a estudiar
su apariencia, y la de los otros shkeen cerca de m. Todos eran pelados, hasta donde
poda observar, con una aparentemente suave piel color naranja cruzada por mil
pequeas arrugas. Vestan simples camisas de una tela cruda y multicolor, y me
costaba trabajo distinguir entre hombre y mujer.
Valcarenghi se inclin hacia m, cuidando de mantener su voz baja.
El orador es un granjero dijo. Est diciendo a la multitud desde cun lejos
ha venido, y algunas de las asperezas de su vida.
Mir a m alrededor. El susurro de Valcarenghi era el nico sonido del lugar.
Todos los dems estaban callados como tumbas, con los ojos fijos en la plataforma,
respirando apenas.
Est diciendo que tiene cuatro hermanos me dijo Valcarenghi. Dos han ido
a la Unin Final, y otro est entre los Unidos. El otro es ms joven que l y ahora es
propietario de la granja frunci el ceo. El que habla no ver la granja nunca
ms dijo, en tono ms alto, pero est contento.
Malas cosechas? pregunt Lya, sonriendo irreverentemente. Haba
escuchando el mismo murmullo. Le dirig una mirada severa.
El shkeen continu con su relato. Valcarenghi lo segua con dificultad.

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Ahora est contando sus crmenes, todas las cosas que hizo y de las que se
arrepiente, sus secretos ms recnditos y oscuros. En una poca tuvo una lengua
afilada, es vano, una vez golpe a su hermano menor. Ahora habla de su mujer, y de
las otras mujeres que ha conocido. La ha traicionado muchas veces, copulando con
otras. Cuando muchacho copulaba con animales, porque tema a las mujeres. En los
ltimos aos qued impotente, y su hermano ha servido a su mujer.
Sigui y sigui, con detalles increbles, detalles que eran al mismo tiempo
sorprendentes y aterradores. No dej de contar ninguna intimidad, ni de hollar ningn
secreto. Yo escuchaba los susurros de Valcarenghi, al principio molesto y al final
aburrido por tanta suciedad y miseria. Comenc a sentirme incmodo. Me preguntaba
si conoca a algn humano la mitad de bien de lo que ahora conoca a este gordo
shkeen. Luego me pregunt si Lyanna, con su talento, conoca a alguien tan bien. Era
como si el orador quisiera que nosotros vivisemos toda su vida aqu y ahora.
Su intervencin dur lo que pareca horas, pero al final comenz a acabrsele la
cuerda.
Ahora habla de la Unin susurr Valcarenghi. Va a unirse, y est contento
por eso, lo ha esperado por mucho tiempo. Su miseria se acerca a su fin, su soledad
va a cesar, pronto caminar por las calles de la ciudad santa y repicar su jbilo con
las campanas. Y luego, en los aos a venir, la Unin Final. Se encontrar con sus
hermanos en el ms all.
No, Dino este susurro era Laurie. Deja de mezclar frases humanas en lo
que dice. l ser sus hermanos, dice. La frase tambin implica que ellos sern l.
Valcarenghi sonri.
De acuerdo, Laurie. Si t lo dices
El granjero se haba marchado sbitamente de la plataforma. La multitud
susurraba, y otra figura ocup su lugar: mucho ms bajo, demasiado lleno de arrugas,
y con un gran agujero en lugar de un ojo. Comenz a hablar, en forma desordenada al
principio, y luego con mayor cuidado.
ste es un albail, ha trabajado en la construccin de muchos domos, vive en la
ciudad sagrada. Ese ojo lo perdi hace muchos aos, cuando se cay de un domo y le
penetr un palo afilado. El dolor fue muy grande, pero volvi al trabajo en un ao, no
rog por una Unin prematura, fue muy valiente, y est contento por su coraje. Tiene
una esposa, pero nunca tuvieron descendencia, eso le da pena, no puede hablar con su
esposa con facilidad, estn separados an cuando estn juntos y ella llora por las
noches, esto tambin le entristece, pero nunca le ha ofendido y
Sigui as durante horas otra vez. De nuevo me sent incmodo, pero me domin.
Esto era demasiado importante. Me dej atrapar por la narracin de Valcarenghi, y
por la historia del shkeen de un solo ojo. Antes de mucho tiempo, estaba tan absorto
en el relato como los seres a m alrededor. Haca calor y humedad y faltaba el aire, mi

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tnica se humedeca y ensuciaba por el sudor, parte del cual vena de las criaturas que
se apretaban contra m. Pero apenas me daba cuenta.
El segundo orador termin del mismo modo que el primero, con una larga elega
por el jbilo de ser Unido y por la proximidad de la Unin Final. Hacia el final, ya
casi no necesitaba la traduccin de Valcarenghi: poda escuchar la alegra en la voz de
shkeen, y verlo en su temblorosa figura. O tal vez estuviera leyendo sin darme cuenta.
Pero no puedo leer a esa distancia, a menos que el sujeto est sintiendo con gran
intensidad.
Un tercer orador subi a la plataforma, y habl con una voz ms potente que los
otros.
Valcarenghi le sigui el ritmo.
Esta vez es una mujer dijo. Ha criado ocho hijos para su hombre, tiene
cuatro hermanas y tres hermanos, ha cultivado la tierra toda su vida, ha
De pronto su discurso ascendi en un pico, y comenz una larga secuencia con
varios agudos y altos silbidos. Luego enmudeci. La multitud, como un solo hombre,
comenz a responder con sus propios silbidos. Una fantstica msica de eco llen el
Gran Teatro, y los shkeen de alrededor nuestro empezaron a balancearse y silbar. La
mujer miraba la escena desde una actitud de agotamiento.
Valcarenghi comenz a traducir, pero se trab con algo. Laurie intervino antes
que l pudiera retomar.
Les ha contado una gran tragedia cuchiche. Ellos silban para mostrar su
pena, su identificacin con su dolor.
Simpata, s dijo Valcarenghi, volviendo a traducir. Cuando era joven, su
hermano enferm, y pareca que iba a morir. Sus padres le pidieron que lo llevara a
las colinas sagradas, ya que no podan dejar a los ms pequeos. Pero ella rompi una
rueda en el camino por conducir sin atencin, y su hermano muri en el llano. Muri
sin la Unin.
Ella se lo reprocha a s misma.
Los shkeen haban empezado de nuevo. Laurie comenz a traducir, inclinndose
hacia nosotros y hablando en murmullo.
Su hermano muri, ella est repitiendo. Ella le falt, le neg la Unin, ahora l
est dividido y solo y se ha ido sin sin
Vida futura intervino Valcarenghi. Sin vida futura.
No estoy segura de que eso sea lo ms correcto dijo Laurie. El concepto
es
Valcarenghi le hizo un gesto para que se callara.
Escucha le dijo. Y sigui traduciendo.
Escuchamos la historia, narrada por Valcarenghi en un cuchicheo cada vez ms
ronco.

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Ella habl ms que nadie, y su historia fue la ms dura de las tres. Cuando
termin, ella tambin fue reemplazada. Pero Valcarenghi me puso una mano en el
hombro y seal hacia la salida.
El fresco aire de la noche nos cay como agua helada, y all me di cuenta de que
estaba baado en sudor. Valcarenghi camin rpidamente hacia el coche. Detrs de
nosotros la oratoria continuaba, y los shkeen no daban seales de cansancio.
Los encuentros duran das, y a veces semanas nos dijo Laurie mientras
subamos al coche. Los shkeen escuchan por turnos, por as decirlo. Ellos tratan
con todo su ser de escuchar cada palabra, pero el cansancio se apodera de ellos tarde
o temprano y se retiran para breves descansos, y luego vuelven para continuar. Es un
gran honor mantenerse sin dormir a lo largo de todo un Encuentro.
Valcarenghi nos dijo cuando estbamos arriba:
Voy a intentarlo un da. Nunca he escuchado ms que un par de horas, pero
creo que lo conseguira si me tonificara con drogas. Comprenderemos ms acerca de
los shkeen si participamos ms plenamente de sus rituales.
Oh dije. Tal vez Gustaffson pensara lo mismo.
Valcarenghi ri ligeramente.
S, tal vez, pero yo no pretendo participar tan plenamente.
El viaje a casa se hizo en medio de un cansado silencio. Perd la cuenta del
tiempo, pero mi cuerpo insista en que era casi el amanecer. Lya se enrollaba bajo mi
brazo, pareca agotada y vaca, y slo a medias despierta. Yo me senta igual.
Dejamos el aerocoche frente a la Torre, y cogimos los tubos-ascensores. Estaba
harto de pensar. El sueo vino en seguida.

Esa noche so. Creo que era un buen sueo, pero desapareci con la llegada de
la luz, dejndome vaco y con la sensacin de haber sido engaado. Me qued as,
despus de despertar, con mi brazo alrededor de Lya y mis ojos en el techo, tratando
de recordar el sueo. Pero sin resultado.
En lugar de eso, me sorprend pensando acerca del Encuentro, revivindolo en mi
mente. Por ltimo me desprend y sal de la cama. Habamos oscurecido el cristal, de
modo que el cuarto tena la oscuridad de un pozo. Hall los controles con facilidad, y
dej pasar un poco de la luz de la maana.
Lya murmur alguna protesta dormida y se dio la vuelta, sin hacer ningn
esfuerzo por levantarse. La dej sola en el cuarto y me dirig a la biblioteca, en busca
de algn libro sobre los shkeen: algo ms completo que los materiales que nos haban
enviado. No tuve suerte. La biblioteca estaba ideada para la recreacin, no para el
estudio.
Encontr una pantalla y marqu para la oficina de Valcarenghi. Respondi
Gourlay.
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Buen da dijo. Dino supuso que llamara. No est aqu ahora. Ha salido a
arbitrar un contrato. Qu necesita?
Libros dije, y mi voz son algo dormida. Algo acerca de los shkeen.
No puedo ofrecerle nada dijo Gourlay. No hay ninguno, en realidad. Hay
muchas monografas e informes, pero ningn libro entero. Yo voy a escribir uno, pero
todava no lo tengo. Dino pens que yo poda ser vuestra fuente, supongo.
Oh.
Tiene alguna pregunta?
Busqu alguna pregunta, pero no encontr ninguna.
No realmente dije, alzando los hombros. Slo quera informacin general,
tal vez algo ms acerca de los Encuentros.
Le puedo hablar de eso ms tarde dijo Gourlay. Dino pens que tal vez
quisiera empezar a trabajar hoy. Le podemos traer gente a la Torre, si usted quiere, o
ustedes pueden salir a buscarla.
Saldremos nosotros le dije rpidamente. Traer sujetos para las entrevistas
complica todo. Se ponen ansiosos, y eso enmascara cualquier emocin que pudiera
leer, y tambin piensan en cosas distintas, con el consiguiente problema para Lyanna.
Muy bien dijo Gourlay. Dino dej un aerocoche a su disposicin. Puede
recogerlo a la entrada. Tambin tendrn unas llaves para ustedes, de modo que
puedan venir directamente a la oficina sin pasar por las secretarias.
Gracias le dije. Le hablar ms tarde.
Apagu la pantalla y volv al dormitorio.
Lya estaba sentada, con la sbana alrededor del cuerpo. Me sent junto a ella y la
bes. Ella sonri, pero no respondi.
Eh! le dije. Qu pasa?
Jaqueca respondi. Crea que las pldoras para la sobriedad tambin
quitaban la resaca.
As es en teora. La ma funcion bastante bien.
Me dirig al guardarropa y comenc a buscar algo que ponerme.
Debera haber pldoras contra la jaqueca en algn sitio dije. No creo que a
Dino se le hubiese escapado algo tan obvio.
Umpf. S. Trame algo de ropa.
Cog una de sus batas y la arroj a travs del cuarto. Lya se par y se enfund en
ella mientras yo me vesta, y luego sali del cuarto.
Qu bien dijo, desde el lavabo. Tenas razn, no olvid los medicamentos.
Es un tipo cuidadoso.
Lya sonri.
Supongo. Laurie conoce mejor el idioma, empero. La le. Dino cometi un par
de errores en esa traduccin la otra noche.

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Me esperaba algo as. No dejaba mal a Valcarenghi; llevaba cuatro meses de


handicap, por lo que dijeron. Asent.
Has ledo algo ms?
No. Prob con los que hablaban, pero la distancia era demasiado grande se
acerc y me cogi la mano. Dnde vamos hoy?
A Shkeentown le dije. Vamos a ver si encontramos alguno de esos Unidos.
No vi ninguno en el Encuentro.
No. Esas cosas son para shkeen candidatos-a-ser-Unidos.
Eso es lo que escuch.
Nos fuimos. Nos detuvimos en el cuarto nivel para un desayuno tardo en la
cafetera de la Torre, luego un hombre en el vestbulo nos indic cul era nuestro
aerocoche. Era un cuatro plazas deportivo de color verde muy comn, muy
inconspicuo.
No llevamos el aerocoche hasta la propia ciudad shkeen, pensando que
percibiramos ms el ambiente del lugar si llegbamos andando. De modo que
dejamos el aerocoche justo despus de la primera lnea de colinas, y emprendimos la
marcha.
La ciudad humana pareca casi vaca, pero Shkeetown estaba llena de vida. Las
calles de piedra pulverizada estaban llenas de seres, con una actividad febril, llevando
y trayendo cargamentos de ladrillos y canastas de fruta y vestidos. Haba nios por
todas partes, la mayora de ellos desnudos; gordas pelotas de energa naranja que
corran alrededor nuestro en crculos, silbando, gruendo y riendo, tropezando con
nosotros de cuando en cuando. Los chicos parecan distintos a los adultos. Tenan
algunas matas de cabello rojizo, por un lado, y la piel era todava suave y sin arrugas.
Eran los nicos que se fijaban un poco en nosotros. El adulto shkeen se ocupaba de
sus asuntos, y nos diriga alguna que otra mirada amistosa. Los humanos no eran tan
infrecuentes en las calles de Shkeentown.
La mayor parte del trfico era de peatones, pero tambin haba pequeos carros
de madera. El animal shkeen de tiro pareca un gran perro verde a punto de enfermar.
Iban atados a los carros a pares, y se quejaban de una manera constante mientras
tiraban. De modo que, de forma natural, los hombres los llamaban quejadores.
Adems de quejarse, tambin defecaban constantemente. Esto, con los olores de la
comida que vendan los buhoneros, y los propios shkeen, daban a la ciudad una
pestilencia definida.
Tambin haba ruido, en la forma de un clamor constante. Los chicos silbando,
los shkeen hablando fuerte con gruidos y quejidos y chillidos, los quejadores
quejndose y sus carros traqueteando sobre las piedras. Lya y yo caminbamos a
travs de todo eso en silencio, cogidos de la mano, observando y escuchando, oliendo
y leyendo.

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Estaba completamente abierto cuando entr en Shkeentown, dejando que todo me


baase mientras caminaba, sin enfocar pero receptivo. Yo era el centro de una
pequea burbuja de emocin: los sentimientos acudan a m cuando se aproximaban
los shkeen, se desvanecan cuando se alejaban, bailaban alrededor con los chicos que
nos rodeaban en crculos. Nadaban en un mar de impresiones. Y me asustaba.
Me asustaba por lo familiar. Haba ledo nativos de otros planetas antes. A veces
era difcil, a veces fcil, pero nunca agradable. Los hranganos tienen una mente
amarga, llena de odio y rencores, y me siento sucio cuando despego. Los fyndii
sienten las emociones tan agudas que apenas consigo leerlos. Los damoosh son
diferentes. Los leo con fuerza, pero no encuentro nombres para los sentimientos que
leo.
Pero los shkeen, era como caminar a lo largo de una calle en Baldur. No, un
momento, ms parecidos a las Colonias Perdidas, donde un asentamiento humano
volvi al estado de barbarie y olvid sus orgenes. Las emociones humanas corran
all primarias, fuertes y reales, pero menos sofisticadas que en la Antigua Tierra o en
Baldur.
Los shkeen eran as: primitivos, tal vez, pero susceptibles de ser comprendidos.
Lea jbilo y tristeza, envidia, rabia, antojo, rencor, duelo, dolor. La misma compleja
mezcla que a veces me asalta, cuando me lo permito.
Lya tambin estaba leyendo. Sent su mano tensa en la ma. Despus de un rato,
se afloj. Me volv hacia ella, y vio la pregunta en mis ojos.
Son gente dijo. Son como nosotros.
Asent.
Una evolucin paralela, tal vez. Shkea podra ser una Tierra ms antigua, con
unas pocas diferencias secundarias. Pero tienes razn. Son ms humanos que
cualquier otra raza que hayamos encontrado en el espacio. Pens en eso. No
contesta la pregunta de Dino? Si son como nosotros, se sigue que su religin puede
ser ms atractiva que otra verdaderamente extraa.
No, Robb dijo Lya. No pienso as. Al contrario. Si son como nosotros,
menos sentido tiene que ellos marchen voluntariamente a la muerte. Lo ves?
Ella tena razn, por supuesto. No haba nada suicida en las emociones que lea,
nada inestable, nada realmente anormal. Sin embargo, cada uno de los shkeen
terminaba acudiendo a la Unin Final.
Tendramos que centrarnos en alguien dije. Este aroma de pensamiento no
nos lleva a ningn sitio. Me volv en busca de un sujeto, pero justo en ese momento
escuch sonar las campanas.
Venan de algn lugar hacia la izquierda, casi perdidas entre el bullicio del gento.
Tir a Lya de la mano, y corrimos calle abajo para buscarlas, doblando a la izquierda
en el primer paso entre la ordenada hilera de domos.

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Las campanas seguan delante nuestro, y nosotros corramos, cortando camino a


travs de lo que deba ser el patio de alguien, y pasando por encima de un seto
erizado de espinas. Detrs de ste haba otro patio, un pozo de excrementos, ms
domos, y por ltimo otra calle. Fue all que encontramos a los taedores de
campanas.
Eran cuatro, todos Unidos, que vestan largos camisones de tela de color rojo
brillante arrastrados por el suelo, con grandes campanas de bronce en cada mano.
Taan las campanas constantemente, con sus largos brazos yendo y viniendo, y
llenaban la calle de notas metlicas. Los cuatro eran mayores, de la manera como
envejecen los shkeen, sin cabello y con un milln de pequeas arrugas. Pero sonrean
ampliamente, y los shkeen ms jvenes que pasaban a su lado les devolvan la
sonrisa.
En sus cabezas rondaban los greeshka.
Esperaba que su vista resultase horrible, pero no sucedi as. Era vagamente
inquietante, pero slo porque yo saba lo que significaba. Los parsitos eran como
gotas brillantes de un carmes viscoso, que variaban en tamao desde la verruga
pulsante en la base del crneo de uno de ellos hasta el mantel de rojo goteante y
movedizo que cubra la cabeza y las espaldas del ms pequeo como una capucha
viviente. Los greeshka vivan compartiendo las sustancias nutritivas del flujo
sanguneo de los shkeen.
Y tambin por el consumo lento muy lento, eso s de su anfitrin.
Lya y yo nos detuvimos a unos cuantos metros de ellos, y los observamos
mientras taan. Su rostro era solemne, y creo que el mo tambin. Todos los otros
estaban sonriendo, y las canciones que sonaban en las campanas eran canciones de
jbilo.
Estrech la mano de Lya.
Lee le susurr. Lemos.
Yo le campanas. No el sonido de las campanas, no, no, sino el sentimiento de las
campanas, la emocin de las campanas, la brillante alegra metlica, la fuerza del
ulular-gritar-sonar, la cancin de los Unidos, la cercana y el compartir de todo
aquello. Le lo que sentan los Unidos cuando tocaban sus campanas, su felicidad y
anticipacin, su xtasis al decir a los otros acerca de su clamoroso contento. Y le
amor, que me llegaba de ellos en grandes oleadas clidas, el apasionado amor de un
hombre y una mujer juntos, no el dbil afecto del humano que ama a sus hermanos.
Esto era real y ferviente y casi quemaba mientras me baaba y me rodeaba. Se
amaban a s mismos, amaban a todos los shkeen, y amaban la Greeshka, y estaban
todos juntos y ligados pese a que cada uno era todava s mismo y nadie poda leer a
los otros como yo los lea.
Y Lyanna? Me desprend de ellos, me cerr, y mir a Lya. Ella estaba blanca,

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pero sonriente.
Son hermosos dijo, con su voz muy pequea y suave y pensativa. Empapado
de amor, todava recordaba cunto la amaba a ella, y como yo formaba parte de ella y
ella de m.
Qu qu has ledo? pregunt, luchando por hacerme escuchar a travs del
clamor de las campanas.
Ella sacudi la cabeza, como para aclararla.
Nos aman dijo. Debes de saberlo, pero oh, lo he sentido, ellos nos aman.
Es tan profundo. Debajo de ese amor hay ms amor, y debajo de se ms an, y ms
y ms.
Sus mentes son profundas, tan abiertas, creo que nunca he ledo a un humano tan
profundamente. Todo est bien en la superficie, all mismo, su vida entera con todos
sus sueos y sentimientos y recuerdos y oh, vi todo eso, lo percib con la lectura,
con una mirada. Con los hombres, con los humanos, es tanto trabajo: tengo que
bucear, tengo que luchar, y an as no llego muy lejos. Sabes, Robb, sabes
Y vino hacia m y se apret contra m, y yo la tom en mis brazos. El torrente de
emociones que me haba inundado debi ser como una ola gigante para ella. Su
Talento era mucho ms amplio y profundo que el mo, y ahora estaba temblando. Le
en ella mientras me abrazaba, y le amor, un gran amor, y asombro y felicidad; pero
tambin miedo, un miedo nervioso agitndolo todo.
Alrededor nuestro, el campanilleo haba cesado sbitamente. Las campanas, una
por una, dejaron de balancearse, y los cuatro Unidos quedaron en silencio por un
instante.
Uno de los otros shkeen prximos les trajo una enorme canasta cubierta con un
mantel. El ms menudo de los Unidos arroj el mantel y el aroma de las empanadas
calientes se elev en torno. Cada uno de los Unidos cogi varias de la canasta, y
pronto las estaba comiendo alegremente, y el dueo de la canasta les haca muecas.
Otro shkeen, una jovencita desnuda, corri y les ofreci una garrafa de agua, que
ellos se pasaron sin comentarios.
Qu estn haciendo? pregunt a Lya.
Entonces, an antes que me contestara, record. Algo de la literatura que me
haba enviado Valcarenghi. Los Unidos no realizaban ningn trabajo. Durante
cuarenta aos terrestres trabajaban y sudaban, pero desde su primera Unin hasta la
Unin Final, slo haba jbilo y msica, y vagaban por las calles y taan sus
campanas, hablaban y cantaban, y los otros shkeen les daban de comer y beber. Era
un honor dar de comer a un Unido, y el shkeen que les haba ofrecido las empanadas
irradiaba orgullo y placer.
Lya susurr, puedes leerlos ahora?
Asinti contra mi pecho y se retir y mir a los Unidos, haciendo fuerza con los

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ojos, y luego relajndose otra vez. Volvi a mirarme:


Es diferente dijo, intrigada.
Cmo?
Bizque desconcertada.
No lo s. Quiero decir, todava nos quieren, y todo. Pero ahora sus
pensamientos son ms humanos, por decir as. Hay niveles, sabes, y escarbar no es
fcil, y hay cosas escondidas, cosas que se esconden an de ellos mismos. No es tan
abierto como antes.
Estn pensando acerca de la comida y qu sabrosa que era. Es todo muy vivido.
Podra paladear las empanadas yo misma. Pero no es lo mismo.
Tuve una inspiracin.
Cuntas mentes hay all?
Cuatro dijo ella. Conectadas de alguna forma, creo. Pero no de verdad
se detuvo, confusa, y sacudi la cabeza. Quiero decir, ellos sienten de algn modo
las emociones de los otros, como t. Pero no los pensamientos, no los detalles. Puedo
leerlos, pero ellos no se leen entre s. Cada uno es distinto. Estaban ms cerca antes,
cuando campanilleaban, pero seguan siendo individuos.
Yo estaba algo descontento.
Cuatro mentes, dices, no una?
Umpf, s. Cuatro.
Y los greeshka? sta era mi otra idea brillante. Si los greeshka tuviesen su
propia mente
Nada dijo Lya. Es como leer una planta, o un trozo de tela. Ni siquiera si,
estoy vivo.
Esto era extrao. Incluso los animales ms simples tenan una vaga conciencia de
estar vivos: el sentimiento que los Talentos llamaban s, estoy vivo, habitualmente
slo una apagada chispa que requera de un Talento mayor para ser detectada. Pero
Lya era un Talento mayor.
Hablemos con ellos dije. Ella asinti, y caminamos hasta donde los Unidos
engullan sus empanadas.
Hola dije torpemente, preguntndome cmo dirigirme a ellos. Hablan
terrqueo?
Tres de ellos me miraron sin comprenderme. Pero el cuarto, el pequeo cuyo
greeshka era una roja capa goteante, movi su cabeza arriba y abajo.
Sih dijo, con una voz aflautada.
De pronto olvid lo que quera preguntarle, pero Lyanna acudi en mi ayuda:
Conocen humanos Unidos? dijo.
l hizo una mueca.
Todos los Unidos son uno dijo.

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Oh dije. Claro, pero conocen alguno que se parezca a nosotros? Alto, me


comprende, con cabello y piel rosado o marrn o algo as me detuve aqu, dudando
de cunto terrqueo conocera el viejo shkeen, y mirando su greeshka con un poco de
aprensin.
Su cabeza se movi de un lado a otro.
Los Unidos shon todos diferentes, pero todos shon uno, todos el mishmo.
Algunos shon como t, Quieren Unirse?
No, gracias dije. Dnde puedo encontrar un humano Unido?
Cabece un poco ms.
Los Unidos cantan y taen y recorren la ciudad shagrada.
Lya haba estado leyendo.
No sabe me dijo. Los Unidos vagan tocando las campanas. No hay
patrones para su movimiento, nadie se fija. Es todo casual. Algunos viajan en grupos,
otros solos, y nuevos grupos se forman cuando se encuentran entre s.
Tendremos que buscar dije.
Coman dijo el shkeen.
Busc en la canasta que se hallaba en el suelo y sac dos empanadas humeantes.
Apret una en mi mano y otra en la de Lya.
La mir con dudas.
Gracias le dije. Tir de Lya con mi mano libre y nos fuimos juntos. Los
Unidos nos hicieron muecas mientras nos bamos, y volvieron a taer las campanas
nuevamente cuando nos encontrbamos a media calle.
Todava tena la empanada en la mano. La corteza quemaba mis dedos.
Debo comer esto? pregunt a Lya.
Dio un mordisco a la suya.
Por qu no? Las comimos anoche en el restaurante, no es as? Estoy segura
que Valcarenghi nos habra avisado si la comida shkeen fuese intoxicante.
Eso tena sentido, as es que me llev la empanada a la boca y di un mordisco
mientras caminaba. Estaba caliente, muy caliente, y no se pareca en nada a las
empanadas que habamos probado la noche anterior. Aqullas eran unas cosas
doradas y escamosas, suavemente sazonadas con especias de Baldur. La versin
shkeen era crujiente, y la carne de su interior chorreaba grasa y quemaba mi lengua.
Pero saba bien, y yo tena hambre. La empanada no dur mucho.
Has captado algo ms en la lectura del tipo bajito? pregunt a Lya con la
boca llena de empanada.
Ella trag y asinti.
Oh, s. Estaba contento, ms que los dems. Es mayor. Se acerca a la Unin
Final, y est emocionado por eso.
Ella habl con su lenguaje sencillo y habitual: los efectos posteriores a la lectura

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de los Unidos parecan haberse desvanecido.


Por qu? yo estaba pensando en voz alta. Va a morir. Qu lo pone tan
contento?
Lya alz los hombros.
Me temo que no estaba pensando con gran detalle analtico.
Chup mis dedos para limpiar la grasa. Nos encontrbamos en un cruce de calles,
con los shkeen movindose en todas las direcciones, y podamos or ms campanas al
viento.
Ms Unidos dije. Quieres echar una mirada?
Qu encontraramos que no sepamos ya? dijo. Necesitamos un humano
unido.
Tal vez alguno del grupo sea humano.
Me encontr con la mirada mordaz de Lya.
Tal vez s, tal vez no.
De acuerdo conced. Ya era avanzada la tarde. Tal vez nos convenga
regresar, y empezar ms temprano maana. Adems, Dino nos estar esperando para
cenar.

La cena, esta vez, se serva en la oficina de Valcarenghi, luego de agregar algn


mobiliario adicional. Segn supimos, sus oficinas se encontraban en la planta
inmediata inferior, pero l prefera llevar a sus invitados arriba para que pudieran
aprovechar la magnfica vista desde la Torre.
ramos cinco, ya mencionados: Lya y yo, Valcarenghi y Laurie, ms Gourlay.
Laurie se encarg de la cocina, supervisada por el cocinero jefe Valcarenghi. Hubo
bistecs de carnes criadas en Shkea pero originarias de la Antigua Tierra, adems de
una fascinante mezcla de vegetales, que inclua setas de la Antigua Tierra, pipas de
tierra de Baldur y campanillas dulces de Shkea. A Dino le gustaba experimentar y el
plato era una invencin suya.
Lya y yo informamos acerca de las aventuras del da, interrumpidos nicamente
por las agudas y perspicaces preguntas de Valcarenghi. Luego de la cena, nos
desprendimos de las mesas y los platos y nos sentamos a beber Veltaar y a conversar.
Esta vez Lya y yo formulamos las preguntas, y Gourlay provey el grueso de las
respuestas. Valcarenghi escuchaba desde un almohadn en el suelo, con un brazo
alrededor de Laurie y el otro sujetando su vaso de vino. No ramos los primeros
Talentos que visitaban Shkea, nos dijo. Ni los primeros en afirmar que los shkeen
eran parecidos al hombre.
Supongamos que sea as dijo. Pero no lo creo. No son hombres. No seor.
Son mucho ms sociales, por una parte. Grandes constructores de ciudades desde
tiempo inmemorial, siempre viviendo en poblados, siempre rodendose de otros. Y
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tambin son ms comunalistas que los hombres. Cooperan en toda clase de cosas, y
son magnnimos a la hora de compartir. El comercio, por ejemplo, lo ven como un
compartir mutuo.
Valcarenghi ri.
Puedes repetir eso. Acabo de pasar todo el da tratando de establecer un
contrato con un grupo de granjeros que nunca haban comerciado con nosotros. No es
fcil, cranme. Ellos nos dan la parte que queramos de su produccin que ellos no
necesiten o que no haya sido pedida por otro antes. Pero ellos quieren recibir lo que
ellos pidan en el futuro. Esperan eso, de hecho. De modo que cada vez que
negociamos tenemos la opcin: o le damos un cheque en blanco, o nos metemos en
una increble ronda de negociaciones que terminan con su convencimiento de que
somos totalmente egostas.
Lya no estaba satisfecha.
Qu pasa con el sexo? pregunt. Por lo que traducas anoche, tengo la
impresin de que son mongamos.
Tienen cierta confusin acerca de las relaciones sexuales dijo Gourlay. Es
muy extrao. El sexo tambin es compartir, y es bueno compartir con todos. Pero el
compartir tiene que ser real y lleno de contenido. Y eso crea problemas.
Laurie intervino.
He estudiado el problema dijo con rapidez. La moralidad shkeen insiste en
que ellos aman a todos. Pero no pueden hacerlo, son demasiado humanos, demasiado
posesivos. Se enrollan en relaciones monogmicas porque compartir el sexo
realmente profundo con una persona es mejor que un milln de estrechos y limitados
contactos sexuales, en su cultura. El shkeen ideal compartira el sexo con todo el
mundo, tratando de hacer profunda cada unin. Pero ese ideal no puede ser
alcanzado.
Frunc el ceo.
No haba ningn culpable anoche para traicionar a su mujer?
Laurie asinti con nfasis.
S, pero la culpa era porque las otras relaciones llevaron a la disminucin en el
compartir con la esposa. Eso era la traicin. Si hubiera sido capaz de manejarlas sin
herir su relacin ms antigua, el sexo no hubiera tenido tanta importancia. Y si,
adems, todas las relaciones hubieran sido de compartir amor, esto hubiera sido un
punto a favor. Su esposa hubiera estado orgullosa de l. Para el shkeen es un logro
importante el estar en una unin mltiple que funcione bien.
Y uno de los mayores crmenes shkeen es dejar a otro solo dijo Gourlay.
Emocionalmente solo. Sin compartir.
Me qued pensando en ello, mientras Gourlay prosegua. Los shkeen tienen pocos
crmenes, deca, en particular crmenes violentos. No hay asesinatos, no hay castigos,

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no hay prisioneros ni guerras en su larga y vaca historia.


Son una raza sin asesinos dijo Valcarenghi. Lo que puede explicar algo: en
la Antigua Tierra, las culturas que tenan la mayor tasa de suicidios a menudo tenan
las tasas ms bajas de asesinatos. La tasa de suicidios de los shkeen es del cien por
ciento.
Matan animales dije.
No son parte de la Unin contesto Gourlay. La Unin abarca todo lo que
piensa, y sus criaturas no pueden ser muertas. No matan ni shkeen, ni humanos, ni
greeshka.
Lya me mir, y luego se dirigi a Gourlay.
Los greeshka no piensan dijo. Trat de leerlos esta maana y no capt
nada ms que las mentes de los shkeen que los llevan. Ni siquiera un s, estoy vivo.
Sabemos eso, pero el tema siempre me ha trado de cabeza dijo Valcarenghi,
ponindose de pie. Fue al bar a por ms vino, trajo una botella, y llen los vasos.
Un parsito carente de mente por completo, pero que esclaviza a una raza inteligente
como los shkeen. Por qu?
El nuevo vino era bueno y helado, un camino fro que bajaba por la garganta. Lo
beb, y asent, recordando el torrente de euforia que nos haba invadido ms temprano
ese mismo da.
Droga dije, especulando. Los greeshka deben producir una droga orgnica
de placer. Los shkeen se someten voluntariamente a ellos y mueren contentos. El
jbilo es real, creedme. Lo sentimos.
Lyanna tena dudas, sin embargo, y Gourlay mene la cabeza con firmeza.
No, Robb, no es as. Hemos hecho experimentos con los greeshka y
Debe haberse dado cuenta de mi expresin de sorpresa. Se detuvo.
Qu opinan los shkeen acerca de eso? pregunt.
No les dijimos nada. No les hubiera gustado nada. Los greeshka son slo un
animal, pero para ellos es su Dios. No hay que jugar con Dios. Hemos repetido esto
durante mucho tiempo, pero cuando se pas Gustaffson, el viejo Stuart quiso saber.
Fueron rdenes suyas. No conseguimos nada. No haba evidencias de que hubiese
una droga, ni secreciones ni nada. De hecho, los shkeen son la nica especie nativa
que se somete tan fcilmente. Capturamos un quejador, y lo atamos, y luego dejamos
que se adhiriera un greeshka. Unas dos horas ms tarde, lo desatamos. El maldito
quejador estaba furioso, chirriando y aullando, y atacaba la cosa en su cabeza. Casi se
arranca el crneo a zarpazos antes de desprendrselo.
Tal vez slo los shkeen sean susceptibles dije. Un dbil intento.
No slo dijo Valcarenghi con una pequea y fina sonrisa. Estamos
nosotros.

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Lya estaba extraamente callada en el ascensor. Casi apartada. Supuse que estara
pensando acerca de la conversacin. Pero la puerta de nuestra suite apenas acababa
de cerrarse detrs nuestro cuando se volvi hacia m y me rode con sus brazos.
Estir el brazo y le acarici el pelo, un tanto sorprendido por el gesto.
Eh! murmur. Qu pasa?
Me dirigi su mirada de vampiro, con ojos grandes y frgiles.
Hazme el amor, Robb dijo con una suave y sbita urgencia. Por favor,
hazme el amor ahora.
Sonre, pero era una sonrisa preocupada, no mi habitual lascivia. Lya por lo
comn se torna traviesa y cruel cuando siente deseo, pero ahora se la vea confusa y
vulnerable. Yo no entenda muy bien.
Pero no era la hora de preguntar, y no pregunt nada. Slo la atraje hacia m sin
decir nada y la bes con fuerza y luego caminamos juntos hasta la cama.
E hicimos el amor, realmente hicimos el amor, ms de lo que los pobres normales
pueden hacerlo. Unimos nuestros cuerpos en uno, y sent a Lya tensarse cuando su
mente encontr la ma, y mientras nos movamos juntos yo me iba abriendo a ella,
hundindome en el torrente del amor, necesidad y miedo que brotaba de ella.
Luego tan rpido como haba comenzado, termin. Su goce me recorri como una
violenta ola roja, y yo me un a ella en la cresta, y Lya me estrechaba con fuerza
mientras sus ojos s empequeecan y todo su cuerpo era el que beba.
Despus yacimos en la oscuridad y dejamos que las estrellas de Shkea volcaran su
luz tenue a travs de la ventana. Lya se acurruc junto a m, con su cabeza sobre mi
pecho, mientras yo la acariciaba.
Estuvo bien dije, con una voz soolienta, sonriendo en la penumbra.
S contest. Su voz era suave y baja, tan baja que apenas si la escuch. Te
amo, Robb susurr.
Uh-huh dije. Y yo te amo a ti.
Se zaf de mi mano y se desplaz un poco, apoyando su cara en un mano para
mirarme y sonrer.
Lo s dijo. Lo le. Y t sabes cunto te quiero, no es cierto?
Asent, sonriendo.
Seguro.
Tenemos suerte, sabes. Los normales slo tienen palabras. Pobres normales.
Cmo pueden decir, slo con palabras? Cmo pueden conocer? Siempre estn
separados uno del otro, tratando de alcanzar al otro y fallando. An cuando hacen el
amor, an cuando llegan al clmax, estn siempre separados. Deben estar muy solos.
Haba algo preocupante en eso. Mir a Lya, a sus ojos brillantes y felices, y
pens acerca de ello.
Puede ser dije, por fin. Pero no lo pasan tan mal. No conocen otra manera,

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y lo intentan, tratan de amar. A veces salvan la distancia.


Slo una mirada y una voz, y luego la oscuridad y el silencio otra vez cit
Lya, su voz son triste y tierna. Tenemos ms suerte, no es as? Tenemos mucho
ms.
Tenemos ms suerte repet. Y me volv para leerla. Su mente era como una
neblina de satisfaccin, con un toque ligero de solitaria melancola. Pero haba algo
ms, muy abajo, ya casi retirado, pero an detectable.
Me sent despacio.
Eh! dije. T ests preocupada por algo. Y antes, cuanto terminamos, t
estabas asustada. Qu sucede?
No lo s, de verdad dijo ella. Sonaba preocupada y estaba preocupada; pude
leerlo. Estaba asustada, pero no s por qu. Los Unidos, supongo. Sigo pensando lo
mucho que me amaban. No me conocan siquiera, pero me amaban tanto, y
comprendan era casi como lo hacemos nosotros. Y eso no s. Me molestaba.
Quiero decir, nunca pens que podra ser amado de esa manera, salvo por ti. Y ellos
estaban tan prximos, tan juntos. Sent como una especie de soledad, al estar slo
cogidos de la mano y hablando. Quera estar cerca tuyo de aquella manera. Despus
de ver la manera en que ellos compartan todo, estar sola me pareca una especie de
vaco. Y me asustaba, sabes?
Lo s dije, tocndola con suavidad, con la mano y la mente. Comprendo.
Nosotros nos comprendemos el uno al otro. Estamos casi tan juntos como lo estn
ellos, como nunca pueden estarlo los normales.
Lya asinti, y sonri y me abraz. Nos dormimos abrazados.

Nuevos sueos. Pero otra vez, al amanecer, la memoria me los ocult. Era algo
fastidioso. El sueo haba sido agradable, cmodo. Lo quera de nuevo, y ni siquiera
poda recordar de qu se trataba. El dormitorio, inundado por la ruda luminosidad de
la maana, me pareca oscuro respecto de los esplendores de mi perdida visin.
Lya se despert despus que yo, con dolor de cabeza. Esta vez tena las pastillas a
mano, en la mesita de noche. Tom una.
Debe ser el vino shkeen le dije. Alguno de sus componentes te afecta el
metabolismo.
Sac una bata nueva y me dijo, ceuda:
No. Bebimos Veltaar anoche, recuerdas? Mi padre me dio la primera copa de
Veltaar cuando tena nueve aos. Nunca me provoc dolores de cabeza antes.
El primero! dije, sonriendo.
No es divertido dijo ella. Duele.
Dej de bromear, y trat de leerla. Ella tena razn. Toda la frente palpitaba de
dolor.
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Me retir rpidamente antes de cogerlo yo tambin.


Tienes razn dije. Lo siento. Las pldoras se harn cargo del dolor.
Mientras tanto tenemos que trabajar.
Lya asinti. Nunca haba dejado que algo interfiriera con su trabajo.

El segundo da fue una cacera del hombre. Comenzamos mucho ms temprano,


despus de un breve desayuno con Gourlay, luego cogimos el aerocoche al pie de la
Torre. Esta vez no descendimos cuando llegamos a Shkeetown. Queramos un Unido
humano, lo que significaba que tenamos que recorrer mucho terreno. La ciudad era
la ms grande que hubiese visto nunca, en superficie por lo menos, y los mil y pico
cultistas humanos se perdan entre millones de shkeen. Y, de esos humanos, slo la
mitad estaban Unidos ya.
As que mantuvimos el aerocoche bajo, y zumbamos arriba y abajo por las colinas
punteadas de domos como una montaa rusa flotante, causando bastante revuelo en
las calles debajo nuestro. Los shkeen haban visto aerocoches antes, claro est, pero
todava era una novedad para algunos, en particular para los chicos, que trataban de
correr detrs nuestro cada vez que aparecamos. Tambin provocamos el pnico de un
quejador, que volc el carro del que tiraba, desparramando la fruta que llevaba. Sent
culpa por ello, de modo que luego mantuve el coche ms alto.
Divisamos Unidos por toda la ciudad, cantando, comiendo, caminado y haciendo
sonar las campanas, esas eternas campanas de bronce. Pero durante las primeras tres
horas, slo encontramos Unidos shkeen. Lya y yo nos turnbamos para conducir y
observar.
Tras la excitacin del da anterior, la bsqueda resultaba tediosa y fatigante.
Al fin encontramos algo: un gran grupo de Unidos, unos diez de ellos, reunidos
en torno a un carro de pan, detrs de una de las escarpadas colinas. Dos eran ms
altos que los dems.
Aterrizamos del otro lado de la colina y dimos la vuelta caminando para
encontrarlos, dejando nuestro aerocoche rodeado por una multitud de chicos shkeen.
Los Unidos todava estaban comiendo cuando llegamos. Ocho de ellos eran shkeen
de varios tamaos y tonalidades, con los greeshka pulsando sobre sus crneos. Los
otros dos eran humanos.
Estos vestan el mismo camisn rojo largo que los shkeen, y llevaban las mismas
campanas. Uno de ellos era un hombre grande, con piel floja que penda en colgajos,
como si hubiera perdido mucho peso recientemente. Su pelo era blanco y rizado, su
cara estaba surcada por una gran sonrisa y por arrugas alrededor de los ojos. El otro
era un tipejo flaco y oscuro con nariz de gancho.
Ambos tenan greeshka succionndoles el crneo. El parsito que tena el ms
flaco era tan slo un pimpollo, pero el viejo tena un espcimen seorial que goteaba
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sobre sus espaldas.


Esta vez, de alguna manera, s se vea horrible.
Lyanna y yo nos acercamos a ellos, tratando de sonrer, sin leer por lo menos al
principio. Ellos sonrieron mientras nos acercbamos. Luego saludaron con la mano.
Hola dijo el flaco alegremente cuando estuvimos all. Nunca les he visto.
Son nuevos en Shkea?
Eso me cogi por sorpresa. Haba estado esperando algn tipo de confusa
bienvenida mstica, o tal vez ninguna bienvenida. Pensaba que los humanos
conversos habran abandonado su humanidad para convertirse en una imitacin de los
shkeen. Me equivocaba.
Ms o menos contest. Y le al flaco. Estaba genuinamente contento de
vernos, y rebosaba de agrado y entusiasmo por nuestra presencia. He sido
contratado para leer gente como ustedes.
Haba decidido ser honesto al respecto.
El flaco estir su sonrisa ms all de lo que yo crea posible.
Estoy Unido, y feliz dijo. Me encantar hablar con ustedes. Mi nombre es
Lester Kamenz. Qu quieres saber, hermano?
Lya, junto a m, se volva tensa. Decid dejarla leer en profundidad mientras yo
haca preguntas.
Cundo se convino al Culto?
Culto? dijo Kamenz.
La Unin.
Cabece, y me choc la grotesca similaridad de su gesto con el del anciano
shkeen que habamos visto ayer.
Siempre he estado en la Unin. T ests en la Unin. Todo lo que piensa est
en la Unin.
Algunos no lo sabamos dije. Y usted? Cundo supo que estaba en la
Unin?
Hace un ao, segn el tiempo de la Antigua Tierra. Fui admitido a las filas de
los Unidos hace tan solo algunas semanas. La primera Unin es un tiempo de jbilo.
Estoy jubiloso. Caminar por las calles y tocar las campanas hasta la Unin Final.
Qu haca antes?
Antes? una mirada vaga. Operaba una mquina. Trabaj con
computadoras, en la Torre. Pero mi vida era vaca, hermano. No saba que estuviese
en la Unin, y me senta solo. Slo tena mquinas, fras mquinas. Ahora estoy
Unido. Ahora busc las palabras no estoy solo.
Busqu en l y encontr que la felicidad segua all, con amor. Pero ahora tena un
dolor tambin, una vaga memoria de dolores pasados, el sabor de recuerdos no
deseados. Haban desaparecido? Tal vez el presente de greeshka a sus vctimas era el

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olvido, un dulce descanso y el fin de la lucha. Tal vez. Decid hacer una prueba.
Eso que lleva en la cabeza dije, cortante. Es un parsito. Est bebiendo su
sangre en este preciso momento, alimentndose de ella. Mientras crece, tomar ms y
ms de las cosas que usted necesita para vivir. Por ltimo, comenzar a comer sus
tejidos. Comprende? Lo comer a usted. No s cuan doloroso sea, pero sea lo que
sea que sienta, al final estar muerto. A menos que venga a la Torre ahora, y el
cirujano lo extirpe. O acaso usted mismo pueda quitrselo. Por qu no lo intenta?
Estire la mano y tire de l. Adelante.
Esper algo. Qu? Rabia? Horror? Disgusto? No obtuve nada de eso.
Kamenz tan solo atiborr de pan su boca y me sonri, y todo lo que le era su amor y
su jbilo y un poco de pena.
Los greeshka no matan dijo, finalmente. Los greeshka traen jbilo y
Unin feliz.
Slo quienes no tienen greeshka mueren. Estn solos. Solos para siempre.
Algo en su mente tembl con un miedo sbito, pero ste desapareci con
rapidez
Mir a Lya. Estaba rgida y con la mirada fija, todava leyendo. Me volv y
comenc a formular otra frase. Pero de pronto los Unidos empezaron a campanillear.
Uno de los shkeen lo inici, moviendo su campana arriba y abajo para producir un
nico sonido agudo. Despus movi la otra mano, despus la primera de nuevo,
despus la segunda, entonces otro Unido se sum con su campana, luego otro ms y
pronto estuvieron todos cantando y taendo, y el sonido de sus campanas se
estrellaba contra mis odos al tiempo que el amor y el sentimiento de las campanas
volva a asaltar mi mente.
Me qued para saborearlo. Aqu el amor dejaba sin aliento, llenaba de respeto,
casi inspiraba miedo por su calor e intensidad, y haba tanto que compartir, de que
retozar y de que maravillarse, como una tapicera de dulces, calmantes y exhilarantes
buenos sentimientos. Algo pasaba con los Unidos cuando hacan sonar las campanas,
algo los tocaba y los elevaba y les daba una sensacin de vivo placer, algo extrao y
glorioso que los meros normales no podan escuchar en su spera msica metalizada.
Yo no era un normal, sin embargo. Yo poda escucharlo.
Me retir con temor, lentamente. Kamenz y el otro humano estaban ahora tocando
con vigor, con amplias sonrisas. Lyanna todava estaba tensa, todava lea. Su boca
estaba entreabierta, y temblaba en su sitio.
La rode con mi brazo y esper, escuchando la msica, pacientemente. Lya segua
leyendo. Al cabo de algunos minutos, la sacud amablemente. Se volvi y me estudi
con ojos duros y distantes. Luego pestae. Sus ojos se abrieron ms y ella volvi,
sacudiendo la cabeza y frunciendo el ceo.
Preocupado, mir dentro de su cabeza. Extrao y extranjero. Era una cambiante

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bruma de emociones, una densa mezcla viviente de sentimientos a los que no


intentara ponerle nombre. Ni bien haba entrado que ya me senta perdido, perdido e
incmodo. En alguna parte de esas brumas un abismo sin fondo acechando para
tragarme. Por lo menos, as lo sent.
Lya dije. Algo no va?
Ella sacudi su cabeza de nuevo, y mir hacia los Unidos con una mirada que
tena miedo y nostalgia por partes iguales. Repet mi pregunta.
Yo No s dijo. Robb, por favor, no hablemos ahora. Vmonos de aqu.
Quiero tiempo para pensar.
De acuerdo dije. Qu estaba sucediendo? La tom de la mano y caminamos
lentamente alrededor de la colina hasta la ladera en la que habamos dejado el coche.
Los chicos shkeen estaban subidos a l, por todas partes. Los alej, riendo. Lya se
qued all, con sus ojos idos, muy lejos de m. Quise leerla, pero de algn modo sent
que sera una invasin de su privacidad.
Una vez en el aire, enfilamos hacia la Torre, volando ms alto y ms rpido esta
vez.
Yo conduca, mientras Lya, sentada junto a m, miraba a la distancia.
Has obtenido algo til? le pregunt, tratando de traerla de nuevo al tema.
S. No. Tal vez su voz sonaba distrada, como si slo una parte de ella me
estuviese hablando. Le sus vidas, las de las dos. Kamenz era un operador de
computadoras, como dijo. Pero no era muy bueno. Un feo hombrecito con una fea
personalidad, sin amigos, sin sexo, sin nada. Viva por s mismo, evitaba a los shkeen,
no le gustaban nada. En realidad, no le gustaba la gente. Pero de algn modo
Gustaffson lleg hasta l. Ignor la frialdad de Kamenz, sus salidas amargas, sus
bromas crueles. No le respondi, sabes? Luego de un tiempo, a Kamenz comenz a
gustarle Gustaffson, a admirarlo. Nunca fueron amigos en un sentido normal, pero
Gustaffson fue lo ms cercano a un amigo que tuvo Kamenz.
De pronto se detuvo.
As es que se pas junto con Gustaffson? interrump, mirndola
fugazmente. Sus ojos todava vagaban.
No, no al principio. l todava senta miedo, todava le inspiraban temor los
shkeen y terror los greeshka. Pero ms tarde, cuando Gustaffson se march, comenz
a darse cuenta de cuan vaca era su vida. Trabaj todo el da con gente que lo
despreciaba y mquinas que no sentan, luego se quedaba solo a la noche, leyendo o
viendo los holoshows. No era vida, realmente. Apenas si tocaba a la gente a su
alrededor. Al fin fue a ver a Gustaffson, y termin convirtindose. Ahora
Ahora?
Ella hesit.
Es feliz, Robb dijo. Realmente lo es. Por primera vez en su vida, es feliz.

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Nunca haba conocido el amor antes. Ahora el amor lo llena.


Has visto mucho le dije.
S todava la voz distrada, los ojos perdidos. Estaba como abierto. Haba
niveles, pero escarbar en ellos no era tan duro como lo es habitualmente. Como si sus
barreras se estuviesen debilitando, hacindose casi
Y el otro tipo?
Lya golpe el panel de los instrumentos, mirando nicamente su mano.
se? Era Gustaffson
Y eso, de pronto, pareci despertarla, devolverla a la Lya que yo conoca y
amaba.
Sacudi la cabeza y me mir, y la voz sin vida se torn; un animado torrente de
palabras.
Robb, escucha, se era Gustaffson, fue Unido hace ya un ao, y marcha hacia
la Unin Final en una semana ms. Greeshka lo ha aceptado, y l quiere hacerlo,
sabes?
Lo quiere de verdad, y y oh, Robb, se est muriendo!
Dentro de una semana, por lo que has dicho.
No, no quiero decir eso, es decir: la Unin Final no es la muerte, para l. l
cree, cree todo lo de la religin. Greeshka es su Dios, y va a unirse a l. Pero antes, y
ahora, se estaba muriendo. Tena la Plaga Lenta, Robb. Un caso mortal. Lo ha estado
comiendo desde el interior durante quince aos. La cogi en Pesadilla, en los
pantanos, cuando muri su familia. se no es un planeta para la gente, pero l estaba
all, como administrador en una base experimental, una tarea a corto plazo. Vivan en
Thor; era slo una visita, pero la nave se estrell. Gustaffson perdi la cabeza y trat
de alcanzarlos antes que la nave se hundiera, pero cogi una cubierta personal fallada,
y las esporas penetraron al interior. Estaban todos muertos cuando lleg. Sinti un
dolor muy grande, Robb. Por la Plaga Lenta, pero ms por la prdida. l los amaba
de verdad, y nunca fue el mismo otra vez. Le dieron Shkea como una recompensa,
como para que se sacara de la cabeza la idea del accidente, pero l segua pensando
en lo mismo todo el tiempo. Me imagino la situacin, Robb. Era vvido. No poda
olvidarlo. Los nios estaban en la nave, a salvo, pero el sistema de emergencia fall y
los precipit a la muerte. Pero su mujer oh, Robb se enfund unas cubiertas y
trat de ir a buscar ayuda, y afuera esas cosas, esas culebras que hay en Pesadilla,
cmo se llaman?
Tragu con fuerza, sintindome un poco mal.
Los gusanos-devoradores dije, sin ganas. Haba ledo algo acerca de ellos, y
visto imgenes. Poda ver la escena que Lya haba ledo en la memoria de Gustaffson,
y no era nada agradable. Me alegr por no tener su Talento.
Estaban todava todava cuando Gustaffson lleg all, sabes, y los mat

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con una pistola de rayos.


No cre que pasaran cosas como sa en la realidad.
No dijo Lya. Tampoco Gustaffson. Haban sido tan, tan felices antes de
eso, antes de lo que pas en Pesadilla. l la amaba, y estaban muy unidos, y su
carrera pareca encantada. l no tena por qu haber ido a Pesadilla. Lo acept porque
era un reto, porque nadie haba podido con aquello. Esto lo corroe tambin. Y lo
recuerda siempre. l, ellos su voz vacil pensaban que tenan suerte dijo,
antes de quedarse callada.
No haba nada que comentar al respecto. No dije nada, tan solo me ocup del
volante, pensando, sintiendo una aguada versin de lo que deba haber sido el dolor
de Gustaffson. Luego de un rato, Lya volvi a hablar.
Todo estaba all, Robb dijo, y su voz era ms suave, lenta, y profunda de
nuevo.
Pero estaba en paz. Todava recordaba todo, y la manera en que lo haba afectado,
pero no le molestaba como lo haba hecho antes. Slo que ahora lamentaba que no
estuviesen con l. Le apenaba que muriesen sin Unin Final. Casi como la mujer
shkeen, recuerdas? La del Encuentro, con su hermano
Lo recuerdo dije.
As. Su mente tambin estaba abierta. Ms que la de Kamenz, mucho ms.
Cuando campanilleaba, los niveles desaparecan, y todo ascenda a la superficie, todo
el amor y el dolor, todo. Su vida entera, Robb. Compart su vida entera con l, en un
instante. Todos sus; pensamientos, tambin ha visto las cavernas de la Unin
baj all, antes que se convirtiera. Y yo
Ms silencio, volcndose sobre nosotros y oscureciendo el coche. Nos
acercbamos al lmite de Shkeentown. La Torre se recortaba en el cielo delante
nuestro, brillando al sol.
Las cpulas y arcadas de la reluciente ciudad humana empezaban a dejarse ver.
Robb dijo Lya. Para aqu. Quiero pensar un momento. Vuelve sin m.
Quiero caminar un rato entre los shkeen!
La mir, frunciendo el ceo.
Caminar? Hay un largo trecho hasta la Torre, Lya.
Todo ir bien. Por favor, slo quiero pensar un poco
La le. La niebla mental haba vuelto, ms densa que nunca, entrelazada con los
colores del miedo.
Ests segura? dije. Ests asustada, Lyanna. Por qu? Qu sucede? Los
gusanos-devoradores estn muy lejos.
Me mir, confusa.
Por favor, Robb repiti.
No saba qu otra cosa hacer, as es que descend.

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Yo tambin pens, mientras conduca de vuelta a casa. Acerca de lo que haba


dicho Lyanna, y ledo, de Kamenz y Gustaffson. Me concentr en el problema que
nos haban asignado para resolver. Trat de mantener a Lya aparte de l, y fuese lo
que fuese que la molestara. Eso se resolvera por s mismo, pens.
De vuelta en la Torre, no perd el tiempo. Fui directamente a la oficina de
Valcarenghi.
Estaba solo, dictando a una mquina. La apag cuando entr.
Hola, Robb dijo. Dnde est Lya?
All fuera, caminando. Quera pensar. Yo tambin estuve pensando. Creo que
tengo la respuesta.
Levant las cejas, esperando.
Me sent.
Encontramos a Gustaffson esta tarde, y Lya lo ley. Creo que es evidente por
qu se pas. Era un hombre destrozado, en su interior, no importa cunto sonriera.
Greeshka le dio un fin a su dolor. Y haba otro converso con l, un tal Lester Kamenz.
l tambin haba sido muy miserable, un hombre pattico y solitario que no tena
nada por lo cual vivir.
Por qu no se convertira? Comprubelo en los otros conversos, y estoy seguro
que hallar una regla. Los ms perdidos y vulnerables, los fracasados, los aislados:
sos son los que se dirigirn a la Unin.
Valcarenghi asinti.
De acuerdo, aceptar eso dijo. Pero nuestros psicos adivinaron eso hace ya
mucho tiempo, Robb. Slo que no es una respuesta, no en realidad. Claro que los
conversos en su conjunto han sido gente desorientada, no le discuto eso. Pero por
qu se orientaron hacia el Culto de la Unin? Los psicos no pueden responder a eso.
Tome el caso de Gustaffson. Era un hombre fuerte, crame. Nunca lo conoc
personalmente, pero conoca su historial. Tuvo algunos destinos duros, en general, a
solicitud suya, y los domin. Podra haber elegido la comodidad, pero no le
interesaba. He sabido del incidente en Pesadilla. Es famoso, en un sentido deformado.
Pero Phil Gustaffson no era el tipo de hombre que se deja vencer, ni aun por una cosa
semejante. Se lo quit de encima con bastante rapidez, por lo que me dijo Nelse. Vino
a Shkea y puso las cosas en orden, aclarando el lo que haba dejado Rockwood.
Estableci el primer contrato de comercio de verdad que hayamos hecho, y consigui
que los shkeen comprendiesen lo que significaba, lo cual no es fcil. De modo que
all est, este hombre competente y de talento, que ha hecho carrera enfrentndose a
duras tareas y organizando a los hombres.
Ha pasado por una pesadilla personal que no lo ha destruido. Est tan firme como
siempre. Y de pronto se vuelve hacia el Culto de la Unin, poniendo su firma para el
ms grotesco suicidio. Por qu? Para terminar con el dolor, dice usted? Una teora

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interesante, pero hay otras formas de terminar con el dolor. Gustaffson tuvo aos
entre Pesadilla y los greeshka. Nunca escap del dolor. No se volvi hacia el alcohol,
ni hacia las drogas, ni hacia ninguna de las salidas habituales. No se dirigi hacia la
Antigua Tierra para que un psi-psico le borrara los recuerdos, y crame, se lo
hubieran pagado, si hubiese querido. La oficina colonial hubiera hecho cualquier cosa
por l, despus de lo de Pesadilla. l continu, se trag el dolor, se reconstruy. Hasta
que de pronto se convierte.
Su dolor lo hizo ms vulnerable, si, no hay duda de ello. Pero algo ms lo llev,
algo que le ofreca la Unin, algo que no poda obtener del vino o de la eliminacin
de recuerdos.
Lo mismo vale para Kamenz, y los otros. Tenan otras salidas, otras maneras de
decir no a la vida. No se detuvieron en ellas. Pero eligieron la Unin. Entiende hacia
dnde voy?
Entenda, por supuesto. Mi respuesta no era tal y me daba cuenta de ello.
S dije. Entiendo que todava tenemos que seguir leyendo sonre. Hay
una cosa, sin embargo. Gustaffson no haba derrotado a su dolor, nunca. Lya fue muy
clara al respecto. Estaba dentro de l todo el tiempo, atormentndolo. Slo que nunca
lo dej aflorar.
Eso es una victoria, no es as? dijo Valcarenghi. Si uno entierra sus
sufrimientos tan profundo que nadie puede darse cuenta
No lo s. No pienso as. Pero de todas formas, haba ms. Gustaffson tena la
Plaga Lenta. Est murindose. Se ha estado muriendo durante aos.
La expresin de Valcarenghi se transform por un instante.
No lo saba, pero reafirma mi posicin. He ledo que el ochenta por ciento de
las vctimas de la Plaga Lenta optan por la eutanasia, si se hallan en un planeta donde
sta es legal. Gustaffson era un administrador planetario, podra haberla legalizado
aqu. Si prescindi del suicidio durante todos esos aos, por qu habra de escogerlo
ahora?
No tena respuesta para eso. Lyanna no me haba dado una, si es que la tena.
Tampoco saba dnde podramos encontrarla, a menos que
Las cavernas dije, de pronto. Las cavernas de la Unin. Tenemos que ir a
presenciar una Unin Final. Debe haber algo all, algo que importa para la
conversin.
Dennos la oportunidad de descubrir qu hay all.
Valcarenghi sonri.
De acuerdo dijo. Puedo arreglarlo. Esperaba que plantearan eso. No es
agradable, sin embargo. Se lo prevengo. Yo mismo he estado, y s lo que le digo.
Est bien le dije. Si cree que leer a Gustaffson fue divertido, debera haber
visto a Lya cuando lo haca. Ahora est tratando de despejarse. Eso, haba

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concluido, deba ser lo que la molestaba. La Unin Final no debe ser peor que los
recuerdos de Pesadilla, estoy seguro de ello.
Muy bien, entonces. Lo arreglar para maana. Ir con ustedes, claro est. No
quiero correr el riesgo de que les pase algo.
Asent. Valcarenghi se puso de pie.
Quedamos as dijo. Mientras tanto tiene algn plan para la cena?

Nos enrollamos comiendo en un falso restaurante shkeen, llevado por humanos,


en compaa de Gourlay y de Laurie Blackburn. La conversacin fue sobre tpicos
sociales: deporte, poltica, arte, viejos chistes y ese tipo de cosas. Creo que no hubo ni
una mencin a los shkeen o los greeshka en toda la noche.
Ms tarde, cuando volvimos a la suite, encontr a Lyanna esperndome. Estaba en
la cama, leyendo un libro de poemas de la Antigua Tierra. Me mir cuando entr.
Hola dije, cmo fue el paseo?
Largo una sonrisa arrug su pequea y plida cara, y luego desapareci.
Pero tuve tiempo de pensar. Acerca de esta tarde, de ayer, de los Unidos. Y de
nosotros.
Nosotros?
Robb, me amas? la pregunta surgi como al pasar, en un tono lleno de
dudas.
Como si no supiera. Como si de verdad no supiera.
Me sent en la cama y cog su mano y trat de sonrer.
Seguro dije. T sabes eso.
Lo saba. Lo s. T me amas, Robb, de verdad me amas. Tanto como un ser
humano puede amar. Pero se detuvo. Sacudi la cabeza y suspir, cerrando el
libro. Todava estamos separados, Robb. Todava estamos separados.
De qu ests hablando?
Esta tarde. Me sent tan confundida, tan asustada. No estaba segura de por qu,
pero he pensado acerca de ello. Cuando lea, Robb, yo estaba all, con los Unidos,
compartiendo su amor con ellos. Lo estaba de verdad. No quera salir de ellos, Robb.
Cuando lo hice, me sent aislada, sola.
Es culpa tuya le dije. Trat de hablar contigo. Pero estabas muy ocupada
pensando.
Hablar? Para qu sirve hablar? Es comunicar, supongo, pero, lo es de
verdad?
Antes pensaba que s, antes que entrenaran mi Talento. Luego de eso, la
verdadera comunicacin pareca ser leer; la manera real de llegar a otra persona, a
alguien como t.
Pero ahora no lo s. Los Unidos, cuando taen sus campanas, estn tan juntos,
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Robb.
Todos vinculados. Como nosotros cuando hacemos el amor, casi. Y se aman
recprocamente, tambin. Y nos aman a nosotros, tan intensamente Yo siento no
s.
Pero Gustaffson me ama tanto como t. No. Me ama mucho ms.
Su rostro estaba blanco cuando dijo esto, sus ojos grandes, perdidos, solitarios. Yo
sent un sbito escalofro, como un viento helado que soplara a travs de mi alma. No
dije nada. Slo la mir, y me moj los labios. Y sangr.
Ella vio el dolor en mis ojos, creo. O lo ley. Su mano golpe la ma, la acarici.
Oh, Robb. Por favor. No quera herirte. No se trata de ti. Sino de todos
nosotros.
Qu es lo que tenemos, comparado con ellos?
No s de qu ests hablando, Lya. Una mitad ma quiso de pronto gritar.
Mantuve unidas ambas partes y mi voz, estable. Pero por dentro no me senta estable,
no estaba para nada estable.
Me amas, Robb? otra vez, preguntndose.
S! dije ferozmente. Era un desafo.
Qu significa eso? dijo ella.
Sabes lo que significa dije. Por amor de Dios, Lya, piensa! Recuerda todo
lo que hemos tenido, todo lo que hemos compartido. Eso es el amor, Lya. Es eso.
Somos los afortunados, recuerdas? T lo dijiste. Los normales slo tienen un roce y
una voz, y luego vuelven a su oscuridad. Apenas si pueden encontrarse. Estn solos.
Siempre.
Yendo a tientas. Intentndolo, una y otra vez; tratando de salir de sus pozos de
aislamiento, y fracasando, una y otra vez. Pero nosotros no, hemos encontrado la
manera, nos conocemos tanto como haya podido hacerlo un ser humano. No hay nada
que no te diga o comparta contigo. Lo he dicho antes, y sabes que es verdad, lo
puedes leer en m. Eso es amor, santo cielo. No es as?
No lo s dijo, con triste desconcierto. Y se puso a llorar en silencio. Y
mientras las lgrimas corran solitarias por sus mejillas, sigui hablando: Tal vez
sea amor. Siempre pens que era as. Pero ahora no lo s. Si lo que sentimos es amor,
qu es lo que sent esta tarde, cuando me conmov y compart algo? Oh, Robb, yo
tambin te amo. Lo sabes.
Trato de compartir todo contigo. Quiero compartir lo que le, cmo lo vi. Pero no
puedo.
Estamos separados. No te puedo hacer entender. Estoy aqu y t ests all y
podemos tocarnos y hacer el amor y conversar, pero seguimos apartados. Lo ves?
Lo ves? Estoy sola. Y esta tarde, no lo estaba.
T no ests sola, maldita sea dije de pronto. Yo estoy aqu apret su

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mano con firmeza. Sientes, escuchas? No ests sola!


Ella sacudi la cabeza, y acudieron las lgrimas.
T no lo entiendes, lo ves? Y no hay manera de que te pueda explicar. Has
dicho que nos conocemos tanto como cualquier humano haya podido nunca. Tienes
razn.
Pero cunto pueden los seres humanos conocer del otro? No estn todos
aislados, en realidad? Cada uno en un universo oscuro y vaco? Nos engaamos a
nosotros mismos cuando pensamos que ah fuera hay alguien. Al final, en el fro y
solitario final, estamos slo nosotros, por nosotros mismos, en la oscuridad. Ests
ah, Robb? Cmo puedo saberlo? Morirs conmigo, Robb? Estaremos juntos
entonces? Estamos juntos ahora? T has dicho que ramos ms afortunados que los
normales. Yo tambin lo dije.
Ellos slo tienen un roce y una voz, de acuerdo. Un roce y dos voces, en el mejor
de los casos. Ya no es suficiente. Estoy asustada. De pronto estoy asustada.
Comenz a sollozar. De manera instintiva tend mis brazos hacia ella, la abrac y
la acarici. Nos recostamos juntos y ella llor sobre m pecho. La le, brevemente, y
le su pena, su sbita soledad, su hambre, todo entremezclado en una oscura tormenta
de miedo. Y, aunque la tocaba y la acariciaba y susurraba, una y otra vez, que todo
saldra bien, que yo estaba all, que no estaba sola, saba que no era bastante. De
repente haba un foso entre nosotros dos, algo oscuro y con grandes fauces que creca
y creca, y yo no saba cmo superarlo. Y Lya, mi Lya, estaba llorando, y me
necesitaba. Y yo la necesitaba, pero no poda llegar a ella.
Entonces me di cuenta que yo tambin estaba llorando.
Estuvimos as abrazados, con las lgrimas silentes en los ojos, durante lo que
debe haber sido una hora. Pero por fin las lgrimas dejaron de correr. Lya se acurruc
contra m con fuerza, tan fuerte que apenas poda respirar, y yo la abrac con la
misma intensidad.
Robb dijo, en un susurro. T dijiste que nosotros nos conocamos bien
de verdad. Lo has dicho muchas veces. Y has dicho, a veces, que estoy bien para ti,
que soy perfecta.
Asent, queriendo creer.
S. S lo eres.
No dijo ella, forzando las palabras hacia fuera, al aire, luchando consigo
misma para decirlas. No es as. Te he ledo, s. Puedo escuchar las palabras dando
vueltas alrededor de tu cabeza mientras compones una frase antes de decirla. Y he
escuchado como te reprochabas cuando habas hecho algo estpido. Y veo recuerdos,
algunos recuerdos, y vivo contigo a travs de ellos. Pero todo sucede en la superficie,
Robb. Por debajo, hay ms, ms de ti. Huidizos pensamientos a medio hacer que no
consigo atrapar. Sentimientos para los cuales no tengo nombre. Pasiones que

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suprimes, y recuerdos que ni siquiera sabes que tienes. A veces llego a esos niveles. A
veces. Si realmente lucho, si me agoto hasta quedar exhausta. Pero cuando llego all,
yo s, yo s que hay otro nivel por debajo de se. Y ms y ms, cada vez ms
abajo. No puedo llegar a ellos, Robb, aunque formen parte de ti. No te conozco. No
puedo conocerte. T ni siquiera te conoces, te das cuenta? Y a m, me conoces? No.
An menos. Sabes lo que te digo, y te digo la verdad, pero quizs no toda. Y t lees
mis sentimientos, mis sentimientos de superficie: el dolor de un tobillo doblado, un
relmpago de descontento, el placer que me da tenerte dentro mo. Quiere decir eso
que me conozcas? Qu pasa con mis niveles? Qu hay de las cosas que ni yo
misma s? Las conoces t? Cmo, Robb, cmo? Sacudi nuevamente la cabeza,
con ese cmico gesto que tena cuando estaba, confundida. Y t dices que soy
perfecta, y que me amas. Que estoy bien para ti.
Pero, lo soy? Robb, yo leo tus pensamientos. S cuando quieres que sea sexy, y
as soy sexy. Veo lo que te excita, y lo hago. S cuando quieres que est seria, y
cuando quieres que bromee. S qu clase de chistes debo contarte, tambin. Nunca
los incisivos, no te gusta eso, herir o ver herida a la gente. T te res con la gente y no
de ellos, y yo ro contigo, y te quiero por tus gustos. S cuando quieres que hable y
cuando que me calle.
S cuando quieres que sea tu tigresa orgullosa, tu telpata leonada, y cuando
quieres una nia pequea para cobijar en tus brazos. Y yo soy esas cosas, Robb,
porque t quieres que lo sea, porque te quiero, porque puedo sentir el jbilo en tu
mente ante cada cosa bien que hago. Nunca pens en montarlo de esa manera, pero
sucedi as. No me importaba. No me importa. La mayor parte del tiempo no era ni
siquiera consciente. T haces lo mismo. Lo leo en ti. T no puedes leer como yo, a
veces te equivocas: te haces el ingenioso cuando deseo una comprensin silenciosa, o
actas como el hombre fuerte cuando necesito un nio para hacer de madre. Pero a
veces tambin la aciertas. Y t siempre lo intentas, siempre. Pero, eres realmente t?
Soy realmente yo? Qu sucedera si no fuese perfecta, si fuese tan slo yo, con
todas mis fallas y con las cosas que no te gustan a la vista? Me amaras entonces?
No lo s. Pero Gustaffson s, y Kamenz. Eso lo s, Robb. Lo vi. Los conozco. Sus
niveles no existan. Los CONOZCO, y si volviera all podra compartir con ellos
ms que contigo. Y ellos me conocen, mi verdadero ser, toda yo, creo. Y me aman,
lo ves?, lo ves?
Lo vea? No lo s. Estaba confundido. Podra amar a Lya si ella fuera ella
misma?
Pero, qu era ella misma? En qu difera de la Lya que yo conoca? No lo
saba. Yo pensaba que amaba a Lya y que siempre la amara, pero qu si la Lya real
no fuera mi Lya? Qu haba amado? l extrao concepto abstracto de un ser
humano, o la carne, la voz y la personalidad que yo crea de Lya? No lo saba. No

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saba quin era Lya, ni quin era yo, ni qu significaba todo eso. Y estaba asustado.
Quizs yo no pudiera sentir lo que ella haba sentido esa tarde. Pero yo saba lo
que estaba sintiendo entonces. Estaba sola, y necesitaba a alguien.
Lya dije. Lya, intentmoslo. No nos demos por vencidos. Podemos llegar
al otro.
Hay un camino, el nuestro. Lo hemos hecho antes. Ven, Lya, ven conmigo, ven a
m.
Mientras hablaba, la desvesta, y ella respondi y sus manos me ayudaron.
Cuando estuvimos desnudos, comenc a acariciarla, lentamente, y ella a m. Luego
nuestras mentes se alargaron hacia el otro. Nos alcanzamos y sondeamos como nunca
antes. Yo poda sentirla, dentro de mi cabeza, escarbando. Ms y ms hondo. Abajo.
Y yo me abra a ella, me renda, le entregaba todos los pequeos secretos que siempre
haba mantenido fuera de su alcance, o lo intentaba, ahora le ofrendaba todo lo que
poda recordar, mis triunfos y mis vergenzas, los buenos momentos y el dolor, las
ocasiones en que her a alguien, las ocasiones en que fui herido, las largas sesiones de
llanto por m mismo, los miedos que no admita, los prejuicios que combata, las
vanidades que persegu cuando el tiempo urga, los tontos pecados de muchacho.
Todo. Cada uno. No enterr nada. No escond nada. Me abr a ella, a Lya, a mi Lya.
Ella tena que conocerme.
Y as, ella tambin baj las barreras. Su mente era un bosque a travs del cual yo
ruga, cazando briznas de emocin; el miedo, la necesidad y el amor encima, las
cosas ms plidas debajo, los caprichos y las pasiones apenas delineados an ms
abajo en la maraa. Yo no tengo el Talento de Lya, slo leo sentimientos, nunca
pensamientos. Pero esa vez le pensamientos, por primera y nica vez. Pensamientos
que ella me arrojaba porque nunca los haba visto antes. No poda leer mucho, pero
algo capt.
Y mientras su mente se abra a la ma, su cuerpo haca lo propio. La penetr, y
nos movimos juntos, los cuerpos en uno, las mentes enlazadas, tan juntos como
pueden estarlo los humanos. Sent el placer recorrerme en oleadas gloriosas, mi
placer, su placer, ambos juntos construyendo en el otro, y cabalgu sobre la cresta una
eternidad mientras se aproximaba a una orilla distante. Y al final se estrell contra esa
playa, terminamos juntos, y durante un segundo, un frgil y veloz segundo, no pude
distinguir cul era mi orgasmo, y cul el suyo.
Pero luego pas. Yacimos, los cuerpos enlazados, en la cama. A la luz de las
estrellas.
Pero no era una cama. Era la playa, la achatada playa negra, y no haba estrellas
arriba.
Un pensamiento me alcanz, un pensamiento errante que no era mo. Era de Lya.
Estbamos en un llano, ella pensaba, y vi que tena razn. Las aguas que nos

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llevaron hasta all se han ido, han retrocedido. Slo hay una vasta y chata oscuridad
que se cierra por todas partes, con dbiles sombras siniestras movindose en el
horizonte. Estamos aqu como en una llanura misteriosa, pens Lya. Y de pronto supe
qu eran esas sombras, y qu poema haba estado leyendo ella.
Nos dormimos.

Me despert solo.
El cuarto estaba oscuro. Lya yaca en el otro costado de la cama, en un ovillo,
durmiendo todava. Era tarde, casi el amanecer, pens. Pero no estaba seguro. Estaba
inquieto.
Me levant y me vest en silencio. Necesitaba caminar, pensar, elaborar las cosas.
A dnde ir?
Haba una llave en mi bolsillo. La toqu cuando me puse la tnica encima, y
record.
La oficina de Valcarenghi. Estara cerrada y desierta a esta hora de la noche. Y la
vista me ayudara a pensar.
Me fui, llegu a los tubos y sub, sub, sub hasta la cumbre de la Torre, el tope
del desafo de acero humano a los shkeen. La oficina tena las luces apagadas, y los
muebles dibujaban formas oscuras en las sombras. Slo haba la luz de las estrellas.
Shkea est ms cerca del centro galctico que la Antigua Tierra, o que Baldur. Las
estrellas eran como un dosel ardiente a lo largo del cielo nocturno. Algunas de ellas
estn muy prximas, y arden como fuegos rojos y azules en la impresionante
oscuridad celeste. En la oficina de Valcarenghi, todas las paredes eran de vidrio. Fui
hacia una de ellas, y mir.
No pensaba. Slo senta. Me senta fro, perdido y pequeo.
Entonces escuch una voz suave que me saludaba. Apenas la escuch.
Me di vuelta, alejndome de la ventana, pero otras estrellas saltaron hacia m
desde las otras ventanas. Laurie Blackburn estaba sentada en una de las sillas bajas,
oculta por la oscuridad.
Hola dije. No quera molestar. Pens que no habra nadie aqu.
Ella sonri. Una sonrisa radiante en un rostro radiante, pero sin humor. Su cabello
caa en oleadas castaas ms abajo de sus hombros, y vesta un camisn largo de
gasa.
Poda ver sus suaves formas a travs de los pliegues, y ella no hizo ningn
esfuerzo para cubrirse.
Vengo aqu a menudo dijo. De noche, por lo comn. Cuando Dino
duerme. Es un buen sitio para pensar.
S dije, sonriendo. Lo mismo creo yo.
Las estrellas son hermosas, no es as?
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S.
Para m tambin. Yo hesit. Luego se levant y se acerc. Amas a
Lya? dijo.
Terrible pregunta. De una dudosa oportunidad. Pero la manej bien, segn creo.
Mis pensamientos seguan en la conversacin con Lya.
S dije. Mucho. Por qu?
Estaba parada junto a m, mirndome a la cara, y detrs mo, a las estrellas.
No s. Me pregunto acerca del amor, a veces. Amo a Dino, sabes. Lleg aqu
hace slo dos meses, as es que no nos hemos conocido mucho. Pero ya lo amo. No
he conocido a nadie como l. Es bueno, y considerado, y lo hace todo bien. Nunca lo
he visto fallar en algo que intentara. Sin embargo no parece credo, como otros
hombres. Te gana con tanta facilidad. Cree en s mismo, y eso resulta atractivo. Me
ha dado todo lo que poda pedirle, todo.
La le. Capt su amor y su preocupacin, e hice una conjetura:
Excepto l mismo dije.
Olvid que eras un Talento. Claro que lo sabes. Tienes razn. No s por qu me
preocupo, pero me preocupo. Dino es tan perfecto, sabes. Le he contado, bueno, todo.
Todo acerca de m y de mi vida. Y l escucha y comprende. Es siempre tan
receptivo, est all cuando lo necesito. Pero
Todo va en una direccin dije. Era una afirmacin. Yo saba.
Ella asinti.
No es que guarde secretos. No lo hace. l responde cualquier pregunta que le
haga.
Pero las respuestas no significan nada. Le pregunto qu teme, y l dice nada, y
hace que le crea. Es muy racional, muy calmo. Nunca se enoja, nunca se enoj. Le he
preguntado.
No odia a nadie, piensa que el odio es malo. Nunca ha sentido dolor tampoco, o
por lo menos dice que no lo ha hecho. Dolor espiritual, quiero decir. Sin embargo me
comprende cuando hablo acerca de mi vida. Una vez dijo que su mayor defecto era la
pereza. Pero no es perezoso, lo s. Es tan perfecto como parece? Me dice que
siempre est seguro de s mismo, porque sabe que est en lo cierto, pero sonre
cuando lo dice, de modo que ni siquiera puedo acusarlo de ser vano. Dice que cree en
Dios, pero nunca habla al respecto. Si uno trata de hablar seriamente, l escucha con
atencin, o bromea, o dirige la conversacin hacia otro tema. Dice que me ama,
pero
Asent. Saba lo que vena.
Y vino. Me mir con ojos suplicantes.
T eres un Talento dijo. Lo has ledo, verdad? Lo conoces? Dime.
Dmelo por favor.

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La estaba leyendo. Poda ver cunto necesitaba saber eso, cunto le preocupaba y
tema, cunto amaba. No poda mentirle. Sin embargo, era duro tener que darle la
respuesta que peda.
Lo he ledo dije. Lentamente. Con cuidado. Midiendo mis palabras como un
fluido precioso. Y a ti tambin. Vi tu amor, la primera noche, cuando cenamos
juntos.
Y Dino?
Las palabras se trabaron en mi garganta.
l es curioso, dijo Lya una vez. Puedo leer sus emociones de superficie con
bastante facilidad. Debajo de ellas, nada. Es muy autocontrolado, tapiado por dentro.
Casi como si sus emociones fueran las nicas que se permitiera sentir. He sentido su
confianza, su placer. Lo he sentido preocuparse, pero nunca sentir miedo. Te tiene
mucha aficin, quiere protegerte.
Eso es todo?
Como era de esperarse. Doli.
Me temo que s. Est cerrado, Laurie. Se necesita a s mismo. Slo a s mismo.
Si hay amor en l, es detrs de esa pared, oculto. No puedo leerlo. Piensa mucho en
ti, Laurie. Pero amor, bueno, eso es distinto. Eso es ms fuerte y menos razonado y
llega en torrentes imparables. Y Dino no es as, por lo menos hasta dnde puedo
leerlo.
Cerrado dijo. Est cerrado a m. Yo me abr totalmente a l. l no.
Siempre tuve ese miedo, incluso cuando estaba conmigo; a veces senta que l no
estaba all para nada
Solloz. Le su desesperanza, su total soledad. No saba qu hacer.
Llora si quieres le dije, intilmente. A veces ayuda. Lo s. He llorado
bastante en un tiempo.
Ella no llor. Mir hacia arriba, y ri ligeramente.
No dijo. No puedo. Dino me ense a no llorar nunca. Dijo que las
lgrimas no resuelven nada.
Una triste filosofa. Las lgrimas no resuelven nada, tal vez, pero son parte del ser
humano. Quera decirle eso, pero en lugar de eso le sonre.
Ella me devolvi la sonrisa, y lade la cabeza.
T lloras dijo de pronto, con una voz extraamente encantada. Es
gracioso. Es un reconocimiento mayor que el que haya escuchado de Dino nunca.
Gracias, Robb.
Gracias.
Y Laurie segua sobre la punta de sus pies y mirando, expectante. Pude leer lo que
esperaba, de modo que la tom y la bes, y ella apret su cuerpo fuerte contra el mo.
Y todo el tiempo yo pensaba en Lya, dicindome que no le importara, que estara

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orgullosa de m, que comprendera.


Despus me qued solo en la oficina para ver el amanecer. Estaba agotado, pero
contento. La luz que avanzaba lentamente desde el horizonte cazaba las sombras a su
paso, y todos los miedos que parecan tan amenazadores durante la noche se vean
tontos, irracionales. Los hemos superado, pens. Lya y yo. Lo que fuera, lo hemos
dominado, y hoy dominaremos a Greeshka con la misma facilidad, juntos.
Cuando volv al cuarto, Lya se haba marchado.

Encontramos el aerocoche en medio de Shkeentown estaba diciendo


Valcarenghi.
Era calmo, preciso, tranquilizador. Su voz me deca, sin palabras, que no haba
nada de qu preocuparse. Tengo a mis hombres buscndola. Pero Shkeentown es
un lugar grande. Tienes alguna idea de a dnde puede haber ido?
No dije, desganado. No realmente. Tal ver a ver a otros Unidos. Ella
pareca bueno, casi obsesionada por ellos. No lo s.
Bueno, tenemos una buena fuerza de polica. La encontraremos, estoy seguro
de eso. Pero puede tardar un poco. Tuvieron alguna pelea?
S. No. Una especie de pelea, pero no de verdad. Fue extrao.
Ya veo dijo. Pero no lo vea. Laurie me dijo que te vio aqu anoche, solo.
S. Necesitaba pensar.
De acuerdo dijo Valcarenghi. As es que digamos que Lya se despert, y
decidi que ella tambin quera pensar. T viniste aqu. Ella sali a pasear. Tal vez
quiera un da libre para recorrer Shkeentown. Hizo lo mismo ayer, no es cierto?
S.
As es que lo har de nuevo. No hay problema. Ella volver probablemente
para la cena. Sonri.
Por qu se fue sin avisarme, entonces? Sin dejar una nota, o algo?
No lo s, pero no es lo que importa.
No era importante, sin embargo? No lo era? Ca en la silla con la cabeza en mis
manos y con el ceo en mi frente, y estaba sudando. Repentinamente senta miedo, de
algo que ignoraba. No debiera haberla dejado sola nunca, me deca a m mismo.
Mientras yo estaba all arriba con Laurie, Lyanna caminaba sola por la habitacin a
oscuras y y qu? Y se fue.
Mientras tanto dijo Valcarenghi tenemos trabajo. La excursin a las
cavernas est esperando.
Lo mir con incredulidad.
Las cavernas? No puedo ir all, no ahora, solo.
Dio un suspiro de exasperacin, exagerando para que se notase.
Oh. Vamos, Robb. No es el fin del mundo. Lya estar bien. Pareca una chica
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muy centrada, y estoy seguro que puede cuidarse sola, de acuerdo?


Asent.
Entonces, mientras esperamos, vamos a ver las cavernas. Sigo queriendo llegar
al final de este asunto.
No servir de nada protest, sin Lya. Ella tiene el Talento mayor. Yo slo
leo emociones. No puedo llegar a lo profundo, como ella. No les servir de nada.
Encogi los hombros.
Tal vez no; pero el viaje est organizado, y no tenemos nada que perder.
Podemos dar otra vuelta cuando vuelva Lya. Adems, esto debera ayudarte a sacar
las preocupaciones de la cabeza. No puedes hacer nada por Lya ahora. Tengo a todos
los hombres disponibles buscndola, y si ellos no la encuentran, menos vas a hacerlo
t. No tiene sentido seguir dando vueltas. Hay que volver a la accin, mantenerse
ocupado se dio vuelta, dirigindose a los tubos. Vamos, hay un aerocoche
esperndonos. Nelse vendr con nosotros.
Lo segu de mala gana. No estaba de humor como para ocuparme de los
problemas de los shkeen, pero los argumentos de Valcarenghi eran lgicos. Por otra
parte, l nos haba contratado, y todava tenamos obligaciones hacia l. Poda
intentarlo, pens.
En el viaje de ida, Valcarenghi se sent adelante con el conductor, un macizo
sargento de polica con un rostro cincelado en granito. Esta vez haba elegido un
coche de polica, de modo que pudiramos mantenernos en contacto con la bsqueda
de Lya. Gourlay y yo viajbamos en el asiento de atrs. Gourlay haba cubierto
nuestras rodillas con un gran mapa, y me estaba contando acerca de las cavernas de la
Unin Final.
La teora es que las cavernas eran la morada original de los greeshka dijo.
Lo que es probablemente cierto. Los greeshka son considerablemente mayores all.
Ya lo ver. Las cavernas atraviesan todas las colinas, lejos de nuestra parte de
Shkeentown, en la zona en que el campo se hace ms salvaje. Una especie de panal
de abejas. Hay Greeshka en cada una de ellas. O por lo menos, es lo que he odo.
Estuve en algunas yo mismo. Vi los greeshka en todas ellas, de modo que creo lo que
dicen de las dems. La ciudad, la ciudad sagrada ha sido probablemente construida a
causa de las cavernas. Los shkeen vienen aqu de todas partes del planeta, para la
Unin Final. Aqu, sta es la regin de las cavernas.
Cogi un lpiz y traz un gran crculo en rojo cerca del centro del mapa. No
significaba nada para m. El mapa me deprima. No me haba dado cuenta de que la
ciudad shkeen era tan enorme. Cmo demonios podran encontrar en ella a alguien
que no quera ser encontrado?
Valcarenghi se dio vuelta en el asiento de delante.
La caverna a la que vamos es grande, en comparacin con las otras. He estado

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all antes. No hay formalidades en la Unin Final, me comprendes? Los shkeen tan
solo eligen una cueva, entran en ella, y se acuestan sobre los greeshka. Usan la
entrada que les parece ms conveniente. Algunas no son ms grandes que los tubos
de desage, pero si se avanza por ellas lo suficiente, dice la teora que uno encuentra
aun greeshka pulsando en la oscuridad. Las cavernas ms grandes estn iluminadas
por antorchas, como el Gran Teatro, pero eso no son ms que adornos; no
desempean ningn papel en la Unin.
Entiendo que vamos a entrar en una de ellas? dije.
Valcarenghi asinti.
Correcto. Pens que querra ver como es un greeshka maduro. No es bonito,
pero es muy didctico. De modo que necesitamos luz.
Gourlay retom su narracin, pero yo no lo escuchaba. Senta que saba lo
suficiente acerca de los shkeen y los greeshka, y todava me preocupaba Lyanna.
Luego de un rato se call, y el resto del viaje transcurri en silencio. Cubrimos ms
terreno que nunca.
Incluso la Torre, nuestro mojn de acero radiante, haba desaparecido tras las
colinas detrs nuestro.
El terreno se hizo ms abrupto, ms rocoso, y las colinas se hicieron ms elevadas
y agrestes. Pero los domos seguan y seguan, y haba shkeen por todas partes. Lya
poda estar all abajo, pensaba, perdida entre tantos millones. Buscando qu?
Pensando qu?
Al final descendimos en un valle boscoso entre dos macizas colinas tachonadas
de rocas. Aun all haba shkeen; los domos de ladrillo rojo se elevaban entre la
maleza y los rboles achaparrados. No tenamos dificultad para ver la caverna. Estaba
a mitad de una ladera, como una boca oscura en la cara de la roca, con un camino
polvoriento que llevaba hasta ella.
Aterrizamos en el valle y subimos el camino. Gourlay devoraba las distancias con
torpes zancadas, mientras Valcarenghi se mova con fcil y descansada gracia, y el
polica se aplicaba con firmeza. Yo iba rezagado. Me arrastraba hacia arriba, y
cuando llegamos a la boca de la caverna ya estaba sin cuerda.
Si hubiese esperado ver pinturas en las cuevas, o un altar, o alguna clase de
templo natural, me habra desilusionado. Era una cueva ordinaria, con hmedas
paredes de roca, techo bajo y aire fro y hmedo. Ms fresco que la mayor parte de
Shkea, y menos polvoriento, pero as era. Haba un largo y sinuoso pasaje a travs de
las rocas, lo suficientemente ancho como para pasar los cuatro aunque lo bastante
bajo como para que Gourlay tuviese que agacharse. Las antorchas estaban colocadas
en las paredes a intervalos regulares, pero slo una de cada cuatro estaba encendida.
Ardan con un humo aceitoso que pareca colgar del techo de la cueva y luego
zambullirse hacia las profundidades frente a nosotros. Me preguntaba qu lo estaba

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chupando hacia dentro.


Despus de unos diez minutos de marcha, la mayor parte hacia abajo, con una
inclinacin apenas perceptible, el pasaje nos condujo a una sala alta y brillantemente
iluminada, con un techo abovedado ennegrecido por el humo. En el centro del lugar,
el Greeshka.
Su color era un marrn rojizo apagado, como de sangre vieja, no el brillante y
casi transparente carmes de las pequeas criaturas que colgaban de los crneos de los
Unidos. Tambin haba en el vasto cuerpo manchas negras, como quemaduras o
manchas de holln. Apenas poda ver el lado opuesto de la cueva; el Greeshka era
demasiado grande, y se elevaba frente a nosotros dejando apenas luz entre l y el
techo.
Pero bajaba abruptamente en una cuesta hasta la mitad de la sala, como una
inmensa montaa de gelatina, y terminaba a unos veinte pasos de donde nos
hallbamos. Entre nosotros y el grueso del Greeshka haba un bosque de colgantes
filamentos rojos, una telaraa viviente de tejido de Greeshka que casi nos tocaba las
caras.
Y pulsaba, como un organismo. Incluso los filamentos mantenan el ritmo,
amplindose y luego contrayndose, en un batir silencioso con el Greeshka de detrs.
A m se me revolva el estmago, pero mis compaeros no parecan inmutarse.
Haban visto esto antes.
Ven dijo Valcarenghi, encendiendo una linterna que haba trado para
incrementar la luz de las antorchas. La luz, pasendose por la red pulsante, daba la
impresin de estar en un extrao bosque encantado. Valcarenghi dio un paso dentro
de ese bosque. Con cautela, guindose por la luz y apartando el Greeshka.
Gourlay lo sigui, pero yo titube. Valcarenghi se dio vuelta y sonri.
No te preocupes dijo. El Greeshka tarda horas en adherirse, y se desprende
con facilidad. No se te pegar si lo tocas.
Yo hice acopio de todo mi coraje, avanc, y toqu uno de los filamentos vivientes.
Era suave y hmedo, y daba una sensacin viscosa. Pero eso era todo. Se rompa con
facilidad. Camin a travs de l, estirando las manos y rompiendo la red al pasar. El
polica caminaba en silencio detrs mo.
Cuando estuvimos en la parte ms alejada de la red, al pie del gran Greeshka,
Valcarenghi lo estudi un instante, y luego apunt con su linterna.
Mira dijo. Unin Final.
Mir. Su haz arrojaba un crculo de luz sobre una de las manchas negras, una
tacha en la masa rojiza. Mir de ms cerca. En el centro de la mancha, slo se vea el
rostro, y ste ya recubierto por una delgada pelcula roja. Pero los rasgos eran
inconfundibles: un anciano shkeen arrugado y de grandes ojos, ahora cerrados. Pero
sonriente. Sonriendo.

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Me acerqu. Un poco ms abajo y a la derecha aparecan las puntas de unos dedos


asomndose fuera de la masa. Pero eso era todo. La mayor parte del cuerpo haba
desaparecido, se haba hundido en el Greeshka, disuelto o disolvindose. El viejo
shkeen estaba muerto, y el parsito estaba digiriendo su cuerpo.
Cada una de las manchas oscuras es una Unin reciente estaba diciendo
Valcarenghi, moviendo la luz como un puntero. Las manchas desaparecen con el
tiempo, claro est. El Greeshka est creciendo: con rapidez. En otros cien aos
llenar esta cmara, e iniciar el ascenso por el pasaje.
Hubo un movimiento detrs nuestro. Mir hacia atrs. Alguien estaba entrando a
travs de la red.
Lleg hasta donde estbamos en seguida, y sonri. Una vieja mujer shkeen,
desnuda y con los pechos colgando por debajo de la cintura, Unida, por supuesto. Su
greeshka cubra la mayor parte de su cabeza y colgaba aun ms abajo que los pechos.
Todava estaba brillante y transparente por el tiempo pasado al sol. Se poda ver a
travs de ella, hasta donde estaba comindole la piel de la espalda.
Un candidato para la Unin Final dijo Gourlay.
sta es una caverna popular agreg Valcarenghi en voz baja y sarcstica.
La mujer no nos habl, ni nosotros a ella. Sonriendo, pas delante de nosotros. Y
se acost en el Greeshka.
El pequeo greeshka, el que le roa la cabeza, pareci disolverse al contacto con
el otro, integrndose en la gran criatura de la cueva, de modo que la mujer shkeen y el
gran Greeshka quedaban unidos como uno solo. Luego de eso, nada. Ella slo cerr
los ojos y yaci, tranquilamente, aparentemente dormida.
Qu est sucediendo? pregunt.
La Unin dijo Valcarenghi. Pasar una hora antes que se perciba algn
cambio, pero el Greeshka se est cerrando sobre ella desde ahora, deglutindola.
Dicen que es una respuesta al calor de su cuerpo. En un da quedar enterrada. En
dos, como l.
La luz volvi sobre la cara semidisuelta, sobre nosotros.
Puedes leerla? sugiri Gourlay. Tal vez eso nos diga algo.
De acuerdo dije, con repulsin pero curioso. Me abr, y la borrasca mental
me golpe.
Tal vez sea incorrecto llamarla borrasca mental. Era inmensa y pasmosa; intensa,
abrasadora, cegadora y sofocante. Pero tambin pacfica, y amable, con una
amabilidad que era ms violenta que el odio humano. Sonaban suaves chillidos y
cantos de sirena, me atraan seductoramente, y me sumergan en olas de pasin
carmes, y me llevaban hacia l. Me llenaba y me vaciaba al mismo tiempo. Y
escuch en algn sitio las campanas, golpeando su cancin de bronce, una cancin de
amor, de renuncia y de sentimiento de estar todos estrechamente juntos, de unin y de

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no estar nunca solos.


Una tormenta, s, una borrasca mental, eso es lo que era. Pero era a una borrasca
ordinaria, lo que una supernova es a un huracn, y su violencia era la violencia del
amor.
Esa borrasca mental me amaba, me quera, y sus campanas tocaban para m,
cantando su amor, y yo tenda hacia ellas y las tocaba, deseando estar con ellos,
vincularme, queriendo no estar solo nunca-ms. Y de pronto me encontraba en la
cresta de una gran ola otra vez, una ola de fuego que baaba las estrellas para
siempre, y esta vez yo saba que la ola no terminara nunca, que esta vez no estara
otra vez solo sobre una llanura extraa.
Pero con esa frase pens en Lya.
Y de pronto estaba luchando, combatindola, batallando contra el mar de
absorbente amor. Corr, corr, corr, CORR y cerr las puertas de mi mente
martillando el pestillo y dejando que la tormenta golpease bramando contra ella
mientras yo la aguantaba con todas mis fuerzas, resistiendo. Pero la puerta comenz a
combarse y a ceder.
Yo grit. La puerta se abri de golpe, y la tormenta penetr ruidosamente
asaltndome, envolvindome y llevndome fuera. Part hacia las fras estrellas pero
stas ya no eran fras, y yo creca ms y ms hasta que yo era las estrellas y ellas eran
parte de m, y yo era Unin, y por un nico y fugaz instante solitario, yo era el
Universo.
Luego nada.

Me despert de nuevo en mi habitacin, con una jaqueca que se empeaba en


partirme el crneo en trozos. Gourlay estaba sentado en una silla, leyendo uno de
nuestros libros. Levant la vista cuando me quej.
Las pldoras para el dolor de cabeza de Lya todava estaban en la mesita de noche.
Tom una, apurado, y luego luch por incorporarme en la cama.
Se encuentra bien? pregunt Gourlay.
Jaqueca dije, masajendome la frente. sta palpitaba, como si estuviese a
punto de estallar. Peor que la vez que escudri en el dolor de Lya. Qu pas?
Gourlay se levant.
Nos peg un buen susto. Despus de empezar a leer, de pronto se puso a
temblar.
Luego camin directamente hacia el maldito Greeshka, gritando. Dino y el
sargento tuvieron que arrastrarlo fuera. Usted estaba pisando dentro de la cosa, hasta
las rodillas.
Tena espasmos, qu cosa extraa. Dino tuvo que golpearle para sacarlo fuera.
Movi la cabeza, y se dirigi a la puerta.
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A dnde va? pregunt.


A dormir dijo. He estado aqu unas ocho horas. Dino me pidi que lo
observara hasta que volviera en s. Pues bien, ya est hecho. Ahora trate de descansar,
yo har lo mismo. Hablaremos de ello maana.
Quiero hablar de ello hoy.
Es tarde dijo, mientras cerraba la puerta del dormitorio. Escuch sus pasos
mientras se alejaba, y estoy seguro que escuch cerrarse la puerta de afuera. Alguien
tema por los Talentos que pudiesen desaparecer durante la noche. Pero yo no iba a
ninguna parte.
Me levant y fui por un trago. Haba Veltaar helado. Me serv un par de vasos, y
com un ligero snack. El dolor de cabeza comenz a desvanecerse. Luego volv al
dormitorio, apagu las luces y abr los ventanales para que la luz de las estrellas
pudiese entrar. Tras lo cual volv a dormir.
Pero no dorm, no de inmediato. Primero, la jaqueca, la increble jaqueca que
parta mi cabeza. Como la de Lya. Pero Lya no haba pasado por lo mismo que yo. O
s? Lya era un Talento mayor, mucho ms sensible que yo, con un espectro mayor.
Podra aquella borrasca mental haberle llegado desde tan lejos, a travs de
kilmetros y kilmetros? De noche tarde, mientras los humanos y los shkeen
dorman y sus pensamientos se reducan? Tal vez. Y tal vez mis sueos recordados a
medias fuesen plidos reflejos de lo que ella misma haba sentido esas mismas
noches. Pero mis sueos haban sido agradables. Era despertar lo que me molestaba,
despertar y no recordar.
Pero, tuve este dolor de cabeza mientras dorma, o al despertar?
Qu demonios haba pasado? Qu era eso que me alcanz en la caverna, y me
arrastr hacia l? No haba ni siquiera tenido tiempo de enfocar a la mujer shkeen,
tena que ser el Greeshka. Pero Lyanna dijo que los greeshka no tenan mente, ni
siquiera un s, estoy vivo
Todo esto me daba vueltas alrededor, preguntas de preguntas de preguntas, y no
tena respuestas. Comenc a pensar en Lya, dnde estara y por qu me habra dejado.
Era esto lo que le estaba sucediendo? Por qu no la comprend? La perd por eso.
La necesitaba junto a m, y no estaba aqu. Estaba solo, y me daba cuenta de ello.
Me dorm.

Sobrevino una larga oscuridad, pero, por ltimo, un sueo, y esta vez lo record.
Estaba de vuelta en la llanura, en la infinita y sobrecogedora llanura con su cielo
sin estrellas y las sombras a la distancia, la llanura de la que Lya me haba hablado
tantas veces. Perteneca a uno de sus poemas preferidos. Yo estaba solo, solo para
siempre, y lo saba. As era la naturaleza de las cosas. Era la nica realidad en el
Universo, y tena fro, hambre y miedo, y las sombras se movan hacia m, inhumanas
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e inexorables. Y no haba nadie a quien llamar, nadie hacia quien volverse, nadie para
escuchar mi llanto.
Nunca haba habido nadie. Nunca habra nadie.
Entonces lleg Lya.
Baj flotando desde el cielo sin estrellas, plida, delgada y frgil, y se pos junto
a m en la llanura. Se pas la mano por el cabello y me mir con sus grandes ojos
brillantes, y sonri. Saba que no era un sueo. Ella estaba conmigo, de alguna
manera. Hablamos.
Hola, Robb.
Lya? Hola, Lya. Dnde ests? Me has dejado.
Lo siento. Tena que hacerlo. T me comprendes, Robb. Tienes que hacerlo. No
quera estar ms aqu, nunca ms, en este lugar, en este horrible lugar. Habr estado,
Robb. Los hombres siempre estn aqu, pero por breves momentos.
Un roce y una voz?
S, Robb. Y luego la oscuridad otra vez, y el silencio. Y la llanura sobrecogedora.
Ests mezclando dos poemas, Lya, pero no importa. Los conoces mejor que yo.
Pero no te olvidas algo? La ltima parte. Ah, amor, deja que seamos de verdad
Oh, Robb.
Dnde ests?
Estoy en todas partes. Pero la mayor parte en una caverna. Estaba lista, Robb.
Ya estaba ms abierta que los otros. Poda prescindir del Encuentro, y de la Unin.
Mi Talento me tena acostumbrada a compartir. l me condujo.
La Unin Final?
S.
Oh, Lya.
Robb. Por favor. nete a nosotros, nete a m. Es la felicidad, sabes?, para
siempre jams, y es pertenecer y compartir y estar juntos. Estoy enamorada, Robb,
estoy enamorada de un milln de millones de personas, y las conozco a cada una de
ellas mejor de lo que te conozco a ti, y ellas me conocen, y me aman. Y esto durar
para siempre. M, nosotros. La Unin. Todava soy yo, pero tambin soy ellos,
comprendes?
Y ellos son parte ma. Los Unidos, los que lemos, me abrieron, y la Unin me
llam cada noche, porque me amaba. Lo ves? Oh, Robb, nete a nosotros, nete a
nosotros. Te amo.
La Unin. El Greeshka, quieres decir. Te amo, Lya. Vuelve por favor. No puede
haberte absorbido an. Dime dnde ests. Ir hacia ti.
S, ven a m. Ven a cualquier parte, Robb. Greeshka es todo uno, las cavernas se
conectan bajo las colinas, los pequeos greeshka son parte de la Unin. Ven y nete a
m. mame como dijiste que me amabas. nete. Ests tan lejos, que apenas puedo

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llegar a ti, aun con la Unin. Ven y hazte uno con nosotros.
No, no me devorarn. Por favor, Lya, dime dnde ests.
Pobre Robb. No te preocupes, amor. El cuerpo no es lo importante. El Greeshka
lo necesita para nutrirse, y nosotros necesitamos el Greeshka. Pero, Robb, la Unin
no es slo el Greeshka, comprendes? El Greeshka no es importante, no tiene una
mente, es slo el lazo, el medio, la Unin con los shkeen, el milln de billones de
shkeen que han vivido y se han Unido durante catorce mil aos, todos juntos y
amando y perteneciendo, inmortales. Es hermoso, Robb, es ms de lo que tenamos,
mucho ms, y nosotros ramos los afortunados, recuerdas? ramos! Pero ahora es
mejor.
Lya, mi Lya. Te amo. Esto no es para ti. No es para los humanos. Vuelve a m.
Qu no es para los humanos? Oh, s que lo es. Es lo que los humanos siempre
han estado buscando, pidiendo, llorando en las noches solitarias. Es amor, Robb,
verdadero amor, y el amor humano es slo una plida imitacin, comprendes?
No.
Ven, Robb, nete. O estars solo para siempre, solo en la llanura, con solo una
voz y un roce que te mantenga vivo. Y al final, cuando tu cuerpo muera, no habrs
tenido nunca esto. Tan slo una eternidad de vaca negritud. La llanura, Robb, para
siempre jams. Y yo no podr llegar hasta ti, nunca ms. Pero no tiene que ser
No.
Oh, Robb. Estoy perdiendo fuerza. Por favor, ven.
No. Lya, no te vayas. Te amo, Lya. No me dejes.
Te amo, Robb. Te am. De veras te am.
Y desapareci. Estaba de nuevo solo en la llanura. El viento soplaba desde alguna
parte, y se llev sus palabras lejos de m, a la fra e infinita inmensidad.

En la sombra maana, la puerta de afuera estaba abierta. Ascend por la Torre y


encontr a Valcarenghi solo en su oficina.
Cree en Dios? le pregunt.
Levant la vista y sonri.
Por supuesto dijo, dbilmente. Lo estaba leyendo. Era un tema sobre el cual
nunca haba pensado.
Yo no dije. Y Lya tampoco. La mayora de los Talentos son ateos. Hubo
un experimento que intentaron en la Antigua Tierra cincuenta aos atrs. Fue
organizado por un Talento mayor llamado Linnel, que era religioso devoto. Pensaba
que utilizando drogas, y uniendo las mentes de los Talentos ms potentes, podramos
alcanzar el llamado S, estoy vivo Universal. Tambin conocido como Dios. El
experimento tuvo un fracaso catastrfico, pero algo sucedi. Linnel se volvi loco, y
los otros se salieron con slo la visin de una vasta, oscura e indiferente nada, un
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vaco sin razn ni forma ni sentido. Otros Talentos han sentido de igual modo, y los
normales tambin. Hace cientos de aos un poeta llamado Arnold escribi acerca de
una sobrecogedora llanura. El poema est en una de las lenguas antiguas, pero vale la
pena leerse. Muestra miedo, creo yo.
Algo bsico en el hombre, el terror de estar solo en los cosmos. Tal vez sea slo el
miedo a la muerte, tal vez algo ms. No lo s. Pero es primario. Todos los hombres
estn solos para siempre, pero no quieren estarlo. Estn siempre buscando, tratando
de entrar en contacto, tratando de llegar a otros a travs del vaco. Alguna gente
nunca lo consigue, algunos atraviesan la barrera ocasionalmente. Lya y yo ramos
afortunados. Pero nunca es permanente. Al final uno est solo de nuevo, de vuelta en
la sobrecogedora llanura.
Comprende, Dino? Comprende?
Sonri con una pequea sonrisa divertida. No decisoria, se no era su estilo, tan
solo sorprendida y desconfiada.
No dijo.
Vuelva a escuchar, entonces. La gente est siempre buscando algo, alguien,
buscando. Conversacin, Talento, amor, sexo, son todas partes de lo mismo, de la
misma bsqueda. Los dioses tambin. El hombre se inventa dioses porque tiene
miedo de estar solo, asustado por el Universo vaco, asustado por la llanura
sobrecogedora. Por eso se convierten sus hombres, Dino, por eso se le est pasando la
gente. Han encontrado a Dios, o algo tan cercano a Dios como lo que se imaginaban
que podran encontrar. La Unin es una mente-masiva, una mente-masiva inmortal,
muchos en uno, todo amor. Los shkeen no mueren, maldita sea. No es casual que no
tengan el concepto del ms all.
Ellos saben que hay un Dios. Quizs no haya creado el Universo, pero es amor,
puro amor, y ellos dicen que Dios es amor, no es as? O tal vez lo que llamamos
amor sea una minscula fraccin de Dios. No me importa lo que sea, la cuestin es
que la Unin es eso. El final de la bsqueda para los shkeen, y tambin para el
hombre. Al final somos parecidos, tan parecidos que duele.
Valcarenghi emiti su exagerado suspiro.
Robb, ests sobreexcitado. Pareces un Unido.
Tal vez eso sea lo que debera ser. Lya lo es. Es parte de la Unin en este
momento.
Parpade.
Cmo lo sabes?
Lleg hasta m en un sueo, anoche.
Oh, un sueo.
Era cierto, maldita sea. Era todo cierto.
Valcarenghi se puso de pie, y sonri.

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Te creo dijo. Es decir, creo que el Greeshka utiliza un filtro psi, un filtro
de amor, si quieres, para atraer a sus presas; algo tan poderoso que convence a los
hombres, incluyndote a ti, que es Dios. Peligroso, por cierto. Tengo que meditar
acerca de esto antes de iniciar una accin. Podramos cuidar las cavernas para
impedir que se acerquen los humanos, pero hay demasiadas cavernas. Sellarlas
dejando el Greeshka dentro no mejorara nuestras relaciones con los shkeen. Pero se
es mi problema. T has hecho tu trabajo.
Esper hasta que terminara.
Te equivocas, Dino. Esto es real, no un truco o una ilusin. Yo lo he sentido, y
Lya tambin. El Greeshka no tiene ni siquiera un s, estoy vivo, ni hablar de un
filtro psi tan fuerte como para atraer a los shkeen y a los hombres.
Esperas que crea que Dios es un animal que vive en las cuevas de Shkea?
S.
Robb, eso es absurdo, y t lo sabes. Crees que los shkeen han encontrado la
respuesta a los misterios de la creacin. Pero mralos. La civilizacin ms antigua del
espacio conocido, pero siguen detenidos en la Edad de Bronce desde hace catorce mil
aos. Nosotros llegamos hasta ellos. Dnde estn sus naves espaciales? Dnde
estn sus torres?
Dnde estn nuestras campanas? dije yo. Y nuestra alegra? Ellos son
felices, Dino. Lo somos nosotros? Tal vez han encontrado lo que nosotros todava
estamos buscando. Por qu demonios el hombre es tan arrebatado? Por qu sale a
conquistar la galaxia, el Universo, lo que sea? Tal vez busque a Dios Tal vez. No
puede encontrarlo en ninguna parte, pero contina, ms y ms, siempre buscando.
Pero volviendo siempre a la misma llanura negra al final.
Compara los logros. Yo llevar la lista de los de la humanidad.
Vale la pena?
Yo pienso que s fue al ventanal, y mir afuera. Tenemos la nica Torre en
su mundo dijo, sonriente, mientras miraba a travs de las nubes, hacia abajo.
Ellos tienen el nico Dios en nuestro Universo le dije. Pero l slo sonri.
De acuerdo, Robb dijo, cuando por fin se volvi. Recordar esto. Y
encontraremos a Lyanna para ti.
Mi voz se apag.
Lya est perdida dije. Lo s ahora. Yo tambin lo estar, si me quedo. Me
voy esta noche. Sacar un pasaje para la primera nave a Baldur.
l asinti.
Como quieras. Te tendr listo el dinero hizo una mueca. Y luego te
enviaremos a Lya, cuando la encontremos. Me imagino que ella se extraar un poco,
pero se es tu problema.
No respond. En lugar de eso me encog de hombros y me encamin hacia los

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tubos.
Casi haba llegado a ellos cuando Dino me detuvo.
Espera dijo. Qu tal si cenamos esta noche? Has hecho un buen trabajo
para nosotros. De todas maneras Laurie y yo tenemos una fiesta de despedida. Ella
tambin se va.
Lo siento dije.
Fue su turno de encogerse de hombros.
Por qu? Laurie es una bellsima persona, y la extraar. Pero no es una
tragedia.
Hay otras personas hermosas. Creo que se estaba aburriendo en Shkea, de
cualquier manera.
Yo casi haba olvidado mi Talento, en el calor y el dolor de la prdida. Ahora lo
record.
Lo le. No haba tristeza ni pena, tan slo un vago desencanto. Y, por debajo de
eso, su pared. Siempre la pared, mantenindolo aparte, este hombre que era un amigo
de todos y el ntimo de nadie. En ella, era casi como si hubiese un signo que dijera:
HASTA AQU LLEGAS, MS NO.
Sube luego dijo. Ser divertido.
Asent.
Me preguntaba, cuando la nave despeg, por qu me estaba yendo.
Tal vez para volver a casa. Tenamos una casa en Baldur, lejos de las ciudades, en
uno de los continentes subdesarrollados, con la naturaleza como nico vecino. Est
en su acantilado, sobre un gran salto de agua que cae sin cesar sobre una sombreada
piscina verde. Lya y yo nos babamos all a menudo, en los das de sol, entre dos
misiones. Y luego nos quedbamos desnudos a la sombra de los naranjales, y
hacamos el amor sobre una alfombra de musgo plateado. Tal vez est volviendo a
eso. Pero no ser lo mismo sin Lya, con Lya perdida.
Lya, a quien an podra tener. A quien podra tener ahora. Sera fcil, tan fcil
Un lento paseo por una cueva oscura, un corto sueo. Y luego, Lya conmigo para la
eternidad, en m, compartindome, siendo yo, yo y ella. Amando y conociendo ms
de cada uno de lo que los hombres pueden conocer. Unin y jbilo, sin oscuridad,
nunca ms. Dios. Si yo creyese eso, lo que dije a Valcarenghi, entonces por qu le
dije que no a Lya?
Acaso porque no estoy seguro. Tal vez todava tenga esperanzas, en algo an
mayor y ms amoroso que la Unin, en el Dios del que me hablaron hace mucho
tiempo. Tal vez estoy corriendo el riesgo, porque una parte de m todava cree. Pero si
me equivoco entonces la oscuridad, y la llanura
Pero tal vez haya algo ms, tal vez algo que vi en Valcarenghi y me haya hecho
dudar de lo que dije. Porque el hombre es ms que los shkeen, de algn modo; hay

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hombres como Dino y Gourlay y otros como Lya y Gustaffson, hombres que temen al
amor y a la Unin tanto como la desean. Una dicotoma, entonces. El hombre tiene
dos urgencias primarias, y los shkeen slo una? Si es as, tal vez haya una respuesta
humana, para alcanzarse y unirse y no estar solos, y seguir siendo hombres.
No envidio a Valcarenghi. l llora detrs de su muro, creo yo, y nadie lo sabe, ni
siquiera l. Y nadie lo sabr nunca, y al final estar solo con un sonriente dolor. No,
no envidio a Dino.
Sin embargo, hay algo de l en m, Lya, tanto como de ti. Y es por eso que huyo,
aunque te ame.
Laurie Blackburn estaba en la nave, conmigo. Comimos con ella despus del
despegue, y pasamos la noche conversando y bebiendo. No era una conversacin
alegre, de acuerdo, pero era humana. Los dos necesitbamos a alguien, y nos
encontramos.
Ms tarde, la llev a mi camarote y le hice el amor tan ferozmente como pude.
Luego la oscuridad se alivi, nos cogimos de la mano y pasamos la noche hablando.

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LAS BRUMAS SE PONEN POR LA MAANA


Todava era temprano para desayunar esa maana del da siguiente a mi llegada. Pero
Sanders ya estaba en el balcn del comedor cuando llegu. Estaba solo, de pie en un
rincn, contemplando las montaas y las brumas.
Fui hacia l mascullando un saludo. Ni siquiera me respondi.
Hermoso, no es cierto? dijo, sin volverse.
Y lo era.
Tan slo unos metros bajo el nivel del balcn las brumas ondulaban, lanzando
olas fantasmales que rompan contra las piedras de su castillo. Un espeso manto
blanco se extenda hasta donde alcanzaba la vista, envolvindolo todo. Poda verse la
cima del Duende Rojo, al Norte; una roca escarlata que, como aguzada daga, henda
el cielo. Pero eso era todo. Las otras montaas se hallaban bajo el nivel de las
brumas.
Estbamos sobre las brumas: Sanders haba mandado construir su hotel en la cima
de la montaa ms alta de la cadena. Nos encontrbamos flotando solos en el
arremolinado ocano blanco, en un castillo volante en medio de un mar de nubes.
Un Castillo de las Nubes en verdad. As llam Sanders al lugar. Era fcil ver por
qu.
Siempre es as? pregunt a Sanders, despus de observar durante un rato.
Cada vez que se ponen las brumas replic, dirigindome una sonrisa
melanclica.
Era un hombre gordo, de rostro rubicundo y talante jovial. No era de los que
sonren con melancola. Ahora, sin embargo, es lo que haca.
Seal al Este, donde el sol del Planeta de los Fantasmas se elevaba sobre las
brumas y converta en un espectculo naranja y carmes el cielo del amanecer.
El sol dijo. Cuando se eleva, el calor empuja las brumas de vuelta hacia
los valles. Las obliga a abandonar las montaas que conquistaron durante la noche.
Las brumas caen y uno por uno los picos reaparecen. Hacia medioda la cadena entera
es visible: kilmetros y kilmetros de montaas. No existe nada parecido ni en la
Tierra, ni en ningn otro lugar.
Sonri nuevamente, y me condujo a una de las mesas diseminadas por la terraza.
Y cuando se pone el sol, es a la inversa. Debe ver la salida de las brumas esta
noche dijo.
Nos sentamos, y un atildado camarero-robot vino rodando a servirnos tan pronto
como las sillas le sealaron nuestra presencia. Sanders no hizo caso.
Es la guerra, sabe usted continu, la guerra eterna entre el sol y las
brumas. Y las brumas llevan las de ganar. Cuentan con los valles, los llanos y las
costas. El sol slo con algunas cimas. Y slo durante el da.
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Se volvi hacia el robot y orden caf para ambos, para entretenernos hasta que
llegaran los otros. Deba ser recin hecho, por supuesto. Sanders no toleraba ni el caf
instantneo ni sucedneos en su planeta.
Parece que se encuentra a gusto aqu dije, mientras esperbamos el caf.
Acaso hay algo aqu que no me deba gustar? Sanders ri. El Castillo de
las Nubes lo tiene todo. Buena comida, pasatiempos, juego, y todo el confort del
hogar.
Adems del planeta. Cuento con lo mejor de ambos mundos, no es as?
Eso creo. Pero la mayora de la gente no piensa igual. Nadie viene al Planeta de
los Fantasmas por el juego, ni por la comida.
Sanders asinti.
Pero s vienen algunos cazadores, que acosan a los gatos monteses y a los
demonios de la llanura. Y de vez en cuando alguno viene por las ruinas.
Tal vez as sea dije, pero representan la excepcin, no la regla. La mayora
de sus invitados estn aqu por una nica razn.
Por supuesto admiti, sonriendo. Por los fantasmas.
Los fantasmas repet. Tiene usted muchos atractivos aqu, caza, pesca y
montaismo. Pero no es eso lo que atrae a los turistas. Vienen por los fantasmas.
En ese momento lleg el caf; dos tazas grandes y humeantes, acompaadas de
un jarro de crema espesa. Un caf muy fuerte, caliente, y bueno. Despus de semanas
de sucedneos, en la nave espacial, ese caf era un verdadero estimulante.
Sanders lo sorbi con cuidado, y sus ojos me estudiaron por encima de la taza.
Luego la dej sobre la mesa pensativo.
Y tambin usted ha venido por los fantasmas dijo.
Claro. A mis lectores no les interesa el paisaje, aunque sea espectacular.
Dubowski y sus hombres estn aqu para descubrir los fantasmas, y yo para informar
de la bsqueda.
Sanders iba a responder, pero no tuvo oportunidad. Una voz precisa y afilada
irrumpi en escena.
Si es que hay algn fantasma que descubrir dijo la voz.
Nos volvimos hacia la puerta de entrada a la terraza. El doctor Charles Dubowski,
jefe del equipo de investigacin para el Planeta de los Fantasmas, estaba parado en el
pasillo, bizqueando ante la luz. Se haba librado de algn modo de la bandada de
asistentes que sola llevar a remolque dondequiera que iba.
Dubowski se detuvo un momento, y luego se acerc a nuestra mesa, apart una
silla y se sent. El robot-camarero rod de nuevo hasta donde estbamos.
Sanders observ al delgado cientfico con indisimulado desagrado.
Qu le hace pensar que all no hay fantasmas, doctor? pregunt, mirando
hacia fuera.

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Dubowski se encogi de hombros y esboz una sonrisa.


Slo pienso que no hay suficiente evidencia dijo. Pero no se preocupe,
nunca dejo que mis sentimientos interfieran con mi trabajo. Voy tras la verdad como
cualquiera.
De modo que llevar a cabo una investigacin imparcial. Si hay fantasmas, los
encontrar.
O ellos a usted replic Sanders, con tono grave, lo que puede no resultarle
demasiado agradable.
Oh, vamos, Sanders Dubowski ri. No tiene que ponerse tan
melodramtico slo porque viva en un castillo.
No se ra, doctor. Los fantasmas ya han matado gente. Lo saba?
No tenemos pruebas de ello dijo Dubowski. Ninguna. Ni siquiera las hay
de la existencia de fantasmas. Pero se es el motivo que nos trajo. Encontrar pruebas,
en uno u otro sentido. Pero bueno, estoy hambriento
Se dirigi al robot-camarero, que haba permanecido todo el tiempo all,
zumbando impacientemente.
Dubowski y yo ordenamos bistec de gato monts y una bandeja de galletas
calientes recin amasadas. Sanders aprovech las provisiones tradas de la Tierra por
nuestra nave la noche anterior, y pidi una buena racin de jamn y media docena de
huevos.
La carne de gato monts tiene un sabor del que la carne de la Tierra carece desde
hace siglos. A m me gust mucho, aunque Dubowski dej buena parte de su bistec
sin comer. Estaba muy ocupado hablando.
No debera descartar la existencia de los fantasmas tan rpido haba dicho
Sanders una vez que el robot se hubo marchado con la orden. Hay evidencias.
Muchas.
Se han dado veintids muertes desde el descubrimiento de este planeta. Y hay
docenas de testigos oculares de apariciones.
Es cierto dijo Dubowski. Pero yo no le llamara evidencia. Muertes? S,
pero la mayor parte simples desapariciones. Probablemente gente que se cay de una
montaa, o que fue devorada por alguna alimaa o algo as. Imposible encontrar sus
cuerpos en la niebla. Ms gente desaparece a diario en la Tierra, y no se saca ninguna
conclusin de ello. Aqu, cada vez que alguien desaparece, la gente pretende que
fueron los fantasmas.
Lo siento, pero para a m no me basta.
Se han encontrado cuerpos, doctor dijo Sanders en voz baja,
horriblemente mutilados. Y no por cadas o por gatos monteses.
Era mi turno para intervenir.
Slo cuatro cuerpos fueron recuperados, que yo sepa dije. Me he

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documentado extensamente al respecto.


De acuerdo concedi Sanders frunciendo el ceo. Pero qu pas con esos
cuatros casos? Se cuenta con evidencia bastante concluyente, si quieren mi opinin
En ese momento lleg la comida, pero Sanders prosigui mientras comamos.
La primera aparicin, por ejemplo, nunca fue explicada satisfactoriamente. Me
refiero a la expedicin de Gregor.
Asent. Dave Gregor haba pilotado la nave que descubri el Planeta de los
Fantasmas, casi setenta y cinco aos atrs. Sonde con sus sensores a travs de las
brumas e hizo descender la nave en las planicies costeras. Luego envi patrullas a
explorar.
Cada patrulla la integraban dos hombres bien armados. Pero en un caso volvi
slo uno de ellos, en estado histrico. l y su acompaante se haban separado en la
niebla y de pronto escuch un grito que le hel la sangre. Cuando encontr a su
compaero, ya estaba muerto. Pero haba algo sobre su cuerpo.
El superviviente describi al agresor como algo similar a un hombre, de ocho pies
de altura, y, en cierto modo, incorpreo. Sostuvo que cuando le dispar la rfaga pas
a su travs. Luego la criatura vacil, y desapareci entre las brumas.
Gregor envi otras patrullas a capturarla. Recuperaron el cadver, pero nada ms.
Era difcil encontrar dos veces el mismo sitio sin instrumental especial, y ms an
una criatura como la descrita.
De modo que la historia nunca pudo confirmarse. Sin embargo, cuando Gregor
volvi a la Tierra caus sensacin. Se envi otra nave para llevar adelante una
bsqueda ms minuciosa. No encontraron nada. Pero uno de los equipos de patrulla
desapareci sin dejar rastro.
As naci y pronto empez a crecer la leyenda de los fantasmas de las brumas.
Otras naves arribaron al Planeta, y unos cuantos colonos vinieron y se fueron. Un da
lleg Paul Sanders y construy su castillo a fin de que la gente pudiera visitar con
seguridad el misterioso mundo de los fantasmas.
Y hubieron ms muertes y desapariciones, y muchas personas afirmaron haber
tenido fugaces visiones de fantasmas apareciendo entre las brumas. Ms tarde,
alguien encontr las ruinas, que no son hoy ms que bloques de piedra derrumbados,
pero que alguna vez fueron estructuras de algn tipo (moradas de fantasmas, deca la
gente).
Creo que existan pruebas. Algunas difciles de rebatir. Pero Dubowski negaba
firmemente con la cabeza.
El caso Gregor no prueba nada dijo. Usted sabe tan bien como yo que este
planeta nunca ha sido explorado a fondo. En particular las planicies, donde descendi
la nave de Gregor. Es probable que haya sido algn tipo de animal que mat a ese
hombre.

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Un animal raro, originario de esa zona.


Y qu me dice de lo manifestado por su acompaante? pregunt Sanders.
Histeria, pura y simple.
Y las otras observaciones? Las ha habido en cantidad impresionante, no todos
los testigos eran histricos.
No prueban nada dijo Dubowski, moviendo la cabeza. En la Tierra hay
mucha gente que dice haber visto fantasmas y platillos volantes. Aqu, con estas
malditas brumas, los errores y las alucinaciones son an ms explicables.
Seal a Sanders con el cuchillo con el que untaba de mantequilla una galleta.
Son estas brumas las que todo lo confunden. El mito de los fantasmas habra
desaparecido hace tiempo si no fuera por las brumas. Hasta ahora, nadie tuvo el
equipo o el dinero para llevar a cabo una investigacin en profundidad. Nosotros lo
tenemos. Y la haremos. Probaremos la verdad de una vez por todas.
Si no se hace matar antes dijo Sanders haciendo una mueca. Puede que a
los fantasmas no les guste ser investigados.
No lo entiendo, Sanders dijo Dubowski. Si est asustado por los fantasmas
y tan convencido de que andan por ah rondando, por qu ha vivido aqu tanto
tiempo?
El castillo fue construido incluyendo medidas de seguridad dijo Sanders.
El folleto que enviamos a nuestros eventuales clientes las describe. Aqu nadie se
siente en peligro. Una cosa es cierta, y es que los fantasmas no salen de las brumas.
Estamos a la luz la mayor parte del da. Claro que en los valles es otra historia.
Eso son tonteras, supersticiones! Si tuviera que adivinar dira que sus
fantasmas de las brumas no son nada ms que espectros de la Tierra trasplantados.
Fantasmas de la imaginacin. Pero no quiero adivinar: pienso esperar hasta ver los
resultados. Entonces veremos. Si son reales, no podrn ocultrsenos.
Sanders me mir.
Y usted qu piensa? Est de acuerdo con l?
Yo soy periodista dije, con tacto. Estoy aqu para relatar lo que suceda.
Los fantasmas son famosos, interesan a mis lectores. De modo que no tengo opinin
personal. O, al menos, ninguna que me interese propagar.
Sanders cay en un silencio malhumorado, y atac el jamn y los huevos con
vigor renovado. Dubowski desempe su papel y desvi la conversacin hacia los
detalles de la investigacin que estaba planeando. El resto de la comida fue un
despliegue de afanosas descripciones acerca de trampas para fantasmas, rutas de
exploracin, robots-sondas y sensores. Yo escuchaba con atencin y tomaba nota
mental para un artculo sobre el tema.
Sanders tambin escuchaba atentamente. Pero por la cara que pona se poda decir
que distaba de estar satisfecho con lo que oa.

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Ese da no hubo mucho ms. Dubowski pas su tiempo en la pista espacial,


construida sobre una pequea meseta al pie del castillo, supervisando el desembarque
de los instrumentos. Yo escrib un artculo acerca de sus planes para la expedicin, y
lo irradi a la Tierra. Sanders atenda sus clientes, y haca todo lo que debe hacer un
director de hotel, segn creo.

Volv a salir a la terraza al ocaso, para ver el ascenso de las brumas.


Era la guerra, como deca Sanders. En el ocaso de las brumas, haba visto al sol
salir victorioso en la primera de las batallas cotidianas. Pero ahora el conflicto se
reanudaba.
Las brumas empezaban a arrastrarse de nuevo hacia las cumbres a medida que
descenda la temperatura. Tenues zarcillos de color grisceo se deslizaban
silenciosamente desde los valles, enroscndose alrededor de los picos dentados de las
montaas como garras espectrales. Luego las garras se hacan ms gruesas y fuertes,
y en un momento haban arrastrado las brumas tras ellas.
La noche se tragaba una tras otra las rgidas cimas esculpidas por el viento. El
Duende Rojo, el gigante del Norte, era la ltima montaa que se desvaneca en el
creciente ocano blanco. Luego, las brumas empezaron a envolver la terraza y a
rodear el propio castillo.
Volv al interior. Sanders estaba parado ah, al borde mismo de la puerta. Me
haba estado observando.
Tena usted razn le dije. Es hermoso.
Asinti.
Sabe, no creo que Dubowski se haya tomado el trabajo de mirar dijo.
Estar ocupado, me imagino.
Sanders, suspir.
Terriblemente ocupado. Vamos, le invito a una copa.
El bar del hotel estaba tranquilo y oscuro, el tipo de atmsfera que propicia una
buena charla. Cuanto ms conoca del castillo, ms me gustaba su dueo. Nuestros
gustos se acordaban notablemente.
Encontramos una mesa en el rincn ms oscuro e ntimo de la sala, y ordenamos
tragos de una lista que inclua licores de una docena de mundos. Y hablamos.
No parece muy contento de tener a Dubowski por aqu dije, despus que
trajeron las bebidas. Pero, por qu? Gracias a l se llena su hotel.
Sanders levant la vista de su vaso, y sonri.
Es cierto, es la temporada baja. Pero no me gusta lo que l pretende hacer.
Y pretende asustarlo para que se vaya
La sonrisa de Sanders desapareci de su rostro.
Fue tan aparente?
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Asent, y Sanders suspir.


No pens que fuera a dar resultado dijo. Bebi pensativo y agreg: Pero
deba intentarlo.
Por qu?
Porque s. Porque s le dejo destruir este mundo. Cuando l y gente como l
hayan terminado su tarea, no quedar un solo misterio en el Universo.
l slo trata de encontrar algunas respuestas. Existen los fantasmas? Qu
pasa con las ruinas? Quin construy? Nunca trat de averiguarlo, Sanders?
Sanders apur su copa, mir a su alrededor y llam al camarero para pedirle otra.
Aqu no haba robots. Slo personal humano. Sanders cuidaba el ambiente.
Por supuesto dijo, cuando tuvo su copa. Todo el mundo se ha planteado
esas preguntas. Por eso la gente viene al Planeta de los Fantasmas, y a mi castillo.
Cada tipo que aterriza aqu trae la secreta esperanza de toparse con los fantasmas, y
responder a las preguntas por s mismo. Y como no lo hace, se mete de cabeza en las
brumas y vagabundea por los bosques durante algunos das, o algunas semanas, sin
encontrar nada. Pero, qu importa? Puede volver y seguir buscando. El sueo sigue
en pie, con el romance, el misterio. Y, quin sabe, tal vez en uno de los viajes alcanza
percibir un fantasma a la deriva a travs de las brumas. O algo que se le parezca. De
ese modo regresar contento a casa, porque habr participado de la leyenda. Habr
rozado un trocito de creacin a la que todava gente como Dubowski no arrebataron
su maravilla y fulgor.
Se call, mirando taciturno su copa. Luego, tras una larga pausa, prosigui:
Dubowski! Bah! Me saca de quicio. Viene aqu con su nave llena de lacayos,
su subvencin de millones y todos sus artilugios para perseguir fantasmas. Y los
encontrar.
Eso es lo que me preocupa. Es decir, probar que no existen, y si los encuentra
resultarn ser alguna clase de subhombres o animales o algo por el estilo.
Apur de nuevo el contenido de su copa, rabioso.
Y lo echar todo a perder. Arruinarlo, me oye? Responder a las preguntas
con sus artilugios, y no dejar nada para nadie. No es justo.
Estaba sentado, bebiendo tranquilamente mi trago, sin decir nada. Sanders pidi
otro.
Un pensamiento tonto me daba vueltas por la cabeza. Al final tuve que decirlo en
voz alta.
Si Dubowski responde a todas las preguntas dije, no habr ya motivo para
venir aqu. Usted deber cerrar. No ser por eso que est tan preocupado?
Sanders me dirigi una mirada airada, y por un segundo penseque iba a pegarme.
Pero no lo hizo.
Cre que usted sera diferente. Observ la puesta de las brumas, y comprendi.

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Al menos eso es lo que pens. Pero seguramente me equivoqu.


Mene la cabeza hacia la puerta.
Largo de aqu dijo.
Me levant.
Como quiera dije. Lo siento, Sanders, pero mi trabajo es hacer preguntas
molestas como sa.
No me hizo caso y abandon la mesa. Cuando llegu a la puerta, me volv para
mirar hacia el rincn. Sanders tena los ojos fijos en su copa y hablaba solo, en voz
alta.
Respuestas dijo, como si se tratara de algo obsceno. Respuestas. Siempre
necesitan encontrar respuestas. Las preguntas son mucho mejor. Por qu no dejarlos
en paz?
Me fui, dejndolo solo. Solo con su copa.

Las semanas siguientes fueron febriles, para la expedicin y para m. Dubowski


se ocup de las cosas en profundidad, era preciso reconocerlo. Haba planeado su
asalto al Planeta de los Fantasmas con meticulosa precisin.
Primero se levantaron mapas. Debido a las brumas, los mapas que haba del
Planeta eran muy incompletos para los criterios modernos. De modo que Dubowski
envi una flotilla entera de robots-sonda en vuelo rasante sobre las brumas para
extraerles todos sus secretos, con sofisticados artefactos sensoriales. Con la
informacin, que llegaba a raudales, se confeccion una detallada topografa de la
regin.
Hecho esto, Dubowski y sus asistentes utilizaron los mapas para ubicar cada
observacin de fantasmas registrada desde la expedicin de Gregor. Antes de dejar la
Tierra se haba compilado y analizado una considerable cantidad de datos acerca de
las apariciones. El uso riguroso de la incomparable coleccin de testimonios de la
biblioteca del castillo complet las lagunas que quedaban. Como se esperaba, las
observaciones se referan por lo comn a sitios en los valles cercanos al hotel, nico
lugar del planeta habitado de modo permanente por humanos.
Cuando se hubo completado el plan, Dubowski dispuso sus trampas para
fantasmas, distribuyndolas sobre todo en las reas donde se haban observado
fantasmas con mayor frecuencia. Tambin coloc algunas en regiones distantes y
aisladas, incluyendo las planicies costeras en donde la nave de Gregor efectu el
primer contacto.
Las trampas no eran verdaderas trampas, por supuesto. Eran pilares de duralium,
desproporcionadamente bajos, equipados con prcticamente todos los artefactos
sensores y registradores conocidos por la ciencia de la Tierra. Para las trampas, las
brumas no contaban. Si algn desafortunado fantasma se acercaba a la zona de
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deteccin, no tendra modo de escapar a la misma.


Mientras tanto, los robots-sondas eran llamados para ser revisados y
programados, y luego enviados de nuevo al aire. Conociendo la topografa en detalle,
las sondas podan ser dirigidas a travs de las brumas en vuelos de patrulla a bajo
nivel sin miedo de chocar con una montaa oculta. El equipo sensor que llevaban las
sondas no era, por supuesto, igual al de las trampas, pero las sondas tenan un radio
de accin mucho mayor, y podan cubrir miles de kilmetros cuadrados por da.
Por ltimo, cuando hubo desplegado las trampas para fantasmas y los robotssondas estaban en el aire, Dubowski y sus hombres se dirigieron en persona a los
bosques en brumas. Cada uno de ellos llevaba una pesada mochila con artefactos de
deteccin y registro. Los equipos de bsqueda humanos tenan ms movilidad que las
trampas, y aparatos ms sofisticados que las sondas. Cubran una zona distinta cada
da, revisndolo todo en detalle y concienzudamente.
Les acompa en algunas de esas incursiones, cargado con una mochila. Obtuve
algunos datos interesantes; aunque no encontramos nada. Mientras buscbamos, me
enamor de los bosques de brumas. La literatura turstica se complace en llamarlos
los horribles bosques del Planeta encantado. Pero no son horribles. No, realmente.
Hay en ellos una rara belleza, para quienes saben apreciarla.
Los rboles son delgados y muy altos, con corteza blanca y hojas de color gris
plido.
Pero los bosques no carecen de color. Hay un parsito, una especie de musgo
colgante, que es muy comn, y que cae de las ramas altas en cascadas de verde
oscuro y escarlata. Y hay rocas, y parras, y arbustos bajos repletos de deformes frutos
de color rojizo.
Pero, por supuesto, no hay sol. Las brumas lo cubren todo. Se arremolinan y
resbalan sobre uno mientras camina, acarician con manos invisibles y se aferran a los
pies.
De vez en cuando, las brumas juegan con uno. La mayora de las veces se camina
a travs de una espesa niebla, incapaz de ver ms all de unos cuantos pasos en
cualquier direccin, an los zapatos perdidos en la alfombra de niebla. Sin embargo a
veces las brumas se hacen ms densas de improviso, y no se puede ver nada en
absoluto. Choqu contra ms de un rbol cuando esto suceda.
En otras ocasiones las brumas, sin motivo aparente, retrocedan sbitamente y
dejaban a uno solo en medio de un claro, como un bolsn dentro de una nube. Era
entonces cuando poda apreciarse el bosque en toda su grotesca belleza: una visin
fugaz y pasmosa del pas de nunca jams. Tales momentos eran contados y de breve
duracin, pero imborrables. Permanecen en la memoria.
En esas primeras semanas tuve poco tiempo para caminar por los bosques, salvo
cuando me una a las expediciones, para hacerme una idea de las mismas. Por lo

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general, estaba ocupado escribiendo. Escrib una serie de artculos acerca de la


historia del planeta, adornada por el relato de las apariciones ms famosas. Escrib
crnicas con el perfil de los miembros ms interesantes de la expedicin. Dediqu
una a Sanders y a los problemas que encontr y resolvi para construir el Castillo de
las Nubes. Redact notas cientficas acerca de la poco conocida ecologa del planeta,
y fragmentos literarios acerca de los bosques y las montaas. Expuse algunas
hiptesis acerca de las ruinas y, finalmente, escrib sobre la caza de los gatos
monteses y sobre montaismo, y acerca de los enormes y peligrosos lagartos que
habitaban algunas de las islas alejadas de la costa.
Y, por supuesto, escrib acerca de Dubowski y sus investigaciones. Sobre este
tema, llen resmas de papel.
Poco a poco, la bsqueda empez a convertirse en una rutina y comenc a agotar
la mirada de temas que ofreca el Planeta de los Fantasmas. Mi lnea de trabajo
empez a declinar. Tuve ms tiempo para m.
Fue entonces que empec a disfrutar del Planeta de los Fantasmas. Inici paseos
diarios a travs de los bosques, alejndome un poco ms cada da. Visit las ruinas, y
vol al otro lado del planeta para ver personalmente a los lagartos de los pantanos y
no por medio de la holovisin. Entabl amistad con un grupo de cazadores y cobr un
gato monts. Acompa a otro grupo a la costa oeste, donde casi mor entre las garras
de un demonio de las planicies.
Y tambin volv a conversar con Sanders.
En todo este tiempo, Sanders haba ignorado casi por completo a Dubowski, a m
y a cualquier individuo conectado con la caza de fantasmas. Se diriga a nosotros de
mala gana cuando se vea obligado, nos despachaba a la brevedad, y dedicaba todo su
tiempo libre a los otros huspedes.
Al principio, despus de la forma como me haba hablado aquella noche en el bar,
me preocupaba lo que pudiera hacer. Lo vea asesinando a alguien en las brumas,
tratando de hacerlo aparecer como obras de los fantasmas. O acaso saboteando las
trampas.
Estaba seguro de que intentara algo para asustar a Dubowski o impedir al menos
el desarrollo de su investigacin.
Supongo que esto se deba a ver mucha holovisin. Sanders no hizo nada de eso.
Tan slo estaba de mal humor, nos miraba con rencor cuando nos cruzbamos en los
corredores, y nos brindaba cooperacin a regaadientes cuando era necesario.
Al poco tiempo, pese a todo, empez a recobrar su amabilidad. No hacia
Dubowski y sus hombres, sino hacia m.
Presumo que se deba a mis caminatas por el bosque. Dubowski nunca sala de las
brumas a menos que estuviera obligado, y en esos casos, lo haca con desgana y
volva cuanto antes. Sus hombres seguan su ejemplo. Yo era el nico comodn de la

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baraja.
Pero es que yo en realidad no formaba parte del mismo mazo.
Sanders se haba dado cuenta, por supuesto. No se le escapaba nada de cuanto
aconteca en su castillo. Volvi a hablar conmigo, cortsmente. Un da, por fin,
incluso me invit de nuevo a tomar unos tragos.
Haban pasado dos meses del inicio de la expedicin. El invierno avanzaba sobre
el planeta y el castillo, y el aire se tornaba fro y vivificante. Dubowski y yo nos
encontrbamos en el comedor, rezagndonos con el caf tras otra excelente comida.
Sanders se sent en una mesa contigua, hablando con unos turistas.
No recuerdo qu discutamos con Dubowski. Fuera lo que fuese, Dubowski se
interrumpi en cierto punto por un escalofro.
Empieza hacer fro aqu fuera se quej. Por qu no entramos?
A Dubowski nunca le atrajo demasiado la terraza comedor.
No estuve de acuerdo.
No se est tan mal dije. Adems, se acerca el ocaso, una de las mejores
horas del da.
Dubowski volvi a estremecerse, y se levant.
Como guste dijo. Pero yo me marcho. No tengo ganas de coger un
resfriado slo para que usted pueda contemplar otra puesta de brumas.
Ech a andar. Pero no haba dado tres pasos cuando Sanders salt de su asiento,
gritando como una bestia herida.
Puesta de brumas vociferaba. Puesta de brumas!
Lanz una larga e incoherente catarata de obscenidades. Nunca haba visto a
Sanders tan enojado, ni siquiera cuando me ech del bar la primera noche. Estaba all,
temblando literalmente de rabia, con el rostro enrojecido y sus gruesos puos
abrindose y cerrndose a los costados.
Me levant de un salto, y me puse entre los dos. Dubowski me mir. Apareca
desconcertado y asustado.
Qu? iba a decir.
Vyase para adentro le interrump. Vyase a su cuarto. Vyase al saln.
Vyase a algn sitio. Vyase a cualquier parte, pero vyase de aqu antes que lo
maten.
Pe pero qu pas? Qu hice? No
La puesta de brumas es por la maana le dije. Por la noche, a la cada del
sol, es su salida. Y ahora vyase.
Eso es todo? Pero por qu se puso tan tan?
VYASE!
Dubowski movi la cabeza, como dando a entender que an no comprenda lo
sucedido. Pero se fue.

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Me volv hacia Sanders.


Clmese le dije. Clmese.
Dej de temblar, pero sus ojos todava echaban chispas a espaldas de Dubowski.
Puesta de brunas murmuraba. Hace dos meses que ese bastardo est aqu,
y todava no sabe la diferencia entre la salida y la puesta de las brumas.
Nunca se molest en mirar dije. Ese tipo de cosas no le interesan. l se lo
pierde. No hay motivo para que usted se enoje.
Me mir, frunciendo el ceo. Finalmente asinti.
S dijo. Tal vez est en lo cierto. Suspir. Pero puesta de brumas
Demonios.
Hubo un silencio, luego dijo:
Necesito un trago. Me acompaa?
Asent.
Nos instalamos en el mismo rincn oscuro de la primera noche, en la que deba
ser la mesa favorita de Sanders. Ya se haba despachado tres tragos cuando yo iba por
el primero. Tragos largos. Todo en el Castillo de las Nubes era en grande.
Esta vez no discutimos. Hablamos acerca de la puesta de las brumas, de los
bosques, y de las ruinas. Mencionamos los fantasmas, y Sanders me cont con cario
las historias acerca de las apariciones. Las conoca todas, por supuesto, pero no tal
como las contaba Sanders.
En cierto punto, mencion que haba nacido en Bradbury en el curso de unas
vacaciones de mis padres en Marte. Sanders abri los ojos, y pasamos la hora
siguiente contando chistes acerca de los terrcolas. Tambin los haba escuchado
antes, pero como estaba un poco alegre por las copas, me parecieron todos bastante
graciosos.
Luego de esa noche, pas ms tiempo con Sanders que con cualquier otra persona
en el hotel. Para entonces crea conocer el Planeta de los Fantasmas bastante bien,
pero Sanders me demostr que estaba equivocado. Me mostr lugares escondidos en
los bosques que desde entonces me obsesionan. Me llev a una isla pantanosa donde
los rboles son de un tipo desconocido y se mueven en forma horrible aunque no
sople viento. Volamos al lejano Norte a otra cadena montaosa donde los picos son
ms altos y estn cubiertos de hielo, y a una meseta en el Sur en donde las brumas se
derraman eternamente sobre los bordes en una fantstica imitacin de las cataratas.
Yo segua escribiendo acerca de Dubowski y su cacera de fantasmas. Pero haba
poco de nuevo para escribir, de modo que pasaba la mayor parte de mi tiempo con
Sanders. No me preocupaba demasiado mi produccin. Mi serie acerca del Planeta de
los Fantasmas haba tenido una excelente acogida en la Tierra y en la mayora de las
colonias, de modo que pens que poda estar tranquilo.
Pero no fue as.

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Apenas llevaba unos tres meses en el planeta cuando mi agencia me irradi un


mensaje. En algunos sistemas de all, en un planeta llamado Nuevo Refugio, haba
estallado una guerra civil. Me pedan que informara sobre ella. De cualquier manera,
no haba novedades en el Planeta de los Fantasmas, decan, puesto que la expedicin
de Dubowski se mantendra all un ao ms.
Pese a lo que me gustaba ese planeta, aprovech la oportunidad. Mis artculos
comenzaban a perder actualidad y senta la falta de ideas. Lo de Nuevo Refugio
prometa ser algo gordo.
As que me desped de Sanders, de Dubowski y del Castillo de las Nubes, di un
ltimo paseo por los bosques de brumas, y saqu un pasaje para la prxima nave que
pasara.
La guerra civil de Nuevo Refugio parecan unos fuegos artificiales. Pas menos
de un aburrido mes en el planeta. El lugar haba sido colonizado por fanticos
religiosos, pero el culto original se haba escindido, y ambas partes se acusaban
mutuamente de hereja.
Todo muy srdido. El planeta en s tena el encanto de un suburbio marciano.
Me desplac lo ms rpido que pude, saltando de planeta en planeta, de reportaje
en reportaje. En seis meses, me encontraba de vuelta a la Tierra. Se aproximaban las
elecciones, y me vi envuelto en la campaa electoral. Era lo que necesitaba. La
campaa era animada, y haba un milln de historias en donde escarbar.
Pero en todo este tiempo me mantuve al tanto de las pequeas noticias que
llegaban del Planeta de los Fantasmas. Al final, tal como lo esperaba, Dubowski
anunci una conferencia de prensa. Como residente honorario del planeta, me
asignaron la tarea informativa, y enfil hacia all en la nave estelar ms rpida que
consegu.
Llegu una semana antes de la conferencia, antes que nadie. Irradi a Sanders
antes de coger la nave, y ste me esperaba en el aeropuerto espacial. Nos trasladamos
al saln comedor, y nos trajeron unas bebidas.
Y bien? le pregunt, despus de las formalidades. Sabe usted qu va
anunciar Dubowski?
Sanders tena un aire taciturno.
Lo puedo suponer dijo. Recuper todos sus malditos artefactos hace un
mes, y ha estado comparando los registros en una computadora. Hubo un par de
observaciones desde que usted nos dej. Dubowski se traslad horas despus de cada
una, y revis el rea a fondo. Nada. Eso es lo que va a anunciar, segn creo. Nada.
Sacud la cabeza.
Tan malo es? Gregor tampoco hall nada.
No es lo mismo dijo Sanders. Gregor no procedi igual que Dubowski. A
ste la gente le creer, diga lo que diga.

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Yo no estaba tan seguro, e iba a decrselo cuando lleg Dubowski. Alguien deba
de haberle informado de mi llegada. Vino dando zancadas, sonriente, me mir y se
sent con nosotros.
Sanders lo estudi, y luego observ su vaso. Dubowski dirigi toda su atencin
sobre m. Pareca estar satisfecho de s mismo. Me pregunt qu estuve haciendo
desde que me fui. Se lo cont, y mostr su conformidad.
Por fin me decid a preguntarle por sus resultados.
Sin comentarios dijo. Para eso convoqu una conferencia de prensa.
Vamos dije, he dado cuenta de sus tareas durante meses, mientras todo el
mundo ignoraba la expedicin. Creo que podra darme un adelanto. Qu consigui?
Titube.
Bueno, de acuerdo dijo, con dudas an. Pero no le d publicidad todava.
Puede irradiarlo unas horas antes de la conferencia. As tendr la primicia.
Asent con la cabeza.
Qu es lo que hall?
Los fantasmas dijo. Tengo los fantasmas, en un lindo paquete con un lazo.
No existen. He reunido suficiente evidencia para probarlo sin sombra de duda.
Sonri abiertamente.
Slo porqu usted no encontr nada? respond. Tal vez se ocultaban. Si
son inteligentes, tal vez sean lo bastante listos. O tal vez escapen a la capacidad de
deteccin de sus sensores.
Vamos dijo Dubowski. Usted no creer eso. Nuestras trampas para
fantasmas estn dotadas de todas las clases de sensores con los que podamos contar.
Si los fantasmas existiesen, deberan quedar registrados en alguna parte. Pero no
existen.
Tenamos las trampas preparadas en las reas donde tres de las llamadas
apariciones de Sanders tuvieron lugar. Nada. Absolutamente nada. Prueba
concluyente que la gente se imaginaba ver cosas, no seres vivientes.
Y qu me dice de las muertes y desapariciones? pregunt. Qu pas con
la expedicin de Gregor, y otros casos tpicos?
Su sonrisa se hizo ms amplia.
No puedo refutar todas las muertes, claro est. Pero nuestra bsqueda dio como
resultado el hallazgo de cuatro esqueletos.
Sac la cuenta con los dedos.
Dos murieron en un desmoronamiento, y uno tena marcas de garra de alimaa
en los huesos.
Y el cuarto?
Asesinado dijo. El cuerpo fue enterrado en una fosa poco profunda,
evidentemente por manos humanas. Un aguacero de verano lo dej al descubierto.

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Constaba en los registros como desaparecido. Estoy seguro de poder hallar los
otros cadveres, si buscamos lo suficiente. Y veremos que todos murieron de muerte
natural.
Sanders levant los ojos del vaso. Haba amargura en su mirada.
Gregor testarudo. Gregor y los otros casos clsicos.
La sonrisa de Dubowski se torn satisfecha.
Ah, s. Rastreamos el rea con sumo cuidado. Mi teora era cierta. Encontramos
una tribu de monos en las inmediaciones. Unas bestias enormes, como mandriles
gigantes, de sucia piel blanca. No muy lograda como especie: hallamos slo una
pequea tribu, y se estn extinguiendo. Pero seguramente es lo que vio el hombre de
Gregor, exagerando su relato.
Hubo un silencio. Luego habl Sanders, pero su voz sonaba abatida.
Slo una pregunta dijo, en voz baja. Por qu?
Esto cogi a Dubowski de sorpresa, y la sonrisa desapareci de su rostro.
Usted nunca lo entendi, Sanders, no es cierto? dijo. Fue al servicio de la
verdad. Para liberar este planeta de la ignorancia y la supersticin.
Liberar al Planeta de los Fantasmas? dijo Sanders. Estaba acaso
oprimido?
S contest Dubowski. Oprimido por mitos estpidos, por el miedo. Ahora
quedar libre, y abierto. Ahora podremos descubrir la verdad de esas ruinas sin
leyendas oscuras acerca de fantasmas semihumanos que enturbien los hechos.
Podemos abrir este planeta a la colonizacin. La gente no temer venir y trabajar la
tierra. Vencimos el miedo.
Colonias, aqu? Sanders pareca divertido. Va a traer ventiladores
gigantes para dispersar las brumas, o qu? Ya hubo colonos aqu, y se marcharon: la
tierra no es buena. Con todas esas montaas, no se puede cultivar. Por lo menos, no
en escala rentable. No hay manera de sacar beneficios de la agricultura en este
planeta. Adems, hay centenares de colonias planetarias que necesitan gente. Tena
tanta necesidad de que hubiera otra? El Planeta de los Fantasmas debe convertirse en
otra Tierra?
Sanders sacudi la cabeza con tristeza, termin su trago, y prosigui:
Es usted el que no entiende, doctor. No se engae. Usted no ha liberado al
Planeta de los Fantasmas. Lo ha destruido. Le ha robado los fantasmas, y ha dejado
un planeta vaco.
Dubowski sacudi la cabeza.
Creo que est equivocado. Se encontrarn maneras justas y provechosas para
utilizar este planeta. Pero an si estuviera en lo cierto, bueno, lo siento. Lo importante
para el hombre es el conocimiento. La gente como usted ha tratado de frenar el
progreso desde el comienzo de los tiempos. Pero fracasaron, como ha fracasado

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usted. El hombre necesita saber.


Puede ser dijo Sanders: Pero es lo nico que necesita? No lo creo as.
Creo que tambin necesita misterio, poesa y romanticismo. Creo que necesita
algunas preguntas sin respuesta, para hacerlo meditar e interrogarse.
Dubowski se puso de pie de manera repentina, y frunci el ceo.
Esta conversacin es tan intil como su filosofa, Sanders. No hay lugar en mi
Universo para preguntas sin su correspondiente respuesta.
Pues vive usted en un Universo muy montono.
Y usted, Sanders, vive en el hedor de su propia ignorancia. Encuentre una
nueva supersticin si la necesita, pero no trate de engaarme con sus cuentos y
leyendas. No tengo tiempo para fantasmas. Se dirigi a m. Lo ver en la
conferencia de prensa dijo.
Peg media vuelta y sali del saln a zancadas.
Sanders lo mir marcharse en silencio, luego gir su silla para observar las
montaas.
Estn saliendo las brumas dijo.

Luego se demostr que Sanders tambin estaba equivocado acerca de las


colonias.
De hecho se estableci una, aunque no tena nada de que vanagloriarse: algunos
viedos, unas pocas fbricas, y algunos miles de personas, todo controlado por un par
de grandes compaas.
Los cultivos comerciales resultaron poco rentables, con una excepcin, una uva
local, gorda y gris, cada grano del tamao de un limn. El Planeta de los Fantasmas
tiene un slo producto de exportacin: un vino blanco ahumado con un sabor dulce
persistente.
Lo llaman vino de las brumas, por supuesto. Me he acostumbrado a l con los
aos. Su sabor me recuerda vagamente la puesta de las brumas, y me hace soar.
Aunque eso se deber a m, no al vino. La mayora de la gente lo aprecia poco.
Sin embargo, a escala secundaria, es un producto lucrativo. De modo que el
Planeta de los Fantasmas sigue siendo un punto de parada regular en las rutas
espaciales. Por lo menos, para las naves de carga.
Los turistas tiempo ha que se fueron. Sanders tena razn en este punto. Paisajes
los pueden conseguir ms cerca de su casa, y ms baratos. Venan por los fantasmas.
Sanders tambin hace tiempo que se ha marchado. Era muy testarudo y tena poco
espritu prctico como para invertir en el negocio de vinos cuando tuvo la
oportunidad, de modo que se qued en su castillo hasta el final. No s qu pas luego,
cuando el hotel se qued sin clientes.
El castillo en s todava est all. Lo vi hace algunos aos, cuando me detuve un
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da en mi ruta hacia Nuevo Refugio por un reportaje. Se est derrumbando. Su


mantenimiento es demasiado costoso. En pocos aos ms, no se distinguir de las
otras ruinas antiguas.
Por lo dems, el Planeta no ha cambiado mucho. Las brumas siguen saliendo con
la puesta del sol, y se ponen al amanecer. El Duende Rojo sigue bello y erguido
contra la luz temprana de la maana. Los bosques siguen en su sitio, y los gatos
monteses siguen aullando.
Slo faltan los fantasmas.
Slo los fantasmas.

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LA SEGUNDA CLASE DE SOLEDAD


18 de junio
Mi relevo ha partido hoy desde la Tierra.
Por supuesto, pasarn al menos tres meses antes de que llegue. Pero ya est en
camino.
Hoy ha despegado desde El Cabo, como lo hice yo cuatro aos atrs. Una vez en
la Estacin Komarov, se dirigir hacia una nave lunar, luego girar en rbita
alrededor de Luna, en la Estacin del Espacio Profundo. All comenzar realmente su
viaje. Hasta entonces slo habr estado rondando terreno familiar.
Hasta que La Charon no abandone la Estacin del Espacio Profundo y se sumerja
en la noche, no lo sentir, no lo sentir realmente, como no lo sent yo hace cuatro
aos. No le afectar el golpe hasta que la Tierra y la Luna se desvanezcan a sus
espaldas. Por supuesto, sabe desde el principio que ya no puede echarse atrs. No
obstante, hay una diferencia entre saberlo y sentirlo. Ahora, lo sentir.
Se producir una parada orbital intermedia alrededor de Marte para enviar
suministros a la ciudad de Burroughs. Y otras escalas en el cinturn. Pero, La Charon
comenzar entonces a ganar velocidad. Viajar velozmente cuando llegue a Jpiter. Y
mucho ms despus de rodearlo utilizando la gravedad del enorme planeta como un
disparador que aumentar su aceleracin.
A partir de este momento, La Charon no volver a detenerse. No, hasta llegar
adonde estoy, aqu, en el Anillo de la Estrella Cerbero, seis millones de millas ms
all de Plutn.
Mi relevo dispondr de un largo tiempo para meditar. Como me ocurri a m.
An hoy sigo meditando, cuatro aos despus. Lo que sucede es que no hay otra
cosa que hacer aqu. Las naves anulares llegan con rareza y, a la larga, uno se aburre
de las pelculas, de los tapes, de los libros. Entonces, uno medita. Se piensa en el
pasado y se suea con el futuro. Se lucha para que la soledad y el aburrimiento no le
vuelvan loco a uno.
Han sido cuatro largos aos. Sin embargo, estn a punto de terminar. Ser
maravilloso regresar. Quiero caminar otra vez sobre el csped y ver las nubes, y
comer un helado de nata.
No obstante, a pesar de todo, no lamento haber venido. Creo que estos cuatro
aos que he pasado a solas con la oscuridad me hicieron bien. No creo haber perdido
demasiado. Ahora, mis tiempos en la Tierra me parecen remotos, pero si intento
puedo recordarlos. No todos los recuerdos son agradables. A decir verdad estaba
bastante fastidiado entonces.
Necesitaba tiempo para pensar, y eso es algo fcil lograrlo aqu. El hombre que
embarcar en La Charon no ser el mismo que lleg hace cuatro aos. Cuando vuelva
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a la Tierra, me forjar una nueva vida. S que lo har.


20 de junio
Hoy ha llegado una nave.
Por supuesto, no saba que vendra. Nunca lo s. Las naves anulares son
irregulares, y el tipo de energa que se emplea en este lugar convierte las seales de
radio en un ruido catico. En el momento en que la nave, por fin, atraves la
atmsfera, los radares de la estacin la detectaron y me dieron aviso.
Seguramente se trataba de una nave anular. Mucho ms grande que aquellas
equipadas con el viejo sistema de paletas herrumbrosas como La Charon y mejor
preparada para soportar las tensiones del vrtice del no-espacio. Vena en lnea recta,
sin intenciones aparentes de frenar.
Mientras bajaba hacia el cuarto de control para atarme, un pensamiento irrumpi
en mi mente. sta deba ser la ltima. O tal vez no, por supuesto. Todava faltan tres
meses, y se trata de un perodo de tiempo lo suficientemente largo como para que
vengan una docena de naves. Pero nunca se sabe. Las naves anulares son irregulares,
como ya dije.
En cierto modo, el pensamiento me inquiet. Las naves han constituido parte
importante de mi vida durante cuatro aos. Y la de hoy podra ser la ltima. Si as
fuere quiero que descienda. Creo que me asisten buenas razones para desearlo.
Cuando viene una nave todo parece andar mejor.
El cuarto de control est en el centro de mi puesto de mandos. Es el centro de
todo, es donde confluyen los nervios, los tendones y los msculos de la estacin. No
obstante, no tiene un aspecto demasiado espectacular. El cuarto es pequeo, y una vez
se cierra la puerta slo quedan el piso, el techo y las paredes pintadas de un color
blanco sin matices.
Slo hay un artilugio en el cuarto: una consola en forma de herradura que rodea
una nica silla acolchada.
Me sent hoy en aquella silla tal vez por ltima vez. Me at, me coloqu los
auriculares y baj el casco. Llev una mano hacia los controles, los toqu y los
encend.
Y el cuarto de control se desvaneci.
Por supuesto, esto a causa de los holgrafos. Lo s. Sin embargo, saberlo significa
bien poco cuando me acomodo en aquella silla. Entonces, en lo que a m respecta, ya
no estoy ms dentro del cuarto. Salgo de l, estoy en el vaco. La consola de control y
la silla siguen en el mismo lugar. Pero, el resto desaparece. En cambio, la dolorosa
oscuridad est en todas partes: encima, debajo y a m alrededor.
El lejano sol es slo una estrella ms entre tantas, y todas las estrellas quedan
tremendamente lejos.
As sucede. As ocurri hoy. Cuando puls los controles me qued solo en el
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Universo con las fras estrellas y el anillo. El Anillo de la Estrella Cerbero.


Lo vea desde arriba como si me encontrara en su exterior. Se trata, en realidad,
de una estructura muy vasta. No obstante, desde afuera no lo parece. La inmensidad
del conjunto la devora. Un delgado hilo de plata perdido en la inmensidad.
Sin embargo, conozco la verdad. El anillo es enorme. Los cuarteles donde habito
ocupan un solo grado del crculo que forma, un crculo cuyo dimetro supera los
ciento cincuenta kilmetros. El resto son circuitos, radares y depsitos de energa. Y
la maquinaria, la maquinaria del no-espacio.
El anillo qued en silencio; su porcin ms lejana se perda en la nada. Presion
un botn de la consola. Ms abajo, la mquina del no-espacio se despert.
En el centro del anillo apareci una nueva estrella.
Al principio pareca un punto de luz en medio de la oscuridad. De color verde, de
un verde brillante. As ocurri hoy, pero no siempre. El espacio vaco es variopinto.
De haberlo deseado habra podido ver entonces la parte ms alejada del anillo.
Brillaba con luminosidad propia. Vivas y despiertas, las mquinas del no-espacio
vertan inimaginables cantidades de energa para cavar un agujero en el mismo
espacio.
El agujero haba estado all mucho antes de que existiera Cerbero, mucho antes de
la llegada del hombre. Lo hallaron, quiz por accidente, cuando llegaron a Plutn. Y
construyeron un anillo a su alrededor. Despus encontraron otros dos agujeros y les
colocaron sus anillos tambin.
Los agujeros eran pequeos, demasiado pequeos. Sin embargo, podan
agrandarse.
Temporalmente, se lograba abrirlos ms a expensas de grandes cantidades de
energa.
Se les poda inyectar energa sin refinar a travs del limpio y pequeo agujero
hasta que la plcida superficie del espacio vaco se desgastara, se plegara y diera
lugar a la formacin del vrtice.
Y ahora ocurri lo previsto.
En el centro del anillo, la estrella aument de tamao y se aplan. Se trataba de
un disco que lata, no de un globo. Era lo que ms brillaba en el espacio. Y lata
visiblemente.
Del disco hilador verde salan y volvan a entrar lanzaderas de vivo color naranja.
Asimismo, se desprendan unas volutas de humo azules. Motas rojas bailaban y
titilaban, crecan y se empequeecan rodeadas por el verde. Los colores comenzaron
a mezclarse y a danzar al unsono.
La estrella plana y multicolor duplic su tamao; lo que repiti una y otra vez.
Minutos antes, no exista. Ahora, llenaba el anillo, se adhera a las paredes plateadas,
las taladraba con su poderosa energa. Comenz a enrollarse cada vez a mayor

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velocidad, pareca un remolino en el espacio, un torbellino de luz y llamas.


El vrtice. El vrtice del no-espacio. La rugidora tormenta que ni es tal tormenta
ni ruge porque no existe sonido en el espacio.
Hacia l se aproxim la nave anular. Al principio, pareca una estrella con
movimiento propio. Despus, rpidamente, ms rpidamente de lo que mi vista poda
captar, fue cobrando forma visible. Se convirti en una oscura bala de plata en la
oscuridad. Una bala disparada hacia el vrtice.
La puntera era buena. La nave golpe casi en el centro del anillo. Los
serpenteantes colores la envolvieron. Tecle mis controles. An ms rpidamente de
lo que haba aparecido el vrtice se esfum. Tambin la nave por supuesto. Una vez
ms, quedaba slo yo; y el anillo, y las estrellas.
Entonces, puls otro botn y me encontr de nuevo en el vaco y blanco cuarto de
control. Desatado. Quiz desatado por ltima vez.
De algn modo, espero que no sea verdad. Nunca pens que aorara algo de
aqu.
Sin embargo, as ser. Extraar las naves anulares. Echar de menos momentos
como el de hoy.
Espero que ocurra unas cuantas veces ms, antes de irme. Quisiera percibir otra
vez bajo mis manos el despertar de las mquinas del no-espacio. Y ver al vrtice
hervir, y temblar mientras floto solo entre las estrellas. Siquiera una vez ms. Antes
de que me vaya.
23 de junio
Aquella nave anular me dio que pensar. Ms de lo usual.
Resulta gracioso descubrir que nunca se me ocurriera antes la idea de subir a una
de esas naves. Existe un nuevo mundo completo al otro lado del no-espacio; Segunda
Oportunidad, un planeta verde muy rico que est tan alejado que los astrnomos
dudan si pertenece o no a nuestra misma galaxia. Eso es lo bueno que tienen los
agujeros. No ests seguro de dnde estn hasta que se descubren.
Cuando era nio, le mucho acerca de los viajes estelares. Muchos crean que eran
imposibles. Pero los que crean siempre afirmaron que Alfa Centauro sera el primer
sistema que exploraramos y colonizaramos. Porque era el ms cercano y por muchas
otras razones. Resulta gracioso descubrir cunto se equivocaron. Por el contrario,
nuestras colonias se emplazaron en soles que ni siquiera podemos ver. Adems, creo
que no llegaremos jams a Alfa Centauro.
De alguna manera, nunca pens en las colonias en un sentido personal. Y todava
no puedo hacerlo. La Tierra fue teatro de mi fracaso. Y es donde ahora triunfar. Las
colonias slo significan para m otra evasin.
Cmo Cerbero?

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26 de junio
Hoy apareci otra nave. A fin de cuentas, la anterior no fue la ltima. Lo ser
sta?
29 de junio
Por qu un hombre acepta voluntariamente un trabajo de esta naturaleza? Por
qu un hombre se entierra en un anillo de plata que est millones de kilmetros ms
all de Plutn para cuidar de un agujero en el espacio? Por qu pierde cuatro aos de
su vida, solo y a oscuras?
Por qu?
Al principio, los primeros das, me lo preguntaba continuamente. Ignoraba la
respuesta entonces. Ahora, creo saberla. Lamentaba amargamente el impulso que me
haba trado hasta aqu. Ahora, creo comprenderlo.
En realidad, no se trataba de un impulso. Me refugi en Cerbero. Me refugi para
huir de la soledad.
Tiene algn sentido lo que digo?
S, lo tiene. Conozco la soledad. Ha sido el tema central de mi vida. He estado
solo desde que tengo memoria.
No obstante, existen dos clases de soledad.
Mucha gente no aprecia la diferencia. Yo lo he hecho. Sufr ambas.
Se escribe y se habla sobre la soledad de los hombres que habitan los anillos
estelares. Los faros del espacio y toda esa chchara. Y tienen razn.
A veces, aqu, en Cerbero, pienso que soy el nico hombre del Universo. Que la
Tierra slo fue un sueo febril. Que las personas que recuerdo slo son productos de
mi imaginacin.
Aqu, a veces, necesito hablar con alguien de manera tan imperiosa que grito y
me golpeo la cabeza contra las paredes. A veces, cuando el aburrimiento se hace
carne en m, creo que voy a enloquecer.
Sin embargo, existen otras veces. Cuando llegan las naves anulares. Cuando salgo
a efectuar alguna reparacin. O cuando me siento en la silla de la sala de control y me
imagino afuera, en la oscuridad, mirando las estrellas.
Solitario? S. Pero una soledad solemne, enriquecedora, trgica. Una soledad
teida de cierta grandeza. Una soledad que llegas a odiar con todas tus fuerzas y a
amar tanto que pides ms.
Y sta es la segunda clase de soledad.
Para ella, no es preciso venir al Anillo de la Estrella Cerbero. Se la puede
encontrar en cualquier parte de la Tierra. Lo s. La he vivido. La he experimentado en
todas partes, en todo cuanto he hecho.
Se trata de la soledad de los que estn encerrados en s mismos. La soledad de
aquellos que tantas veces han dicho lo que no deban, que ya no tienen nimos para
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decir nada ms. Una soledad hecha de miedo, no de distancia.


La soledad de la gente que se siente sola en cuartos amueblados de ciudades
populosas porque no tienen dnde ir y nadie con quien hablar. La soledad de los tipos
que van a un bar para hablar con alguien, y que descubren que no saben cmo iniciar
una conversacin, y que carecen del coraje suficiente para entablarla.
Esa clase de soledad carece de grandeza. No tiene sentido ni poesa. Es la soledad
sin significado. Es triste, esculida, pattica y apesta a autocompasin.
S, a veces resulta doloroso estar solo entre las estrellas. Sin embargo, es ms
triste estar solo en una fiesta. Bastante ms triste.
30 de junio
He ledo lo que escrib ayer. Hablaba de la autocompasin
1 de julio
He ledo el comentario que escrib ayer. Mi mscara de petulancia. Despus de
cuatro aos, an sigo resistiendo a ser sincero conmigo mismo. Eso es malo. Si
quiero que esta vez las cosas resulten diferentes, tengo que comprenderme.
Entonces, por qu tengo que burlarme de m cuando admito que estoy solo y que
soy vulnerable? Por qu tengo que luchar en contra de m mismo para reconocer que
tengo miedo de vivir? Nadie jams va a leer estas pginas. Estoy hablando sobre m y
slo para m.
Entonces, por qu me repugna decir ciertas cosas?
4 de julio
Hoy no apareci ninguna nave anular. Malo. Los de la Tierra jams han podido
encender el vrtice del no-espacio. Y siempre lo he celebrado.
No obstante, por qu conservo aqu un calendario de la Tierra? Aqu donde los
aos son siglos y las estaciones un recuerdo impreciso? Julio es igual a diciembre.
Entonces, de qu me sirve?
10 de julio
Anoche so con Karen. Y ahora no puedo quitrmela de la cabeza.
Pens haber enterrado su recuerdo desde haca mucho tiempo. Pero no, slo era
una fantasa. Oh, yo le gustaba bastante. Tal vez me amara. Pero no ms que a media
docena de otros tipos. Yo no era algo extraordinario para ella, y nunca se dio cuenta
de lo extraordinaria que ella era para m.
Y no es que quisiera ser extraordinario para ella necesitaba, alguna vez,
fundamentalmente resultar extraordinario para alguien.
As que fue mi elegida. Pero no pas de ser una fantasa. Y me daba cuenta de
ello en mis momentos de lucidez. No tena por qu sentirme tan herido. Nada poda

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exigirle.
Pero creo que lo hice, en mi imaginacin. Me senta lastimado. Fue mi culpa, no
de Karen.
Ella nunca lastimara a alguien voluntariamente. Lo que ocurri es que nunca se
dio cuenta de lo frgil que yo era.
Incluso aqu, al principio, segu soando. Soaba en el modo en que ella
cambiara mi vida; en la forma en que me esperara. Y otras cosas.
Pero no eran ms que vanos deseos. Aquello ocurri antes de llegar a
comprenderme a m mismo. Ahora s que no me estar esperando. Que no me
necesita y que nunca me necesit. Que yo slo era un amigo ms.
Por tanto, me disgusta soar con ella. Es malo. Haga lo que haga, no debo buscar
a Karen cuando regrese. No debo comenzar todo de nuevo. Tengo que encontrar a
alguien que s me necesite. Y no debo buscarla si no quiero hundirme otra vez en mi
antigua vida.
18 de julio
Ya ha pasado un mes desde que mi relevo abandon la Tierra. A esas fechas, La
Charon debe haber llegado al Cinturn. Faltan dos meses.
23 de julio
Ahora tengo pesadillas. Dios mo, aydame.
Sueo de nuevo en la Tierra. Y en Karen. No puedo evitarlo. Todas los noches
igual.
Resulta gracioso llamar pesadilla a Karen. Hasta ahora, siempre haba sido un
bello sueo. Un sueo hermoso, con su cabello largo y suave, y su risa, y aquella
maravillosa forma de sonrer. Pero aquellos sueos eran slo vanos deseos. En ellos,
Karen me necesitaba y me amaba.
Las pesadillas me muestran la verdad. Todas son iguales. Son una repeticin de la
ltima noche que Karen y yo pasamos juntos.
De acuerdo con mi escala de valores, aqulla fue una buena noche. Comimos en
uno de mis restaurantes preferidos y fuimos a ver un espectculo. Conversamos con
fluidez sobre muchas cosas. Y tambin nos remos mucho juntos.
Slo ms tarde, de regreso en su casa, modifiqu la situacin.
Ocurri cuando trat de decirle cunto significaba ella para m. Recuerdo lo
incmodo y estpido que me sent, cmo luch para que las palabras salieran de mi
boca, cmo tartamude. Casi todo me sali mal. Recuerdo la mirada de Karen en
aquel momento. Era una mirada extraa. El modo como trat de desilusionarme.
Amablemente. Karen siempre se comportaba con amabilidad. La mir a los ojos y
escuch su voz. No encontr amor, ni necesidad. Slo slo piedad, me parece.
Piedad hacia un impulso incapaz de expresarse que haba pasado junto a su vida sin
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siquiera rozarla. Y no porque yo no quisiera. Sino porque tena temor y no saba qu


es lo que deba hacer. Karen haba captado aquel impulso y, a su manera, lo amaba
claro, Karen amaba a todo el mundo.
Trat de ayudarme, de contagiarme algo de su seguridad, algo de su coraje y de la
impetuosidad con que enfrentaba la vida. Los tena sobrados.
Sin embargo, no bast. El impulso fantaseaba con el da en que dejara de estar
solo para siempre. Y cuando Karen trat de ayudarme, pens que aquel impulso,
aquel sueo se haca realidad. O me obligu a pensarlo as. Por supuesto, sospechaba
la verdad; pero prefera engaarse al respecto.
Y cuando lleg el da en que no pude mentirme ms, era an lo suficientemente
vulnerable como para sentirme herido. No perteneca al tipo cuyas heridas cicatrizan
rpidamente. Careca del valor para intentarlo de nuevo. Por eso hu.
Espero que las pesadillas se acaben. No puedo soportarlas, noche tras noche. No
soporto revivir aquella hora en el piso de Karen.
He permanecido aqu durante cuatro aos. Me he analizado en profundidad. He
cambiado en aquello que no me gustaba; o, al menos, hice el intento. He tratado de
cultivar mi capacidad de cicatrizar, de ganar confianza en m mismo para enfrentar
los nuevos rechazos que sufrir antes de que alguien me acepte. Sin embargo, s que
estoy condenado, y que slo he obtenido xitos parciales. Siempre existirn cosas que
me lastimen, situaciones que nunca estar capacitado para enfrentar como me
gustara.
El recuerdo de esa ltima hora con Karen es una de ellas. Dios mo, espero que
las pesadillas terminen.
26 de julio
Ms pesadillas. Por favor, Karen. Te he amado mucho. Djame solo. Por favor.
29 de julio
Gracias a Dios, ayer pas una nave estelar. Necesitaba una. Me ayud a olvidar
por un momento a la Tierra, a Karen. Por primera vez en una semana, no tuve
pesadillas por la noche. En cambio, so con el vrtice del no-espacio. La rugiente
tormenta silenciosa.
1 de agosto
Las pesadillas han vuelto. No siempre es Karen la protagonista. Viejos recuerdos,
tambin. Infinitamente menos importantes, pero igualmente dolorosos. Todas las
tonteras que he dicho, todas las muchachas que conoc, todo lo que nunca he hecho.
Malo. Malo. No debo olvidarlo. Ya no soy ms aqul. Soy un ser nuevo, un ser
que yo mismo he construido aqu, millones de kilmetros ms all de Plutn. Hecho
de acero y de estrellas y de no-espacio; duro, confiado y autosuficiente. Alguien que
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no teme vivir.
El pasado ha quedado atrs. Sin embargo, todava duele.
2 de agosto
Una nave, hoy. Las pesadillas continan. Maldicin!
3 de agosto
Anoche no tuve pesadillas. La segunda vez que ocurre. He descansado bien
despus de abrir un agujero para una nave anular durante el da. Da?, noche?
Palabras sin sentido. Sin embargo, an escribo como si aqu tuvieran algn
significado. Cuatro aos no han hecho mella sobre el concepto que tengo de la Tierra.
Sin embargo, antes no senta la necesidad de ahuyentar los pensamientos acerca de
Karen. Adems, no debera necesitar de apoyos.
10 de agosto
Hace pocas noches lleg otra nave. No tuve sueos despus. Una frmula!
Lucho contra los recuerdos. Pienso acerca de otras cosas que me sucedieron en la
Tierra. Cosas buenas. Realmente, hubo muchas; y habr ms cuando regrese. Tengo
que asegurarme de que eso ocurra.
Esas pesadillas son estpidas. No permitir que continen. Existan otras cosas
aparte de lo que compart con Karen, otras cosas que me gustara recordar. Por qu
me resulta imposible?
18 de agosto
Falta un mes para que llegue La Charon. Me pregunto quin ser mi relevo. Me
pregunto qu lo traer hasta aqu.
Los sueos con la Tierra persisten. No. Debo llamarlos los sueos con Karen.
Acaso me asusta escribir su nombre?
20 de agosto
Una nave, hoy. Despus de marcharse, me qued afuera mirando las estrellas.
Durante varias horas, creo. En aquel momento no me daba cuenta del paso del
tiempo.
Estar en el exterior es hermoso. Solitario, s. Pero, qu soledad! Uno est solo
con el universo; las estrellas como una alfombra a mis pies y titilan sobre mi cabeza.
Cada una es un sol. Sin embargo, parecen fras. Me pongo a temblar, perdido en
la inmensidad, preguntndome cmo llegaron hasta all y qu significan.
Espero que mi relevo, sea quien sea, apreciar todo esto como se merece. Hay
tantos que no pueden o no quieren. Hombres que caminan en la noche y no miran
hacia el cielo.
Espero que mi relevo no sea uno de ellos.
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24 de agosto
Cuando regres a la Tierra, buscar a Karen. Debo hacerlo. Cmo puedo esperar
que las cosas resulten diferentes esta vez s soy incapaz de levantar mis nimos para
enfrentarme con una situacin semejante? Y las cosas tienen que resultar diferentes.
Por tanto, debo enfrentar a Karen, y probarme que he cambiado.
Realmente cambiado.
25 de agosto
Las tonteras de ayer. Cmo podra enfrentarme a Karen? Qu le dira? De
nuevo he tratado de engaarme a m mismo, de volver a lo que era. No. No debo ver
a Karen.
Demonios, no logro controlar mis sueos.
30 de agosto
He estado visitando el cuarto de control y he permanecido afuera largas horas. No
haba naves anulares. No obstante, he descubierto que si salgo, los recuerdos de la
Tierra se desvanecen.
Cuanto ms lo conozco, ms seguro estoy de que echar de menos Cerbero. De
aqu a un ao, estar de vuelta a la Tierra, mirando el cielo nocturno y recordando
cmo el anillo emita destellos de plata a la luz de las estrellas. S que lo har.
Y el vrtice. Recordar el vrtice y la manera en que los colores caracoleaban y
se entremezclaban. Cada vez de un modo diferente.
Es una pena que nunca fuera un gran comerciante. Podra hacer una fortuna de
regreso en la Tierra con una filmacin del vrtice en el momento en que gira. La
danza del vaco. Me sorprende que nadie haya pensado en ello.
Tal vez se lo sugiera a mi relevo. Algo para llenar las horas, si es que le interesa.
Espero que s. El saber de la Tierra se enriquecera si alguien le lleva un film. Lo
hara yo mismo, pero mi equipo no funciona bien y no tengo tiempo para repararlo.
4 de septiembre
La semana pasada he salido cada da. No tengo pesadillas. Slo sueos de la
oscuridad, interrumpida por los colores del no-espacio.
9 de septiembre
Sigo saliendo y absorbiendo lo que veo. Pronto, muy pronto ahora, perder todo
esto.
Para siempre. Siento que debo aprovechar cada segundo. Debo memorizar todo lo
que sucede aqu en Cerbero para conservar el asombro, la maravilla y la fresca
belleza dentro de m cuando haya vuelto a la Tierra.

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10 de septiembre
No han llegado naves durante un largo perodo de tiempo. Habrn terminado
entonces? Habr visto ya la ltima?
12 de septiembre
Hoy no hubo naves. Sin embargo, sal y encend las mquinas y dej que el
vrtice rugiera.
Por qu siempre hablo de rugidos y de los gritos del vrtice? No existen los
sonidos en el espacio. No oigo nada. Pero observo. Y ruge.
Lo hace.
Los sonidos del silencio. Pero no en el sentido en que lo dicen los poetas.
13 de septiembre
Aunque no hubo naves, hoy mir el vrtice otra vez.
Nunca antes haba hecho cosa semejante. Ahora, ya lo he hecho dos veces. Est
prohibido. El precio, en trminos de energa, es enorme y Cerbero se nutre de energa.
Entonces, por qu? Es como si me resistiera a abandonar el vrtice. Pero debo
hacerlo.
Pronto.
14 de septiembre
Idiota, idiota, idiota! Qu he estado haciendo? La Charon est a menos de una
semana de distancia y me he quedado observando las estrellas como si nunca las
hubiera visto. Ni siquiera he comenzado a empacar mis cosas. No he preparado las
grabaciones para el relevo ni he dejado la estacin en orden.
Idiota! Por qu pierdo el tiempo escribiendo este maldito diario?
15 de septiembre
Casi he terminado de empacar. Tambin han salido a la luz algunas cosas
extraas.
Cosas que he estado tratando de esconder durante los primeros tiempos. Mi
novela, por ejemplo. Durante los primeros seis meses escrib una; pensaba que era
muy buena. Casi no poda esperar el regreso a la Tierra para publicarla y convertirme
en un Autor. Ah, s.
La le de nuevo el ao pasado. Basura.
Tambin encontr una fotografa de Karen.
16 de septiembre
Hoy llev una botella de whisky escocs y un vaso al cuarto de control, me sent
frente a la consola y me at. Beb en honor de la oscuridad, de las estrellas y del
vrtice. Los extraar.
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17 de septiembre
Un da, segn mis clculos. Un da. Y estar de viaje a casa, a una estrella fresca,
a una nueva vida. Si tengo el valor de vivirla.
18 de septiembre
Casi es medianoche. No hay seales de La Charon. Qu habr fallado?
Probablemente nada. Estos programas nunca son precisos. A veces se dilatan
durante una semana. Entonces, por qu me preocupo? Diablos, yo mismo llegu
tarde cuando vine. Me pregunto qu pensara entonces el pobre tipo al que reemplac.
20 de septiembre
La Charon tampoco lleg ayer. Despus de que me hart de esperar, cog la
botella de whisky y regres al cuarto de control. Y afuera. A beber otro trago de
estrellas. Y de vrtice. Despert al vrtice y lo beb a tragos.
Un montn de tragos. Termin la botella. Hoy he tenido una resaca que pens que
jams regresara a la Tierra.
Me he comportado como un imbcil. La tripulacin de La Charon puede haber
visto los colores del vrtice. Si me denuncian, tendr que pagar una fortuna que
saldr del dinero que me espera en la Tierra.
21 de septiembre
Dnde est La Charon? Le ha ocurrido algo? Vendr?
22 de septiembre
Sal de nuevo.
Dios mo, qu hermoso, qu solitario, qu vasto. Inolvidable, sa es la palabra. La
belleza que hay all afuera es inolvidable. A veces pienso que soy un tonto por
regresar.
Cambio la eternidad por una pizza, una circunstancia, una palabra amable.
NO! Qu estoy escribiendo? No. Voy a regresar. Por supuesto que voy a
hacerlo.
Necesito la Tierra, la extrao, la quiero. Esta vez ser diferente. Encontrar a otra
Karen, y esta vez no cometer errores.
23 de septiembre
Estoy enfermo. Dios, estoy enfermo. Las cosas que he pensado. Crea haber
cambiado pero s que no lo he hecho. Se me ha dado por quedarme aqu, por firmar
contrato por otro perodo. No quiero. No. Sin embargo, pienso que sigo temindole a
la vida, a la Tierra, a todo.
Date prisa, Charon. Date prisa, antes de que cambie de idea.
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24 de septiembre
Karen o el vrtice? La Tierra o la eternidad? Maldito sea, cmo puedo pensar
as!
Karen! La Tierra! Debo tener valor, debo enfrentar el dolor, debo disfrutar de la
vida. No soy una piedra. Ni una isla. Ni una estrella.
25 de septiembre
Ni seales de La Charon. Lleva una semana completa de retraso. A veces ocurre.
Pero no con demasiada frecuencia. Llegar pronto. Lo s.
30 de septiembre
Nada. Todos los das observo, y espero. Controlo los radares y salgo a mirar y
recorro el anillo. Pero nada. Nunca se han demorado tanto. Qu es lo que ha fallado?
3 de octubre
Una nave, hoy. No era La Charon. Lo pens al principio, cuando los radares la
detectaron. Grit, lo suficientemente alto como para despertar al vrtice. Pero ech
una mirada y se me parti el alma. Era demasiado grande y vena en lnea recta, sin
frenar.
Sal y la dej pasar. Y me qued afuera mucho tiempo.
4 de octubre
Quiero ir a casa. Dnde estn? No lo entiendo. No lo entiendo. No pueden
abandonarme aqu. No pueden. No lo harn.
6 de octubre
Una nave, hoy. Otra vez se trataba de una nave anular. Antes las observaba.
Ahora las odio porque no son La Charon. Sin embargo, la dej pasar.
7 de octubre
He desempacado. Es absurdo tener todo guardado en las maletas si no s cundo
vendr La Charon. Si es que viene.
A pesar de todo, an la espero. Est en camino. Lo s. Slo que se ha demorado
en alguna parte. Una avera en el cinturn, tal vez.
Existen muchas explicaciones.
Mientras tanto, realizo tareas extraas alrededor del anillo. Nunca me dediqu a
ponerlo en forma para mi relevo. Estuve demasiado ocupado contemplando las
estrellas, y me olvid de mis deberes.
8 de enero (O algo as)
Oscuridad y desesperacin.
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Ya s por qu La Charon no ha llegado. No me cabe la menor duda. El calendario


estaba revuelto. Es enero, no octubre. He vivido equivocado con respecto a las fechas
durante meses. Incluso he celebrado la fiesta nacional de mi pas un da equivocado.
Lo descubr ayer cuando efectuaba unos ajustes en el anillo. Quera asegurarme
de que todo funcionara bien. Para mi relevo.
Slo que no existe ningn relevo.
La Charon lleg hace tres meses. La destru.
Enfermo. Estaba enfermo. Enfermo y loco. Tan pronto como lo hice, tom
conciencia de lo que hice. Oh, Dios! Grit durante horas.
Entonces, baraj las hojas del calendario. Y olvid. Quiz deliberadamente. Tal
vez no soportaba recordar una cosa semejante. No lo s. Todo lo que s es que lo
olvid.
Pero ahora recuerdo. Ahora lo recuerdo todo.
Los exploradores me avisaron que La Charon se aproximaba. Yo estaba afuera,
esperando. Observando. Tratando de que la ltima visin de las estrellas, de la
oscuridad, permaneciera en mi para siempre.
La Charon vino a travs de la oscuridad. Pareca tan lenta comparada con las
naves anulares. Y tan pequea. Era mi salvacin, mi relevo; sin embargo, pareca tan
frgil, tan tonta y, de alguna manera, tan fea. Esculida. Me record la Tierra.
Se dirigi hacia los muelles, introducindose en el anillo, desde arriba, hacia la
seccin habitable de Cerbero. Tan, tan lentamente. La mir venir. Me pregunt qu
diran la tripulacin y mi relevo. Qu pensaran de m. Me morda los puos.
Y de repente no soport ms. De repente, la nave me dio miedo. De repente, la
odi.
Y despert al vrtice.
Una llamarada roja, ramificada en lenguas amarillas, creci rpidamente
disparando rayos verdeazulados. Uno de ellos pas cerca La Charon. Y la nave se
sacudi.
Ahora comprendo que no me di cuenta de lo que haca. Saba que La Charon no
estaba blindada. Saba que no podra soportar las descargas de energa del vrtice. Lo
saba.
La Charon era tan lenta, y el vrtice tan veloz. En dos segundos, el remolino
envolvi la nave. En tres, la haba devorado.
Todo ocurri muy rpido. No s si la nave se derriti, o ardi, o estall. No
obstante, s que no habra podido salvarse. Sin embargo, no hay sangre en el anillo
estelar. Los restos estn en algn lugar, del otro lado del no-espacio. Si es que
quedaron restos.
El anillo y la oscuridad parecen los de siempre.
Por eso lo olvid tan fcilmente. Y seguramente que deseaba mucho olvidarlo.

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Y ahora? Qu voy a hacer ahora? Lo descubrirn los de la Tierra? Habr otro


relevo?
Quiero ir a casa.
Karen, yo
16 de junio
Mi relevo ha partido hoy desde la Tierra.
Por lo menos, es lo que creo, Por alguna razn, se han mezclado las hojas del
calendario y no estoy seguro de la fecha. Pero, volver a ordenarlas.
De todos modos, slo debe de haberse alterado en uno o dos das, sino me habra
dado cuenta. Por consiguiente, mi relevo ya est en camino. Por supuesto, tardar tres
meses en llegar.
Pero, ya est en camino.

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DESOBEDIENCIA
El crepsculo caa con suavidad sobre los Altos Lagos mientras Kabaraijian y su
cuadrilla regresaban desde las cuevas. Era un crepsculo calmo y tranquilo. Un
crepsculo de aguas verdes, y suaves brisas nocturnas, y la lenta puesta del delicado
sol de Grotto. Desde la parte trasera de su lancha, Kabaraijian la observ, y escuch
los sonidos del atardecer por encima del ronroneo del motor.
Grotto era un mundo sereno; pero los sonidos estaban all. Slo era preciso saber
orlos. Kabaraijian saba cmo hacerlo. Se irgui en la parte trasera de la
embarcacin.
Una figura delgada de piel morena, con largo cabello negro y ojos castaos que
vagaban a la deriva, soadores. Una mano de dedos afilados descansaba sobre su
rodilla; la otra permaneca olvidada sobre el motor. Y sus odos escuchaban el
burbujeo del agua en la estela de la lancha, y el chasquido de las paletas que rompan
la superficie, y el viento que haca ondular las colgantes ramas verdes de los rboles
que se alineaban a lo largo de la costa. A su debido tiempo, tambin oira los insectos
nocturnos que an no estaban despiertos.
Haba cuatro personas; sin embargo, slo Kabaraijian escuchaba u oa. Los otros,
hombres ms robustos que l, de rostros plidos y ojos vacos, estaban ms all de
eso.
Vestan los monos de color gris opaco de los muertos y tenan una placa de acero
en la parte posterior de su cabeza. A veces, cuando su controlador de cadveres
estaba en funcionamiento, Kabaraijian poda escuchar con sus odos y ver con sus
ojos. Pero resultaba trabajoso, muy trabajoso, y no vala la pena hacerlo. Las visiones
y los sonidos que un jefe de cadveres reciba de su cuadrilla eran slo ecos plidos
de las autnticas sensaciones. Rara vez resultaban tiles y nunca agradables.
Y ahora, bajo el refrescante crepsculo de Grotto, no tena sentido. Por
consiguiente, el controlador de cadveres de Kabaraijian estaba apagado, y su mente,
desconectada de los muertos, descansaba plcidamente en su propio cuerpo. La
lancha se movi intencionalmente hacia la costa, pero los pensamientos de
Kabaraijian vagaban con lasitud, mientras reflexionaba en todo aquello. Lo ms que
haca era permanecer sentado, mirar el agua y los rboles, y escuchar. Haba
trabajado muy duro con su cuadrilla de cadveres aquel da y ahora se senta agotado
y vaco. Pensar pensar en algo determinado significaba un esfuerzo que no
estaba en condiciones de hacer. Era mejor hundirse en el atardecer.
Fue un viaje largo y tranquilo a travs de dos grandes lagos y uno pequeo, a
travs de una cueva, hasta llegar por fin a un estrecho ro que corra velozmente.
Kabaraijian conect entonces los controles y la travesa se volvi ms ruidosa
mientras la lancha abra un sendero a lo largo del flujo del ro. La noche haba cado
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antes de que llegaran a la estacin, una ondulante estructura de piedra azul construida
a orillas del ro. Sin embargo, las ventanas de la oficina todava brillaban con una
acogedora luz amarilla.
Un largo muelle construido con madera de plata del lugar bordeaba el ro, y una
docena de lanchas idnticas a la de Kabaraijian ya estaban estacionadas para
permanecer all durante toda la noche. No obstante, an quedaban amarraderos
vacos. Kabaraijian eligi uno y enfil la embarcacin hacia l.
Una vez que la lancha estuvo amarrada, coloc la caja de recoleccin debajo de
su brazo y salt sobre el muelle. La mano libre se dirigi hacia su cinturn y puls al
controlador de cadveres. Unas confusas manchas sensibles se formaron en su
cerebro pero Kabaraijian las apart de inmediato y, con un grito sordo, volvi a la
vida a los muertos. Uno a uno, los cadveres se levantaron y comenzaron a salir de la
lancha. A continuacin, siguieron a Kabaraijian camino a la estacin.
Munson le esperaba en la oficina. Se trataba de un hombre grueso, con cabello
gris y arrugas alrededor de los ojos, y un aire paternal. Mientras lea una novela, sus
pies descansaban sobre el escritorio. Cuando entr Kabaraijian, sonri, baj los pies y
apoy el libro sobre la mesa no sin antes marcar la pgina con un sealador de piel.
Hola, Matt dijo. Por qu eres siempre el ltimo?
Porque por lo comn soy el ltimo en salir dijo Kabaraijian con una sonrisa.
Se trataba de su respuesta ms nueva. Todas las noches Munson le formulaba la
misma pregunta y siempre esperaba una contestacin original. No pareci muy
complacido con sta.
Kabaraijian coloc la caja de recoleccin sobre el escritorio de Munson y la abri.
No ha sido un mal da dijo. Cuatro piedras buenas y doce pequeas.
Munson cogi un puado de pequeas piedras grisceas del interior de la caja
acolchada y las estudi. En realidad no haba mucho que mirar. Una vez cortadas y
pulidas seran algo ms: remolinos. Se tratabas de piedra sin brillo; sin embargo,
tenan una autntica belleza. Las mejores parecan cristales llenos de niebla en
movimiento, plenos de colores suaves, de misterios y de sueos ms leves an.
Munson asinti, y volvi las piedras a la caja.
No est mal dijo. Siempre lo haces bien, Matt. Sabes dnde buscar.
Es el premio de buscar lentamente, sin prisas dijo Kabaraijian. Mir a todas
partes.
Munson guard la caja debajo de su escritorio y se volvi hacia la consola de
computacin, un intruso de plstico blanco dentro del cuarto forrado en madera.
Coloc los remolinos en los registros y se volvi.
Quieres higienizar a tus cadveres?
Kabaraijian sacudi la cabeza.
Esta noche no. Estoy cansado. Slo les acostar.

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Claro dijo Munson. Se levant y abri la puerta que se encontraba detrs de


su escritorio. Kabaraijian le sigui, y los tres muertos le siguieron a l. Detrs de la
oficina se encontraban las barracas, largas y con los techos bajos, con hileras e hileras
de simples tarimas de madera. Kabaraijian gui a sus muertos hacia tres de ellas que
se encontraban vacas y les hizo entrar. Entonces, puls su controlador. Los ecos en
su cabeza se desvanecieron y los cadveres se acostaron pesadamente sobre las
tarimas.
Despus, durante unos breves minutos, convers con Munson en la oficina. Por
fin, el hombre mayor volvi a su novela y Kabaraijian se sumergi en la fra noche.
Un grupo de patinetes se hallaba en la parte trasera de la estacin, pero
Kabaraijian no cogi ninguno, prefiriendo la caminata de diez minutos que le
separaba del lugar donde se encontraba la colonia. Cubri la distancia con paso
tranquilo y mesurado, detenindose aqu y all para recoger un puado de hierba o
una rama. Era una caminata agradable.
Las noches eran serenas; la brisa, sazonada con el aroma espeso de los rboles y
cargada con el canto de los insectos nocturnos. La colonia era ms grande, ms
brillante y ms ruidosa que la estacin del ro; un gran cogulo de casas, bares y
comercios construidos a la vera del aeropuerto espacial. Haba unas pocas estructuras
de piedra y madera; sin embargo, la mayora de los colonos se sentan satisfechos con
las casas prefabricadas de plstico que, gratuitamente, les haba suministrado la
compaa.
Kabaraijian se desliz sobre las calles recientemente pavimentadas hacia una de
las construcciones de madera. Haba un pesado cartel de madera con un signo en la
puerta de la taberna, pero no haba luces. Dentro encontr velas, pesadas sillas
acolchadas y un fuego de leos autnticos. El bar ms antiguo de Grotto era un lugar
cmodo. Y segua siendo el agujero favorito de los manipuladores de cadveres, de
los cazadores y del resto del personal de la estacin.
Al entrar, oy un fuerte grito de saludo.
Eh, Matt, aqu!
Kabaraijian descubri la voz y la sigui hasta una mesa que se encontraba en un
rincn. All, Ed Cochran acunaba una jarra de cerveza. Cochran, al igual que
Kabaraijian, vesta la tnica azul y blanca de los manipuladores de cadveres. Era
alto y delgado, con un rostro alargado y sonriente y una enorme masa de cabello rojo
ensortijado.
Kabaraijian se hundi cmodamente en la silla opuesta a la de Ed. ste sonri.
Cerveza? pregunt. Podramos compartir un jarro.
No, gracias. Prefiero vino esta noche. Algo sabroso; denso y suave a la vez.
Cmo te fue? pregunt Cochran.
Kabaraijian se encogi de hombros.

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Bien dijo. Cuatro piedras buenas y una docena de pequeas. Munson


estaba satisfecho. Encontr un lugar nuevo que est bastante bien.
Se volvi hacia el bar e hizo un gesto. El hombre de la barra asinti y, a los pocos
minutos, aparecieron el vino y los vasos.
Kabaraijian verti el lquido y bebi mientras Cochran le contaba sus actividades
del da. No haba marchado muy bien; slo seis piedras, ninguna de ellas demasiado
grande.
Tienes que ir ms lejos le dijo Kabaraijian. Las cuevas que se hallan por
aqu ya han sido explotadas. Sin embargo, los Altos Lagos se extienden ms y ms
all. Busca algn lugar nuevo.
Para qu molestarse? dijo Cochran frunciendo el ceo. No ganas nada
con alejarte. Cul es el porcentaje que te dan si produces ms?
Kabaraijian hizo girar el vaso con una de sus delgadas manos y observ las
lgrimas rojas que el vino dejaba sobre el cristal.
Pobre Ed dijo con una voz que era mitad triste y mitad burlona. Slo te
interesa el trabajo. Grotto es un planeta muy bello. No me importan las millas de ms,
Ed; me gustan. Con toda seguridad, viajara en mi tiempo libre si no me pagaran por
hacerlo. El hecho es que obtengo mejores remolinos y mi cotizacin aumenta y
bueno, es una recompensa extra.
Cochran sonri y sacudi su cabeza.
Ests loco, Matt dijo con afecto. El nico manipulador de cadveres del
universo que se conforma con que le paguen con escenografas.
Kabaraijian tambin sonri, levantando levemente las comisuras de sus labios.
Filisteo dijo acusadoramente.
Cochran orden otra cerveza.
Mira, Matt, debes ser prctico. De acuerdo, Grotto est muy bien, pero no vas a
quedarte aqu el resto de tus das.
Dej la jarra de cerveza sobre la mesa y se levant la manga de la tnica. Un
pesado brazalete qued al descubierto. El oro brill suavemente a la luz de las velas,
y los zafiros danzaron con una llama azul oscura.
Basura como sta fue valiosa alguna vez dijo Cochran, antes de que
aprendiramos a sintetizarla. Tambin acabarn con los remolinos, Matt. Sabes bien
que lo harn. Ya hay gente trabajando en ello. Por lo tanto, tal vez estemos aqu dos
aos ms, o tres a lo sumo. Y entonces, qu? No necesitarn ms manipuladores de
cadveres. Entonces tendrs que irte; y no estar mejor que cuando llegaste.
No es as realmente dijo Kabaraijian. La estacin paga bastante bien, y mi
cotizacin no es mala. Tengo algunos ahorros. Adems, tal vez no me vaya de aqu.
Me gusta Grotto. Tal vez me quede y logre que otros colonos hagan lo mismo, o algo
as.

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Haciendo qu? Cultivando la tierra y criando animales? Trabajando en una


oficina? No seas absurdo, Matt. Eres un manipulador de cadveres y siempre lo sers.
Y en un par de aos, Grotto no necesitar cadveres.
Ests seguro? suspir Kabaraijian. Entonces?
Cochran se inclin hacia adelante.
Quieres decir que has estado escuchndome y reflexionando sobre lo que te he
dicho?
S dijo Kabaraijian. Pero no me gusta. En primer trmino, no creo que d
resultado. Los servicios de seguridad de los aeropuertos son rgidos en lo que
respecta al contrabando de remolinos, y eso es lo que pretendes hacer. E incluso, si
diera resultado, no quiero mezclarme en ello. Lo siento, Ed.
Creo que puede funcionar dijo Cochran con terquedad. El personal de los
aeropuertos es humano. Se los puede tentar. Por qu la compaa ha de quedarse con
todos los remolinos si somos nosotros quienes efectuamos todo el trabajo?
Ellos tienen la concesin dijo Kabaraijian.
Cochran asinti en silencio.
S, claro. Y qu? Con qu derecho? Merecemos algo ms, para nosotros,
mientras estas condenadas cosas sigan siendo valiosas.
Kabaraijian se sirvi otro vaso de vino y suspir.
Mira dijo llevndose el vaso a los labios, no quiero discutir al respecto.
Tal vez nos paguen ms, o nos den un porcentaje sobre las ganancias. El riesgo no
vale la pena.
Perderamos a nuestros hombres si nos descubrieran. Y seramos expulsados.
No quiero eso, Ed, y no voy a arriesgarme. Grotto me gusta demasiado y no
voy a perderlo. Sabes?, muchos dicen que somos afortunados. Muchos
manipuladores de cadveres jams han trabajado en un sitio como Grotto. Nos
enviaran a Skrakky o a las minas de New Pittsburg. Conozco aquellos lugares. No,
gracias. No quiero volver a ese tipo de vida.
Cochran elev sus ojos implorantes hacia el cielo raso y extendi sus manos en
un gesto descorazonado.
Es intil dijo sacudiendo la cabeza. Es intil!
Volvi a su cerveza. Kabaraijian sonrea.
Sin embargo, su diversin desapareci unos minutos despus, cuando Cochran se
puso rgido de repente y murmur por encima de la mesa:
Maldicin! dijo. Bartling! Qu demonios quiere aqu?
Kabaraijian se volvi hacia la puerta donde el recin llegado estaba parado y
aguardaba a que sus ojos se acostumbraran a la escasa luz. Era un hombre robusto,
con un porte atltico que haba ido perdiendo a lo largo de los aos. Una barriga
considerable delataba este cambio. Tena el cabello negro surcado por hebras grises y

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una erizada barba negra. Vesta una moderna tnica multicolor.


Otros cuatro tipos haban entrado con l y ahora se situaban a sus costados. Eran
hombres ms jvenes que l, con rostros inexpresivos. El hecho de que llevara
guardaespaldas tena sentido. Lowell Bartling era conocido por su aversin hacia los
manipuladores de cadveres, y la taberna estaba llena de ellos.
Bartling cruz los brazos y mir lentamente alrededor de la taberna. Sonrea con
seguridad. Comenz a hablar.
Casi antes de que dijera la primera palabra, alguien le interrumpi.
Uno de los hombres que se encontraba en la barra emiti un ruido fuerte y
desagradable y ri.
Eh, Bartling dijo, qu haces por aqu? Pensbamos que no te gustaba
mezclarte con esta escoria.
El rostro de Bartling se puso tenso; sin embargo, la sonrisa fatua continu en su
sitio.
Por lo general, no me gusta. No obstante, quera tener el placer de hacerles un
anuncio personalmente.
Te vas de Grotto? grit alguien.
La risa estall en todo el bar.
Bebamos para festejarlo agreg otra voz.
No dijo Bartling. No, amigo, el que se va eres t.
Mir a su alrededor saboreando el momento.
Bartling y Asociados ha adquirido la concesin de los remolinos. Me alegra
comunicroslo. Me har cargo de la estacin del ro a finales de mes. Y por supuesto,
mi primer acto ser cancelar los contratos de todos los manipuladores de cadveres.
De repente, el cuarto se qued en silencio. Las implicaciones de lo dicho hicieron
mella en los presentes. En la parte ms alejada del bar, Cochran se puso lentamente
de pie.
Kabaraijian, asombrado, permaneci en su silla.
No puedes hacerlo dijo Cochran. Estamos bajo contrato.
Bartling se volvi para replicarle.
Los contratos pueden ser cancelados dijo, y lo sern.
Eres un hijo de puta dijo alguien.
Los guardaespaldas se pusieron tensos.
Quin se atreve a insultar! Mentes podridas! dijo uno de ellos.
En todo el bar, los hombres comenzaron a ponerse de pie.
Cochran estaba lvido a causa de la rabia.
Maldito seas, Bartling dijo. Quin diablos te crees que eres? No tienes
derecho a echarnos del planeta.
S, tengo derecho dijo Bartling. Grotto es un planeta hermoso y limpio. No

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hay lugar para vuestra especie. Fue un error traeros, siempre lo dije. Esas cosas con
las que trabajis contaminan el aire. Y vosotros sois an peores. Trabajis con esas
cosas, con esos cadveres, voluntariamente, por dinero. Me dais asco. No pertenecis
a Grotto. Y ahora estoy en condiciones de echaros de aqu.
Hizo una pausa y sonri.
Mentes podridas agreg, escupiendo las palabras.
Bartling, voy a romperte la cabeza amenaz uno de los manipuladores. Hubo
un rugido de asentimiento. Varios hombres se adelantaron al mismo tiempo.
Y se detuvieron al unsono cuando Kabaraijian musit un suave: Un momento,
por encima del murmullo general. Apenas elev su voz; sin embargo, concit la
atencin de todos los hombres que gritaban dentro del bar.
Camin a travs de la multitud y se enfrent a Bartling. Pareca ms tranquilo de
lo que en realidad estaba.
Te das cuenta de que sin el trabajo de los cadveres los costos subirn
considerablemente? dijo con una voz firme y persuasiva. Y que las ganancias
bajarn?
Bartling asinti.
Por supuesto que me doy cuenta. Estoy dispuesto a asumir las prdidas.
Emplearemos hombres para buscar los remolinos. De todos modos, son
demasiado hermosos para los cadveres.
Perders dinero por nada dijo Kabaraijian.
Apenas. Me librar de vuestros nauseabundos cadveres.
Kabaraijian esboz una sonrisa truncada.
Es posible. Pero no te librars de nosotros, Barling. Puedes quitarnos el trabajo;
pero no puedes echarnos a todos de Grotto. Yo, por ejemplo, me niego a irme.
Entonces, te morirs de hambre.
No seas tan melodramtico. Encontrar algo para hacer. No eres el dueo de
todo Grotto. Y conservar mis cadveres. Se puede usar a los muertos para muchas
cosas. Lo que ocurre es que hasta el momento no habamos contemplado esa
posibilidad.
La sonrisa de Bartling se desvaneci de repente.
Si te quedas aqu dijo mirando fijamente a Kabaraijian te prometo que lo
lamentars mucho. Muchsimo.
Kabaraijian se ri.
De verdad? Bueno, personalmente te prometo que todas las noches enviar a
tu casa a uno de mis muertos para que te haga caras horribles y muecas por la
ventana. Se ri otra vez, ms fuerte. Cochran se le uni y lo mismo hicieron los
otros. Pronto, todo el bar rea.
Bartling se puso rojo de indignacin. Haba venido a burlarse de sus enemigos, a

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disfrutar de su triunfo, y ahora ellos se estaban riendo de l. Riendo frente al rostro de


la victoria. Burlndose de l. Aguard un largo minuto; entonces se dio la vuelta y
camin con furia hacia la puerta. Sus guardaespaldas le siguieron.
Las risas se mantuvieron durante unos momentos despus de la salida y varios
manipuladores palmearon a Kabaraijian en la espalda en su camino de regreso a la
mesa.
Cochran se mostraba contento.
En verdad, le arruinaste la fiesta dijo cuando llegaron a la mesa del rincn.
Sin embargo, Kabaraijian ya no sonrea. Se dej caer y en la silla y se sirvi vino
en el vaso.
S que lo hice dijo lentamente entre trago y trago. Desde luego que s.
Cochran le mir con curiosidad.
No pareces feliz.
No dijo Kabaraijian. Estudi su vino.
Estoy preocupado. Ese fantico me sac de las casillas, me oblig a intervenir.
Slo me pregunto si podremos hacerlo. Qu podran hacer los cadveres en Grotto?
Sus ojos vagaron por el bar, que repentinamente se haba vuelto muy sombro.
Esto se va a pique dijo Cochran. Apuesto a que estn hablando acerca de
la partida
Cochran ya no sonrea.
Algunos nos quedaremos afirm con seguridad. Podemos cultivar la tierra
con los cadveres, o hacer alguna otra cosa.
Kabaraijian le mir.
Hummm. Las mquinas resultan ms eficientes. Y los muertos son demasiado
torpes para hacer cualquier cosa, excepto los trabajos rudos. Adems, son demasiado
lentos para cazar.
Sirven para los trabajos sencillos de una fbrica, o para conducir un autotopo
en una mina. Pero Grotto no tiene nada de eso. Slo son capaces de extraer remolinos
con un taladro vibrtil. Y Bartling est por impedirlo.
Sacudi la cabeza.
No s, Ed continu. No resultar fcil. Y tal vez sea imposible. Con la
concesin de los remolinos en la manga, Bartling es ahora ms fuerte que toda la
colonia.
sa era la idea. La compaa nos trajo aqu para que creciramos y pudiramos
comprarla.
Cierto. Pero Bartling creci ms rpidamente. De verdad, puede echarnos si se
le antoja. No me sorprendera que enmendara los estatutos para sacarnos de aqu. Si
lo hiciera, tendramos que irnos.
Crees que lo hara? la voz de Cochran sonaba enfadada mientras se elevaba

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cada vez ms.


Tal vez dijo Kabaraijian, si se lo permitimos. Me pregunto
Bebi su vino en actitud pensativa.
Piensas que ya ha cerrado el trato?
Cochran lo mir asombrado.
Dijo que ya lo haba hecho.
S, no creo que se mostrara tan petulante si no lo tuviera en el bolsillo. Sin
embargo, me pregunto qu hara la compaa si alguien le hiciera una oferta mejor.
Quin?
Nosotros, quiz? Kabaraijian sorbi el vino y consider aquello.
Une a los manipuladores y que todos pongan lo que tienen. Juntaramos una
bonita suma. Tal vez podamos comprar la estacin del ro. O algo ms, si Bartling
tiene todos los remolinos adquiridos.
No, jams funcionara dijo Cochran. Tal vez t tengas algo de dinero,
Matt; pero estoy tan seguro como que me llamo Ed de que no tengo un cobre.
Adems, aunque algunos de los chicos tengan ahorros, nunca logrars unirles.
Quiz no dijo Kabaraijian. Pero vale la pena intentarlo. El nico modo de
quedarnos en Grotto es organizamos en contra de Bartling.
Cochran vaci su jarra y pidi otra.
No dijo. Bartling es demasiado fuerte. Te destruir si te atreves a tanto.
Tengo una idea mejor.
Contrabando de remolinos dijo Kabaraijian con una sonrisa.
S dijo Cochran asintiendo. Tal vez ahora reconsideres mi propuesta. Si
Bartling nos arroja del planeta, no nos vendra mal llevarnos algunas piedras adonde
vayamos.
Eres incorregible dijo Kabaraijian. Sin embargo, apuesto a que la mitad de
los manipuladores de Grotto estn pensando en lo mismo en este instante. Los
controladores de los aeropuertos ejercern una vigilancia especial cuando llegue el
momento de la partida. Te pescarn, Ed. Y perders a tus muertos, o peor. Bartling
puede transgredir las leyes para los cadveres y comenzar a exportar muertos.
Cochran se mostr incmodo ante esta idea. Los manipuladores de cadveres
haban visto la suficiente cantidad de cadveres como para gustarles la idea de
convertirse en uno de ellos. Preferan vivir en planetas que carecieran de la
legislacin para cadveres y en los cuales los crmenes importantes se castigaban con
la prisin o con ejecuciones limpias. Grotto era, por el momento, un planeta
limpio. No obstante, las leyes podan cambiar.
De todas maneras, perder a mi cuadrilla, Matt dijo Cochran. Si Bartling
nos echa, tendr que vender alguno de mis cadveres para pagarme el pasaje.
Kabaraijian sonri.

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An te queda un mes, si es que ocurre lo peor. Y existen muchos remolinos por


all que esperan ser hallados. Levant su vaso. Vamos. Por Grotto. Es un planeta
encantador, y debemos permanecer aqu.
Cochran se encogi de hombros y levant su jarro.
S dijo; sin embargo, su sonrisa no lograba ocultar la preocupacin que
senta.

Kabaraijian se present muy temprano en la estacin, a la maana siguiente,


cuando el sol de Grotto luchaba por dispersar las neblinas del ro. La hilera de
lanchas permaneca atada en el muelle, ondulando hacia arriba y hacia abajo entre la
niebla.
Como siempre, Munson se encontraba en su oficina. Increblemente, tambin se
encontraba Cochran all. Ambos miraron hacia la puerta cuando entr Kabaraijian.
Buen da, Matt dijo Munson con gravedad. Ed me ha estado contando lo
que ocurri anoche.
Por alguna razn, aquella maana el hombre representaba la edad que tena.
Lo siento, Matt. No saba nada del asunto.
Kabaraijian sonri.
Nunca pens que lo supieras. No obstante, si te enteras de algo, no dejes de
decrmelo. No pensamos irnos sin luchar.
Ech una mirada hacia Cochran.
Qu ests haciendo aqu, tan temprano? Por lo general, no te levantas hasta
medioda.
Cochran esboz una sonrisa.
S. Bueno, pens que tena que levantarme temprano. Si pretendo salvar mi
cuadrilla, tendr que trabajar duro este mes.
Munson haba sacado dos cajas de recoleccin de debajo de su escritorio. Se las
tendi a los dos manipuladores de cadveres y asinti.
La puerta trasera est abierta dijo. Podis levantar vuestros cadveres
cuando queris.
Kabaraijian comenz a bordear la mesa para salir, pero Cochran le cogi de un
brazo.
Creo que lo intentar por el este dijo. Algunas cavernas no han sido
exploradas por aquella zona. Adnde vas t?
Hacia el oeste dijo Kabaraijian. He encontrado un buen lugar, como ya te
he dicho.
Cochran asinti. Juntos se dirigieron al cuarto de atrs y pulsaron sus
controladores.
Cinco muertos se levantaron de sus tarimas y les siguieron arrastrndose.
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Kabaraijian le dio las gracias a Munson antes de salir. El anciano haba limpiado los
cadveres y los haba alimentado.
Cuando llegaron al muelle, la neblina se haba desvanecido. Kabaraijian gui su
cuadrilla hasta el bote y se dispuso a partir. Pero Cochran le detuvo con un gesto de
preocupacin en el rostro.
Eh Matt dijo, parndose sobre el muelle y dirigiendo su vista hacia la
lancha. El nuevo lugar dices que es realmente bueno?
Kabaraijian asinti achicando los ojos. El sol iluminaba la cima de los rboles y
enmarcaba la cabeza de Cochran.
Podemos llegar a un acuerdo? dijo Cochran con dificultad.
Se trataba de una peticin poco frecuente. Lo comn era que cada manipulador se
las arreglara solo, que encontrara y explotara su propia cueva de remolinos.
Lo que quiero decir es que con slo un mes por delante, probablemente no
tendrs tiempo de extraer todo el material; sobre todo si el sitio es tan bueno como
dices. Y yo necesito ganar dinero; de verdad, lo necesito.
Kabaraijian comprendi que al otro le costaba un gran esfuerzo pedir un favor
semejante. Sonri.
Por supuesto dijo. Hay suficiente para los dos. Coge tu lancha y sgueme.
Cochran dijo que s con la cabeza y se esforz por sonrer. Se encamin hacia su
lancha con los cadveres detrs.
Bajar el ro resultaba ms sencillo que subirlo, y ms rpido. Inmediatamente,
Kabaraijian puso en marcha su embarcacin y la lanz sobre la centelleante y verde
superficie del lago alzando un chorro de espuma a su paso. La maana era radiante, el
sol brillaba con fuerza y una suave brisa formaba leves ondas sobre el agua.
Kabaraijian se senta bien a pesar de los desagradables incidentes de la noche
anterior. Grotto lograba el milagro. All, en los Altos Lagos, senta que, de algn
modo, sera capaz de derrotar a Bartling.
Se haba visto enfrentado a problemas parecidos, en otros mundos. El odio de
Bartling no era nico. Desde el primer instante en que haban reemplazado el cerebro
de un hombre muerto por otro sinttico, se haban levantado voces clamando que
aquello era una perversin y que los manipuladores de cadveres eran individuos
corruptos y sucios.
Estaba acostumbrado a vrselas con el prejuicio; era parte de su tarea. Y haba
sido vencido en otras oportunidades. Ahora, se senta en condiciones de vencer a
Bartling.
La primera parte de la travesa fue ms rpida. Las dos lanchas navegaron sobre
los dos grandes lagos locales, atravesaron unas costas cubiertas por espesos bosques
de rboles de plata y tupidas enredaderas colgantes. Pero despus, comenzaron a
deslizarse ms despacio, a medida que los lagos se hacan ms pequeos y los

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estticos rboles de plata y las extraas enredaderas daban lugar a una maraa roja y
negra de zarzales de fuego y a ciertas especies de rboles bajos y retorcidos que
nunca haban recibido un nombre determinado. La vegetacin se fue tornando
arbustiva y, por ltimo, de montaa.
Entonces, comenzaron a atravesar las cuevas.
Haba cientos de ellas, literalmente; horadaban como panales las montaas que
rodeaban por todas partes la colonia. Nunca se haba realizado un mapa exhaustivo de
las cuevas. Muchas se hallaban muy lejos y parecan estar conectadas unas con otras,
formando una red natural de increble complejidad. La mayora an estaban medio
llenas de agua; haban sido cavadas sobre la suave roca de las montaas por las
corrientes y los ros que an corran a travs de ellas.
Un forastero poda perderse fcilmente all, pero los forasteros jams visitaban
aquellos lugares. Y los manipuladores de cadveres nunca se perdan. Estaban en su
territorio. En aquellos lugares les aguardaban los remolinos, enterrados en las rocas y
en la oscuridad.
Las lanchas estaban equipadas con buenas luces. Kabaraijian encendi las suyas
tan pronto como penetraron en la primera caverna y aminor la marcha. Cochran, que
le segua de cerca, hizo lo mismo. Conocan muy bien los canales que circulaban a
travs de las cuevas; sin embargo eran muy estrechos y no queran correr el riesgo de
destrozar las lanchas contra las paredes circundantes.
Al principio, el canal era muy pequeo y las hmedas y centelleantes paredes de
suave piedra verdosa parecan presionarles por ambos lados. No obstante, de forma
gradual, las paredes se fueron ensanchando cada vez ms hasta retirarse casi por
completo mientras la corriente arrastraba a las dos lanchas a una cmara subterrnea
de gran tamao. La caverna era casi tan grande como un aeropuerto espacial, su techo
se perda en las tinieblas que se hallaban sobre sus cabezas. Las paredes tambin se
perdan en la oscuridad, y las dos lanchas viajaban en dos burbujas de luz a lo largo
de la delicada superficie del lago helado y negro.
Entonces, delante de ellos, las paredes cobraron forma otra vez. Pero, en esta
oportunidad, en lugar de un paso, aparecieron muchos. La corriente haba cavado una
entrada y media docena de salidas.
Sin embargo, Kabaraijian conoca muy bien las cuevas. Sin vacilar, gui su bote
hacia el pasaje ms estrecho, en el extremo derecho. Cochran sigui su estela. En este
punto, las aguas se inclinaban hacia abajo y las embarcaciones comenzaron a ganar
velocidad.
Ten cuidado avis Kabaraijian al llegar a este punto. El techo baja aqu.
Cochran agradeci el grito haciendo un gesto con el brazo.
El aviso lleg justo a tiempo. Mientras que las paredes se alejaban
considerablemente, las piedras que conformaban el techo se acercaron a ellos de

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forma notable. Pareci como si el nivel del agua se hubiera elevado. Kabaraijian
record el modo en que haba sudado la primera vez que pas por all; el bote haba
marchado demasiado velozmente y l haba temido que el techo le golpeara y que
terminara ahogado en las aguas.
Pero se trataba de un temor sin fundamento. El techo baj hasta casi rozar sus
cabezas, pero no ms. Y entonces, comenz a elevarse hasta alcanzar una altura
decente. Mientras tanto, el canal se estrech todava ms y delicados estantes de
arena aparecieron a lo largo de las paredes.
Finalmente, vieron una ramificacin en el paso y, esta vez, Kabaraijian opt por
el camino de la izquierda. Era pequeo, oscuro y angosto. Slo permita el paso de la
lancha. Pero era corto; y despus de una breve travesa llegaron a otra caverna
grande.
Se desplazaron con velocidad a lo largo de la misma y enfilaron los botes hacia
una grotesca arcada de piedra. Entraron a continuacin en un retorcido pasaje lleno
de vueltas y de accidentes. Kabaraijian condujo su vehculo casi sin pensar, casi sin
tener que pensar. Eran sus cavernas; esta seccin especial del interior de las montaas
constitua sus dominios; aqu haba trabajado y extrado piedras durante meses. Saba
dnde estaba yendo. Y por fin, lleg a destino.
La cmara era grande, y espectacular. Por encima de las calmas aguas, el techo
haba sido devorado por la erosin y la luz provena de tres rajas efectuadas sobre la
roca. Este hecho confera a la caverna un leve brillo verdoso que se transmita a las
paredes y al agua.
Las lanchas bordearon una entrada cavada en la pared de la caverna, arrastradas
por las ondas del agua negra y fra. El agua se volvi verde al ser tocada por la luz y
ondul suavemente. Los botes aminoraron su marcha y se movieron pausadamente a
travs de la enorme cmara hacia la arena blanca que estaba a ambos lados de la
misma.
Kabaraijian se sumergi en el agua y subi su lancha sobre la arena. Cochran
sigui su ejemplo. Ambos permanecieron uno junto a otro una vez que las
embarcaciones estuvieron amarradas.
S dijo Cochran mirando a su alrededor. Es bonito. Y tiene buen aspecto.
Tenemos que dejarte a ti para que encuentres buenos sitios mientras el resto
estamos sumergidos hasta las pantorrillas en el agua, cogidos de nuestras linternas.
Kabaraijian sonri.
La encontr ayer dijo. Jams ha sido trabajada. Mira.
Seal la pared.
Apenas he comenzado.
Haba un grupo de piedras apiladas en crculo en el lugar donde haba estado
trabajando y en la pared se vea un gran orificio. Sin embargo, la mayor parte de la

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misma estaba intacta, extendindose en hojas de un verde esplendoroso.


Ests seguro de que nadie conoce este lugar? pregunt Cochran.
Es lo ms probable. Por qu?
Cochran se encogi de hombros.
Cuando venamos hacia aqu me pareci or el motor de una lancha a nuestras
espaldas.
Seguramente se trataba del eco afirm Kabaraijian mirando hacia su lancha
. De todos modos, es mejor que comencemos.
Puls su controlador de cadveres y las tres figuras inmviles que se hallaban en
el bote comenzaron a moverse.
Permaneci quieto en la arena, observndolas. Y mientras lo haca, algo en la
parte posterior de su cabeza le observaba a travs de los ojos de los cadveres. Se
levantaron rgidamente, y dos de ellos subieron a la playa. El tercero se encamin
hacia la caja que se hallaba en la parte anterior de la lancha y comenz a
desempaquetar el equipo: los taladros vibrtiles, los picos y las palas. Entonces, con
los brazos llenos, descendi de la embarcacin y se uni a los otros.
Por supuesto, ninguno de ellos se mova realmente. Todo lo haca Kabaraijian.
Era l quien mova sus piernas, y haca que sus manos cogieran las cosas y que sus
brazos las alcanzaran. Era l, por medio de los comandos de su controlador y
auxiliado por los cerebros sintticos, quien daba vida a los cuerpos de los muertos.
Los cerebros sintticos mantenan en marcha las funciones automticas; pero era el
manipulador quien daba sentido a los movimientos de los cadveres.
No era una tarea fcil, y se estaba muy lejos de haber alcanzado la perfeccin. Las
impresiones sensoriales devueltas al manipulador a menudo resultaban intiles; y la
mayor parte de la veces ste deba mirar a los cadveres para comprobar qu es lo
que estaban haciendo. La manipulacin, por lo general, resultaba grotesca; los
cadveres se movan con lentitud, torpemente. Un cadver era capaz de dar un
martillazo pero ni siquiera el mejor manipulador poda hacerle enhebrar una aguja o
hablar.
Y si el manipulador no era hbil, el cadver ni se mova. Un manipulador deba
poseer una buena coordinacin para manejar un cadver. Deba mantener separados
los comandos del cadver de sus propios comandos musculares. Para la mayora no
era difcil conseguirlo, pero la tarea se volva cada vez ms compleja a medida que la
tripulacin aumentaba en nmero. El rcord para un manipulador era de veintisis
cadveres; sin embargo, todo lo que poda hacer con esta cantidad era obligarles a
marchar, marcando el paso. Cuando los cadveres deban realizar trabajos diferentes,
la tarea del manipulador se complicaba considerablemente.
La cuadrilla de Kabaraijian constaba de tres muertos; todos en perfectas
condiciones; carne de la mejor calidad. Haban sido hombres robustos, y todava lo

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eran. Kabaraijian pagaba buenos precios por los alimentos para mantener sus
propiedades en perfecto estado. Uno tena el cabello negro y una cicatriz surcaba su
rostro; el otro era rubio, joven y pecoso; el tercero tena mechones de cabello
arratonado. A pesar de ello, resultaban intercambiables: todos tenan el mismo peso,
la misma altura y similar contextura fsica.
Los cadveres no tenan personalidad. Haban perdido todo lo que alguna vez
tuvieron en su mente.
La cuadrilla de Cochran, que ahora ascenda hasta la arena de acuerdo con sus
rdenes, resultaba menos impresionante. Estaba formada slo por dos hombres y
ninguno de ellos era de primera clase. El primer cadver era bastante fornido, con
hombros anchos y msculos prominentes. Sus piernas, sin embargo, parecan dos
cerillas retorcidas, tropezaba a menudo, y caminaba con ms lentitud que la mayora
de sus compaeros. El segundo muerto era delgado y de mediana edad, calvo y
enclenque.
Ambos eran mugrientos. Cochran no crea que fuera preciso cuidar a la
tripulacin; Kabaraijian no comparta sus ideas al respecto. Se trataba de un mal
hbito. Cochran haba comenzado trabajando como manipulador de cadveres ajenos
y el cuidado de los mismos no le preocupaba.
Los cadveres de Kabaraijian se inclinaron y cada uno cogi un taladro vibrtil de
la bolsa donde se encontraba el equipo. Entonces, en formacin uniforme, se
dirigieron hacia una de las paredes de la cueva. Los taladros comenzaron a perforar la
roca porosa y a cada embate, los agujeros se fueron haciendo cada vez ms grandes.
Los muertos taladraron al unsono hasta que cada agujero alcanz el tamao de un
dedo; a continuacin, cogieron los picos. Trabajaban con lentitud. Agujero por
agujero, los cadveres perforaron la pared. De forma laboriosa, levantaron una pila de
piedra verdosa.
Golpeaban cuidadosamente con los picos sin hacer fuerza, incansables, sin pausa.
Incapaces de sentir dolor, sus huesos no sentan las sacudidas de los picos.
Los muertos realizaban todo el trabajo. Kabaraijian se qued de pie detrs de
ellos; una estatua oscura y delgada sobre la arena, con las manos en las caderas y los
ojos alertas.
No haca otra cosa que observar.
Sin embargo, l lo haca todo. Kabaraijian era los cadveres; los cadveres eran
Kabaraijian. Era un hombre en cuatro cuerpos; y era su mano la que guiaba cada
movimiento a pesar de que l no tocara las herramientas.
Cuarenta pies ms abajo, Cochran y su cuadrilla haban desempacado y
comenzaban a trabajar. No obstante, Kabaraijian apenas si estaba consciente ellos,
aunque poda or el rumor de sus taladros vibrtiles y el martilleo de los picos. Su
mente estaba en sus cadveres, trabajando en su pared, atento al brillo mtico de los

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nudos de remolinos. Era un trabajo desgastador, un trabajo exigente, tenso y nervioso.


Era un trabajo que slo las cuadrillas de cadveres podan realizar con verdadera
eficacia.
Unos cuantos aos antes, haban ensayado otros mtodos; cuando los hombres
haban descubierto Grotto y sus cuevas. Los primeros colonos haban intentado
horadar la montaa con autotopos y con erosionantes de roca parecidos a tractores. El
problema era que, por lo general, destrozaban los nudos de remolinos que a menudo
slo se podan reconocer cuando ya era demasiado tarde. La compaa descubri que
el trabajo manual era el nico medio de preservar de la destruccin los remolinos. Y
la mano de obra de los cadveres era la ms barata que se poda obtener.
Aquellas manos se encontraban ocupadas en aquel momento; tensas y sudorosas
mientras la cuadrilla arrancaba trozos enteros de roca de la pared.
La divisin natural de la pared era vertical, lo cual aceleraba la tarea. Encontrar
una raja forzarla con el pico, inclinarlo y empujar y, con un movimiento rpido,
retirar un trozo plano de roca. Despus, encontrar una nueva raja, y comenzar de
nuevo.
Kabaraijian observaba inmvil como la pared iba siendo destruida y la pila de
piedra verde se acumulaba a los pies de sus muertos. Slo sus ojos se movan, yendo
de aqu para all sobre la roca, sin descanso, atento a la aparicin de los remolinos
pero sin encontrar ninguno. Orden a los cadveres que se alejaran unos pasos y se
acerc a la pared. La toc, golpe la piedra, y frunci el ceo. La cuadrilla haba
horadado una seccin completa de pared y no haba hallado nada.
Sin embargo, no se trataba de un hecho inusual, ni siquiera en una de las mejores
cavernas de Grotto. Kabaraijian se encamin hacia el borde de la arena y orden a los
cadveres que volvieran al trabajo. Cogieron los taladros vibrtiles y atacaron de
nuevo la pared.
De repente, tom conciencia de que Cochran se hallaba a su lado y le deca algo.
Apenas pudo escucharle. No es fcil prestar atencin a otra cosa cuando ests
manejando a tres muertos. Una parte de su mente se desconect y comenz a or.
Cochran estaba repitiendo lo que haba dicho. Y, por lo general, a los
manipuladores no les gustaba tener que repetir algo cuando estaban trabajando.
Matt deca, escucha. Creo que he odo algo. A lo lejos, pero lo he odo.
Pareca otra lancha.
Era algo serio. Kabaraijian se desconect de los cadveres y brind a Cochran
toda su atencin. Los tres taladros dejaron de hacer ruido, uno por uno, y de repente
el lento golpear del agua contra la arena son con fuerza alrededor de ellos.
Una lancha?
Cochran asinti.
Ests seguro? pregunt Kabaraijian.

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Bueno no dijo Cochran. Pero creo haber odo algo. Lo mismo que
antes, cuando venamos hacia aqu.
No s dijo Kabaraijian sacudiendo la cabeza. Me parece que no, Ed. Por
qu habran de seguirnos? Hay remolinos por todas partes si te preocupas en
buscarlos.
S dijo Cochran. Pero he odo algo y pens que tena que decrtelo.
Kabaraijian movi la cabeza en seal afirmativa.
Muy bien dijo. Ya me lo has comunicado. Si aparece alguien, le
concederemos un trozo de pared y le permitiremos trabajarla.
S dijo Cochran de nuevo. Pero de alguna manera no pareca satisfecho. Sus
ojos se movan de un lado a otro con agitacin. Se desplaz bajando hacia el sector de
pared en el cual sus propios cadveres permanecan rgidos.
Kabaraijian se volvi a la roca y sus muertos volvieron a cobrar vida. Los taladros
funcionaron nuevamente y se abrieron otras rajas. Despus, cuando las rajas fueron lo
suficientemente grandes, fueron reemplazados por los picos y otro sector de la pared
se vino abajo.
Pero esta vez, algo apareci frente a sus ojos.
Los pies de los cadveres estaban enterrados en montones de piedra cuando
Kabaraijian se dio cuenta del hallazgo; un trozo del tamao de un puo de piedra gris
en medio del verde. Se puso rgido a la vista de aquello, y los cadveres iniciaron un
movimiento de balanceo y se quedaron congelados. Kabaraijian camin alrededor de
ellos y estudi el nudo de remolinos.
Era hermoso, dos veces ms grande que cualquier otro que hubiera encontrado
con anterioridad. Aunque estuviera daado, deba de valer una fortuna. Sin embargo,
si lograba extraerlo intacto, su valor sera un rcord. Estaba seguro de ello. Lo
cortaran en una pieza. Poda verlo. Un huevo de niebla cristalina, humeante,
misterioso, cubierto por unos velos de neblina de colores jams vistos.
Kabaraijian reflexion durante unos momentos y sonri. Toc el nudo con
delicadeza y se volvi para llamar a Cochran.
Este hecho salv su vida.
El pico, arrojado al aire, pas por el lugar donde segundos antes haba estado su
cabeza y se estrell contra la roca a escasos milmetros del nudo de remolinos. Trozos
de piedra volaron por el aire. Kabaraijian se qued inmvil. El cadver volvi a coger
otro pico y se prepar para arrojarlo de nuevo.
Kabaraijian retrocedi sorprendido. El pico volvi a volar. El objetivo no era la
roca sino su cabeza.
Entonces se movi. Justo a tiempo se arroj a un lado. El disparo err por unos
milmetros, y Kabaraijian se incorpor a medias sobre la arena y comenz a correr.
Agazapado y cauteloso, comenz a retroceder.

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El cadver avanz hacia l, con el pico levantado sobre su cabeza.


Kabaraijian apenas poda pensar. No comprenda nada. El cadver que le atacaba
tena el cabello negro y una cicatriz en la cara; era su cadver. SU cadver. SU
CADVER!
El muerto se desplaz con lentitud. Kabaraijian se mantuvo a una distancia
prudencial.
Los otros dos cadveres avanzaban desde distintas direcciones. Uno de ellos
llevaba un pico; el otro, un taladro vibrtil.
Kabaraijian trag saliva nerviosamente y se qued quieto. Los cadveres
formaron un crculo estrecho a su alrededor. Grit.
Abajo, en la playa, Cochran miraba el espectculo. Dio un paso hacia
Kabaraijian.
Detrs de l se oy el sonido de algo que caa al agua y un ruido sordo. Cochran
gir como un trompo y se acost boca abajo en la arena. No se levant. Su cadver
esmirriado se detuvo frente a l con un pico que oscilaba en una de sus manos. Su
otro cadver se dirigi hacia Kabaraijian.
El eco del grito an resonaba en la cueva, pero ya Kabaraijian estaba en silencio.
Observ el modo en que Cochran se tumbaba en la arena y, repentinamente, se
movi, arrojndose hacia el muerto de pelo oscuro. El pico descendi, agresivo y
torpe al mismo tiempo. Kabaraijian hurt el cuerpo frente al golpe. Se tir encima del
cadver y ambos cayeron a tierra. El cadver fue mucho ms lento en incorporarse.
Cuando lo logr, Kabaraijian ya estaba detrs de l.
Paso a paso, el manipulador de cadveres se fue retirando del campo del otro. Su
propia cuadrilla se encontraba frente a l y, tambaleando, se le aproximaba con las
armas en alto. Era una visin estremecedora. Sus brazos se movan y caminaban.
Pero sus ojos no tenan expresin y sus rostros estaban muertos MUERTOS! Por
vez primera, Kabaraijian experiment el horror que otros sentan en presencia de los
cadveres.
Mir por encima de su hombro. Los dos muertos de Cochran se aproximaban
hacia l, armados. Cochran an no se haba levantado. Yaca con el rostro en la arena,
el agua lama sus botas.
Su cerebro comenz a funcionar de nuevo durante el corto perodo en que haba
logrado recobrar el aliento. Una de sus manos se dirigi hacia su cinturn. El
controlador segua all, caliente, en funcionamiento. Lo prob. Lo dirigi en direccin
a sus cadveres.
Les orden detenerse, arrojar las armas, quedarse quietos.
Ellos continuaron avanzando.
Kabaraijian tembl. El controlador todava funcionaba; pudo sentir los ecos en su
cabeza. Pero, por alguna razn, los cadveres no respondan. Sinti que un fro

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helado le recorra la espalda.


Y sinti ms fro cuando descubri lo que estaba ocurriendo. Los cadveres de
Cochran tampoco respondan. Ambas tripulaciones estaban desconectadas de sus
manipuladores.
Desobediencia!
Haba odo que a veces ocurran cosas semejantes. Pero nunca haba sido testigo
de una. Las cajas de desobediencia eran muy caras e incluso constituan un
contrabando ilegal en aquellos planetas en que la manipulacin de cadveres era
permitida.
Sin embargo, ahora vea una en accin. Alguien quera asesinarle. Alguien estaba
tratando de hacer justamente eso. Alguien estaba usando sus propios cadveres en su
contra, por medio de una caja de desobediencia.
Se arroj mentalmente hacia sus cadveres, luchando por ganar el control,
peleando con lo que fuera que les tena dominados. Pero, era una batalla perdida.
Simplemente, los muertos no respondan.
Kabaraijian se inclin y cogi un taladro vibrtil.
Se incorpor rpidamente y gir para enfrentar a los cadveres de Cochran. El
grandote, el de las piernas como cerillas, se acercaba a l con un pico entre las manos.
Kabaraijian detuvo el golpe con el taladro, emplendolo como un escudo. El
muerto volvi a llevar el pico hacia atrs.
Kabaraijian activ el taladro y lo dirigi hacia el estmago del cadver. En un
segundo, se oy un ruido de carne desgarrada y comenz a brotar la sangre. Se
tendra que haber odo tambin un grito de agona, pero nada de eso se produjo.
Y el pico descendi de todos modos.
La agresin de Kabaraijian haba desviado el golpe del cadver; sin embargo, el
arma le roz rasgando su tnica a la altura del pecho y trazando un sendero
sanguinolento desde su hombro hasta el estmago. Tambaleando, retrocedi hasta la
pared con las manos vacas. El cadver volvi con el pico que oscilaba entre sus
manos, con los ojos en blanco. El taladro lo traspas todava zumbando, y la sangre
salt en rojos borbotones hmedos. No obstante, el cadver segua avanzando.
No hay dolor, pens Kabaraijian, con la parte de su mente que no estaba
paralizada por el terror. La estocada no haba resultado irremediablemente fatal y el
cadver no poda sentirla. Est desangrndose, pero no lo sabe, no le preocupa. No
parar hasta que est muerto. El dolor no existe para l!
El cadver estaba ya casi encima de l. Se arroj sobre la arena, cogi un trozo
grande de roca, y rod. El disparo lleg tarde, sin puntera. Kabaraijian se acerc al
cadver y le tir al suelo. Una vez encima de l martill una y otra vez su cabeza con
la piedra que apretaba en el puo con el objeto de destruir el cerebro sinttico.
Por fin, el cadver dej de moverse. Pero los otros ya llegaban hasta l. Dos picos

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lanzados casi al mismo tiempo. Uno err el blanco. El otro le caus una profunda
herida en su hombro.
Asi el segundo pico y lo retorci, luchando por detenerlo. Perdi. Los cadveres
eran ms fuertes que l, mucho ms fuertes. El cadver cogi el pico y volvi a
elevarlo hacia atrs para amagar otro golpe. Kabaraijian se puso de pie chocando
contra el cadver y golpendole al mismo tiempo. Los otros saltaron hacia l tratando
de asirle. No se detuvo a luchar. Corri. Le persiguieron, lenta y torpemente. De
alguna manera, la situacin era horrorfica.
Lleg hasta la lancha, la cogi con ambas manos y empuj. sta apenas si se
movi sobre la arena. Empuj de nuevo y, esta vez, la embarcacin se movi con
mayor facilidad. Estaba empapado en sangre y sudor y exhalaba el aliento en breves
jadeos. No obstante, sigui empujando. Su hombro le produjo unos dolores terribles.
No prest atencin al dolor y, con l, ejerci presin sobre la lancha. Por fin, el bote
abandon la arena.
Sin embargo, los cadveres ya estaban sobre l, balancendose, en el momento en
que subi a la lancha. Puso en marcha el motor y lo llev a la mxima velocidad. El
bote respondi. Se lanz a toda marcha en una repentina explosin de espuma,
deslizndose sobre las verdes aguas rumbo a la oscura raja de seguridad que se
hallaba en la pared ms lejana de la caverna. Suspir y fue entonces que vio al
cadver.
Estaba en el bote. Su pico intil yaca enterrado en la madera; pero an tena sus
manos, y le eran suficientes. Con ellas le rode el cuello y apret. Kabaraijian se
revolvi como un loco, tirando golpes hacia aquel rostro calmo e inexpresivo. El
cadver no hizo esfuerzo por esquivar los golpes. Los ignor. El manipulador le
golpe una y otra vez lacerando los ojos vacos y martillando su boca hasta que los
dientes se le hicieron astillas.
Sin embargo, los dedos que rodeaban su cuello apretaban cada vez ms y todo su
esfuerzo por librarse resultaba vano. Ahogndose, dej de darle puntapis al cadver
y lanz una patada hacia el timn de la embarcacin.
La lancha vir bruscamente y se inclin hacia un lado y hacia el otro. Las paredes
de la cueva estuvieron muy pronto encima de ellos. Entonces, sobrevino un feroz
impacto, se oy el crujido de las maderas y la lancha se detuvo de repente sobre el
agua. Kabaraijian trat de mantener el equilibrio, pero ambos cayeron al agua El
cadver mantena an sus manos alrededor del cuello del manipulador mientras ste
segua luchando por liberar su garganta.
Sin embargo, Kabaraijian logr tomar aliento antes de que el agua verde le
cubriera por completo. El cadver intent respirar debajo del agua. El manipulador le
ayud en la tarea. Le meti ambas manos en la boca y se la mantuvo abierta para
asegurarse de que tragara una buena cantidad de lquido.

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Finalmente, el muerto muri. Y sus dedos se aflojaron.


Con los pulmones a punto de estallar, Kabaraijian se liber y nad hacia la
superficie.
El agua le llegaba slo hasta el pecho. Se par encima del cadver para
mantenerlo sumergido mientras beba enormes tragos de aire con desesperacin.
La lancha se haba incrustado en una cresta de rocas punzantes que se alzaba del
agua a uno de los lados de la salida. sta se hallaba a pocos metros, cubierta por las
sombras. Pero ahora, era segura? Sin una lancha? Kabaraijian pens en salir de all
a pie y de inmediato abandon la idea. Le separaban muchas millas de la seguridad
que significaba la estacin del ro. Podra ser capturado, en la oscuridad de las
cuevas, por los que quedaban de la tripulacin. La amenaza se hallaba a sus espaldas.
No, sera mejor permanecer all y enfrentarse a su atacante.
Con una patada, se libr del cadver que mantena aprisionado contra el suelo del
lago y se encamin hacia los restos de su lancha que todava estaba encallada entre
las rocas.
Amparado por las ruinas, tendran dificultades para hallarle, e incluso para verle.
Y si su enemigo no saba dnde estaba tendra dificultades para lanzar a los cadveres
en su persecucin.
Mientras tanto, tal vez l encontrara a su atacante.
Su atacante. Quin? Bartling, por supuesto. Tena que ser Bartling o uno de sus
mercenarios. Qu otro?
Pero, dnde? Tenan que estar muy cerca; dentro del radio de la playa. No se
puede manipular un cadver por control remoto; la respuesta sensorial no sera buena.
Las nicas sensaciones que se perciben son visuales y las auditivas, y an as, son
borrosas.
Tienes que ver al cadver, ver lo que est haciendo, y qu es lo que quieres que
haga.
Por lo tanto, los hombres de Bartling deban de estar por all. En la cueva. Pero,
dnde?
Y cmo? Kabaraijian pens en ello. Deba de tratarse de la otra lancha que
Cochran haba odo. Alguien les haba seguido, alguien con una caja de
desobediencia. Tal vez Bartling haba colocado un seguidor en su lancha durante la
noche.
El nico problema se presentaba al intentar descubrir cmo saba Bartling qu
lancha deba seguir.
Kabaraijian se inclin lentamente, de modo que slo asomara su cabeza por
encima de los restos de la lancha y mir a su alrededor. La playa era una mancha
blanca de arena que rodeaba la superficie verdosa de la enorme cueva. No haba
ruidos, pero el agua golpeaba con suavidad el costado del bote. Sin embargo, se

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perciban movimientos. La otra lancha haba sido liberada de la arena, y uno de los
cadveres se hallaba a bordo de la misma. Los otros, lentamente, se sumergan en la
piscina subterrnea. Los picos descansaban sobre sus hombros.
Venan por l. El enemigo sospechaba que todava se encontraba all. El enemigo
no abandonaba la caza. Otra vez se sinti tentado de dirigirse hacia la salida, nadar y
correr hacia la luz del sol, fuera de esa terrible penumbra donde los cadveres le
acechaban con sus fros rostros y sus manos ms fras an.
Control el impulso. Dentro de la caverna tena algunas posibilidades mientras le
buscaban. Si hua, lo cogeran rpidamente con su lancha. Deba intentar perderles en
el laberinto de las cavernas. Pero, si se les adelantaba, le esperaran al final de las
cuevas.
No, no. Tena que quedarse all y encontrar a su enemigo.
Pero, dnde? Escudri la cueva y no vio nada. Una gran extensin de un verde
tenebroso, piedra, agua y playa. La piscina estaba moteada por unas pocas piedras
grandes que se elevaban por encima del agua. Un hombre poda esconderse detrs de
ellas. Pero no una lancha. Empleara su enemigo instrumentos submarinos? Sin
embargo, Cochran haba odo una lancha
El bote del cadver estaba en medio de la caverna y se encaminaba hacia la
salida. En los controles estaba sentado su muerto, el de cabellos arratonados. Los
otros dos cadveres rastreaban la superficie del agua mientras caminaban
pesadamente tras la estela de la embarcacin.
Tres muertos, acechndole. Pero en alguna parte se hallaba oculto su
manipulador. El hombre con la caja de desobediencia. La mente y la voluntad de los
cadveres. Pero, dnde?
La lancha se aproximaba. Se alejara? Tal vez pensaran que l haba huido. O
no, lo ms probable era que el enemigo bloqueara la salida para luego registrar la
caverna.
Le haban visto? Saban dnde estaba?
De repente, se acord de su controlador de cadveres, y su mano se introdujo en
el agua para asegurarse de que segua intacto. Lo estaba. Y los controladores eran
sumergibles. Dadas las circunstancias, no le serva para controlar nada. Pero igual
podra serle til
Kabaraijian cerr los ojos y procur desconectar sus odos. Con deliberacin,
bloque sus sentidos y se concentr en los distantes ecos sensoriales que murmuraban
en su cerebro. Ms vagas que de costumbre, menos confusas, recibi dos grupos de
imgenes.
Su tercer cadver flotaba en el agua a pocos pasos de donde se encontraba, y no le
enviaba ninguna seal.
Tens su mente y escuch, y trat de ver. Las imgenes comenzaron a definirse

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por s mismas. Dos cuadros, ambos ondulantes, cobraron forma, superpuestos uno
con otro.
Una sensacin mezclada; pero Kabaraijian se esforz por percibirla. Las
imgenes se aclararon.
Un cadver estaba sumergido en el agua hasta la cintura, movindose lentamente,
sosteniendo el pico. Poda ver el mango de la herramienta y la mano que la aferraba,
y el agua que cada vez se haca ms profunda. Pero no miraba en direccin a
Kabaraijian.
El segundo muerto estaba en la lancha con una mano sobre los controles.
Tampoco miraba hacia l. Miraba hacia abajo, a los instrumentos. Le costaba un gran
esfuerzo de concentracin controlar la mquina. Por lo tanto, el manipulador estaba
con los ojos fijos en el motor.
Slo poda ver la mquina. Tena una excelente visin de la lancha.
Y de repente todo tuvo sentido. Ahora estaba seguro de que los restos de su
lancha le ocultaban de sus perseguidores. Kabaraijian se movi en las sombras, arroj
una mano hacia el borde de la embarcacin subi a bordo y se agazap para que no le
vieran. Las rocas haban hecho un agujero en el fondo del bote. Pero la caja de las
herramientas estaba intacta. Los cadveres haban desempacado el equipo ms til,
pero los avos de reparacin seguan all. Kabaraijian cogi una llave inglesa y un
destornillador. Meti el segundo en su cinturn y asi la llave fuertemente. Y esper.
La otra lancha se hallaba casi encima de l y pudo or el ronroneo de su motor y
el agua que se mova alrededor de ella. Aguard hasta que estuvo junto a su bote.
Entonces, se puso de pie repentinamente y salt.
Aterriz en medio del otro bote y la lancha se tambale ante el impacto.
Kabaraijian no le dio tiempo al enemigo para reaccionar o al menos no le dio
tiempo que le hubiera hecho falta para controlar a los cadveres. Dio un paso hacia
adelante y golpe con fuerza, con la llave, la cabeza del muerto. El cadver se
desplom. Kabaraijian se inclin, cogi una de sus piernas y levant las manos. De
repente, el muerto desapareci de la lancha.
Girando, Kabaraijian se enfrent con el rostro azorado de Ed Cochran. Sostuvo la
llave con una mano mientras que, con la otra, trataba de alcanzar los controles y
acelerar el movimiento. La lancha gan velocidad y se dirigi hacia la salida. La
cueva y los cadveres se desvanecieron a su espalda, y la oscuridad les cerc con las
negras paredes. Kabaraijian encendi las luces.
Hola, Ed dijo, apretando la llave en su mano. Su voz era firme y muy fra.
Cochran respir aliviado.
Matt dijo. Gracias a Dios, iba a ayudarte. Mis cadveres ellos
Kabaraijian sacudi la cabeza.
No, Ed. Calla, por favor. No te esfuerces. Slo entrgame la caja de

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desobediencia.
Cochran le mir asustado. Entonces, con esfuerzo, esboz una mueca.
Oye, ests de broma, no? No tengo ninguna caja de desobediencia. Te avis
que haba odo otra lancha.
No hubo ninguna otra lancha. Era una coartada por si fallaba tu plan. Lo mismo
fue el golpe que recibiste en la playa. Era una trampa lograr que tu cadver te
golpeara con el pico como lo hizo, con el peto, no con la punta. Lo has hecho muy
bien. Mis felicitaciones, Ed. Fue una excelente maniobra de manipulacin. Y el resto
fue igual. No resulta fcil coordinar cinco cadveres que hacen cosas diferentes a un
mismo tiempo. Muy bien, Ed.
Te he subestimado. Nunca cre que fueras tan buen manipulador.
Cochran le observ desde el suelo de la lancha. Su sonrisa haba desaparecido.
Entonces, desvi la mirada y sus ojos vagaron por las paredes que les rodeaban.
Kabaraijian agit la llave, sudada en el sitio por donde la tena cogida. Su otra
mano toc su hombro por un momento. La hemorragia haba cesado. Se sent con
lentitud y dej que su otra mano descansara sobre el motor.
No vas a preguntarme cmo me di cuenta, Ed? pregunt Kabaraijian.
Cochran, taciturno, permaneci en silencio.
Te lo dir de todos modos. Mir a travs de los ojos de mi cadver, y te vi
agazapado aqu en el bote, acostado sobre el suelo y espiando por un costado para
tratar de cazarme. No parecas muerto, en absoluto; al contrario, tenas cara de
culpable. Y de repente, me di cuenta. T el nico que tena una visin perfecta de la
playa. T eras la nica persona que se hallaba en la cueva.
Con una sensacin de embarazo, hizo una pausa. Su voz se quebr un poco y se
suaviz.
Slo quiero saber por qu. Por qu, Ed?
Cochran volvi a mirarle. Se encogi de hombros.
Dinero dijo. Slo dinero, Matt. Por qu otra cosa podra haberle hecho?
Sonri. No con su sonrisa habitual sino con una mueca tensa y nerviosa.
Te tengo aprecio, Matt.
Tienes una forma muy peculiar de demostrarlo le dijo Kabaraijian. No pudo
evitar sonrer mientras agregaba: De quin es el dinero?
De Bartling dijo Cochran. Realmente me encontraba necesitado. No tena
nada ahorrado. Si tena que abandonar Grotto, tendra que vender mi cuadrilla para
pagarme el pasaje. Y otra vez volvera a trabajar como un mercenario. No lo quera.
Necesitaba dinero rpidamente.
Se encogi de hombros.
Iba a tratar de pasar de contrabando algunos remolinos. Pero te negaste a
colaborar conmigo. Y anoche se me ocurri algo mejor. No crea que aquello de

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organizamos en contra de Bartling funcionara, pero me imagin que a l le interesara


saberlo. Por eso fui a verlo despus de que nos fuimos de la taberna. Pens que me
pagara por la informacin y que tal vez hiciera una excepcin y me permitiera
quedarme.
Sacudi la cabeza con melancola. Kabaraijian permaneci silencioso. Por fin,
Cochran sigui:
Fui a verle, a l y a tres de sus guardaespaldas. Cuando se lo dije, se puso
histrico.
Ya le habas humillado, y ahora descubra que estabas en algo ms. l l me
hizo una oferta. Un montn de dinero, Matt. Un montn de dinero.
Me alegra saber que valgo mucho.
Cochran sonri.
S dijo. Bartling quera tu cabeza, e hice que la pagara bien. l me entreg
la caja de desobediencia. No quera manejarla por s mismo. Dijo que la tena por si
las mentes podridas y sus zombis le atacaban alguna vez.
Cochran meti la mano en un bolsillo de su tnica y sac un cartucho pequeo, de
forma aplanada. Era igual que el controlador que tena en el cinturn. Lo arroj por el
aire hacia Kabaraijian.
Pero Kabaraijian no hizo ningn esfuerzo por cogerlo. La caja pas por encima de
su hombro y cay al agua con un ruido sordo.
Eh dijo Cochran. Tienes que cogerla. Tus cadveres no respondern a
menos que los desconectes.
Mi hombro est rgido comenz Kabaraijian. De repente, se qued mudo.
Cochran se puso de pie. Mir a Kabaraijian como si lo viera por primera vez.
S dijo, y sus puos se apretaron. S.
Era una cabeza ms alto que Kabaraijian y mucho ms pesado. De repente se dio
cuenta de la magnitud de las heridas del otro.
La llave se hizo ms pesada en la mano de Kabaraijian.
No lo hagas le avis.
Lo siento dijo Cochran y se lanz hacia delante.
Kabaraijian alz la llave por encima de su cabeza, pero Cochran detuvo el golpe.
Su otra mano se dirigi al cinturn y cogi el destornillador. Lo empu y arroj una
pualada. Cochran lanz una exclamacin al tiempo que su sonrisa desapareca.
Kabaraijian lanz otro golpe y movi la mano en una y otra direccin. La
estocada arranc un trozo de tnica y algo de carne del otro.
Cochran gir retrocediendo, agarrndose al estmago. Kabaraijian le persigui y
le apual una tercera vez, salvajemente. Cochran cay. Trat de levantarse pero no
pudo
Cay pesadamente sobre el suelo de la lancha. Qued all tirado, desangrndose.

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Kabaraijian volvi al motor para evitar que la lancha chocara contra las paredes.
La gui con suavidad a travs de los pasajes, a travs de las cuevas, los tneles y las
profundas piscinas verdes. Y, a la dura luz del bote, observ a Cochran.
Cochran no volvi a moverse, y slo habl una vez. En el momento en que
dejaban las cuevas y salan a la luz del temprano sol de la tarde de Grotto, ech una
mirada a su alrededor. Sus manos estaban mojadas de sangre. Y sus ojos tambin
estaban hmedos.
Lo siento, Matt dijo. Lo siento mucho.
Oh, Dios! dijo Matt con una voz densa. De repente, detuvo el bote y cogi
la caja de primeros auxilios. Se acerc a Cochran y vend sus heridas.
Cuando volvi a los controles, apret el acelerador a fondo. La lancha se dispar
sobre la superficie de los brillantes lagos verdes.
Pero Cochran muri antes de que llegaran al ro.
Kabaraijian volvi a detener la lancha y la dej inmvil en el agua. Oy los
sonidos de Grotto que le circundaban: el murmullo del ro que se verta en el lago
ms grande, el canto de los pjaros y sus aleteos, las paletas de la embarcacin que
quebraban el aire.
Se qued sentado hasta la cada del crepsculo, mirando ro arriba, y pensando.
Pens en el da siguiente y en los das por venir. Maana volvera a las cuevas de
remolinos. Le esperaba el huevo de niebla danzante. Tena que extraerlo; obtendra
buenas ganancias de l. Dinero. Deba conseguir dinero; todo el que pudiera reunir.
Entonces, podra comenzar a hablar con los otros. Y entonces y entonces
Bartling tendra alguien contra quien luchar. Y tambin habra traidores. Cochran
haba sido el primero. Pero no el ltimo. Les contara a los otros que Bartling haba
enviado a un hombre con una caja de desobediencia, y que Cochran haba muerto por
eso. Era verdad.
Todo era verdad.
Aquella noche, Kabaraijian regres con un solo cadver en su lancha, un cadver
extraamente quieto e inmvil. Toda la vida, sus cadveres le haban acompaado en
su camino hacia la oficina. Aquella noche, el cadver viajaba sobre sus hombros.

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OSCUROS, OSCUROS ERAN LOS TNELES


Greel estaba asustado.
Yaca en la clida y densa oscuridad que se alzaba un poco ms lejos del sitio en
que el tnel se curvaba; su cuerpo delgado estaba apretado contra la extraa barra de
metal que corra a lo largo del suelo. Sus ojos estaban cerrados. Se esforzaba por
permanecer absolutamente inmvil.
Estaba armado. Aferraba en su puo derecho un corto arpn de pas afiladas.
Pero aquello no lograba amenguar su temor.
Haba llegado lejos, muy lejos. Haba trepado ms alto y se haba alejado ms que
ningn otro explorador de la Gente en muchas generaciones. Se haba abierto paso a
travs de los Malos Niveles, donde las cosas-como-gusanos seguan intentando dar
caza a la Gente sin descanso. Haba acechado y destruido la brillante mole asesina en
los desmoronables Tneles Medios. Haba culebreado a travs de decenas de
inexplorados e innominados pasajes que apenas si dejaban espacio suficiente para que
un hombre los atravesara.
Y ahora haba penetrado en los Tneles Antiguos, los grandes tneles, antesalas
legendarias, de donde, segn los trovadores, haba venido la Gente un milln de aos
antes.
No era un cobarde. Era un explorador de la Gente que se haba arriesgado a
caminar por tneles jams visitados por los hombres durante centurias.
Pero estaba asustado, y no tena vergenza de su temor. Un buen explorador sabe
cundo debe tener miedo. Y Greel era un excelente explorador. Por lo tanto, se qued
silencioso en medio de la oscuridad, con el arma cogida en su puo; pensando.
Lentamente, el temor comenz a alejarse. Greel se sinti ms seguro y abri los
ojos.
Los cerr de nuevo a toda velocidad.
El tnel que se extenda frente a l estaba ardiendo.
Jams haba visto el fuego. Pero los trovadores le haban dedicado muchas
canciones.
Era caliente. Y brillante, tan brillante que haca dao a los ojos. La ceguera era el
precio que pagaban aquellos que lo miraban durante demasiado tiempo.
Por esa razn, Greel mantuvo los ojos cerrados. Un explorador necesitaba su
vista. No poda permitir que el fuego lo cegara.
Aqu atrs, en la oscuridad que se extenda sobre el recodo del tnel, el fuego no
era tan malo. Mirarlo lastimaba los ojos porque el resplandor se pegaba a la pared
curva del tnel. Sin embargo, se poda soportar el dolor.
Pero antes, cuando haba visto el fuego por primera vez, Greel haba estado
desprevenido. Se haba lanzado adelante, bizqueando, rumbo al lugar en que la pared
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se curvaba. Haba tocado el fuego que se reflejaba en la piedra. Y entonces, de un


modo estpido, haba espiado ms all de la curva.
Todava le dolan los ojos. Slo haba echado una rpida mirada antes de girar y
arrastrarse silenciosamente hasta el lugar donde se hallaba tendido. Pero haba sido
suficiente. Ms all del recodo, el fuego era brillante, mucho ms brillante de lo que
l nunca se hubiera podido imaginar. Incluso con los ojos cerrados poda verlo: dos
manchas dolorosas que danzaban con un brillo intenso y horrible, y no desaparecan.
Pens que el fuego haba destruido parte de sus ojos.
Sin embargo, cuando haba tocado el fuego de las paredes, ste no era como
contaban los trovadores. La piedra era como cualquier otra: fra y un poco hmeda.
Los trovadores decan que el fuego era caliente. Pero el fuego sobre la piedra no era
caliente al tacto.
No era fuego, reflexion Greel despus de un momento. No obstante, no saba
qu era.
Pero no poda ser fuego si no estaba caliente.
Se alej levemente del lugar en que se encontraba. Movindose apenas alcanz y
toc a H'ssig en la oscuridad.
Su hermano mental estaba a pocos pasos de distancia, cerca de otras de las barras
de metal. Greel le llam con su mente y pudo sentir el estremecimiento del otro en
repuesta.
Los pensamientos y las sensaciones se mezclaron sin necesidad de palabras.
H'ssig tambin estaba asustado. La enorme rata cazadora no tena ojos. Pero su
olfato era ms agudo que el de Greel, y en el tnel haba un olor muy extrao.
Tambin sus odos eran mejores. A travs de ellos, Greel pudo percibir ms
claramente los extraos ruidos que provenan del lugar en que se hallaba el fuego que
no era fuego.
Greel abri los ojos otra vez. Lentamente, no de una vez. Parpadeando.
Los agujeros que el fuego haba horadado en ellos seguan all. Pero tendan a
desaparecer. Y el fuego amortiguado que se mova sobre la curva del tnel poda
soportarse si no se le miraba directamente.
Rgido. No poda avanzar ms. Y no deba retroceder. Era un explorador. Tena un
deber que cumplir.
Se conect de nuevo con H'ssig. La rata cazadora le haba acompaado desde su
nacimiento. Jams le haba fallado. No le fallara esta vez. La rata no tena ojos que
pudieran quemarse, pero sus odos y su nariz le diran a Greel lo que quera saber
acerca de la cosa que estaba ms all de la curva.
Ms que orla, H'ssig adivin la orden. Se desliz con lentitud hacia delante, en
direccin al fuego.
Un tesoro!
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La voz de Ciffonetto estaba llena de admiracin. La capa de grasa protectora que


le cubra la cara no logr ocultar su sonrisa.
Von der Stadt miraba con expresin dubitativa. No slo era su rostro; todo su
cuerpo irradiaba duda. Los dos hombres estaban vestidos de la misma manera: monos
grises sin forma, tejidos con una gruesa malla metlica. Pero ellos no podan
equivocarse jams.
Von der Stadt era famoso por su habilidad para expresar duda al mismo tiempo
que su rostro permaneca impvido. Cuando se mova o hablaba, enfatizaba la
impresin. As lo hizo esta vez.
Algn tesoro dijo simplemente.
Fue suficiente para fastidiar a Ciffonetto. Frunci el ceo hacia su compaero
ms robusto.
No. S lo que digo dijo.
El rayo de su pesada linterna traz un arabesco en la densa oscuridad y jug hacia
arriba y hacia abajo sobre uno de los carcomidos pilares de acero que se afinaban
desde la plataforma hasta el techo.
Mira all dijo Ciffonetto.
Ya veo dijo. Dnde est el tesoro?
Ciffonetto continu moviendo su linterna hacia arriba y hacia abajo.
ste es el tesoro dijo. Todo este lugar es un descubrimiento histrico de
antologa. Saba que esto era lo que debamos buscar. Se lo dije.
Cul es la fundamental importancia de una viga de acero? pregunt Von der
Stadt al tiempo que iluminaba el pilar con su propia linterna.
El estado de conservacin dijo Ciffonetto acercndose. Casi todo lo que
nos rodea es ahora radiactivo. Pero aqu debajo hallaremos algunos artefactos
hermosos. Nos darn un excelente cuadro acerca de cmo era la civilizacin antes del
desastre.
Ya sabemos cmo era protest Von der Stadt. Tenemos cintas grabadas,
libros, pelculas, de todo. Toda clase de cosas. La guerra no afect a la Luna.
S, s, pero es diferente dijo Ciffonetto. Esto es real.
Con su mano enguantada acarici la viga amorosamente.
Mira aqu dijo.
Von der Stadt se acerc.
Haba algo grabado en el metal. Raspado con un objeto. No era muy profundo
pero an poda leerse con cierta dificultad. Ciffonetto sonrea de nuevo. Von der Stadt
miraba con expresin de duda.
Rodney ama a Wanda ley.
Sacudi la cabeza.
Mierda, Ciff dijo, puedes encontrar lo mismo en cualquier sitio pblico de

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Ciudad Luna.
Ciffonetto elev los ojos al cielo.
Von der Stadt dijo, si encontrramos la pintura ms antigua del mundo,
diras que se trata del torpe diseo de un bfalo.
Acarici la escritura con su mano libre.
No lo comprendes? Esto es antiguo. Es historia. Son los restos de una
civilizacin, de un pas y de un planeta que desaparecieron hace quinientos aos.
Von der Stadt no respondi, pero sigui mirando con expresin de duda. Su
linterna vag de un lado a otro.
Hay ms cosas, si es que te interesa dijo, manteniendo la luz dirigida hacia
otro pilar que se encontraba a pocos pasos de distancia.
Esta vez fue Ciffonetto quien ley la inscripcin.
Arrepintete o te condenars dijo con una sonrisa despus de que su haz
de luz se mezclara con el de Von der Stadt.
Ahog una carcajada.
Las palabras de los profetas estn escritas en las paredes subterrneas dijo
con suavidad.
Von der Stadt frunci el ceo.
De algunos profetas dijo. Deben de haber profesado alguna extraa
religin.
Oh, Cristo gru Ciffonetto. No lo deca literalmente. Slo estaba citando
a alguien. A un poeta de mediados de siglo veinte llamado Simn. Escribi aquello
slo cincuenta aos antes del gran desastre.
A Von der Stadt no le interesaba la conversacin. Vag por all con impaciencia,
arrojando su haz de luz de aqu para all entre las ruinas de la antigua estacin de
metro.
Hace calor aqu se quej.
Ms calor hace all dijo Ciffonetto, casi perdido en una nueva inscripcin.
No es la misma clase de calor replic Von der Stadt.
Ciffonetto no se molest en responder.
ste es el hallazgo ms importante de la expedicin dijo cuando dej de
investigar. Tenemos que tomar fotografas. Y traer a los otros hasta aqu. Perdemos
el tiempo en la superficie.
Lo hacemos mejor aqu abajo? dijo Von der Stadt. Con expresin de duda,
por supuesto.
Ciffonetto asinti.
Es lo que he dicho siempre. La superficie ha sido devastada. Despus de todos
estos siglos, todava es radiactiva. Si queda algo, est bajo tierra. All es donde
debemos buscar. Tenemos que dividirnos el trabajo y explorar todo el sistema de

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tneles.
Sus manos se extendieron a lo largo y a lo ancho.
T y Nagel habis estado discutiendo durante todo el viaje dijo Von der Stadt
. Durante todo el viaje desde Ciudad Luna. No veo qu ganas con ello.
El doctor Nagel es un tonto dijo Ciffonetto.
No estoy de acuerdo dijo Von der Stadt. Soy un soldado, no un cientfico.
Pero he prestado atencin a sus argumentos y me parecen sensatos. Todo lo que hay
aqu es valioso, pero no es lo que quiere Nagel. No han enviado la expedicin para
encontrar esto.
Lo s, lo s dijo Ciffonetto. Nagel quiere vida. Vida humana,
especialmente. Y lo mximo que obtiene son unas pocas especies de insectos y un
puado de pjaros que han sufrido mutaciones.
Von der Stadt se encogi de hombros.
Si echara una mirada por aqu debajo, encontrara lo que busca continu
Ciffonetto. No se da cuenta de la profundidad que alcanzaban las ciudades antes de
la guerra. Hay miles de tneles debajo de nuestros pies. Nivel tras nivel. All han de
estar los supervivientes, si es que queda alguno.
Por qu lo piensas? pregunt Von der Stadt.
Mira, cuando se desat la guerra, los nicos que podran haberse salvado son
los que huyeron a refugios profundos. O a tneles debajo de las ciudades. La
radiactividad les debe de haber impedido subir durante aos. Diablos, la superficie
an carece de atractivos. Han de permanecer ocultos por all abajo. Se adaptaran.
Despus de varias generaciones habrn perdido el inters por salir.
Sin embargo, la atencin de Von der Stadt se haba dispersado y casi no
escuchaba al otro. Haba caminado hasta el borde de la plataforma y miraba fijamente
las vas.
Se detuvo en silencio durante unos instantes y entonces tom una decisin. Fij la
linterna en su cinturn y comenz a descender.
Vamos dijo. Tratemos de hallar a algunos de tus supervivientes.
H'ssig se adelant y permaneci cerca de la barra de metal. Le serva para
ocultarse y le mantena protegido del fuego; por lo tanto, se movi en una pequea
franja de oscuridad casi total. Bordeando la barra lo mejor que pudo, se arrastr en
silencio alrededor de la curva, y se detuvo.
A travs de l, Greel observ; observ con los ojos de la rata y con su nariz.
El fuego hablaba.
Haba dos olores; parecidos pero no iguales. Y dos voces. Exactamente como si
hubiera dos fuegos. Las cosas brillantes que haban quemado los ojos de Greel eran
criaturas vivientes de alguna naturaleza.
Greel escuch. Los sonidos que H'ssig oa tan claramente eran palabras. Alguna
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clase de lenguaje. Greel estaba seguro de lo que pensaba. Conoca la diferencia que
existe entre los gruidos y el rugir de los animales y las estructuras de una lengua.
Sin embargo, las cosas de fuego hablaban una lengua que l no conoca. Los
sonidos no significaban ms para l que para H'ssig que se los transmita.
Se concentr en el olor. Era extrao, diferente a todo lo que haba conocido antes.
De algn modo, pareca un olor a hombre; pero no poda ser.
Greel pens. Un olor casi humano. Y palabras. Podra ser que las cosas de fuego
fueran hombres? Deban de ser hombres extraos, muy diferentes a la Gente. Pero los
trovadores haban cantado sobre ciertos hombres que en la antigedad tenan extraas
formas y poderes desconocidos. Andaran aquellos hombres por all?
S!
Greel se emocion. Se movi lentamente en el lugar en que se encontraba y se
puso en cuclillas para espiar hacia la curva. Un chasquido sordo oblig a H'ssig a
retroceder y a esconderse cerca de Greel.
Slo haba un modo de estar seguro, pens Greel. Temblando, sali
cautelosamente con su mente.
Von der Stadt se haba adaptado mejor que Ciffonetto a la gravedad de la Tierra.
Lleg al suelo del tnel rpidamente y esper con impaciencia que su compaero
bajara de la plataforma.
Ciffonetto se dej caer y aterriz con un ruido sordo. Mir hacia la plataforma
con aprensin.
Espero que pueda volver a subirla dijo.
Von der Stadt se encogi de hombros.
T eras el que quera explorar los tneles.
S dijo Ciffonetto, tratando de adaptar los ojos a la oscuridad y mirando a su
alrededor. Y todava lo deseo. Aqu abajo, en estos tneles, est la respuesta que
buscamos.
Es tu teora dijo Von der Stadt. Mir hacia ambas direcciones y eligi una al
azar.
Camin hacia adelante iluminando el camino con su linterna. Ciffonetto lo segua
medio paso atrs.
El tnel en el que entraron era largo, recto y estaba vaco.
Dime dijo de improviso Von der Stadt mientras caminaban, aun en el caso
de que los supervivientes se hubieran albergado en refugios subterrneos durante la
guerra, no tendran que haber salido alguna vez a la superficie para sobrevivir?
Quiero decir cmo puede alguien vivir aqu abajo? Mir los tneles con
evidente disgusto.
Has estado tomando lecciones con Nagel o algo as? replic Ciffonetto.
He odo eso tantas veces que ya estoy harto. Admito que sera difcil, pero no
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imposible. Al principio, deben de haber tenido acceso a grandes almacenes de comida


envasada. Han de haber reservado muchos alimentos. Ms tarde, se habrn procurado
su propia comida.
Hay plantas que crecen en la oscuridad. E insectos, y tambin animales, supongo.
Una dieta de bichos y hongos. No me parece muy saludable.
Ciffonetto de detuvo de repente sin molestarse en contestar.
Mira all dijo sealando con su linterna. El rayo de luz jugueteaba sobre una
grieta dentada en la pared del tnel. Pareca como si alguien hubiera roto la piedra
intencionadamente mucho tiempo antes.
La luz de Von der Stadt se uni a la de Ciffonetto para iluminar mejor el rea. A
partir de la abertura naca un pasadizo. Ciffonetto se dirigi hacia l.
Qu diablos dices acerca de esto, Von der Stadt? pregunt con una sonrisa.
Ilumin el lugar y entr. Sali de inmediato.
No hay mucho que ver dijo. El pasadizo termina apenas comenzado. No
obstante, confirma lo que siempre digo.
Von der Stadt pareca vagamente incmodo. Su mano libre se dirigi hacia la
cartuchera donde guardaba su pistola.
No s dijo.
No, no lo sabes dijo Ciffonetto con voz triunfal. Tampoco lo sabe Nagel.
Los hombres han vivido aqu. Todava deben de vivir aqu. Tenemos que organizar
una bsqueda ms eficiente por todo el sistema subterrneo.
Hizo una pausa. Su mente retrocedi a la discusin que haba mantenido unos
minutos antes con Von der Stadt.
Y en lo que respecta a tus bichos y a tus hongos, te digo que el hombre es
capaz de adaptarse a todo. Si han sobrevivido a la guerra y todo indica que lo han
hecho entonces han sobrevivido a sus consecuencias. Puedo apostarlo.
Tal vez dijo Von der Stadt. De todos modos, no entiendo por qu ests tan
interesado en los supervivientes. No niego que la expedicin sea importante y todo
eso.
Debemos restablecer los vuelos espaciales, y sta es una buena manera de probar
nuestros instrumentos. Y supongo que vosotros, los cientficos, podris obtener
buenos materiales para los museos. Pero, humanos? Qu nos ha dado la Tierra
aparte de la Gran Hambruna?
Ciffonetto sonri con tolerancia.
Es a causa de la Gran Hambruna que queremos encontrar humanos dijo.
Hizo una pausa.
Ahora tenemos que convencer a Nagel. Regresemos.
Comenz a caminar hacia el lugar de donde haban venido y continu hablando.
La Gran Hambruna fue un inevitable resultado de la guerra en la Tierra dijo

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. Cuando dejaron de llegarnos reservas, no hubo manera de mantener con vida a la


gente en la colonia lunar. El noventa por ciento pereci de hambre.
La Luna poda autoabastecerse, pero slo con una poblacin muy pequea. Es
lo que sucedi. La poblacin tuvo que adaptarse. Reciclamos el aire y el agua,
cultivamos alimentos en tanques hidropnicos. Luchamos a brazo partido, pero
hemos sobrevivido. Y hemos comenzado la reconstruccin.
Sin embargo, hemos perdido mucho. Muri demasiada gente. Nuestra reserva
gentica era terriblemente pequea y poco diversa. Para empezar, nuestra colonia ha
carecido siempre de diferencias raciales. Aquello no ayud en absoluto. La poblacin
decreci durante un largo perodo hasta que encontramos fuentes fsicas para
mantener a mayor cantidad de gente. La idea de la pureza de la raza no funcion.
Ahora, la poblacin est aumentando de nmero, pero de un modo muy lento.
Estamos estancados, Von der Stadt. Nos ha llevado cinco siglos volver a utilizar las
naves espaciales, por ejemplo. Y todava no hemos logrado producir muchas de las
cosas que existan en la Tierra antes del desastre.
Von der Stadt arrug el entrecejo.
Estancamiento es una palabra extraa dijo. Creo que lo hemos hecho
bastante bien.
Ciffonetto desautoriz el comentario con un movimiento de su linterna.
Bastante bien dijo. Pero no lo suficiente. No estamos yendo a ninguna
parte.
Hay muy pocos cambios; cambios en el sentido de ideas nuevas. Necesitamos
puntos de vista novedosos, una reserva gentica fresca. Necesitamos el estmulo del
contacto con otras culturas forneas. Los supervivientes nos darn lo que queremos.
Despus de la destruccin de la Tierra, han debido de cambiar de algn modo. Y ellos
sern la prueba de que la vida humana puede an florecer sobre la Tierra. Resulta
crucial si es que pretendemos instaurar aqu una colonia.
El ltimo tema fue lanzado casi como una reflexin, pero Von der Stadt capt la
idea y la aprob. Asinti con gravedad.
Haban llegado de nuevo a la estacin. Ciffonetto se dirigi resueltamente a la
plataforma.
Vamos dijo, regresemos a la base. Anso ver la cara que pondr Nagel
cuando le contemos lo que hemos descubierto.
Eran hombres.
Greel estaba casi seguro. La textura de sus mentes era rara, pero similar a la de
los hombres. Greel era un excelente investigador de mentes. Conoca la burda y
desmayada sensacin de la mente de los animales, las sombras obscenas que
conformaban los pensamientos de las cosas-como-gusanos. Y tambin conoca la
mente de los hombres.
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Eran hombres.
Y adems, haba algo extrao. La fusin de mentes se converta en una autntica
comunicacin cuando se llevaba a cabo con una mente hermana. Siempre se trataba
de algo que se comparta con otros hombres. Un modo de compartir oscuro y
tenebroso, lleno de nubes y sabores y aromas y emociones. Pero, un modo de
compartir.
En este caso no haba nada qu compartir. En este caso era como una fusin de
mentes con un animal inferior. Tacto, sensaciones, sabores, onda: todo lo que un
experto fusionador de mentes poda lograr con un animal. Pero nunca percibira una
respuesta.
Los hombres y los hermanos mentales respondan; los animales, no.
Estos hombres no respondan. Estos extraos hombres de fuego tenan mentes
silenciosas, desmanteladas.
En la oscuridad del tnel, Greel se puso tenso en su posicin de cuclillas. El fuego
haba desaparecido de repente de la pared. Los hombres se iban, tnel abajo,
alejndose de l. El fuego se marchaba con ellos.
Se adelant lentamente H'ssig iba a su lado con el arpn en la mano. La
distancia haca que la fusin de mentes se dificultara. Deba mantenerles a su alcance.
Deba descubrir ms cosas. Era un explorador. Tena un deber que cumplir.
Su mente sali otra vez para gustar el sabor de las otras mentes. Tena que
asegurarse.
Los pensamientos de ellos se mova a su alrededor; el ondulante caos se
interrumpa por momentos con rfagas de brillantez y emociones y conceptos a
medio entrever. Greel entendi muy poco. Pero logr reconocer algo. Y algo ms
lleg hasta l.
Se entretuvo y degust sus mentes por completo, y aprendi. Sin embargo,
todava era como fusionarse con un animal. No poda hacerse sentir. No pudo obtener
ninguna respuesta.
Todava se alejaron un poco ms, y sus pensamientos se hicieron ms borrosos, y
la fusin mental ms difcil. Greel avanz. Vacil al llegar al punto en que el tnel se
curvaba. Pero deba continuar. Era un explorador.
Se acost en el suelo, parpade, y se desliz alrededor de la curva ayudndose
con las manos y las rodillas.
Ms all de la curva, se detuvo y respir hondo. Estaba en un inmenso vestbulo,
una inmensa caverna con un techo abovedado y unos pilares gigantes que sostenan el
cielo raso. Todo el recinto brillaba a causa de la luz, una luz extraa, feroz, que
danzaba por encima de todo.
Se trataba de un lugar de leyenda. Un vestbulo de los Tiempos Antiguos. Greel
jams haba visto una cmara tan vasta. Y, de entre los integrantes de la Gente, era l

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quien haba llegado ms alto y ms lejos.


Los hombres no se hallaban a la vista, pero su fuego danzaba alrededor de la boca
del tnel en el otro extremo del vestbulo. Era intenso, pero no insoportable. Los
hombres estaban ocultos por otra curva. Greel comprendi que slo vea el dbil
reflejo de su fuego. En tanto no lo mirara directamente, estaba a salvo.
Entr en el vestbulo mientras el explorador que haba en l clamaba por trepar la
pared e investigar la cmara superior a la que conducan los pilares. Pero, no. Los
hombres de fuego eran ms importantes. Siempre podra retornar al vestbulo.
H'ssig se frot contra su pierna. Greel baj su mano y acarici la delicada piel de
la rata, tranquilizndola. Su hermano mental poda percibir el torbellino de sus
pensamientos.
Hombres, s, estaba seguro. Y saba an ms. Sus pensamientos eran diferentes a
los de la Gente; pero eran pensamientos humanos y l haba logrado entender
algunos. Uno de ellos arda, arda por encontrar a otros hombres. Buscaban a la
Gente, pens Greel.
Saba eso. Era un explorador y un fusionador de mentes. No cometa errores. Pero
no saba qu es lo que deba hacer.
Buscaban a la gente. Eso era bueno. Al principio, cuando haba aprendido el
concepto, haba temblado de gozo. Estos hombres de fuego eran los Antiguos de la
leyenda. Si buscaban a la Gente, l les guiara. Habra recompensas y gloria, y los
trovadores cantaran su nombre durante generaciones.
Adems, era su deber. Las cosas no haban marchado bien para la Gente durante
los ltimos aos. Se haba terminado el tiempo de bonanza cuando las cosas-comogusanos haban obligado a la Gente a trasladarse tnel tras tnel. E incluso ahora,
debajo de sus pies, la lucha continuaba an, en los Malos Niveles y en los tneles de
la Gente.
Y Greel saba que la Gente estaba perdiendo la batalla.
Lentamente pero sin pausas. Las cosas-como-gusanos eran nuevas para la Gente.
Ms que animales; pero menos, mucho menos que hombres. Ellas no precisaban
de los tneles. Reptaban por debajo de la tierra, y ningn hombre estaba a salvo.
La Gente luchaba con denuedo. Los fusionadores de mente podan sentir a las
cosas-como-gusanos y arrojarles los arpones, y las grandes ratas cazadoras podan
hacerlas trizas. Pero siempre, las cosas-como-gusanos regresaban del fondo de la
tierra. Y haba muchas; y muy poca Gente.
Ahora, estos hombres de fuego, estos hombres nuevos podran cambiar las cosas.
Las leyendas decan que los Antiguos haban luchado con fuego y con armas
extraas, y estos hombres vivan en el fuego. Podra ayudar a la Gente. Podran
entregarles armas poderosas para obligar a las cosas-como-gusanos a regresar al lugar
de dnde haban venido.

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Pero.
Pero estos hombres no eran lo suficientemente humanos. Sus mentes estaban
desmanteladas, y muchos, muchos de sus pensamientos resultaban extraos a Greel.
Slo poda vislumbrar algunos destellos. La fusin de mentes con ellos no
resultaba igual que con los integrantes de la Gente.
Saba cmo conducirles hasta la Gente. Conoca el camino. Abajo y arriba, una
vuelta aqu, un giro ms all. A travs de los Tneles Medios y de los Malos Niveles.
Pero, qu ocurrira si les llevaba y resultaban enemigos? Si destruan a la Gente con
su fuego?
Tena miedo de lo que pudieran hacer.
Sin l, jams les encontraran. Greel estaba seguro de ello. Slo l, en muchas
generaciones, haba llegado tan lejos. Y slo con cautela, con la fusin mental, y con
H'ssig a su lado. Nunca encontraran el camino por el que haba venido, los tneles
retorcidos que llevaban a lo profundo, a lo profundo de la tierra.
Si no actuaba, la Gente estara segura. Pero, eventualmente, las cosas-comogusanos podran vencer. Les llevara generaciones. Sin embargo, la Gente no lograra
resistir.
Era su decisin. Ningn fusionador de mentes podra llegar hasta donde se
encontraba.
Deba decidir solo.
Y no tard mucho en hacerlo. Muy pronto, se dio cuenta de que los hombres de
fuego regresaban. Sus extraos pensamientos se hicieron ms poderosos, y la luz de
la pared cada vez ms intensa.
Vacil. Despus retrocedi lentamente hacia el tnel de donde haba venido.
Aguarda un minuto dijo Von der Stadt en el momento en que Ciffonetto se
dispona a escalar la pared. Intentmoslo en la otra direccin.
Ciffonetto movi la cabeza de un lado a otro con disgusto y dej de subir,
volviendo al suelo del tnel. Pareca molesto.
Tenemos que regresar dijo. Ya tenemos bastante.
Von der Stadt se encogi de hombros.
Vamos. T eras el que quera explorar aqu abajo. Por consiguiente, debemos
realizar una tarea exhaustiva. Tal vez nos encontremos a pocos pasos de uno de tus
grandes descubrimientos.
Est bien dijo Ciffonetto, retirando su linterna del cinturn donde la haba
colocado para ensayar el salto a la plataforma. Supongo que tienes algo en mente;
sera terrible que trajramos a Nagel y descubriera algo que hemos pasado por alto.
Von der Stadt asinti. Los haces de luz de sus linternas se fundieron en uno y los
dos hombres se hundieron en la oscuridad del tnel.

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Venan. El miedo y la indecisin se unieron en la mente de Greel. Se apret contra


la pared del tnel. Retrocedi, rpido y en silencio. Deba mantenerse alejado del
fuego antes de decidir lo que habra de hacer. Pero despus de la primera vuelta, el
tnel se estiraba, largo y estrecho. Greel era veloz. Pero no lo suficiente. Y sus ojos
estaban descubiertos cuando, con una furia total, hizo su aparicin el fuego. Sus ojos
ardieron.
Profiri un alarido de pnico y se arroj al suelo. El fuego se neg a marcharse.
Danzaba delante de l, incluso con los ojos cerrados, lanzando horribles colores.
Greel luch por controlar la situacin. An exista una buena distancia entre ellos.
An tena el arma en su poder. Se conect con H'ssig que se hallaba cerca de l. La
rata sin ojos volvera a ser su vista.
Con los ojos todava cerrados comenz a arrastrarse hacia atrs, lejos del fuego.
H'ssig se qued all.
Qu demonios era eso?
La pregunta de Von der Stadt qued suspendida en el aire durante unos instantes.
Se haba quedado paralizado en el sitio en que naca la curva. Ciffonetto se haba
quedado tambin esttico al or el ruido.
El cientfico pareca asombrado.
No lo s dijo. Era extrao. Pareca una especie de animal en pnico. Un
grito, o algo as. Pero como si el que grit intentara ahogar el alarido.
La linterna alumbr hacia el lugar cortando la oscuridad con ondas de luz, pero
sin revelar nada interesante. La luz de Von der Stadt ilumin, inmvil, hacia delante.
No me gusta esto afirm Von der Stadt dubitativamente. Tal vez haya algo
aqu abajo. Pero no parece amistoso.
Pas la linterna a su mano izquierda y cogi la pistola.
Veamos dijo.
Ciffonetto arrug el ceo pero no dijo nada. Comenzaron a avanzar de nuevo.
Eran grandes y se movan velozmente. Greel comprendi con desesperacin que
le cogeran. La eleccin ya estaba hecha.
Sin embargo, tal vez fuera la correcta. Eran hombres. Hombres como los
Antiguos.
Ayudaran a la Gente contra las cosas-como-gusanos. Se avecinaba un nuevo
tiempo.
Las viejas glorias que cantaran los trovadores renaceran. Desaparecera el horror.
Pasara el miedo. La Gente construira nuevos tneles y vestbulos asombrosos.
S. Haban decidido por l, pero la decisin era correcta. Era la nica posible. El
hombre debe encontrar al hombre, y juntos deban enfrentarse a la cosas-comogusanos.
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Mantuvo los ojos cerrados. Pero aguard.


Y habl.
Otra vez se quedaron rgidos, a medio camino. Esta vez el sonido no pareca un
ruido ahogado. Era suave, casi un susurro, pero era lo suficientemente claro para no
confundirlo.
Las dos linternas oscilaron salvajemente al mismo tiempo. Entonces, una detuvo
su movimiento. La otra titube, despus se uni a la primera.
Ambas formaron un remanso de luz sobre la oscura pared del tnel. Y el remanso
ilumin qu cosa?
Dios mo! dijo Von der Stadt. Ciff, dime rpido qu es, antes de que
dispare.
No lo hagas dijo Ciffonetto. No se mueve.
Pero qu es?
No lo s. La voz del cientfico son extraa, temblorosa.
La criatura que se hallaba en el remanso de luz era pequea; meda algo ms de
cuatro pies. Pequea y nauseabunda. Tena una apariencia vagamente, humana, pero
las proporciones de los miembros eran incorrectas, y las manos y pies, grotescos y
malformados. Y la piel, la piel era repugnante, de un blanco agusanado.
Pero lo peor era el rostro. Grande, desproporcionado en relacin con el cuerpo,
casi sin boca y sin nariz. La cabeza era todo ojos. Dos ojos grandes, inmensos,
grotescos que ahora se hallaban ocultos por capas de una piel blanca mortecina.
Von der Stadt estaba atnito; Ciffonetto tembl ligeramente ante la visin que se
presentaba ante sus ojos. Habl primero.
Mira dijo con voz suave. En su mano. Creo creo que es un utensilio.
Silencio. Un silencio largo y tenso. Entonces, Ciffonetto habl de nuevo. Su voz
era ronca.
Me parece que es un hombre.
Greel ardi.
El fuego le haba dado caza. An con los prpados apretados, los ojos le dolan, y
comprendi el horror que le esperaba si llegaba a abrirlos. Y el fuego le haba dado
caza.
Su piel le escoca de un modo extrao, y le dola. Cada vez ms y ms.
Sin embargo, no se movi. Era un explorador. Tena un deber que cumplir.
Aguant, mientras su mente se fusionaba con las de los otros. Y all, en sus mentes,
descubri el temor, un temor controlado. De un modo extrao, distorsionado, se vio a
s mismo a travs de los ojos de ellos. Sinti su horror y su repulsin. Una repulsin
pura que habitaba en ambas mentes.
Se enfureci, pero control su ira. Deba llegar hasta ellos. Deba llevarles hasta
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la Gente. Eran ciegos y estaban desmantelados y no podan controlar sus


sentimientos.
Pero si lograban hacerse entender, les ayudaran. S.
No se movi. Esper. Su piel arda, pero esper.
Eso dijo Von der Stadt. Esa cosa es un hombre?
Ciffonetto asinti.
Debe de ser. Lleva un utensilio. Habla. Vacil.
Pero, Dios, nunca antes haba visto algo semejante. Los tneles, Von der Stadt.
La oscuridad. Durante largos siglos, slo oscuridad. Nunca imagin tanta
evolucin en tan poco tiempo.
Un hombre! Von der Stadt todava dudaba. Ests loco. Ningn hombre
puede haber llegado a convertirse en eso.
Ciffonetto apenas le oy.
Tendra que haberlo pensado murmur. Tendra que haberlo adivinado. La
radiacin, por supuesto. Debe de haber acelerado las mutaciones. Perodos de tiempo
ms cortos, supongo. Los hombres pueden vivir de bichos y de hongos. No los
hombres como nosotros. Por lo tanto se adaptaron. Se adaptaron a la oscuridad, a los
tneles. l
De repente dej de hablar.
Sus ojos dijo alejando su linterna de modo que las paredes parecieron
estar ms cerca. Debe de ser muy sensible. Le estamos haciendo dao. Aleja tu
linterna, Von der Stadt.
Von der Stadt le dirigi una mirada llena de duda.
Hay bastante oscuridad aqu dijo. Sin embargo, obedeci. Su haz de luz se
apart.
Histrico dijo Ciffonetto. Un momento que perdurar en
Nunca logr acabar la frase. Von der Stadt estaba tenso, a punto de disparar su
arma.
En el momento en que desviaba su linterna, haba alcanzado a vislumbrar un
relmpago de movimiento en la oscuridad. Movi el haz de luz de un lado a otro y
encontr de nuevo la cosa y logr iluminarla.
Hubiera disparado antes, pero lo haba detenido el hecho de que la figura parecida
a un hombre estaba quieta y resultaba extraa.
La nueva cosa se mova. Chillaba y se escurra. No le resultaba extraa. Esta vez
Von der Stadt no vacil.
Se produjo un rugido, un relmpago. Despus, otro.
La tengo dijo Von der Stadt. Una maldita rata.
Y Greel grit.

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Despus del ardor haba sobrevenido un momento de alivio. Pero slo haba
durado un instante. Entonces, de repente, el dolor le envolvi. Onda tras onda tras
onda. Rod sobre l borrando los pensamientos de los hombres de fuego, borrando su
propio temor, borrando su ira.
H'ssig estaba muerto. Su hermano mental estaba muerto.
Tembl de indignacin. Se abalanz hacia adelante con el arpn en la mano.
Abri los ojos. Tuvo un destello de visin, luego ms dolor y ms ceguera. Pero
el destello persista. Golpe. Y golpe de nuevo. Salvaje, locamente, golpe tras golpe,
estocada tras estocada.
Despus, el universo entero se volvi rojo a causa del dolor, y volvi a escucharse
el terrible rugido que haba precedido a la muerte de H'ssig. Algo le arroj al suelo
del tnel y sus ojos se abrieron otra vez: el fuego, el fuego estaba en todas partes.
Pero slo durante un instante. Slo durante un instante. Entonces rpidamente, la
oscuridad fue total para Greel de la Gente.
La pistola todava, humeaba. La mano an estaba firme. Pero la boca de Von der
Stadt se abri mientras miraba, incrdulo, a la cosa sobre la cual haba disparado que
yaca en el suelo del tnel y a su propia sangre que manaba a travs del uniforme.
Entonces, el revlver cay y sus manos se dirigieron hacia el estmago, apretando
las heridas. Su mano qued tinta en sangre. La mir fijamente. Mir fijamente a
Ciffonetto.
La rata dijo con pnico en la voz. Slo dispar a la rata. Slo a ella. Por
qu, Ciff? Yo
Y cay al suelo. Pesadamente. Su linterna se rompi y rein la oscuridad.
Se produjo un desconcierto hasta que, por fin, Ciffonetto encendi la linterna. El
cientfico, plido, se arrodill junto a su compaero.
Von der Stadt murmuraba.
Ni siquiera la vi venir. Haba desviado mi luz, como t habas dicho. Por qu,
Ciff?
No pensaba dispararle. No si era un hombre. Slo dispar a la rata. Slo a la rata.
Ciffonetto, que no se haba movido en todo el tiempo, asinti.
No fue culpa tuya, Von. Le debes de haber asustado. Necesitas una cura, ahora.
La herida es seria. Eres capaz de volver al campamento?
No esperaba una respuesta. Pas un brazo por debajo de los de Von der Stadt y le
levant. Comenz a caminar por el tnel rogando para que pudieran llegar hasta la
plataforma.
Slo dispar a la rata continuaba diciendo una y otra vez Von der Stadt con
una voz desmayada.
No te preocupes dijo Ciffonetto. No importa. Encontraremos otros.
Buscaremos por todo el sistema subterrneo si hace falta. Les encontraremos.
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Slo una rata. Slo una rata.


Llegaron a la plataforma. Ciffonetto dej a Von der Stadt sobre el suelo.
No puedo subir contigo, Von dijo. Tengo que dejarte aqu. Ir por ayuda.
Nervioso, cogi la linterna de su cinturn.
Slo una rata dijo otra vez Von der Stadt.
No te preocupes dijo Ciffonetto. An en el caso de que no les
encontrsemos, no se perdera nada. Obviamente, era un subhumano. Alguna vez fue
un hombre, alguna vez. Pero ya no lo era. Degenerado. Incapaz de ensearnos nada.
Pero Von der Stadt no le escuchaba. Se haba sentado junto a la pared, cogiendo
con las manos su estmago mientras la sangre se deslizaba entre sus dedos.
Murmuraba siempre las mismas palabras, una y otra vez.
Ciffonetto se volvi hacia la pared. Unos pocos pasos hasta la plataforma,
despus el viejo y desvencijado ascensor, y las ruinas, y la luz del da. Tena que
darse prisa. Von der Stadt no durara mucho tiempo.
Se cogi de la roca y trat de subir. Con desesperacin, su mano se asi a un
agujero.
Trat de ascender de nuevo.
Casi haba llegado al nivel de la plataforma cuando sus msculos lunares le
fallaron. Se produjo un repentino espasmo y su mano se solt. No haba podido
soportar el esfuerzo.
Se cay. Sobre la linterna.
Jams haba visto una oscuridad semejante. Demasiado espesa, demasiado total.
Luch por no gritar.
Cuando intent levantarse de nuevo, grit. La linterna se haba roto con el golpe.
Su grit retumb y volvi a retumbar en el largo y negro tnel que no poda ver.
Tard un largo tiempo en acallarse. Cuando desapareci, Ciffonetto volvi a gritar. Y
otra vez.
Finalmente, ronco, se detuvo.
Von dijo, Von, puedes orme?
No hubo respuesta. Lo intent de nuevo. Hablar, deba hablar para no volverse
loco. La oscuridad le rodeaba por todas partes y poda or unos suaves movimientos
cerca de sus pies.
Von der Stadt solloz. El sonido pareca infinitamente lejano.
Era slo una rata deca. Slo una rata.
Silencio. Entonces, suavemente, Ciffonetto dijo:
S, Von, s.
Era slo una rata.
Era slo una rata.
Era slo una rata.

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EL HROE
La ciudad estaba muerta y las llamas que marcaban su final derramaban su rojo
espectro sobre el cielo gris verdoso.
Haba estado murindose durante un largo tiempo. La resistencia haba durado
casi una semana y la lucha haba sido muy dura por momentos. Pero, al fin, los
invasores haban vencido a los que defendan, del mismo modo que haban vencido a
tantos en otras pocas. El extrao cielo con dos soles no les molestaba. Haban
peleado y ganado bajo cielos azules moteados de oro y cielos de un negro retinto.
Los muchachos del Control del Tiempo haban atacado primero, mientras las
fuerzas principales permanecan a cientos de millas al este. La ciudad haba sido
arrasada por innmeras tormentas para dificultar la preparacin de las defensas y
destruir el espritu de resistencia.
Cuando estuvieran cerca, los invasores haban enviado aulladores. Agudos e
interminables alaridos haban resonado durante el da y durante la noche hasta que la
poblacin entr en pnico. Y an despus, haban proseguido. Por aquel entonces, la
fuerza principal de los atacantes estaba preparada y lanz bombas infestadas a travs
de un persistente viento del oeste.
Incluso entonces, los nativos haban tratado de defenderse. Desde sus
emplazamientos de reserva que rodeaban la ciudad haban lanzado una carga de
tomos, en su intento por vaporizar una compaa que haba sido diezmada por el
ataque repentino. Pero aquel gesto result dbil en comparacin con la fuerza de los
otros. Por aquella poca, las bombas incendiarias caan con estruendo sobre la ciudad
y los aviones arrojaban grandes nubes de gas cido.
Y detrs del gas, los terribles escuadrones de asalto de la Fuerza Expedicionaria
de la Tierra avanzaban sobre las ltimas defensas.

Kagen mir enfadado hacia el dentado escudo plastoide que yaca a sus pies y
maldijo su suerte. Un detalle de la rutina de la limpieza, pens. Una perfecta
operacin rutinaria
Y algn maldito interceptor de un emplazamiento, situado en cualquier parte,
haba lanzado un tomo de baja gradacin hasta l.
Se haban producido pocos daos, pero las ondas expansivas haban averiado su
cohete y le haba arrojado fuera del cielo y llevado hasta un olvidado can, en la
parte este de la ciudad. Su ligera armadura plastoide le haba protegido del impacto,
pero su casco haba recibido un buen golpe.
Kagen se agach y levant el casco dentado para examinarlo. Su comunicador de
largo alcance y todos sus aparejos sensorios estaban rotos. Sin su cohete, se senta
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desmantelado, sordo, mudo y medio ciego. Lanz una maldicin.


Un relmpago de movimiento que se produjo en lo alto del pequeo can
distrajo su atencin. Ante sus ojos, haban aparecido cinco nativos. Cada uno de ellos
llevaba un arma primitiva en sus manos. Apuntaron hacia Kagen, listos para disparar.
Le rodearon, cubrindole por la derecha y por la izquierda. Uno de ellos comenz a
hablar.
No terminaba nunca. En un momento, la pistola sonora de Kagen estaba a sus
pies, en el suelo; al siguiente, apareci en sus manos.
Cinco hombres vacilan en el momento en que uno no lo hace. Durante el breve
instante en que los dedos de los nativos se tensaron sobre los disparadores, Kagen no
les concedi una pausa, no titube, no pens.
Kagen asesin.
La pistola sonora emiti un alarido agudo y potente. El jefe de la escuadra
enemiga tembl bajo el invisible rayo de sonido de alta frecuencia concentrado que le
haba atravesado. Para entonces, la pistola de Kagen haba hallado otros blancos.
Las pistolas de los dos nativos que quedaban con vida comenzaron por fin a
disparar.
Una lluvia de balas envolvi a Kagen mientras giraba hacia la derecha y grua
frente a los impactos que rebotaban contra su armadura de batalla. Su pistola sonora
se elev en el aire y un extrao disparo envi su carga a partir de su apretn.
Kagen no vacil ni se tom demasiado tiempo mientras la pistola sala de su
cobijo.
Trep hasta la cima del can rpidamente, y se dirigi hacia uno de los soldados.
El hombre ondul durante unos instantes y despus elev su arma. Aquella accin
era todo lo que Kagen necesitaba. Con todo el impulso de la ascensin, golpe la cara
del enemigo con la culata de la pistola y, ayudado por sus ciento cincuenta libras de
peso, martille el cuerpo del nativo por debajo del esternn.
Kagen borde el cadver y se encamin hacia el segundo enemigo, quien haba
dejado de hacer fuego cuando su camarada se haba interpuesto entre l y Kagen.
Ahora sus balas se perdan en el cuerpo areo. Retrocedi un paso, elev el revlver e
hizo fuego.
Y de repente, Kagen estuvo sobre l. Sinti un dolor lacerante cuando un disparo
roz una de sus sienes. Lo ignor y lanz el borde de su mano hacia la garganta el
nativo. El hombre, derribado, qued inmvil en el suelo.
Kagen se volvi, an en accin, buscando el siguiente atacante.
Estaba solo.
Se inclin y sec la sangre que manchaba su mano con un trozo del uniforme del
nativo. Su expresin era de disgusto. Tendra que andar un trecho hasta llegar al
campamento, pens, mientras arrojaba al suelo el trapo empapado en sangre.

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Definitivamente, hoy no era su da de suerte.


Gimi por lo bajo y se volvi hacia el can para recoger su pistola sonora y el
escudo con el objeto de iniciar la caminata.
Sobre el horizonte, la ciudad segua ardiendo.

La voz de Ragelli son alegre y estentrea a travs del comunicador de corto


alcance que Kagen anidaba en su puo.
Eres t, Kagen continu riendo. Te has reportado justo a tiempo. Mis
sensores estaban comenzando a recoger algo. Un poco ms y hubiese disparado
contra ti.
Mi casco est arruinado y los sensores rotos replic Kagen. No hay modo
de determinar las distancias: mi comunicador de largo alcance tambin est
descompuesto.
El mandams estaba tratando de averiguar qu te haba ocurrido le
interrumpi Ragelli. Le has hecho sudar un poco. Sin embargo, yo supona que
tarde o temprano regresaras.
Exacto dijo Kagen. Una de esas basuras envolvi a mi cohete, y me ha
tomado cierto tiempo regresar. Pero ya estoy en camino.
Emergi con lentitud del crter que le ocultaba y apareci ante la vista del
guardia, a la distancia. Se lo tom con calma.
Protegido por una valla de avanzada, Ragelli levant una poderosa arma de color
gris plata a modo de saludo. Estaba completamente cubierto por un traje de batalla de
duralium que lograba que la armadura plastoide de Kagen pareciera de papel de seda.
Se sent sobre el asiento de disparos de una de las bateras de pistolas sonoras.
Rodeada por una cantidad de pantallas defensivas, su figura maciza se convirti en
una mancha confusa.
Kagen le salud con la mano y apresur el paso. Se detuvo justo enfrente de la
barrera, al pie del emplazamiento de Ragelli.
Pareces totalmente magullado dijo Ragelli, observndole a travs de un visor
plastoide y ayudado por sus artefactos sensorios.
Esa ligera armadura no te garantiza ningn tipo de proteccin. Cualquier nio
puede destruirte disparndote un guisante.
Kagen se ri.
Al menos, puedo moverme. T puedes dirigir un Escuadrn de Asalto vestido
con esa armadura de duralium, pero quisiera verte en alguna ofensiva, camarada. Y la
defensa no gana la guerra.
S, s dijo Ragelli. Este puesto de centinela es ms aburrido que el
diablo.
Accion un botn de su panel de control y una parte de la valla se alz. Kagen
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penetr en el interior del emplazamiento. Un segundo despus, la abertura se cerr.


Kagen se apresur encaminndose a los barracones de su escuadrn. La puerta se
abri de forma automtica cuando l se acerc. Entr en el recinto. Era bueno volver
a casa y sentir de nuevo su peso normal. Estos agujeros de gravedad ligera le
molestaban bastante. Los cuarteles se mantenan en el estado de gravedad normal de
Wellington, que era el doble del de la Tierra. Resultaba caro pero el mandams
afirmaba que nada era poco con tal de lograr el bienestar de los soldados.
Kagen se quit la armadura plastoide en la antesala y la guard en el arcn que le
corresponda. Se dirigi directamente a su cubculo y se tendi en la cama.
Extendi una mano y abri un cajn que se hallaba en una mesa de metal. De all
extrajo una cpsula verdosa de gran tamao. La trag con dificultad y trat de
relajarse mientras sta cumpla su cometido en su sistema. Las reglas prohiban
ingerir sintastimas entre las comidas, lo saba, sin embargo esta regla no era
demasiado estricta.
Como muchos de los combatientes, Kagen la tomaba a todas horas para mantener
su velocidad y su resistencia en ptimas condiciones.

Dormitaba cmodamente cuando, unos minutos despus, el comunicador que se


encontraba en la pared, sobre su cama, cobr vida.
Kagen.
Kagen se sent inmediatamente, medio despierto.
A sus rdenes dijo.
Reprtese al Mayor Grady de inmediato.
Kagen sonri con amplitud. Su peticin marchaba con rapidez, pens. Y nada
menos que a travs de un oficial de alta graduacin. Se visti rpidamente, tratando
de ahuyentar su fatiga, y cruz la base.
Los cuarteles de los altos oficiales se hallaban en el centro de las vallas. Estaban
constituidos por tres edificios profusamente iluminados y rodeados por pantallas
protectoras y guardias vestidos con blancas armaduras de batalla. Uno de ellos
reconoci a Kagen y le facilit el acceso.
Despus de pasar la puerta, se detuvo unos instantes para que los sensores
pudieran detectar si portaba armas consigo. Por supuesto, no estaba permitido que los
soldados llevaran armas delante de los oficiales. Si hubiera llevado su pistola sonora,
las alarmas habran sonado por todo el edificio mientras los rayos motrices ocultos en
las paredes le habran inmovilizado por completo.
Pas la inspeccin y se encamin hacia las oficinas del Mayor Grady. Una vez
recorrido el primer tercio de su camino, un grupo de rayos motrices le sostuvo
firmemente por las muecas. Luch durante un instante contra el invisible toque que
senta sobre la piel, pero los rayos le sostuvieron con fuerza. Otros, disparados de
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forma automtica a su paso, continuaron la tarea de los anteriores.


Kagen maldijo por lo bajo y ahog un impulso de resistir. Odiaba verse sujeto por
los rayos motrices, pero aqullas eran las reglas si quera ver a un oficial de alto
rango.
La puerta se abri ante l y Kagen dio un paso hacia delante. Un equipo completo
de rayos motrices le inmovilizaron totalmente, ajustaron su mecanismo y le
confinaron a un atento estado de rigidez. Sus msculos clamaban por ofrecer
resistencia.
El Mayor Cari Grady estaba trabajando sobre un escritorio de madera cubierto
por infinidad de papeles, y escriba algo sobre un folio. Una pila de papeles escritos
descansaba a su lado sujeta a una antigua pistola de rayos lser que serva de
pisapapeles.
Kagen reconoci el arma. Se trataba de una especie de herencia que haba pasado
a travs de los integrantes de la familia Grady durante generaciones. La historia era
que algn antecesor la haba utilizado en la Tierra, en la Guerra de Fuego que haba
tenido lugar en el siglo XXI. A pesar de su antigedad, se supona que el chisme
funcionaba bien.
Despus de dos minutos de silencio, Grady abandon su pluma y mir a Kagen.
Era muy joven para ser oficial; sin embargo, su liso cabello gris le haca parecer de
ms edad.
Como todos los oficiales de alto rango haba nacido en la Tierra, antes del ataque
de las tropas de asalto desde la densa, pesada gravedad de los Mundos Guerreros de
Wellington y Rommel.
Reprtese dijo Grady con voz cortante. Como siempre su rostro delgado y
plido denotaba un inmenso aburrimiento.
Oficial de Campo John Kagen, Escuadrones de Asalto, Fuerza Expedicionaria
de la Tierra.
Grady asinti sin escuchar verdaderamente lo que el otro deca.
Abri uno de los cajones de su escritorio y extrajo una hoja de papel.
Kagen dijo haciendo ondular el papel en el aire, supongo que sabe por qu
est aqu.
Golpe el papel con un dedo.
Qu significa esto?
Exactamente lo que dice, Mayor contest Kagen. Trat de moverse, pero los
rayos motrices le mantuvieron inmvil.
Grady se dio cuenta e hizo un gesto de impaciencia.
Basta dijo. La mayor parte de los rayos dejaron de funcionar y permitieron
que Kagen se moviera, al menos a la mitad de su velocidad normal. Flexion sus
msculos aliviado y sonri.

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Mi perodo de alistamiento finaliza dentro de dos semanas, Mayor. No pienso


volver a alistarme. Por consiguiente, solicito el traslado a la Tierra. Eso es lo que dice
el papel.
Las cejas de Grady se arquearon durante una fraccin de segundo, pero la
expresin de sus ojos no cambi. El aburrimiento segua reflejndose en ellos.
De verdad? pregunt. Usted ha sido soldado durante veinte aos, Kagen.
Por qu se retira? Me temo que no le entiendo.
Kagen se encogi de hombros.
No lo s. Me estoy haciendo viejo. Probablemente, est cansado de la vida de
campamento. Est comenzando a aburrirme. Conquistar un maldito agujero detrs de
otro. Quiero algo diferente. Algo excitante.
Grady asinti.
Ya veo. Pero, creo que no estoy de acuerdo, Kagen. Su voz sonaba suave y
persuasiva. Me parece que subestima a la F.E.T. Aqu podra hacer cosas
interesantes, si nos da una oportunidad.
Se inclin en su silla, jugando con un lpiz que haba cogido de encima del
escritorio.
Le dir algo, Kagen. Usted, ya lo sabe, hemos estado en guerra con el Imperio
Hrangan durante casi tres dcadas. Los enfrentamientos directos con el enemigo han
sido escasos y a distancia hasta el momento. Sabe por qu?
Seguro dijo Kagen.
Grady lo ignor.
Le dir la razn continu. Cada uno de nosotros ha estado tratando de
consolidar su posicin sometiendo a estos pequeos mundos que se hallan en las
regiones circundantes. Estos agujeros, como usted les llama. No obstante, son
agujeros importantes. Los necesitbamos para nuestras bases, por sus materias
primas, por su capacidad industrial y por las posibilidades de reclutamiento que nos
ofrecen. Es por este motivo que tratamos de no causar demasiados daos en nuestras
campaas. Y es por eso que usamos tcticas de guerra psicolgica como los
aulladores. Para que los nativos se atemoricen. Para preservar nuestra tarea.
S todo esto interrumpi Kagen con un mpetu propio de los nacidos en
Wellington. Y qu? No he venido a verle para que me d una conferencia.
Grady levant su vista del lpiz.
No dijo. No, por supuesto. Por tanto, le confiar algo, Kagen. Las
preliminares ya han terminado. Ha llegado la hora de la verdad, del gran
acontecimiento. Slo queda un puado de pequeos planetas sin conquistar. Muy
pronto estallar el conflicto con el Imperio Hrangan y con sus Batallones de
Conquista. Dentro de un ao, atacarn nuestras bases.
El Mayor mir a Kagen con actitud expectante, esperando una respuesta. Al no

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recibir nada a cambio, una mirada de asombro surc su rostro. Se inclin hacia
delante.
No comprende, Kagen? pregunt. Qu otra diversin pretende? Se
acabaron las luchas contra estos imberbes civiles con uniforme, con sus estpidos
tomos y sus primitivas pistolas de proyectiles. Los Hrangans constituyen un
autntico enemigo. Al igual que nosotros, sus ejrcitos estn preparados desde
muchas generaciones atrs. Son soldados, hechos y derechos. Muy buenos, tambin.
Tienen pantallas protectoras y armas modernas. Son enemigos que servirn para
probar a nuestros escuadrones de asalto.
Tal vez dijo Kagen con expresin de duda. Pero esa clase de diversin no
es la que tengo en mente. Estoy envejeciendo. Me he dado cuenta de que mis reflejos
no son tan rpidos como antes. Ni la sintastimas logra mantener mi velocidad.
Grady sacudi la cabeza.
Usted tiene uno de los mejores expedientes de toda la F.E.T., Kagen. He
recibido dos veces la Cruz Estelar y tres la Condecoracin del Congreso Mundial.
Todas las estaciones de comunicacin trasmitieron el evento cuando salv aquel
aterrizaje en Torego. Por qu duda ahora de su eficiencia? Necesitaremos hombres
como usted para luchar en contra de los Hrangans. Vuelva a alistarse.
No dijo Kagen con nfasis. Los reglamentos dicen que uno puede percibir
una pensin despus de veinte aos de servicio; adems, aquellas medallas me
reportarn un buen puado de dinero extra. Ahora, quiero disfrutarlos. Sonri
ampliamente. Como usted ha dicho, en la Tierra me conocen mucho. Soy un hroe.
Con esa reputacin, supongo que tendr un buen recibimiento.
Grady frunci el ceo y golpe el escritorio con impaciencia.
Conozco perfectamente lo que dicen los reglamentos, Kagen. Pero, en realidad,
nadie se retira, lo sabe. La mayora de los combatientes prefieren permanecer en el
frente. Es su trabajo. Para eso estn los Mundos Guerreros.
Realmente, no me importa, Mayor afirm Kagen. Conozco los
reglamentos y s que tengo derecho a retirarme con una pensin completa, y con la
paga extraordinaria. No puedo detenerme.
Grady consider la situacin con calma. Sus ojos se oscurecieron mientras
reflexionaba.
Muy bien dijo despus de una larga pausa. Sea razonable. Se retirar con
la pensin completa y con la paga. Le mandaremos a Wellington, su lugar de origen.
O a Rommel si prefiere. Le convertiremos en jefe de los soldados jvenes, del grupo
que usted elija. O en entrenador de campo. Con su prestigio, puede comenzar desde el
puesto ms alto.
No, no dijo Kagen con firmeza. No a Wellington. No a Rommel. A la
Tierra.

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Pero, por qu? Usted ha nacido y se ha formado en Wellington, en uno de sus


cuarteles, creo. Nunca ha visto la Tierra.
Es verdad dijo Kagen. Pero la he conocido a travs de los medios de
comunicacin. Y me ha gustado lo que he visto. Tambin he ledo bastante acerca de
ella en los ltimos tiempos. Ahora quiero ver qu tal es.
Hizo una pausa y volvi a sonrer.
Digamos que quiero ver aquello por lo que he estado luchando.
El ceo de Grady se arrug a causa del disgusto.
Vengo de la Tierra, Kagen le dijo. Le aseguro que no le gustar. No se
adaptar.
La gravedad es demasiado baja y no existen barracones de gravedad artificial para
cobijarle. La sintastima es ilegal; est estrictamente prohibida. Pero los Mundos
Guerreros le necesitan y pagarn precios exorbitantes por sus servicios. Los
terrqueos no estn preparados para recibir a los extraos. Pertenecen a una clase
diferente de personas.
Regrese a Wellington. Estar entre los suyos.
Tal vez sa sea una de las razones por las que deseo ir a la Tierra dijo Kagen
con terquedad. En Wellington, slo ser un veterano ms. Diablos, cada soldado
que se retira regresa a sus antiguos barracones. Sin embargo, en la Tierra ser una
celebridad.
Por qu? Porque ser el to ms fuerte y veloz del condenado planeta. Este hecho
me reportar algunas ventajas.
Grady comenz a mostrarse agitado.
Y qu me dice de la gravedad? inquiri. Y de la sintastima?
Me acostumbrar a la gravedad, no es un problema. Y como no necesitar ser
veloz y resistente, podr prescindir de la droga.
Grady dej correr los dedos sobre el desordenado escritorio y sacudi la cabeza
como si dudara. Se produjo un silencio largo e incmodo. Se inclin por encima del
escritorio.
Y de repente, su mano empuo la pistola de rayos lser. Kagen reaccion. Se
abalanz hacia Grady al tiempo que los rayos motrices le inmovilizaban. Su mano se
congel en el gesto de alcanzar al Mayor, en un gesto que dibujaba un arco en el aire.
Y de repente, los rayos motrices le arrojaron al suelo.
Grady dej la pistola y se inclin sobre su silla. Su rostro estaba plido y
temblaba.
Levant una mano y los rayos motrices aflojaron la presin. Kagen, lentamente,
se puso en pie.
Ya ve, Kagen dijo. Esto prueba que usted est en buena forma, como
siempre.

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Me habra detenido si yo no hubiera pulsado los rayos motrices. Se lo repito,


necesitamos hombres con su experiencia y con su entrenamiento. Le necesitamos
para luchar contra los Hrangans. Vuelva a alistarse.
Los fros ojos azules de Kagen an destilaban odio.
Al diablo los Hrangans! dijo. No voy a volver a alistarme y ninguna
triquiuela que planee me har cambiar de idea. Ir a la Tierra. No podr detenerme.
Grady enterr su cara entre sus manos y suspir.
Muy bien, Kagen dijo por fin. Usted gana. Cursar su peticin.
Le mir una vez ms y sus ojos oscuros parecieron preocupados.
Ha sido un gran soldado, Kagen. Le echaremos de menos. Le aseguro que
lamentar su decisin. Est seguro de que no quiere reconsiderarla?
Absolutamente seguro afirm Kagen.
La extraa mirada se desvaneci de los ojos de Grady. Su rostro volvi a cubrirse
con su habitual mscara de aburrida indiferencia.
Muy bien. Est relevado dijo de forma tajante.
Los rayos siguieron haciendo presin sobre Kagen y le condujeron a travs del
edificio.

Ya ests listo, Kagen? pregunt Ragelli, apoyndose de forma casual contra


la puerta del cubculo.
Kagen cogi su pequea maleta y ech una mirada a su alrededor para asegurarse
de que no se olvidaba nada. No. El cuarto estaba casi vaco.
Creo que s dijo adelantndose hacia la puerta.
Ragelli apret el escudo plastoide que sostena bajo su brazo y se dispuso a
alcanzar a Kagen que ya caminaba por el pasillo.
Bueno, ya has logrado tu objetivo dijo mientras se colocaba a su lado.
S respondi Kagen. De aqu a una semana, estar disfrutando en la Tierra
mientras vosotros os morderis la cola, sentados dentro de aquellos malditos
smokings de duralium.
Ragelli solt una carcajada.
Tal vez dijo. Pero sigo diciendo que eres un imbcil por elegir la Tierra
cuando podras comandar todo un campo de entrenamiento en Wellington. Aceptando
el hecho de que quieras dejarlo todo, lo cual es una locura
La puerta de los barracones se abri ante ellos y la atravesaron. Ragelli segua
hablando. Un segundo guardia se coloc al otro lado de Kagen. Al igual que Ragelli,
vesta la armadura de batalla blanca.
El mismo Kagen vesta un traje blanco, ribeteado con galones dorados. Un rayo
lser ritual, desactivado, colgaba de una cartuchera de cuero a su costado. Unas botas
de piel y un escudo de acero lustrado completaban su uniforme. Las barras azules
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sobre sus hombros significaban que se trataba de un oficial de campo de rango. Sus
medallas tintineaban sobre su pecho a medida que caminaba.
El tercer escuadrn de ataque completo estaba formado en honor del retiro de
Kagen sobre el campo que se hallaba detrs de los barracones. A lo largo de la rampa
que conduca al aeropuerto espacial, se alineaban los oficiales, rodeados de pantallas
protectoras. El Mayor Grady estaba en la hilera de delante. Las pantallas ocultaban su
expresin de aburrimiento.
Con un guardia a cada lado, Kagen camin sobre el pavimento, sonriendo por
debajo de su casco. Msica grabada se dejaba or por todo el campamento; Kagen
reconoci el himno de la F.E.T. y la antfona de Wellington.
Al pie de la rampa se detuvo y mir hacia atrs. Ante la orden de un oficial, la
compaa salud y permaneci en posicin de firmes hasta que Kagen devolvi el
saludo. Entonces, uno de los oficiales principales dio un paso hacia adelante y le
entreg sus papeles de retiro.
Guardndolos en su cinturn, Kagen esboz un gesto rpido y casual hacia
Ragelli; despus corri sobre la rampa. Esta se estaba elevando con lentitud a sus
espaldas.
Dentro de la nave, un tripulante le saludo con un leve movimiento de cabeza.
Hemos preparado unos aposentos especiales para usted dijo. Sgame. El
viaje slo durar quince minutos. Despus le trasladaremos a la nave que le llevar a
la Tierra.
Kagen asinti y sigui al hombre que le conducira hasta sus aposentos. Result
ser un cuarto vaco, reforzado con placas de duralium. Una pantalla cubra la pared.
Una camilla de aceleracin se encontraba frente a ella.
Solo, Kagen se ech sobre la camilla de aceleracin y coloc el casco sobre un
soporte que se hallaba a su lado. Los rayos motrices le asieron suavemente y le
mantuvieron con firmeza en su sitio.
Unos minutos despus, se oy un rugido sordo que provena de las profundidades
de la nave y Kagen sinti que varias gravedades presionaban mientras la lanzadera se
disparaba. La pantalla cobr vida de repente y mostr cmo el planeta se alejaba
velozmente.
El espectador se mare cuando se pusieron en rbita. Despus, intent sentarse
pero descubri que an no poda moverse. Los rayos motrices le mantenan clavado
en la camilla.
Frunci el ceo. No haba necesidad de que permaneciera en la camilla una vez
que la nave haba entrado en rbita. Algn idiota se haba olvidado de liberarlo.
Eh grit, suponiendo que en el cuarto existira un comunicador. Los rayos
todava estn en funcionamiento. Detenedlos para que pueda moverme un poco.
Nadie respondi.

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Luch en contra de los rayos. La presin pareci aumentar. La maldita cosa


estaba comenzando a molestarle un poco, pens. Ahora, estos imbciles estn girando
las perillas en el sentido equivocado.
Lanz una maldicin en voz baja.
No grit. Los rayos se estn ajustando. Los estn manejando mal.
Pero la presin continuaba subiendo y sinti que ms rayos le cogan por todas
partes, hasta que su cuerpo estuvo cubierto por una especie de manto blanco.
Vosotros, idiotas aull. Vosotros, imbciles. Cortadlos, bastardos.
Con un brote de furia comenz a pelear contra los rayos. Mientras tanto,
maldeca.
Pero ni siquiera los poderosos msculos de Wellington podan con los rayos
motrices.
Estaba fuertemente ligado a la camilla.
Uno de los rayos estaba dirigido hacia el bolsillo que se encontraba contra su
pecho. La Cruz Estelar se le clavaba dolorosamente en la piel. El agudo borde de
metal haba cortado el uniforme y Kagen poda ver la roja lnea de sangre que
manaba a travs del blanco.
La presin sigui en aumento y Kagen se retorci de dolor, debatindose contra
los invisibles grilletes. No era nada bueno. La presin continu creciendo ms y ms,
y aparecieron otros rayos.
Cortadlos aull. Vosotros, bastardos. Os har trizas cuando salga de aqu.
Me estis asesinando, malditos!
Escuch el ruido seco de un hueso al quebrarse bajo la presin. Sinti un dolor
intenso en su mueca derecha. Un instante despus, se oy otro crujido.
Cortadlos! grit con una voz que exhalaba pnico. Me estis asesinando.
Malditos, me estis asesinando.
Y de pronto, comprendi que estaba en lo cierto.

Grady mir con mal gesto al ayudante que entraba en su oficina.


S. Qu pasa?
El ayudante, un joven terrqueo que se estaba entrenando para llegar a ser un
oficial de rango, salud brevemente.
Tenemos el informe de la nave, seor. Las rdenes han sido cumplimentadas.
Quieren saber que deben hacer con el cadver.
Al espacio replic Grady. Como cualquier otra cosa.
Una dbil sonrisa cruz por sus labios y movi la cabeza de un lado a otro.
Malo, malo. Kagen era un hombre bueno para el combate, pero su
entrenamiento psquico haba fallado en algn punto. Le enviaremos una reprimenda
al encargado de los barracones. Se trata de algo nuevo; nunca nos habamos tenido
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que enfrentar con una situacin semejante.


Sacudi la cabeza de nuevo.
A la Tierra dijo. Por un momento, me hizo pensar si no sera posible. Pero
cuando le control con mi lser, lo supe. De ninguna manera. De ninguna manera.
Tembl ligeramente.
Como si alguna vez hubiramos permitido que un habitante de los Mundos
Guerreros visitara la Tierra
Entonces, se volvi hacia sus papeles.
Otra cosa, no se olvide redactar un informe a la Tierra Un-Hroe-Muere-AnteEl-Disparo-De-Un-Hrangan. Redctelo bien. Los medios de comunicacin recogern
la noticia y nos servir de publicidad. Y envi sus medallas a Wellington. Las querrn
para el museo de los barracones.
El ayudante asinti y Grady volvi a su trabajo. Todava pareca bastante
aburrido

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FTL
El hiperespacio existe. No caben dudas al respecto. Lo hemos probado
matemticamente. Pese a que todava no conocemos las leyes del hiperespacio,
podemos estar seguros de que no son las mismas que las del espacio normal. No hay
motivo para suponer que la barrera de la velocidad de la luz se verifique en el
hiperespacio. De modo que lo que queda por averiguar es el modo de pasar del
espacio normal al hiperespacio y viceversa. Dadme los fondos para descubrir el
medio de hiperviajar, y os dar las strellas!
Dr. Frederick D. Canferelli
Fundador de la Fundacin FTL,
en carta al Comit de Evaluacin Tecnolgica,
Senado Mundial, Ginebra. 21 de mayo de 2016
Es bien sabido que una hormiga no puede
mover una planta del rbol del caucho.
Lema de la Fundacin FTL

Kinery entr corriendo, con un grueso legajo bajo su brazo. Era un joven agresivo, de
cabellos rubios cortos, barba en punta y modales de quien no se ocupa de cosas sin
importancia. No mostraba ningn miramiento.
Jerome Schechter, el director adjunto de la Fundacin FTL. Observ con ojos
cansados a Kinery, que se sent sin esperar invitacin y arroj su pesado legajo sobre
el atestado escritorio de Schechter.
Buenas, Schechter dijo Kinery secamente, me alegro de haber burlado al
fin su escolta palaciega. Es usted un hombre difcil de encontrar, lo saba?
Schechter asinti.
Y usted es muy persistente.
El director adjunto era un hombre gordo, tirando a obeso, con cejas pobladas y
una melena de espeso cabello gris.
Hay que ser persistente para tratar con ustedes. Schechter, no voy a malgastar
palabras. Estoy recibiendo un desplante de FTL, y quiero saber por qu.
Un desplante? Schechter sonri. No entiendo lo que me quiere decir.
Mire, no juguemos. Usted y yo sabemos que soy uno de los mejores fsicos que
haya aparecido en mucho tiempo. Conocer mis estudios acerca del hiperespacio, si
es que se mantiene al da en su especialidad. Debe saber que mi enfoque es vlido.
Ha ocasionado la mayor conmocin de este terreno desde lo de Lpez. Y eso fue hace
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treinta aos.
Estoy en la pista de una mquina para hiperviajar, Schechter. Cualquiera que sepa
algo est enterado de eso Pero necesito dinero. Mi Universidad no puede afrontar
los costes del equipo que necesito. Por eso acud a la Fundacin FTL. Maldita sea,
Schechter, su gente tendra que haber saltado de alegra al ver mi requerimiento. En
lugar de eso, recibo evasivas durante un ao, y luego, un rechazo. Ni siquiera puedo
obtener una explicacin de nadie. Usted est siempre en reuniones, sus asistentes me
despachan con mentiras, y Lpez parece estar de vacaciones permanentes.
Kinery se cruz de brazos y se sent en su asiento, sofocado. Schechter jug con
un pisapapeles y suspir.
Est usted enojado, seor Kinery dijo. Nunca es bueno estar enojado.
Kinery se inclin hacia adelante nuevamente.
Tengo derecho a estar enojado. La Fundacin FTL fue creada con el expreso
propsito de encontrar una va al hiperespacio. Yo estoy a punto de conseguirla. Sin
embargo, ustedes ni siquiera me prestan atencin, por no mencionar el dinero.
Schechter suspir otra vez.
Usted est basndose en una serie de malentendidos. Para empezar, la
Fundacin FTL fue creada para investigar el mtodo para viajar mes rpido que la luz
(FTL=faster-than-light). Digamos, la energa estelar. El hiperespacio es slo un
camino hacia ese objetivo. En este momento, estamos dedicados a otros caminos que
parecen ms prometedores. As
Lo s todo acerca de esas otras vas interrumpi Kinery. Caminos sin
salida. Eso es lo que son. Estn malgastando el dinero de los contribuyentes. Y, por
Dios, las cosas que estn financiando! Allison y sus experimentos de teletransporte;
Claudia Daniels y sus disparates acerca de una supermquina. Y la hiptesis
tempostasial de Chung! Cunto le estn dando a l? Si quieren mi opinin, les dir
que la Fundacin FTL ha estado mal administrada desde la muerte de Canferelli. El
nico que estaba haciendo algo bien era Lpez, y ustedes, son tontos, lo sacaron de su
campo y lo convirtieron en administrador.
Schechter estudi a su interlocutor. La cara de Kinery se vea un poquitn
enrojecida, y sus labios estaban apretados.
Entiendo que ha ido a ver al senador Markham dijo el director adjunto.
Es que piensa llevar estas acusaciones ante l?
S dijo Kinery de manera cortante. A menos que obtenga algunas
respuestas. Y le garantizo que si esas respuestas no me satisfacen, me ocupar de que
el Comit Tecnolgico del Senado eche una mirada a fondo en la Fundacin FTL.
Schechter sacudi la cabeza.
Muy bien dijo. Le dar sus explicaciones. Kinery: tiene idea de lo
poblada que est la Tierra en estos momentos?

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Kinery buf.
Por supuesto, yo
No dijo Schechter. No rechace la idea. Pinselo. Es importante. No nos
queda mucho sitio, Kinery. Ni aqu ni en ningn otro lugar de la Tierra. Las colonias
en Marte, Luna y Calisto son una broma, los dos sabemos esto. El hombre est en un
callejn sin salida. Necesitamos los astros para que sobreviva nuestra especie. La
Fundacin FTL es la esperanza de la humanidad, y gracias a Canferelli, el pblico ve
a la Fundacin slo en trminos de hiperespacio.
Kinery no estaba convencido.
Schechter, ya tuve suficiente racin de tonteras de parte de su gente durante el
ltimo ao. No necesito ms.
Schechter tan solo sonri. Luego se levant y camin hasta la ventana, mirando
las torres de los rascacielos de la megalpolis que los rodeaba.
Kinery dijo, sin darse vuelta alguna vez se pregunt por qu Lpez no
inici ningn proyecto de investigacin acerca del hiperespacio desde que fue
nombrado director? Despus de todo, es su campo
Bueno empez Kinery.
Schechter le cort.
No importa dijo. No es importante. Financiamos las estupideces que
financiamos porque son mejor que nada. El hiperespacio es un callejn sin salida,
Kinery. Lo mantenemos vivo para el pblico, pero sabemos la verdad.
Kinery hizo una mueca.
Oh, vamos, Schechter. Eche un vistazo a mis papeles. Deme la financiacin y
le devolver una mquina para hiperviajar antes de los dos aos.
Schechter dio la vuelta y lo mir.
Estoy seguro que lo hara dijo, con una voz infinitamente cansada. Sabe
usted, Canferelli dijo una vez que no haba motivo para suponer que la barrera de la
velocidad de la luz se aplicase en el hiperespacio. Tena razn. No se aplica. Lo
siento, Kinery. De verdad lo siento. Lpez nos entreg una mquina para hiperviajar
hace treinta aos. Fue entonces que descubrimos que la velocidad lmite en el
hiperespacio no era la velocidad de la luz. Era ms lenta, Kinery. Es ms lenta.

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CARRERA HACIA LA LUZ ESTELAR


Hill miraba fija y obstinadamente los ltimos resultados del ftbol con cada libre de
la Zona mientras danzaban a travs de la superficie de la consola de control, pero su
atencin estaba en otra parte. Por la decimosptima vez en aquella semana, maldeca
silenciosamente la estupidez y miopa de los miembros del Concejo Municipal de
Starport.
Los malditos concejales persistan en cortar la asignacin, colocndola fuera del
presupuesto del departamento, para una red de gravedad artificial cada vez que Hill lo
propona. Tuvieron el coraje de decirle que se ciera a los deportes tradicionales al
planificar su programa de recreacin para este ao.
Los viejos tontos no tenan idea de la manera en que el ftbol con cada libre se
abra paso en el sistema, a pesar de que haba intentado explicrselo Dios sabe
cuntas veces.
Los deportes zonales deben ser parte integrante de todo programa recreativo que
se respete. Y en la Tierra, esto significa que hay que disponer de una red
gravitacional. Hill haba planeado instalarla debajo del estadio, pero ahora
La puerta del despacho se abri deslizndose con un suave murmullo. Hill levant
la vista y frunci el ceo, apagando la consola. Un agitado Jack de Angelis entr, al
despacho.
Y ahora, qu ocurre? se quej Hill.
Uh, Rog, hay un tipo aqu fuera, creo que es mejor que le hables contest De
Angelis. Quiere inscribir un equipo en la liga de ftbol de la ciudad.
La inscripcin cerr el martes dijo Hill. Ya tenemos doce equipos. No hay
sitio para ningn otro. Y por qu demonios no puedes t hacerte cargo de esto? Ests
a cargo del programa de ftbol.
ste es un caso especial insisti De Angelis.
Haz entonces una excepcin e inscribe al equipo si as lo deseas interrumpi
Hill. O no los dejes entrar. Es tu programa. Tuya es la decisin. Acaso debo ser
molestado por cada trivialidad en este condenado departamento?
Eh!, tranquilzate, Rog protest De Angelis. No s porqu te altera tanto
el asunto. Mira, yo demonios, te mostrar el problema. Se volvi y se encamin
hacia la puerta. Seor, podra entrar un minuto? le dijo a alguien que se
encontraba fuera.
Hill comenz a levantarse de su asiento, pero se dej caer lentamente otra vez en
la silla cuando el visitante hizo su aparicin por la puerta.
De Angelis sonrea.
ste es Roger Hill, director del Departamento Recreativo de Starport dijo,
afable.
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Rog, djame presentarte a Remjhard, responsable de la misin comercial


Brish'diri en la Tierra.
Hill se levant otra vez, y ofreci su mano framente al visitante. El Brish'diri era
rechoncho y grotescamente ancho. Meda unos treinta centmetros menos que Hill,
quien tena ms de un metro ochenta de estatura, pero aun as daba la impresin de
empequeecer de alguna manera al director. Una cabeza calva, como una bala
lustrosa, estaba colocada en ngulo recto encima de los macizos hombros de
aliengena. Sus ojos eran como brillantes canicas verdes hundidas en la extensa y
correosa piel gris. No tena orejas exteriores, tan solo dos incisiones en cada parte del
crneo. La boca era un tajo sin labios.
Ignorando diplomticamente la mirada asombrada de Hill, Remjhard mostr sus
dientes en una rpida sonrisa y estrech la mano del director con la suya.
Estoy sumamente contento de conocerle, seor dijo, en un ingls fluido, con
una voz que pareca un grave y profundo gruido. He venido para inscribir un
equipo de ftbol en la excelente Liga que su ciudad lleva adelante tan graciosamente.
Hill hizo un gesto al aliengena para tomar asiento, y l mismo se sent. De
Angelis, todava sonriendo frente a la mirada desafiante de su jefe, acerc otra silla al
escritorio.
Bueno, yo comenz Hill, inseguro. Este equipo, es un un equipo
Brish'diri?
Remjhard sonri nuevamente.
S contest. Su ftbol es un juego excelente. Nosotros en la misin lo
hemos observado muchas veces jugar a travs de las pantallas 3V que su gente ha
tenido la amabilidad de instalarnos. Nos ha fascinado. Y ahora algunos de los
semihombres de nuestra misin, desean intentar jugarlo busc lentamente dentro
del bolsillo del uniforme negro y plateado que vesta, y sac una hoja plegada.
sta es una lista de nuestros jugadores dijo, extendindola a Hill. Entiendo
que el boletn deca que una lista de este tipo era necesaria para entrar en su Liga.
Hill cogi el papel y lo observ inseguro. Era una lista de unos quince nombres
Brish'diri mecanografiados claramente. Todo pareca estar en orden, pero an
Tendr que disculparme dijo Hill, pero el caso es que estoy algo falto de
familiaridad con las expresiones de su pueblo. Usted dice, semihombres? Querr
decir nios?
Remjhard sacudi la cabeza parecida a una bala, con una rpida inclinacin.
S. Nios, los hijos del personal de la misin. Todos ellos de ocho o nueve aos
terrestres.
Hill suspir de alivio silenciosamente.
Me temo entonces que est fuera de discusin dijo. Mr. De Angelis dijo
que usted estaba interesado en la Liga de la ciudad, pero dicha Liga es para

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muchachos de dieciocho aos como mnimo. Ocasionalmente podemos admitir un


muchacho ms joven con talento excepcional y experiencia, pero jams alguien de
tanta juventud como los suyos hizo una breve pausa. Disponemos de varias ligas
para muchachos ms jvenes, pero ya han comenzado. Tal como estn las cosas, es
ya demasiado tarde para agregar un nuevo equipo.
Perdn, Director Hill, pero pienso que hay un malentendido de su parte dijo
Remjhard. Un Brish'dir macho se considera totalmente maduro a la edad de catorce
aos terrestres. En nuestra cultura, es considerado como un adulto completo. Un
Brish'dir de nueve aos de edad es equivalente a un macho terrestre de dieciocho
aos en trminos de desarrollo fsico e intelectual. Es por ello es que nuestros
semihombres desean registrarse para esta Liga y no para ninguna de las otras,
comprende?.
Est en lo cierto, Rog dijo De Angelis. He ledo un poco acerca de los
Brish'diri, y estoy seguro de ello. En trminos de madurez estos jvenes son aptos
para la Liga de la ciudad.
Hill arroj sobre De Angelis una mirada fulminante. Si haba una sola cosa que
no necesitaba en ese momento, ello era un equipo Brish'diri de ftbol en una de sus
ligas, y Remjhard estaba argumentando de una manera lo bastante convincente sin la
ayuda de Jack.
Bueno, de acuerdo dijo Hill. Su equipo bien podra considerarse apto
segn la edad, pero an subsisten algunos problemas. El programa de deportes del
Departamento Recreativo es para residentes locales exclusivamente. Sencillamente,
no disponemos de sitio para acomodar todo aquel que quiera participar. Y su planeta
natal se encuentra, segn tengo entendido, bastantes cientos de aos luz ms all de
los lmites de la ciudad de Starport sonri.
Es verdad dijo Remjhard. Pero nuestra misin comercial hace ya seis aos
que reside en Starport. Una ubicacin ideal dada la proximidad de su ciudad al Puerto
Espacial Interestelar de Grissom, desde el cual muchos de los comerciantes Brish'diri
operan mientras se encuentran en la Tierra. Todos los miembros actuales de la misin
han permanecido aqu por espacio de dos aos terrestres, por lo menos. Somos
residentes de Starport, Director Hill. No llego a entender cmo entra la localizacin
de Brishun en el asunto que consideramos.
Hill se retorci incmodo en su asiento, y dirigi una mirada feroz a De Angelis,
que sonrea.
S, es probable que est en lo cierto una vez ms dijo. Pero sigo temiendo
que nos veamos imposibilitados de ayudarle. Nuestras ligas juveniles son de ftbol
con toque, pero la Liga Metropolitana, como debera usted saber, es con placaje.
Puede desarrollarse con bastante violencia a veces. Regulaciones estatales exigen el
uso de equipo especial. Para estar seguro que nadie pueda ser lastimado seriamente.

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Estoy seguro que usted comprender. Y los Brish'diri busc a tientas las
palabras, pendiente de no ofender. La uh contextura fsica de los Brish'diri es tan
diferente de la terrquea que nuestro equipo difcilmente pueda llegar a adaptarse.
Las posibilidades de lastimarse seran entonces muy grandes, y el Departamento sera
el responsable. No.
Estoy seguro de que no podr ser autorizado. Es demasiado riesgo.
Hemos de proveernos de un equipo de proteccin especial dijo Remjhard
con tranquilidad. Nunca arriesgaramos nuestra propia descendencia s no
supiramos que se encuentran seguros.
Hill comenz a decir algo, se fren, y miro a De Angelis en busca de ayuda. Se le
haban agotado ya las razones por las cuales los Brish'diri no podran entrar en la
Liga.
Hay un problema que de todas maneras subsiste dijo Jack, sonriente,
viniendo en rescate del director. Un obstculo burocrtico, pero difcil. La
inscripcin para la Liga se cerr el martes. Hemos tenido que rechazar varios
equipos, y si hacemos una excepcin en su caso, bueno De Angelis se encogi
de hombros. Problemas. Quejas. Lo lamento, pero debemos aplicar el mismo
reglamento para todos.
Remjhard se levant lentamente de su asiento, y recogi la lista de sobre el
escritorio.
Por supuesto dijo gravemente. Todos han de respetar las reglas. Puede que
el ao prximo podamos inscribirnos a tiempo. Hizo una reverencia formal, se dio
vuelta, y sali de la oficina.
Cuando estuvo seguro que el Brish'dir estaba fuera del radio de escucha, Hill dio
un sincero suspiro y gir quedando de cara a De Angelis.
Asunto terminado dijo. Cristo, un equipo de ftbol de los Calvos. La
mitad de los habitantes de la ciudad perdieron hijos en la guerra contra los Brish'diri,
y an los odian.
No puedo imaginarme las quejas.
Hill frunci el ceo.
Y t! Por qu no pudiste deshacerte de l directamente sin ponerme a m de
por medio?
De Angelis sonri.
Demasiada diversin para dejarla pasar dijo. Me preguntaba si
encontraras la manera de desalentarlo. Los Brish'diri tienen un respeto casi religioso
por las leyes, reglas y regulaciones. No podran pensar en hacer nada que forzara a
alguien a quebrantar una regla. En su cultura, ello es tan malo como quebrar una regla
uno mismo.
Hill sacudi la cabeza.

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Tendra que haberlo recordado yo mismo, si no hubiera estado tan paralizado


por la idea de un equipo Brish'diri de ftbol en nuestras ligas dijo dbilmente, y
ahora que esto est terminado, quisiera hablar contigo acerca de la red de gravedad.
No piensas que haya alguna forma de alquilar una en lugar de comprarla? El
Concejo podra aceptarlo. Y estaba pensando

Algo ms de tres horas ms tarde, Hill estaba firmando unos requerimientos de


equipamiento cuando la puerta de la oficina se abri deslizndose para dejar entrar a
un hombre musculoso, de cabello oscuro, vestido con una indescriptible gabardina
gris.
S? dijo el director, un poco impaciente. Puedo ayudarle en algo?
El hombre de cabello oscuro le ense rpidamente un DI gubernamental
mientras tomaba asiento.
Puede ser que s. Pero en verdad no lo ha hecho hasta ahora. Mi nombre es
Tomkins, Mac Tomkins. Pertenezco al Ministerio Federal de Relaciones E.T.
Hill refunfu.
Supongo que ser por el lo con el Brish'dir esta maana dijo, sacudiendo la
cabeza a modo de resignacin.
S irrumpi Tomkins inmediatamente. Entendemos que los Brish'diri han
querido registrar a algunos de sus jvenes para la Liga local de ftbol. Usted se lo ha
prohibido apoyndose en una argumentacin tcnica. Querramos saber por qu.
Porqu? dijo Hill incrdulo, mirando fijamente al hombre del gobierno.
Por qu? Por Dios, la guerra contra Brish'diri fue hace tan slo siete aos. La mitad
de los muchachos en nuestros equipos de ftbol tenan hermanos que fueron muertos
por los Cabeza de Bala. Ahora usted quiere que yo les diga que jueguen al ftbol
con los monstruos subhumanos de hace siete aos? Me echaran de la ciudad.
Tomkins dibuj una mueca, y mir en derredor del cuarto.
No podra cerrar la puerta? pregunt, sealando la puerta por la que haba
entrado.
Desde luego respondi Hill, perplejo.
Cirrela, entonces dijo Tomkins. Hill ajust el control correspondiente en su
escritorio.
Lo que voy a contarle no debera salir ms all de este cuarto comenz
diciendo Tomkins.
Hill lo interrumpi con un bufido.
Oh, vamos, Mr. Tomkins. Ser tan slo un insignificante oficial de deportes,
pero no soy estpido. Usted est a punto de develar algn secreto galctico a un
hombre que ha conocido hace un par de segundos.
Tomkins sonri.
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Es verdad. La informacin no es secreta, pero es algo delicada. Preferiramos


que no todo Juan en la calle tuviera conocimiento de ella.
De acuerdo, aceptar esto por el momento. Ahora, de qu va este asunto? Le
pido disculpas si no tengo paciencia con las sutilezas, pero el problema ms difcil
que he tenido en el ltimo ao fue la protesta en la final de la Liga de Ftbol Clase B.
La diplomacia no es precisamente mi fuerte.
Ser breve dijo Tomkins. Nosotros Relaciones E.T., eso es queremos
que usted admita al equipo Brish'diri en la Liga de Ftbol.
Se da cuenta del furor que causara? pregunt Hill.
Tenemos cierta idea. A pesar de ello, queremos verlos admitidos.
Podra preguntar por qu?
Por el furor que se generara si no fueran admitidos. Tomkins hizo una pausa
para mirar fijamente a Hill por un segundo, luego aparentemente lleg a una decisin
de algn tipo y continu: La guerra entre la Tierra y Brishun fue un espantoso,
sangriento punto muerto, a pesar de que nuestros hombres de propaganda insistan en
pretender que fue una gran victoria. Ninguna persona en su sano juicio en cualquiera
de los dos bandos quisiera que continuara. Pero no todo el mundo est en su sano
juicio.
El agente frunci el ceo disgustado.
Hay elementos entre nosotros que ven a los Brish'diri, o Cabezas de Bala o
Calvos, o cmo sea, como monstruos. An hoy, siete aos despus que la matanza ha
terminado.
Y cree usted que un equipo de ftbol Brish'diri podra ayudar a superar el odio
del pasado? interrumpi Hill.
Parcialmente. Pero sta no es la parte ms importante. Mire, existen asimismo
elementos entre los Brish'diri que ven a los humanos como subhumanos, gentuza que
debe ser barrida de la galaxia. Son una raza muy viril y competitiva. Toda su cultura
se basa en el combate. El elemento disidente que yo mencion antes, ver en la
negativa a admitir un equipo Brish'diri un signo de miedo, como si se admitiera la
inferioridad humana. Usarn esto como argumento para resucitar la guerra. No
queremos correr el riesgo dndoles una victoria propagandstica como sta. Las
relaciones estn demasiado tirantes tal como estn las cosas.
Pero el Brish'dir con el que habl objet Hill. Le expliqu todo. Una
regla. Con seguridad su respeto por la ley
Remjhard es el lder de la faccin pacfica Brish'diri. Ser l quien
personalmente defienda su posicin. Pero l y su hijo estaban enojados por el rechazo
de su peticin.
Hablarn. Ya han estado hacindolo. Y ello significa que eventualmente la
faccin militarista coger el asunto y lo volver en contra nuestra.

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Ya veo. Pero qu es lo que puedo hacer, llegado a este punto? Ya le he dicho a


Remjhard que la inscripcin se cerr el martes. Si he comprendido correctamente, su
propia moralidad no le permitir nunca aprovechar las ventajas de una excepcin.
Tomkins sacudi la cabeza.
Es cierto. Usted no puede hacer una excepcin. Simplemente cambie la regla.
Deje entrar todos los equipos que ha rechazado. Expanda la Liga.
Hill sacudi su cabeza, poniendo mala cara.
Pero nuestro presupuesto no podr afrontarlo. Tendremos ms partidos.
Necesitaremos ms tiempo, ms rbitros, ms equipamientos.
Tomkins rest importancia al problema con un movimiento de su mano.
El gobierno ya est comprando los uniformes especiales de ftbol para los
Brish'diri.
Estaremos muy contentos de cubrir los gastos extras que puedan surgirle. Contar
con un programa recreacional superior desde todo punto de vista.
Hill an miraba dubitativo.
Bueno
Ms an dijo Tomkins , estaremos en condiciones de arreglar una
subvencin del gobierno para reforzar otras inversiones en su programa. Ahora, qu
le parece?
Los ojos de Hill centellearon con sbito inters.
Una subvencin? Cul ser su importe? Podran subvencionar una red de
gravedad?
No hay problema dijo Tomkins. Una lenta sonrisa se desparram sobre su
cara.
Hill devolvi la sonrisa.
Entonces, seor, Starport ya tiene su equipo de Brish'diri de ftbol. Pero, oh,
cmo van a gritar. Conect el intercomunicador de su escritorio. Que venga Jack
De Angelis inmediatamente orden. Tengo una pequea sorpresa para l.

El cielo sobre el Estadio Municipal de Starport estaba desapacible y montono,


una maana de sbado ventoso una semana despus, pero a Hill no le importaba en lo
ms mnimo. La fuerza de la burbuja del Estadio dejaba fuera la fina, hmeda
llovizna que haba empapado a Hill hasta los huesos en el camino al Estadio, y el
tiempo se adaptaba a su estado de nimo maravillosamente.
Normalmente, Hill se encontraba sumamente atareado como para asistir a alguno
de los eventos deportivos de su departamento. Normalmente todo el mundo estaba
demasiado ocupado para asistir a los eventos deportivos del departamento. Las Ligas
del Departamento Recreativo reciban una buena cobertura en el peridico local, pero
rara vez arrastraban muchos espectadores. El rcord era algo as como 400 personas
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para la final de Liga unos aos atrs.


O, ms bien, aqul fue el rcord, Hill se record a s mismo. Nunca ms. El
Estadio estaba hoy abarrotado, a pesar de la hora, la lluvia o lo que fuera. El Estadio
Municipal no se llenaba nunca salvo para el tradicional partido de ftbol para el Da
de Gracias entre Starport High y su archirrival Grissom City Prep. Pero hoy estaba
lleno.
Hill saba por qu. Luego que tomara la maldita decisin de dejar entrar al equipo
Brish'diri en la Liga. La ciudad toda se haba levantado en armas. Seis equipos
locales renunciaron a la Liga antes de jugar contra monstruos inhumanos. La
centralita del despacho se haba inundado con llamadas diarias, en su mayora
enfurecidas denuncias a Hill. Un miembro del Concejo haba pedido su renuncia.
Y ello, Hill reflexion tristemente, era lo que sucedera finalmente. El peridico
local, que haba mantenido siempre una posicin conservadora en lo referente a
asuntos exteriores, apoyaba el movimiento para forzar la salida de Hill del
departamento. Uno de sus editoriales le haba recordado jubilosamente que el Estadio
Municipal de Starport estaba dedicado a aquellos que haban perdido sus vidas en la
guerra Brish'diri, y gritaba acerca de una profanacin. Entretanto, en sus pginas
deportivas, el peridico haba comenzado a llamar al equipo Brish'diri, las guilas
Calvas.
Hill se retorci incmodamente en su asiento de la lnea 50, y rez en silencio
para que el juego comenzara. Poda sentir las miradas enfadadas directamente en su
nuca, y tena la nada cmoda impresin de que sera golpeado por una piedra en
cualquier instante.
A travs del campo, poda ver la instalacin de la cmara de una de las tres
grandes cadenas de 3V. Todas las cinco cadenas estaban aqu, por cierto; el juego
haba promovido una publicidad a todo lo largo del planeta. Las agencias planetarias
haban mandado tambin reporteros, aunque se los notaba un poco confundidos
acerca de qu tipo de evento estaban presenciando. Uno haba enviado un reportero
de poltica, el otro un reportero grfico.
Sobre el csped artificial del Estadio, el equipo humano haca sus ejercicios de
precalentamiento. En sus brillantes uniformes color rojo se poda leer KEN'S
COMPUTER REPAIR. En letras blancas, y usaban cascos blancos. Tenan bastante
buen aspecto, decidi al observar sus evoluciones. A pesar de que estaban lejos del
calibre de un campen de Liga. De todas maneras, frente a un equipo que jams haba
jugado al ftbol con anterioridad, deberan darles una buena paliza.
De Angelis, con una expresin dolorosa y vistiendo una camisa de arbitro rayada,
estaba fuera en el campo hablando con sus ayudantes. Hill no quera dejar ninguna
chance a los problemas en este juego. Haba tenido la precaucin de colocar a los
mejores hombres del departamento para actuar de ayudantes.

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Tomkins tambin estaba all, sentado en las gradas unas pocas secciones alejado
de Hill. Pero los Brish'diri no se encontraban presentes. Remjhard haba querido
asistir, pero Relaciones E.T., avisado por Hill, le aconsejaron se quedara en la misin.
A cambio, el juego estaba sindoles transmitido por circuito cerrado de 3V.
Hill se enderez en su asiento sbitamente. El equipo Brish'diri, que se llamaba
Kosg-Anjehn en honor a un carnvoro volador originario de Brishun, haba arribado,
y sus jugadores caminaban lentamente hacia el campo.
Hubo un breve instante de silencio, y entonces alguien entre la multitud comenz
a abuchear. Otros recogieron la propuesta. Luego otros. El estadio se llen de
abucheo. De todas formas, Hill advirti con alivio, que no todos se les unan. Puede
que hubiera gente que mirara las cosas segn su punto de vista.
Los Brish'diri ignoraron los aullidos de gato. O as lo pareca, en cierta manera.
Hill no haba visto nunca un Brish'dir enfurecido, y no estaba seguro cmo
demostrara uno de ellos su furia.
El Kosg-Anjehn luca un ajustado uniforme negro, con extraos cascos alargados
color plata para cubrir sus cabezas de balas lustrosas. No se parecan a ningn equipo
de ftbol que Hill hubiera visto nunca. Slo un puado de ellos medan ms de un
metro sesenta y cinco pero eran todos tan rechonchos y anchos como un placaje para
los Packers. Sus brazos y sus piernas eran finos y como muones, pero ondulados con
msculos sobresaliendo en lugares incorrectos. Las cabezas protegidas por los cascos,
igualmente, daban la impresin de fragilidad, como cscaras de huevos prontas a
hacerse aicos al ms dbil impacto. Dos de los Brish'diri se separaron del grupo y
caminaron hacia De Angelis. Evidentemente consideraban que no necesitaban tipo
alguno de precalentamiento, y queran comenzar inmediatamente. De Angelis habl
con ellos unos instantes, luego se volvi y se dirigi al capitn del equipo humano.
Cul piensa ser el resultado?
Hill se volvi. Era Tomkins. El agente del E.T. haba luchado contra la multitud,
pudiendo finalmente llegar a su lado.
Difcil de decir respondi el director. Los Brish'diri no han jugado al
ftbol realmente con anterioridad, por lo que las probabilidades son de que pierdan.
Siendo un planeta con gravedad ms pesada, han de ser ms fuertes que los humanos,
lo cual podra darles una ventaja. Pero son tambin sumamente lentos segn lo que he
escuchado.
Tendr que animarlos dijo Tomkins con una sonrisa. Para reforzar la causa
de las relaciones interestelares y todo aquello.
Hill frunci el ceo.
Anmelos usted, si as lo cree conveniente. Yo lo har a favor de los humanos.
Gracias a usted, ya estoy metido en demasiadas complicaciones. Si me cogieran
animando a los Brish'diri me cortaran en pedacitos.

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Volvi su atencin otra vez al campo de juego. Los Computermen haban ganado
el sorteo, y eligieron recibir. Uno de los Brish'dir ms altos se dispona a dar la patada
inicial.
Tugayh-dei le coment Tomkins con nimos de ayudar. El hijo del jefe
lingista de la misin. Hill asinti con la cabeza.
Tugayh-dei corri hacia delante con un medido torpe galope, prcticamente se
detuvo cuando finalmente lleg a la pelota y la golpe con su pie, torpe pero
fuertemente. La pelota aterriz en las gradas superiores, y un murmullo recorri la
multitud.
Bastante bien dijo Tomkins. No lo cree as?
Demasiado bien replic Hill, sin pensarlo.
Los humanos cogieron la pelota en sus veinte yardas. Los Computermen se
agruparon en un montn, lo rompieron con una fuerte palmada, y corrieron a sus
posiciones. Una desigual ovacin sali de las tribunas.
Los humanos se colocaron en la zona de tres puntos. Sus oponentes Brish'diri no
hicieron lo mismo. La lnea de jugadores aliengenas sigui parada ah, los brazos
balancendose a ambos lados, encogindose un poco.
No saben mucho de ftbol dijo Hill. Pero luego de ese puntapi inicial, me
pregunto si es necesario que sepan.
La pelota fue recogida y el quarterback del Computer Repair, un gil ex
estudiante de enseanza media, estrella del equipo, llamado Sullivan, retrocedi para
intentar pasar.
Los Brish'diri se abalanzaron hacia delante como un relmpago, y penetraron
dentro de la lnea humana.
Un instante ms tarde, Sullivan se hallaba boca abajo sobre el csped, enterrado
bajo tres Brish'diri. Los aliengenas haban penetrado a travs de la lnea de ataque
como si no hubiera existido.
Los humanos se agruparon nuevamente, se escuch una nueva ovacin, no tan
fuerte como la precedente. La pelota fue cogida. Sullivan la pas a un fornido
fullback, quien se estrell unos pasos ms adelante. Uno de los Brish'diri lo derrib
antes que recorriera media yarda. Fue un placaje torpe, alrededor de los hombros.
Pero la fuerza del contacto arroj al fullback varias yardas en la direccin contraria.
Cuando los humanos rompieron su formacin por tercera vez, la ovacin apenas
pudo ser oda. Otra vez fue Sullivan quien trat de pasar. Otra vez los Brish'diri
perforaron la lnea masivamente. Nuevamente Sullivan dio por tierra.
Hill refunfu:
Esto se pone peor cada minuto dijo.
Tomkins no estaba de acuerdo.
No pienso lo mismo. Lo estn haciendo bien. Qu importa quin sea el

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ganador?
Hill no se molest en responder aquello.
No hubo ninguna aclamacin cuando los humanos se dispusieron en formacin.
Una vez ms los Brish'diri atacaron con fuerza, pero esta vez el jugador se hizo con la
pelota tirndola afuera antes que lo alcanzaran.
Fue una buena patada, profunda. El Kosg-Anjehn puso en juego el baln en su
propia lnea de 25 yardas. Marhdaln-nei, el hijo de Remjhard, jugaba como
quarterback de los Brish'diri. En el primer juego de mele, entreg el baln al
halfback, un bvido construido como un tanque.
Los bloqueadores Brish'diri aplastaron a sus oponentes humanos casi sin
esfuerzo, y el bvido se abri camino a travs del agujero abierto, corri esquivando
dos placajes y prorrumpi en el claro. Era terriblemente lento, de todas maneras, y los
defensores finalmente lo voltearon luego de haber ganado unas modestas treinta
yardas. Pero se necesitaron tres jugadores para detenerlo.
En la siguiente jugada, Marhdaln intent pasar. Consigui una excelente
cobertura, pero quienes tenan que recibir luego el baln, caminaban dificultosamente
a mxima velocidad, y ya tenan a todos los defensas sobre ellos. Y el baln, al ser
lanzado, pas silbando por sobre las cabezas de los Brish'diri y de los humanos
tambin.
Marhdaln volvi al terreno despus de aquello, y una vez ms entreg el baln a
un bvido halfback. Esta vez intent llegar hasta el final, pero fue tirado por tierra,
luego de haber ganado tan slo cinco yardas por un cuarteto de placadores humanos.
Otra vez Marhdaln entreg el baln a su otro halfback, y el fornido Brish'dir
rompi la lnea humana por el centro. Era un poco ms rpido que el bvido. Cuando
lleg al claro, slo un hombre se las ingeni para cogerlo de atrs. Y uno solo no era
suficiente. El aliengena evit el placaje y se movi pesadamente hacia la lnea de
gol.
El punto extra por ensayo se perdi por debajo del larguero en lugar de pasar
sobre el mismo. Pero igualmente casi mata al pobre muchacho de la tribuna que
intent coger el baln.
Tomkins sonrea. Hill sacudi la cabeza con disgusto.
sta no es la manera en la que se supona se desarrollara el partido dijo.
Nos matarn si los Brish'diri resultan vencedores.
Esta vez el puntapi de salida sobrepas enteramente los lmites del Estadio. En el
primer juego de la veintena, un jugador de lnea Brish'diri irrumpi entre la lnea
humana y derrib a Sullivan precisamente en el momento en que efectuaba un pase.
Sullivan cay.
Otro Brish'diri recogi la pelota perdida por los humanos y la llev hasta la zona
final, mientras la mayora de los humanos an estaban en el suelo.

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Por Dios dijo Hill sintindose algo paralizado. Son demasiado fuertes. Son
condenadamente fuertes. Los humanos no pueden hacer nada contra su fortaleza. No
los pueden parar.
Anmelos dijo Tomkins. No puede empeorar nada de su lado.
Pero s que empeoraron las cosas. Se pusieron mucho peor.
En ataque, los Brish'diri eran completamente imparables. Sus corredores eran
todos lerdos, pero lo compensaban con sus msculos. Jugada tras jugada,
prorrumpan por el medio, detrs de una pared de bloqueadores, dejando placadores
en el camino como si fueran insectos molestos.
Y luego Marhdaln comenz a acertar en sus pases. Pases cortos, por supuesto.
Los Brish'diri carecan de la velocidad necesaria para cubrir demasiado terreno. Pero
saltaban mucho ms alto que cualquier humano, y cazaban tramposamente pase tras
pase en el aire. No tenan necesidad de preocuparse por interceptaciones. Los
humanos sencillamente no podan alcanzar los tiros por elevacin de Marhdaln.
En defensa las cosas eran tan amargas como malas. Los Computermen no podan
de ninguna manera detener la lnea de ataque Brish'diri. Y Sullivan pocas veces tena
tiempo de completar un pase, ya que los atacantes aliengenas eran imparables. Los
pocos pases que logr efectuar salieron del campo; ningn Brish'diri poda coger a un
humano por detrs. Pero stos eran pocos y lejanos.
Cuando Hill abandon el Estadio al terminar el primer periodo, el resultado era
Kosg-Anjhem 37, Ken's Computer Repair 7.
El resultado final fue de 57 a 14. Los Brish'diri completaron su performance en el
segundo tiempo.

Hill no tena valor para asistir al siguiente partido de los Brish'diri. Pero casi
todos en la ciudad se hicieron presentes para comprobar si el Kosg-Anhjem poda
repetir su actuacin.
Y as lo hicieron. De hecho, lo hicieron an mejor. Vencieron a Anderson's Drugs
por el abultado score de 61-9.
Despus que los Brish'diri ganaron su tercera contienda por 43-17, las multitudes
del principio comenzaron a disminuir. Slo las tres cuartas partes del Estadio
Municipal de Starport estaban llenas cuando el Kosg-Anjhem arroll a los Stardusters
por 38-0, y ya una cantidad exigua de gente estaba presente en la tarde lluviosa del
jueves para ver a los extranjeros castigar a la Asociacin Unida de Veteranos (UVA)
por 51-6. Despus de esto nadie volvi al Estadio para verles jugar.
Para Hill, la victoria Brish'diri sobre el equipo patrocinado por la UVA fue la gota
que colm el vaso. El peridico local arm un escndalo al respecto, insistiendo una
y otra vez acerca de la irnica injusticia de ver derrotada a la UVA por los
Brish'diri en un estadio dedicado a los veteranos muertos en la guerra Brish'diri. Y
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Hill, por supuesto, era el villano principal de la obra.


Las llamadas telefnicas se haban finalmente acabado. Pero el correo haba
estado llegando a su despacho puntualmente, y en su mayor parte no era nada
reconfortante. El acosado Director recibi unas cuantas cartas de aliento, pero la gran
mayora especulaban crudamente sobre su ascendencia o amenazaban su vida y
propiedades.
Otros dos concejales de la ciudad se haban definido pblicamente por la renuncia
de Hill luego de la victoria Brish'diri sobre la UVA. Otros muchos en el Concejo
estaban dudosos, mientras que quienes lo apoyaban, respaldndolo fuertemente en
privado, tenan miedo de decir alguna cosa que estuviera fuera de lugar.
Sencillamente: las elecciones municipales estaban demasiado cerca, y nadie quera
arriesgar su pellejo poltico.
Y por supuesto, el asistente del director de recreacin, primero en la lnea para
suplantar a Hill, no perdi tiempo en decir que por su parte nunca hubiera hecho una
cosa tan falta de patriotismo.
Con un desastre apilndose sobre otro desastre, era simplemente natural que Hill
reaccionara con algo menos que entusiasmo cuando entr en su oficina unos cuantos
das ms tarde luego de la quinta victoria Kosg-Anjhem, y encontr a Tomkins
sentado en su escritorio, esperndolo.
Y qu demonios quiere usted ahora? rugi Hill al hombre de Relaciones
E.T.
Tomkins tena cierto aspecto avergonzado, y se levant de la silla del director.
Haba estado atendiendo a los ltimos resultados de ftbol en la consola del escritorio
mientras esperaba que Hill llegara.
Tengo que hablarle dijo Tomkins. Tenemos un problema.
Nosotros tenemos una pila de problemas respondi Hill. Dio una zancada
furiosa hasta su asiento, se sent, apag la consola, y extrajo un fajo de papeles que
estaban dentro de un cajn.
ste es el ltimo de ellos continu, zarandeando los papeles frente a
Tomkins. Uno de los muchachos se rompi la pierna. Es de los Starduster. Sucede
siempre. El ftbol es un juego muy duro. No se puede hacer nada para evitarlo. En un
caso normal el departamento habra enviado una carta de disculpas a sus padres,
nuestro seguro pagara los gastos, y todo sera olvidado.
Pero no en este caso. Oh, no. Este dao fue inflingido en el partido contra los
Brish'diri. Y por ello sus padres nos acusan de negligencia y han cursado una
demanda.
Por lo mismo, nuestro seguro se niega a pagar. Afirman que la pliza no cubre
daos por monstruos inhumanos y superfuertes. Bah! Qu tal como problema, Mr.
Tomkins?

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Tomkins frunci el ceo.


Bastante desafortunado. Pero mi problema es un tanto ms serio que ste que
acaba usted de plantear. Hill quiso interrumpir, pero el hombre de Relaciones E.T.
no le dej. No, por favor, esccheme. Esto es muy importante.
Mir en derredor buscndose un asiento, cogi la silla ms cercana y la acerc al
escritorio.
Nuestros planes han fallado estrepitosamente, comenz diciendo. Ha
habido un serio fallo en los clculos, enteramente por nuestra culpa, me temo.
Relaciones E.T. no supo tener en cuenta todas las implicaciones del equipo de ftbol
Brish'diri.
Hill le clav una mirada de hierro.
Qu sucede ahora de malo?
Bueno dijo Tomkins con dificultad, sabamos que la negativa a admitir al
Kosg-Anjhem a la Liga hubiera sido un signo de debilidad y miedo para la faccin
militarista Brish'diri. Suponamos que el problema quedara resuelto una vez que
fueran admitidos.
No fue as. Interpretamos mal al afirmar que no tena importancia para los
Brish'diri quin ganara o perdiese. Para nosotros se trataba tan slo de un juego. No
importaba quin fuera el vencedor. Despus de todo, se trataba de que los Brish'diri y
Terrqueos se conocieran mutuamente, compitiendo sin hacerse dao en trminos de
igualdad.
Sentamos que todo tena que resultar para bien.
Y entonces? interrumpi Hill. Vaya al grano.
Tomkins sacudi la cabeza tristemente.
El caso es que no sabamos que los Brish'diri pudieran ganar con tanta
facilidad. Y tan regularmente. Hizo una pausa. Recibimos uh recibimos una
transmisin ayer por la noche de uno de nuestros hombres en Brishun. Parecera ser
que la faccin militarista est utilizando los resultados de ftbol tan favorables como
propaganda para probar la inferioridad de la raza humana. Parecen estar obteniendo
grandes beneficios de ello.
Hill puso mala cara.
As que todo fue por nada. O sea que me he sometido a todo este abuso y he
puesto en peligro mi carrera por absolutamente nada. Fabuloso! Era todo lo que
necesitaba, le dir.
Todava estamos a tiempo de salvar algo dijo Tomkins. Por ello es que he
venido a verlo. Si pudiera usted hacer los arreglos para una derrota Brish'diri, creara
serios baches en aquel cuento exagerado de la superioridad, y mostrara a los
militaristas como unos tontos. Los desacreditara por bastante tiempo.
Y cmo har yo para arreglar que pierdan, como usted plantea de manera tan

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hermosa? Qu piensa usted que dirijo yo desde esta oficina, lucha profesional?
Tomkins contest con poca conviccin.
Esperaba que usted tuviera algunas ideas dijo.
Hill se inclin hacia delante, y conect el intercomunicador.
Est Jack all fuera? pregunt. Bien. Mndelo a mi despacho.
El desgarbado oficial apareci en menos de un minuto.
Ests en la cumbre de este folln de Liga metropolitana de ftbol le dijo Hill
.
Qu chances hay de que el Kosg-Anjhem sea derrotado?
De Angelis mir asombrado.
Nada buenas, de antemano contest. Tienen un condenado buen equipo.
Busc en su bolsillo trasero y extrajo una libreta.
Djame analizar su calendario continu, sealando con el pulgar las hojas.
Se detuvo cuando encontr lo que buscaba.
Bueno, la Liga tiene un calendario circular, como usted sabe. Todo equipo
juega contra los otros una sola vez, y el que acumule mejor puntuacin es el
campen. En estos momentos los Brish'diri llevan un 5-0 a su favor, y ya han
derrotado a varios de los mejores equipos. Quedan diez equipos en la Liga, por lo que
les quedan cuatro partidos a jugar. Dos de ellos con los equipos ms dbiles de la
Liga, y el tercer contrincante es slo mediocre.
Y el cuarto? dijo Hill esperanzado.
sta su nica chance. Un equipo presentado por un bar de la ciudad, el Blastoff
Inn.
Buen equipo. Rpido, potente. Lleno de talento. Tienen tambin una puntuacin
favorable de 5-0, y ocasionaron problemas a los Brish'diri. De Angelis frunci el
ceo. Pero para ser francos, he visto jugar a ambos equipos, y apostara a favor del
Brish'diri. Su juego de terreno es demasiado bueno. Cerr la libreta y la guard
nuevamente en el bolsillo.
Podra un resultado no abultado ser suficiente? dijo Hill, volvindose hacia
Tomkins.
El hombre de Relaciones E.T. sacudi la cabeza.
No. Tienen que ser derrotados. Si los nuestros perdieran, todo el plan no
servira de nada. No prueba nada en especial ms que las dos razas pueden competir
en prcticamente igualdad de posibilidades. Pero si los Brish'diri ganaran, parecera
que son invencibles. Y nuestra posicin a los ojos de los Brish'diri caera en picado.
Entonces, tendrn que perder dijo Hill. Su mirada volvi a dirigirse a De
Angelis. Jack, t y yo tendremos que hacer un esfuerzo y pensar cmo puede ser
derrotado el Kosg-Anjhem. Y luego telefonearemos al entrenador de los Blastoff Inn
y le daremos unos cuantos consejos. Tienes alguna idea?

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De Angelis movi la cabeza pensativamente.


Bueno comenz diciendo. Podramos

Durante las dos semanas siguientes, De Angelis se encontr con el entrenador del
Blastoff Inn regularmente para discutir planes y estrategias, y supervis unas cuantas
sesiones de entrenamiento. Hill, entretanto, peleaba desesperadamente para mantener
su empleo, y apuntando ideas de cmo derrotar a los Brish'diri a cada momento.
Sin ser tocados por el furor, el Kosg-Anjhem gan su sexto partido fcilmente,
40-7, y siguieron su marcha de victorias devastadoras. Los mrgenes fueron 73-0 y
62-7. Ello los coloc con la puntuacin rcord de 8-0 faltando tan slo un partido.
Pero el equipo Blastoff Inn ganaba tambin con regularidad, aunque nunca de
manera tan contundente. Jugara su ltimo partido de la temporada siendo an
invicto.
El periodista local anunciaba el espectculo con una pgina deportiva de grandes
titulares un da antes del partido. Comenzaba diciendo: Mucho ser lo que se juega
la raza humana maana en el Estadio Municipal, cuando el Blastoff Inn se enfrente a
las guilas Calvas Brish'diri por el ttulo de la Liga Metropolitana de Ftbol del
Departamento de Recreacin. El periodista que escribi el artculo nunca so que
estuviera tan cercano a la realidad.
Las multitudes retornaron al Estadio para la final de Liga, aunque no llegaran a
abarrotarlo. El peridico local tambin se hallaba presente. Pero las cadenas de 3V y
la radio haca tiempo que se haban retirado. La novedad de la historia se haba
anticuado rpidamente.
Hill lleg tarde, justo antes de que comenzara el partido, y se junt con Tomkins
en la lnea de las 50 yardas. El agente del E.T. pareca estar de alguna manera ms
animado.
Nuestros muchachos se mostraron bastante bien preparados durante el
precalentamiento le cont al director. Pienso que tenemos una chance.
Su entusiasmo no era de todas formas asimilado por Hill.
Blastoff Inn puede que tenga una chance, pero yo seguramente no dijo Hill
tristemente. El Concejo de la ciudad se rene esta noche para considerar una
mocin que pide mi renuncia. Tengo la fuerte sospecha de que esto ser lo que
ocurra, sin importar quin gane esta tarde.
Hmmmmmmm mascull Tomkins, sin encontrar nada mejor que acotar.
Ignore a esos viejos idiotas. Mire, el juego est comenzando.
Hill murmur algo entre dientes, y volvi su atencin al campo de juego. Los
Brish'diri haban perdido el sorteo una vez ms, y el puntapi inicial fue a parar otra
vez fuera del Estadio. Estaban en saque para el Blastoff Inn en sus propias veinte
yardas.
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Y en aquel momento la escena cambi sbitamente. Los humanos se alinearon


para la primera jugada pero con una diferencia. En lugar de colocarse inmediatamente
detrs del centro, el Blastoff quarterback se encontraba algunas yardas ms en
profundidad, en una formacin que asemejaba una escopeta.
La idea, segn Hill dijera, era el aprovechar al mximo la velocidad humana, y
montar una poderosa lnea de ataque. Correr contra los Brish'diri era ms que
imposible; as lo haban considerado cuidadosamente De Angelis y l mismo. Ello
significaba un ataque areo, y la nica manera de conseguirlo era dndole al
quarterback de Blastoff tiempo suficiente para poder pasar. De ah la formacin tipo
escopeta. El pase al centro lleg a destino y los recibidores de Blastoff corrieron
rpidamente hacia delante, traspasando con facilidad la potente defensa Brish'diri.
Como de costumbre, el Kosg-Anjhem irrumpi en masa sobre la lnea humana, pero
haban cubierto slo la mitad de la distancia hacia el quarterback dndole tiempo a
ensayar el pase.
Fue un bombazo largo, un gambito psicolgico para sacudir a los Brish'diri
consiguiendo apuntar un gol en la primera jugada del partido. Desafortunadamente, el
pase fue demasiado largo.
Hill perjur.
Estaban ahora en el rea defensiva. Otra vez los humanos se alinearon
ofensivamente en forma de escopeta, y nuevamente el quarterback sac el pase a
tiempo. Fue un tiro corto y rpido en direccin a la lnea lateral, suficiente para ganar
nueve yardas. La multitud arranc una ovacin.
Hill no estaba seguro de lo que los Brish'diri esperaran en el saque. Pero fuera lo
que fuera, no lo consiguieron. Con los aliengenas an desconcertados, el Blastoff fue
a por el baln otra vez.
Esta vez la carrera fue completa. Inmediatamente de la apertura, el veloz
recibidor humano recogi la pelota limpiamente y recorri el terreno que le faltaba
hasta la lnea de gol. Los Brish'diri no pudieron tocarlo siquiera una vez.
La multitud estaba sentada en un silencio contenido mientras el pase era recogido
por el humano. Luego, cuando qued suficientemente claro de que no haba manera
de que los Brish'diri evitasen el gol, la ovacin comenz, y fue creciendo hasta
convertirse en un fabuloso rugido. El Estadio entero se puso de pie gritando
salvajemente.
Por vez primera desde el comienzo de la temporada, el Kosg-Anjhem iba
perdiendo. Un esplndido disparo por encima de los palos puso el resultado 7-0 a
favor del Blastoff Inn.
Tomkins segua de pie, gritando con fuerza. Hill, que haba permanecido sentado,
lo mir obstinadamente.
Sintese le dijo. El partido an no ha terminado.

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Los Brish'diri en seguida subrayaron la afirmacin. Apenas cogieron el baln,


comenzaron su feroz ataque campo arriba irrumpiendo en la lnea humana una y otra
vez.
Los humanos ensayaron doce tipos distintos de formaciones defensivas. Ninguna
de ellas pareca surtir efecto. La aplanadora Brish'diri avanzaba inexorablemente.
El touchdown fue el anticlmax. Afortunadamente, de todas formas, el ensayo
para el punto extra fall. Tuhgayh-dei perdi gran cantidad de balones, pero an no
haba desarrollado una forma correcta de chutar colocando sus tiros entre los palos.
Los atacantes del Blastoff volvieron a tomar la iniciativa. Se los vea
determinados. La primera jugada luego de la mele fue un pase corto hacia el centro,
avanzando quince yardas. Seguidamente, un pase doble. Y se completaron otras doce
yardas.
En la jugada siguiente, el fullback del Blastoff intent llegar al medio del campo.
Lo sancionaron con una prdida de cinco yardas.
Si detienen nuestros pases, estamos muertos dijo Hill a Tomkins sin quitar
los ojos del campo de juego.
Afortunadamente, el quarterback del Blastoff se hizo a la idea de establecer un
juego de carreras. Un propicio retorno al juego areo dio a los humanos nuevas
posibilidades.
Tres jugadas ms tarde, anotaron un nuevo tanto. Una vez ms la multitud rugi.
Perdiendo ahora por 14-6, los Brish'diri comenzaron nuevamente a pujar hacia
delante.
Pero los humanos, estimulados por la diferencia de goles a favor, jugaban ahora
mejor y con mayor rudeza. Prestando muchsima atencin a los atacantes Brish'diri,
los defensores comenzaron a placar fcilmente a los corredores aliengenas.
El Kosg-Anjhem jugaba lentamente, y se detena. Fueron forzados a dejar la
pelota cerca de las 50 yardas.
Tomkins comenz a palmear a Hill en la espalda.
Usted lo hizo posible le dijo. Los estamos parando tambin en ataque.
Vamos a ganar.
Tranquilcese le contest Hill. Ha sido una casualidad. Algunos de
nuestros hombres se encontraban justamente en el sitio adecuado en el momento
preciso. Ya ha pasado otras veces. Nadie ha dicho nunca que los Brish'diri anotaran
tantos cada vez que cogieran el baln. Aunque as suceda la mayora de las veces.
Mientras tanto, en el campo de juego, el ataque del Blastoff segua en pleno
desarrollo.
Unos cuantos lanzamientos precisos colocaron a los humanos en las treinta yardas
del Kosg-Anjhem.
Fue entonces cuando los extranjeros cambiaron sus posiciones. Cogieron varios

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hombres del ataque y los colocaron en la defensa. Comenzaron con marcaje doble a
los recibidores del Blastoff. Excepto que no era un mareaje doble normal. El segundo
defensa estaba jugando bastante ms lejos de la lnea de la mele. En el momento en
que un humano lograra deshacerse del primer Brish'diri, el segundo estara ya encima
suyo.
Me tema algo por el estilo dijo Hill. No somos los nicos con capacidad
de reaccionar frente a las circunstancias.
El quarterback del Blastoff ignor los cambios defensivos de los aliengenas y
mantuvo su plan de juego areo. Pero su primer pase desde las treinta fue rechazado
por un defensor Brish'diri que estaba precisamente al final de la jugada.
Lo mismo ocurri en el intento siguiente. Esto puso al Blastoff a la defensiva. Los
humanos solicitaron un minuto. Hubo una apresurada conferencia en el lateral.
Cuando se reanud la accin, la lnea de ataque del Blastoff haba abandonado su
formacin de escopeta. Sin el impresionante ataque por sorpresa de los Brish'diri
como preocupacin principal, el quarterback se hallaba relativamente seguro en su
posicin usual.
Hubo una rpida jugada, y el quarterback se deshizo del baln igualmente de
rpido, un instante antes que el Brish'diri que cargaba lo tumbara al suelo. El halfback
que recogi el baln corri hacia la izquierda. Los defensas Brish'diri se encaminaron
hacia l en masa con la intencin de cerrar el camino a la lnea lateral. Pero justo en
el momento de llegar a la lnea lateral, todava detrs de la lnea de mele, el halfback
del Blastoff devolvi el baln a un compaero de equipo que corra por el lado
derecho.
Una sonrisa amplia se esparci por la cara de Hill. Un cambio de frente!
Los Brish'diri eran dolorosamente lentos para cambiar de direccin. El humano se
dirigi derecho hacia la zona final con ridcula facilidad y corri hacia adelante,
rodeado de bloqueadores. Los Brish'diri que an estaban en la jugada se cerraron.
Uno o dos fueron cogidos por los bloqueadores humanos. El resto encontraron
imposible poner sus manos sobre el pequeo y veloz corredor humano. De esta
manera, pudo atravesar las lneas aliengenas y penetrar en la zona final.
Una vez ms el estadio todo se puso de pie. Esta vez, tambin Hill se levant de
su asiento.
Tomkins estaba eufrico otra vez.
Ah! dijo. Creo que era usted quien afirmaba que sera imposible que un
corredor nuestro atravesara sus lneas.
Normalmente es imposible replic el director. No hay manera de correr a
travs de ellos, por ello las escapadas en el centro estn descartadas. Las escapadas en
el sector final son mejores, pero si se encuentran en la posicin normal, tambin
entonces las perspectivas son malas. No hay manera de que un corredor humano

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atraviese la muralla de Brish'diri en situacin de cargar.


De todas formas, cuando se dispersan tal cual acaban de hacerlo, nos
proporcionan un campo descubierto para poder aprovecharlo. No podemos atacar a
travs de ellos, no, pero seguramente podemos ir entre ellos cuando estn dispersos
por todo el campo. Y el Blastoff Inn cuenta con varios excelentes corredores de
campo abierto.
La multitud lo interrumpi con un rugido que anunciaba la conversin del punto
extra. El encuentro se pona 21-6.
De todas maneras el partido estaba an muy lejos del final. La defensa humana no
estuvo tan acertada en la siguiente serie de ataques. En lugar de depender
exclusivamente del juego de escapadas, Marhdaln-nei mantuvo a sus oponentes
ocupados con algunos de sus pases evidentemente cortos, pero potentes.
Para llevar adelante un ataque ms efectivo, la defensa del Blastoff se desparram
en amplios intervalos. La lnea de ataque por lo tanto se abri, y algunos humanos se
las arreglaron para engaar a los lentos bloqueadores Brish'diri, atravesar sus lneas y
llegar al quarterback. Marhdaln incluso lleg a ser derribado en una oportunidad.
Pero el xito del Blastoff tuvo corta vida. Marhdaln encontr la solucin
rpidamente. La defensa humana desparramada a todo lo ancho, de gran efectividad
contra los pases, era un fracaso absoluto contra las escapadas. Los humanos estaban
demasiado alejados para intentar el placaje. Y no haba forma alguna, salvo un asalto
en masa, de detener a un Brish'dir en plena carrera.
A partir de entonces no hubo forma de parar al Kosg-Anjhem, debido a que
Marhdaln alternaba entre el pase o la escapada, de acuerdo con la formacin que
adoptara la lnea defensiva humana. Los aliengenas avanzaron rpidamente hacia su
segundo tanto.
Esta vez incluso consiguieron el tanto extra de conversin. Los tantos anotados
por los Brish'diri aplacaron la euforia de la multitud, pero el Blastoff Inn no pareca
descorazonado cuando tomaron el campo otra vez. Con los aliengenas nuevamente
en su formacin defensiva tan original, el quarterback humano opt por la formacin
tipo escopeta otra vez.
Su primer pase fue demasiado largo, pero los tres siguientes fueron efectivos y
llevaron al Blastoff sobre las catorce yardas del Kosg-Anjhem. Una jugada con
escapada, insertada para romper con la monotona, termin a las seis yardas en el
suelo. Luego hubo otro pase incompleto. El envo fue perfecto, pero el recibidor
perdi la pelota.
Esto puso el juego en terreno del Blastoff, y un estremecimiento de aprehensin
cal entre la multitud. Casi todo el mundo en el estadio se daba cuenta que los
humanos deban seguir anotando tantos para sostener sus aspiraciones de triunfo.
El tiro desde el centro fue limpio y rpido. El quarterback del Blastoff recogi el

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baln, dio unos cuantos pasos sin apuro hacia atrs para mantener una distancia
prudencial de los corredores Brish'diri, y trat de pasar la pelota a algn recibidor.
Ech un vistazo cuidadoso por todo el campo. Luego retrocedi otro poco y sac un
buen bombazo.
Pareca un nuevo avance. Los humanos tenan a sus defensores aliengenas
batidos por unas buenas cinco yardas y seguan ganando terreno. El pase fue
hermoso.
Pero entonces, cuando el baln comenz su espiral de cada, el defensa Brish'diri
fren de repente en mitad de su carrera. Renunciando a su persecucin sin
esperanzas, gir la cabeza en crculo para ver dnde estaba el baln, lo vio, se puso
tenso y salt.
Los msculos de las piernas Brish'diri, desarrollados por la pesada gravedad de
Brishun, eran mucho ms potentes que los de sus adversarios humanos. A pesar de
sus cuerpos pesados, los Brish'diri podan fcilmente superar a los humanos en
cualquier salto. Pero solamente se haban aprovechado de este hecho para cazar en el
aire los pases de Marhdaln.
Pero ahora, mientras Hill parpadeaba sin poderlo creer, el defensa del KosgAnjhem salt por lo menos cinco pies en el aire para recoger el baln mientras
descenda y tirarlo fuera de un manotazo.
El estadio gimi.
Forzados por la situacin, el Blastoff Inn sbitamente pareci debilitarse. El
jugador humano alej el baln cuando intent recogerlo. El Brish'dir que recogi el
baln perdido recorri veinte yardas antes que pudieran voltearlo.
La defensa humana puso esta vez tan slo una simblica resistencia, mientras
Marhdaln conduca a su equipo haca delante con una serie de pases cortos y
escapadas devastadoras.
Le llev a los Brish'diri exactamente seis jugadas para estrechar la diferencia a
21-19.
Por suerte, Tuhgayh desperdici otro punto extra.
Se produjo una larga ovacin cuando el Blastoff Inn tom otra vez el campo con
su delantera. Pero desde la primera jugada del puntapi de salida, era evidente que
algo extrao les pasaba.
El quarterback de los humanos, que hasta entonces estaba jugando brillantemente,
sbitamente se volvi errtico. Para hacer mayores sus problemas, los Brish'diri de
repente saltaban por todo el campo.
El pase estilo canguro de los aliengenas tena ciertas limitaciones. Exiga una
precisa coordinacin y excelentes reflejos de parte de los saltadores, condiciones que
no eran propias en los Brish'diri. Pero era una tctica desconcertante que el
quarterback del Blastoff no poda nunca evitar. No saba cmo hacerlo.

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Los humanos jugaban en sus propias catorce yardas, y fueron forzados a jugar la
pelota. El Kosg-Anjhem se movi prontamente con el baln en direccin contraria y
se anotaron un nuevo tanto. Por primera vez en el partido, estaban ganando.
La siguiente jugada del Blastoff fue ms exitosa, y as pudieron llegar hasta las
veinte yardas de los Brish'diri antes de verse obligados a detenerse. Los humanos
salvaron la situacin con un buen gol.
El Kosg-Anjhem aument su tanteo, unos segundos antes que finalizara el primer
tiempo.
El resultado estaba en 31-24 a favor de los Brish'diri.
Y no era ningn secreto acerca de la manera cmo se desenvolveran los
acontecimientos.
Esta idea haba crecido silenciosamente en las gradas.
Tomkins, mostrando una expresin preocupada, se volvi de golpe hacia Hill.
Bueno, puede que podamos dar vuelta al resultado en la segunda parte.
Solamente nos aventajan por siete puntos. No est tan mal.
Puede ser dijo Hill dudando. Pero no lo creo as. Tuvieron ya su
oportunidad.
Odio decirlo, pero pienso que nos van a borrar del estadio en el segundo tiempo.
Tomkins frunci el ceo.
Espero que no suceda de esa forma. Odio imaginarme lo que la faccin
militarista Brish'diri podra hacer con un resultado que les fuera favorable. Porque,
ellos Se detuvo, dndose cuenta de repente que Hill no le prestaba la ms
mnima atencin. Los ojos del director estaban otra vez fijos en el campo de juego.
Mire dijo Hill sealando. Por el portn de entrada. Est usted viendo lo
mismo que yo?
Parece un automvil de la misin comercial dijo el agente del E.T. tratando
de entender qu pasaba.
Y quin est saliendo de l?
Tomkins dudaba.
Remjhard-nei dijo finalmente.
El Brish'diri descendi torpemente del vehculo, camin una corta distancia a
travs del campo y se introdujo por una puerta que conduca a los vestuarios.
Qu est haciendo aqu? pregunt Hill. No se supona que deba
mantenerse alejado de los partidos?
Tomkins sacudi su cabeza dificultosamente.
Bueno. Eso es lo que le avisamos. En especial al principio de la Liga, cuando
las hostilidades estaban en su peor momento. Pero no es un prisionero, como usted
bien sabr. No hay forma de obligarlo a mantenerse lejos de los partidos si desea
estar presente.

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Hill frunca su ceo.


Por qu les hizo caso durante toda la temporada y de repente hoy no lo hace?.
Tomkins se encogi de hombros.
Puede que quiera ver a su hijo ganar un campeonato de Liga.
Es posible. Pero no lo creo. Algo extrao est ocurriendo ah dentro.
Entretanto, el segundo tiempo estaba a punto de comenzar. Hill se senta an ms
aprensivo. El Kosg-Anjhem haba salido al campo unos minutos antes, pero
Remjhard no haba reaparecido. Se encontraba an en el vestuario aliengena.
Adems, haba algo sutilmente diferente en los Brish'diri por la manera que se
colocaron para recibir el puntapi de salida. Nada drstico. Nada evidente. Pero de
alguna manera la atmsfera haba cambiado. Los aliengenas se mostraban ms
cuidadosos, ms relajados. Casi como si hubieran dejado de considerar seriamente a
sus oponentes.
Hill poda sentir la diferencia. Haba visto a otros equipos en el mismo tipo de
actitud anteriormente, en una docena de contiendas. Era la actitud propia de un
equipo que ya saba de antemano cmo iba a desarrollarse el encuentro. La actitud de
un equipo que est totalmente seguro de su triunfo o de su derrota.
El puntapi de salida fue pobre y dbil. Un rechoncho Brish'dir la recogi cerca
de las treinta y se encamin hacia delante. Dos placadores del Blastoff le cerraron el
camino en las treinta y cinco.
El aliengena rod por tierra.
La multitud rugi. Por un segundo el baln qued rodando sobre el csped. Una
docena de manos busc recogerlo, empujndolo para uno y otro lado. Finalmente, un
fornido lineman del Blastoff se hizo con l.
Y de repente el partido cambi de signo.
No puedo creerlo dijo Hill. Eso es lo que necesitbamos. La ruptura que
necesitbamos. Despus que aquel avance fuera interceptado, nuestro equipo se
descorazon. Pero ahora, despus de esto, mrelos. Estamos otra vez en el juego.
La delantera del Blastoff corri por el campo, rompi su confusin con un grito
de entusiasmo, y se aline. Estaban a la ofensiva en las veintiocho yardas de los
Brish'diri.
El primer pase fue desviado por un Brish'diri. El segundo, sin embargo, fue bueno
para un gol.
El tanteo estaba igualado.
El Kosg-Anjhem dio esta vez la patada de salida. Pusieron el baln cerca de las
veinticinco.
Marhdaln abri la serie de jugadas con un pase. Nadie, ni humano ni extranjero,
se encontraba a diez yardas de donde cay el baln. La jugada siguiente fue una
escapada.

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Pero el halfback del Kosg-Anjhem dud torpemente antes de pasar la pelota con
la mano.
Los humanos tuvieron tiempo para reaccionar, y cuatro de ellos se zambulleron
encima del Brish'dir en la lnea de mele. Marhdaln intent nuevamente su pase por
elevacin.
Pero otra vez fue incompleto.
Los Brish'diri se vieron forzados a desprenderse del baln con una patada.
Arriba en las gradas, Tomkins se rea salvajemente. Comenz a palmear a Hill en
la espalda otra vez.
Mire esto! Ni siquiera un derribo. Ya los tenemos. Y usted deca que nos iban
a echar del Estadio!
Una extraa media sonrisa danz sobre la cara del director.
Hummm dijo. Eso dije. La sonrisa se escondi.
Fue una buena, slida patada, pero el humano ms en profundidad la recuper
soberbiamente y corri de vuelta hasta las quince. Desde all, slo le tom siete
jugadas al quarterback de los humanos, que de repente se mostraban clidos y
confiados de nuevo, llevar la pelota hasta la zona final.
Los saltadores Brish'diri haban dejado evidentemente de perturbarlo.
Simplemente arrojaba el baln escogiendo los sitios donde no estaban saltando.
Esta vez los humanos desperdiciaron la oportunidad del tanto extra. Pero a nadie
le import. El resultado estaba 37-31. Blastoff Inn volva a ganar.
Y estaban luchando para mantener la victoria. Una vez que el Kosg-Anjhem tuvo
otra vez el baln, Marhdaln tir una interceptacin. Era la primera interceptacin que
haba provocado en toda la temporada. Naturalmente, ello signific una escapada
para un gol.
Despus de esto, los Brish'diri parecieron reanimarse un poco. Avanzaron las tres
cuartas partes del terreno, pero luego se obstaculizaron en el instante en que se
encontraron bajo la sombra de los palos. Cerca del gol el corredor Brish'dir ms
adelantado resbal y cay delante de la lnea de mele.
Blastoff recogi el baln. Y anotaron un nuevo tanto.
De ah en adelante, se fue repitiendo lo mismo. El resultado final fue 56-31. El
equipo aliengena y no los humanos haba sido borrado del Estadio.
Tomkins, desde luego, estaba en estado de xtasis.
Lo logramos. Saba que podamos hacerlo. Esto es perfecto, sencillamente
perfecto.
Los hemos humillado. La faccin militar estar ahora totalmente desacreditada.
No sern capaces de recuperarse del ridculo. Sonri y encaj una nueva palmada
sonora en la espalda de Hill.
Hill hizo una mueca de dolor por el golpe, y ech un vistazo al hombre del E.T.

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atentamente.
Hay algo extrao en todo esto. Si los Brish'dir hubieran jugado como en el
segundo tiempo durante toda la temporada, no hubieran llegado nunca tan lejos. Algo
ocurri en aquel vestuario durante el descanso.
Nada poda quitarle a Tomkins su sonrisa, sin embargo.
No, no dijo. Fue un milagro. Ello lo hizo posible. Se desmoralizaron y
cayeron.
Se paralizaron, eso es todo. Pasa a menudo.
No pasa con equipos tan buenos replic Hill. Pero Tomkins ya no estaba all
para orle. El agente de E.T. se haba vuelto abruptamente y se encaminaba a travs
de la multitud gritando algo acerca de que volvera en seguida.
Hill frunci el ceo y volvi su atencin al campo de juego. El estadio se estaba
vaciando rpidamente. El Director de Recreaciones se qued all por un segundo,
mirando an desconcertado. Luego, repentinamente salt la valla baja que circundaba
el campo, y cruz el csped.
Camin rpidamente a travs del campo y entr en el vestuario visitante. Los
Brish'diri estaban vistindose en silencio, y los que ya estaban listos enfilaban
lentamente hacia el aerobs que los transportara de regreso a la misin comercial.
Remjhard estaba sentado en un ngulo de la estancia.
El Brish'dir lo felicit con un saludo apenas perceptible.
Director Hill: Le gust el partido? Fue una pena que nuestros semihombres
fracasaran en su ltima prueba. Pero de todas formas han hecho un buen papel, no lo
cree?
Hill ignor la pregunta.
No quiera dorarme la pldora con esto del fracaso, Remjhard. No soy tan
estpido como aparento. Es muy probable que nadie en el estadio se diera cuenta de
lo que all suceda esta tarde, pero yo s. Ustedes no perdieron este partido. Se
entregaron.
Deliberadamente. Y quiero saber por qu.
Remjhard se qued mirando fijamente a Hill durante un minuto largo. Luego,
muy despacio, se levant del banco en que estaba sentado. Su rostro estaba vaco y no
mostraba expresin alguna, pero sus ojos centelleaban bajo la plida luz.
Hill se dio cuenta de repente que se encontraban solos en el vestuario. Record
entonces la impresionante fuerza del Brish'dir y dio unos cuantos pasos atrs
alejndose del aliengena.
Se dar cuenta empez diciendo con tono grave Remjhard, que es un
grave insulto acusar a un Brish'dir de conducta tan deshonrosa. El emisario mir
otra vez atentamente alrededor del vestuario para asegurarse que estaban solos.
Luego dio un paso en direccin a Hill. Pero, desde luego, no existe ninguna

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cuestin de deshonor aqu continu diciendo el aliengena. El honor es algo muy


importante para un semihombre. Y, para estar seguros, en los reglamentos que usted
nos proporcionara, no haba nada que requiriera a los participantes que hizo una
pausa, que jugaran lo mejor que supieran, no es as?
Hill, intentando alejarse del vestuario, farfullo:
Pero existen reglas que no estn escritas, tradiciones. Lo que ustedes han hecho
es antideportivo.
Remjhard segua sonriendo.
Para los Brish'diri nada tiene menos sentido que una regla no escrita. Es una
contradiccin de trminos, como usted dira.
Pero, por qu? dijo Hill. Eso es lo que no alcanzo a comprender. Todo el
mundo insiste en que su cultura es viril, competitiva, orgullosa. Por qu regalaron el
partido? Por qu tuvieron que mostrarse como psimos jugadores? Por qu?
Remjhard hizo un extrao ruido gutural. Si hubiera sido un humano Hill hubiera
pensado que se estaba asfixiando. En cambio se dio cuenta que se estaba riendo.
Los humanos me divierten dijo el Brish'dir finalmente. Ustedes le aplican
unas cuantas frases a toda una cultura, y ya piensan que la entienden. Y, si algo
desentona con el cuadro que se han hecho, reciben una fuerte conmocin. Lo
lamento, Director Hill. Las culturas no son tan simples. Existen mecanismos
sumamente complejos. Una palabra como ser orgullosos no describe en absoluto todo
lo referente a los Brish'diri. Oh, somos orgullosos. De acuerdo. Y competitivos. De
acuerdo. Pero somos tambin inteligentes. Y nuestros valores son lo suficientemente
flexibles para poderse adaptar a toda situacin particular.
Remjhard hizo una nueva pausa, y mir a Hill detenidamente. Luego se decidi a
continuar.
Este ftbol de ustedes es un buen juego, Director Hill. Se lo dije ya en otra
ocasin.
Insisto. Es muy agradable, un buen ejercicio para la mente y el cuerpo. Pero se
trata solamente de un juego. El competir en juegos es importante, desde luego. Pero
existen numerosas competiciones. Ms importantes. Y soy lo suficientemente
inteligente para saber cul ha de ser para nosotros prioritaria. Recib una notificacin
esta tarde desde Brishun comunicndome acerca del empleo que le estaba dando a las
victorias del Kosg-Anjhem. Su amigo de Relaciones Extraterrestres debe de haberle
contado ya que soy un miembro importante del Partido Brish'diri por la Paz. No
estara aqu en la Tierra si no fuera por ello. Ninguno de nuestros oponentes desea
trabajar con los humanos, a quienes consideran animales. Evidentemente, me vine
rpidamente al Estadio e inform a nuestros semihombres de la situacin, instndolos
a perder. Y ellos, desde luego, cumplieron. Ellos tambin se percataron que ciertas
competiciones son ms importantes que otras. Al haber perdido, hemos ganado.

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Nuestros oponentes en Brishun no sobrevivirn a esta humillacin. En las prximas


elecciones generales muchos se volvern contra ellos. Y yo, y otros en la misin,
sacaremos provecho de ello. Y el pueblo Brish'diri se beneficiar. S, Director Hill
concluy Remjhard, siempre sonriendo. Somos una raza competitiva. Pero la
competencia por el control del mundo tiene su precedente en un partido de ftbol.
Hill tambin sonrea ahora. Luego comenz a rerse.
Desde luego dijo. Y cuando pienso en las mil maneras en que recargamos
nuestras cabezas pensando en las estrategias para vencerles. Cuando todo lo que
tenamos que hacer era ponerle al tanto de los que estaba sucediendo. Se ri
nuevamente.
Remjhard estaba a punto de agregar algo, cuando de repente la puerta del
vestuario se abri y entr Tomkins. El agente del E.T. segua excitado.
Pens que le encontrara aqu, Hill comenz diciendo. An tratando de
investigar su teora de la conspiracin, eh?
No realmente replic Hill. Era una teora sin sentido.
Desde luego, dijo Tomkins. Me alegro mucho de escucharle decir esto. De
todas formas, tengo buenas noticias para usted.
Oh? De qu se trata? El mundo se ha salvado? Bien. Pero yo estoy sin
empleo a partir de esta noche.
No del todo contest Tomkins. A esto precisamente se refera mi llamada.
Tenemos un trabajo, para usted. Queremos que se incorpore a las Relaciones E.T.
Hill lo mir incrdulo.
Oh, vamos dijo. Yo? Un agente del E.T.? No entiendo nada al respecto.
Soy un insignificante burcrata local y oficial de deportes. Cmo se supone que voy
a cuadrar dentro de Relaciones E.T.?
Como director de deportes replic Tomkins. Desde que comenz toda esta
cuestin con los Brish'diri, hemos estado recibiendo docenas de solicitudes de otras
misiones aliengenas y estaciones diplomticas en la Tierra. Todos quieren participar.
Entonces, para promover buen entendimiento y todo aquello, vamos a desarrollar
todo un programa. Y queremos que usted lo dirija. Ganar el doble de su salario
actual, por supuesto.
Hill pens acerca de las dificultades de dirigir un programa de deportes para una
docena de tipos diferentes de extraterrestres. Luego pens acerca del dinero que
ganara hacindolo.
Luego pens en el Concejo Municipal de Starport.
Suena como una buena idea dijo. Pero, dgame. Aquella red de gravedad
que iban ustedes a entregar a Starport tambin es negociable?
Desde luego dijo Tomkins.
Entonces, acepto. Ech una mirada sobre Remjhard. A pesar que pueda

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llegar a arrepentirme cuando vea lo que los Brish'diri pueden hacer en una pista de
baloncesto.

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LA SALIDA PARA SAN BRETA


Lo primero que atrajo mi atencin fue la autopista. Hasta esa noche, el viaje haba
sido perfectamente normal. Eran mis vacaciones, y conduca hacia Los ngeles a
travs del Sudoeste, tomndome el tiempo necesario para ir a mi aire. Esto no era
nuevo para m, ya lo haba hecho varias veces anteriormente.
Conducir es mi hobby. O los coches en general, para ser precisos. No es mucha la
gente que se toma la molestia de conducir, ahora. Para la mayora, es demasiado
lento.
El automvil se convirti en algo bastante obsoleto desde que se inici la
produccin en masa de helicpteros baratos, en el 93. Y lo que hubiera quedado vivo
de l fue barrido por la invencin del gravpak personal.
Cuando era chico era distinto. Entonces, todos y cada uno tenan un coche, y uno
era considerado una especie de marginado si no obtena el carnet de conducir tan
pronto tena edad como para hacerlo. Me interesaron los coches al final de la
adolescencia, y el inters me ha durado desde entonces.
De todas maneras, cuando mis vacaciones estuvieron cerca, pens que era una
buena oportunidad probar mi ltimo hallazgo. Era un coche grande, un modelo
deportivo ingls de fines de los setenta. Un Jaguar XKL. No era uno de los clsicos,
es cierto, pero era un lindo coche de todas maneras, y rodaba de maravilla.
Yo iba haciendo la mayor parte del trayecto de noche, como era habitual. Hay
algo especial en conducir de noche a la luz de las estrellas. Las viejas y abandonadas
autopistas tienen una atmsfera particular y uno casi puede verlas como eran
entonces: vitales y sobrecargadas, llenas de vida, con los parachoques de los coches
tocndose uno con otro hasta que la vista se perda.
Hoy no hay nada de eso. Slo los caminos han quedado, y la mayora estn
destrozados y cubiertos por las malezas. Los Estados ya no se pueden molestar en
ocuparse de ellos: demasiada gente ha objetado el derroche del dinero de los
impuestos.
Pero demolerlos tambin sera costoso. De modo que siguen all, ao tras ao,
cayndose lentamente en pedazos. La mayora estn en condiciones de ser usados,
pese a todo; en el pasado construan bien sus caminos.
Todava hay algo de trfico. Fanticos de los coches como yo, por supuesto. Y los
aerocamiones. stos pueden desplazarse sobre casi cualquier cosa, pero adquieren
mayor velocidad sobre superficies planas. As es que se apegan bastante a las viejas
autopistas.
Es casi imponente ver como un aerocamin lo adelanta a uno de noche. Levantan
a unos doscientos la hora, y no ha terminado uno de verlos por el espejo retrovisor
que ya estn encima. No se ve mucho: slo un largo contorno plateado, y un chirrido
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cuando pasa. Luego uno est solo de nuevo.


Sea como sea, estaba en pleno Arizona, justo a las afueras de San Breta, cuando
vi por primera vez la autopista. Entonces no le di mucha importancia. S, de acuerdo,
no era lo ms usual, pero tampoco tan inusual.
La autopista en s era bastante ordinaria. Tena ocho carriles con una buena y
rpida superficie, e iba recta de horizonte a horizonte. Era en la noche como una cinta
negra y brillante a travs de las blancas arenas del desierto.
No, no era la autopista lo que resultaba inusual. Eran las condiciones en que
estaba. Al principio no me di bien cuenta. Me estaba divirtiendo demasiado. Era una
noche clara y fra, y las estrellas brillaban, y el Jaguar corra de una manera hermosa.
Demasiado hermosa. Eso fue lo primero que me llam la atencin. No haba
baches, ni grietas, ni sacudidas. El camino estaba en inmejorables condiciones, casi
como si acabara de ser construido. Claro que yo haba circulado por buenas carreteras
antes: algunas se mantienen en mejor estado que otras. Hay una seccin fuera de
Baltimore que es sensacional, y algunos tramos de la autopista de Los ngeles son
bastante buenos.
Pero nunca haba estado en uno tan bueno como ste. Era difcil de creer que una
carretera se pudiese mantener tan bien, despus de tantos aos sin reparar.
Y tambin estaban las luces: estaban todas encendidas, claras y brillantes.
Ninguna estaba estropeada. Ninguna rota o parpadeante. Demonios, ninguna siquiera
a media luz.
La autopista estaba magnficamente iluminada.
Luego de esto, comenc a notar otras cosas. Como los signos de trfico. En la
mayora de los lugares, haca tiempo que ya no existan, capturados por cazadores de
recuerdos o coleccionistas de antigedades como souvenir de una Amrica antigua y
ms lenta. Nadie los reemplaza: no son necesarios. De vez en cuando uno se cruza
con uno que se olvidaron, pero por lo general no queda de ellos ms que un trozo de
metal herrumbroso, de forma curiosa.
Pero esta autopista tena seales de trfico. Verdaderas seales de trfico, quiero
decir seales que podan leerse. Seales de limitacin de velocidad, cuando no se
observaban lmites en la velocidad desde haca aos. Seales de cruce, cuando no
haba prcticamente ningn trfico con el que cruzarse. Seales de curvas, seales de
salida, seales de peligro: toda clase de seales. Y todas tan buenas como nuevas.
Pero la conmocin mayor la causaban las lneas. La pintura se borra rpido, y
dudo que haya una autopista en Amrica en donde todava se puedan adivinar las
lneas blancas desde un coche en marcha. Pero en sta se poda. Las lneas eran claras
y netas, la pintura, nueva, y los ochos carriles, claramente marcados.
Oh, s, era una hermosa autopista. Del tipo de las que tenan en los tiempos
pasados.

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Pero no sonaba coherente. Ninguna carretera poda mantenerse en esas


condiciones todos estos aos, lo que significaba que alguien la tuvo que estar
reparando. Pero quin? Quin se molestara en mantener una autopista que slo un
puado de personas utilizaba cada ao? El costo sera elevadsimo, sin posibilidad de
amortizacin.
Estaba tratando de resolver esta intriga cuando vi el otro coche.
Acababa de pasar como un relmpago un gran letrero rojo que indicaba la Salida
76, la salida para San Breta, cuando lo vi. Slo una pequea mancha en el horizonte,
pero saba que deba ser otro conductor. No poda ser un aerocamin, ya que me
estaba aproximando a l. Eso significaba otro coche, otro aficionado.
Era un ocasin rara. Es muy raro encontrar otro coche en una carretera. Oh, claro
que hay algunas convenciones regulares, como el Festival sobre Ruedas de Fresno, y
el Nudo de Trfico anual de la Asociacin Americana de Conductores. Pero son
demasiado artificiales para mi gusto. Cruzarse con otro conductor en la autopista es
algo de veras especial.
Apret el acelerador, y sub la velocidad a casi ciento veinte. El Jaguar poda ir
ms de prisa, pero no soy un fantico de la velocidad como algunos de mis
correligionarios, y ya iba tragando metros en cantidad suficiente. Por la manera en
que me acercaba a l, el otro coche no deba estar haciendo ms que setenta.
Cuando lo tuve cerca, di un largo golpe de claxon, tratando de atraer su atencin,
pero no pareci darse cuenta. O al menos no mostr ninguna seal. Toqu el claxon
de nuevo.
Entonces, de pronto, reconoc la marca. Era un Edsel.
Apenas poda creerlo. El Edsel es uno de los verdaderos clsicos, junto con el
Stanley Steamer y el Modelo T. Los pocos que quedan cuestan una fortuna en la
actualidad.
ste era uno de los ms raros, uno de esos modelos originales de nariz cmica.
Slo quedaban tres o cuatro como stos en el mundo, y no se vendan a ningn
precio. Una verdadera leyenda entre los automviles. Y aqu estaba, en la autopista,
frente a m, tan clsicamente feo como el da que sali de la cadena de montaje de la
Ford.
Me coloqu junto a l, y baj la velocidad para quedarme a la par. No puedo decir
que hubiera apreciado mucho la manera en que estaba cuidado. La pintura blanca
estaba saltada, el coche estaba sucio, y haba signos de herrumbre en la parte baja de
las puertas. Pero era un Edsel, de cualquier manera, y poda ser restaurado fcilmente.
Toqu nuevamente el claxon para atraer la atencin del conductor, pero ste me
ignor. Haba cinco personas en el coche, por lo que poda ver (evidentemente, una
familia de paseo). En la parte trasera, una mujer fortachona trataba de controlar dos
nios pequeos que parecan estar peleando. Su marido se vea profundamente

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dormido en el asiento delantero, mientras que un chico joven, probablemente su hijo,


se hallaba al volante.
Esto ltimo me excitaba. El conductor era muy joven, tal vez un adolescente, y
me daba envidia que un joven de su edad tuviese la fortuna de conducir ese tesoro.
Quera estar en su lugar.
Haba ledo mucho acerca del Edsel; los libros de culto del auto estaban llenos de
l.
Nunca hubo algo igual. Fue el mayor desastre que haya conocido el mundo de los
coches. Los mitos y las leyendas a que ha dado lugar su nombre no tienen nmero.
Por toda la nacin, en los pequeos talleres aislados y en los surtidores de
gasolina perdidos donde los fanticos de los coches se renen para hablar y
chapucear, los cuentos acerca del Edsel se repiten hasta nuestros das. Cuentan que
construyeron el coche demasiado grande para cualquier garaje; que era puro
acelerador y nada de freno.
Lo llaman la mquina ms horrible construida por el hombre en todos los
tiempos. Repiten los viejos chistes acerca de su nombre. Y hay una leyenda famosa
que dice que cuando se lo lleva a una velocidad suficiente, el viento provoca un
cmico silbido sobre el cap.
Todo el romance y el misterio y la tragedia de los viejos automviles se hallaba,
concentrado en el Edsel. Sus historias se recuerdan y cuentan mucho despus de que
sus centelleantes contemporneos se hayan reducido a basura de metal en los
cementerios de coches.
Mientras circulaba junto a l, todas las viejas leyendas acerca del Edsel me
inundaban, y me perda en mi propia nostalgia. Trat de dar algunos toques ms de
claxon, pero el conductor pareca decidido a ignorarme, de modo que me di por
vencido. Adems, yo estaba prestando atencin para ver si el cap de verdad silbaba.
Tendra que haberme dado cuenta de cuan peculiar era toda la escena: la carretera,
el Edsel, la manera cmo me ignoraban. Pero yo estaba demasiado atrado como para
pensar demasiado. Apenas poda mantener mis ojos en la ruta.
Quera hablar con los dueos, por supuesto. Tal vez incluso pedrselo prestado
por un momento. Puesto que eran tan descorteses como para no parar, decid
seguirlos un trecho, hasta que se detuvieran a por gasolina o comida. De modo que
aminor la marcha y comenc a seguirlos. Quera mantenerme lo bastante cerca sin
echarme encima, as que me coloqu en el carril de su izquierda.
Recuerdo que mientras los segua pens qu cuidadoso coleccionista deba ser el
dueo: hasta haba tenido tiempo para buscar y encontrar unas raras matrculas de
viejo estilo. Del tipo que no se haban usado desde haca muchos aos. Todava
estaba dndole vueltas al asunto cuando pasamos el cartel que anunciaba la Salida 77.
El chico que conduca el Edsel de pronto se mostr agitado. Se dio vuelta en el

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asiento y mir a sus espaldas, casi como si tratara de mirar nuevamente al letrero que
ya haba dejado atrs. Entonces, sin previo aviso, vir bruscamente sobre mi carril.
Apret los frenos, pero fue intil, claro est. Me pareci que todo suceda al
mismo tiempo. Hubo un horrible chirrido, y recuerdo haber tenido la visin fugaz del
rostro aterrorizado del chico justo antes que los dos coches hicieran el impacto.
Luego vino el shock del golpe.
El Jaguar golpe al Edsel de costado, destrozando el lado del conductor a ms de
ochenta por hora. Luego hizo un trompo y fue a parar contra el ral protector. El
Edsel, golpeado en su centro, volc sobre su techo quedando en la mitad de la
calzada. No recuerdo haber soltado mi cinturn de seguridad ni haber salido del
coche, pero debo haberlo hecho, porque lo siguiente que recuerdo era que andaba a
gatas por el camino, atontado pero no herido.
Creo que debera haber intentado hacer algo de inmediato, para responder a los
gritos de socorro que salan del Edsel, pero no lo hice. Estaba todava temblando, en
estado de shock. No s cunto tiempo permanec all antes que el Edsel explotara y
comenzase a arder. Las voces se convirtieron en alaridos, y luego cesaron por
completo.
Para ese momento ya me haba puesto en pie, el fuego se haba extinguido, y era
tarde para intentar nada. Todava no poda pensar con claridad. Alcanzaba a ver unas
luces a la distancia por el camino que arrancaba en la rampa de salida. Empec a
caminar hacia ellas.
La caminata pareci durar una eternidad. Yo no consegua organizar mis
pensamientos, y tropezaba a menudo. El camino estaba mal iluminado, y apenas vea
por donde iba. Mis manos se haban raspado bastante al caer; ste era el nico dao
que sufr en el accidente.
Las luces resultaron ser las de un pequeo caf, un lugar sucio que alguna vez
sirvi como parada al salir de la autopista. Haba slo tres clientes cuando entr,
tropezando.
Uno era un agente de la polica local.
Hubo un accidente dije desde la puerta. Alguien tiene que ayudarlos.
El polica tom su caf de un trago, y se levant de la silla.
Un choque de helicpteros, seor? pregunt. Dnde ocurri?
Yo sacud la cabeza.
N no. De coches. Un choque, un accidente de carretera. En la vieja autopista.
Apunt vagamente en la direccin de donde haba venido.
En camino hacia m el polica se detuvo de pronto con un gesto de incredulidad.
Todo el mundo se ri.
Oiga, nadie ha utilizado esa carretera en veinte aos grit un hombre gordo
desde el fondo del caf. Tiene tantos agujeros que la usamos para jugar al golf

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aadi, rindose de su propio chiste.


El polica me miraba con el ceo fruncido.
Vyase a casa, seor, y qudese tranquilo dijo, si no quiere tener
problemas.
Se encamin hacia su silla.
Di un paso al frente.
Demonios, estoy diciendo la verdad dije, ahora ms enojado que atontado,
y no estoy borracho. Ha habido una colisin en la autopista interestatal, y hay gente
que qued atrapada en
La voz me fall al darme cuenta que cualquier ayuda que llevara llegara tarde.
El polica todava albergaba dudas.
Tal vez sera bueno que echara un vistazo sugiri la camarera detrs del
mostrador. Puede que est diciendo la verdad. Hubo un accidente de carretera el
ltimo ao, en algn lugar de Ohio. Recuerdo que vi un reportaje en la 3V.
S, supongo que s dijo el polica por ltimo. Vamos, chico, y ms te vale
que ests diciendo la verdad.
Cruzamos la antigua plaza de estacionamiento en silencio, y subimos al
helicptero policial de cuatro plazas. Mientras pona en marcha la hlice, el polica
me mir y dijo:
Sabes, si estaban sobrios, usted y el otro tipo deberan recibir una medalla.
Lo mir sin entender.
Quiero decir que ustedes son probablemente los dos nicos coches que se han
metido en ese camino en diez aos. Y se las arreglaron para chocar. No debe ser fcil,
eh? Movi la cabeza con tristeza. Como le digo, debieran darles una medalla.
La autopista no estaba tan lejos del caf como me haba parecido cuando
caminaba.
Una vez en el aire, cubrimos la distancia en menos de cinco minutos. Pero haba
algo que no encajaba. La autopista se vea diferente desde lo alto.
De pronto me di cuenta de por qu. Estaba oscura. Mucho ms oscura. La
mayora de las luces estaban apagadas, y las que no, estaban parpadeando o
alumbraban dbilmente.
Mientras observaba sin entender, el helicptero descendi con un ruido sordo en
medio de la enfermiza luz amarilla que arrojaba una de las lmparas moribundas.
Baj, confundido, y tropec accidentalmente con uno de los agujeros que abundaban
en el asfalto. Haba una frtil mata de malezas en el borde de este agujero, y muchas
ms grietas que atravesaban el camino.
Mi cabeza empezaba a martillear. Esto no tena sentido. Nada de esto tena
sentido.
No entenda nada de lo que suceda.

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El polica vino desde el otro lado del aparato, con un metro porttil bajo el brazo
y una caja de cuero.
En marcha dijo. Dnde est su accidente?
Ms para all, creo murmur, sin seguridad.
No haba rastros de mi coche, y empec a pensar que tal vez nos hubiramos
equivocado de autopista, aunque no entenda cmo poda ser as.
Era la autopista correcta, pese a todo. Encontramos mi coche pocos minutos
despus, aparcado junto al ral protector, en una seccin oscura de la pista, donde
todas las lmparas se haban fundido. S, encontramos el coche sin dificultad.
Slo que no tena ni un rasguo. Y no haba ningn Edsel. Yo recordaba cmo
haba quedado el Jaguar cuando lo dej. El parabrisas estaba astillado, toda la parte
delantera del coche en ruinas, el guardabarros derecho destrozado en el lugar donde
golpe el ral.
Y aqu estaba ahora, en perfectas condiciones.
El agente, ceudo, me apunt con el metro mientras yo miraba mi coche sin
creerlo.
Bueno, no est borracho dijo, al final, mirando al cielo. De modo que no
lo voy a llevar conmigo, aunque debera hacerlo. As es que escuche lo que va a
hacer, seor: se va a meter en esa reliquia, dar la vuelta, y desaparecer de aqu tan
rpido como pueda.
Porque si alguna vez lo vuelvo a ver por aqu, puede ocurrirle un accidente de
veras.
Entendido?
Quise protestar, pero no encontr palabras. Qu poda haber dicho que tuviese
sentido? En lugar de eso, sacud la cabeza dbilmente. El polica se dio la vuelta
disgustado, murmurando algo acerca de las bromas poco prcticas, y enfil hacia su
helicptero.
Cuando se hubo marchado, fui hasta el Jaguar y toqu su parte delantera sin
conviccin, sintindome un tonto. Pero era real. Cuando sub y di vuelta a la llave de
marcha, el motor ronrone de modo tranquilizador, y las luces se esparcieron en la
oscuridad. Segu sentado all durante largo rato hasta que por fin di la vuelta con el
coche hasta la mitad del camino, describiendo una U.
El camino de vuelta a San Breta fue largo y movido. El coche entraba y sala de
los baches de manera constante, y gracias a la escasa luz y las traicioneras
condiciones de la carretera, tuve que mantener la velocidad al mnimo.
El camino era espantoso. No caban dudas al respecto. Por lo comn sala de mi
ruta para evitar los tramos que eran malos como ste. Haba demasiadas posibilidades
de reventar un neumtico.
Me las arregl para llegar a San Breta sin incidentes, yendo bien despacio. Eran

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las dos de la madrugada cuando entr en la ciudad. La rampa de salida, tal como el
resto, estaba agrietada y oscura, y no tena ninguna seal indicadora.
Recordaba, por viajes anteriores, que San Breta presuma de tener un amplio
garaje para los aficionados, con poste de gasolina. De modo que enfil hacia all y
dej el coche en manos de un aburrido empleado. Luego me dirig al motel ms
prximo. Una noche bien dormida, pensaba, dar ms sentido a todo.

Pero no lo hizo. Cuando me despert por la maana estaba tanto o ms


confundido.
Ms an: ahora algo en mi cabeza me deca sin cesar que todo haba sido un mal
sueo.
Desech ese pensamiento tentador, y segu tratando de razonar.
Segua razonando en la ducha y ante el desayuno, y en el corto camino al garaje.
Pero no consegua aclararme. Ya fuera porque la cabeza me estaba trampeando, o
porque algo realmente extraordinario haba sucedido la noche anterior, y no quera
admitir lo primero, de modo que me decid por lo ltimo.
El dueo del local, un hombre gil de unos ochenta aos, estaba atendiendo en el
garaje cuando llegu. Vesta un overall de mecnico a la moda antigua, lo que le daba
un toque original. Sonri amablemente cuando le ped el Jaguar.
Me alegro de verle nuevamente dijo. Hacia dnde se dirige esta vez?
Hacia Los ngeles. Voy a coger la interestatal, esta vez.
Sus cejas se alzaron un poco al or eso.
La interestatal? Pens que tena ms sentido comn. Esa autopista es un
desastre.
No es manera de tratar una pieza de mecnica tan fina como su Jaguar.
No tuve el coraje como para tratar de explicarle, as que hice una leve mueca y
dej que se fuera a por el coche. El Jaguar haba sido lavado y controlado y su tanque,
llenado. Estaba en ptima forma. Mir si haba alguna abolladura, pero no encontr
ninguna.
Cuntos clientes habituales tiene por aqu? le pregunt mientras le pagaba
. Quiero decir coleccionistas locales, no gente que pase.
Debe haber unos cien en todo el estado dijo, alzando los hombros.
Atendemos a casi todos. Tenemos la mejor gasolina y los nicos servicios decentes
en esta parte.
Alguna coleccin interesante?
Algunas dijo. Hay un tipo que viene siempre con un Pierce-Arrow. Otro se
especializa en coches de los aos cuarenta. Tiene una bonita coleccin, y bien
cuidada.
Asent.
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Y alguien de por aqu que tenga un Edsel? pregunt.


Difcilmente respondi. Ninguno de mis clientes tiene tanto dinero. Por
qu me lo pregunta?
Decid ir con cautela.
Vi uno la otra noche en el camino. No alcanc a hablar con el dueo, pero
pens que sera alguien de por aqu.
La expresin del viejo no deca nada, de manera que enfil para el Jaguar.
Nadie de por aqu dijo, mientras yo cerraba la puerta. Deba ser alguien
que pasaba. Qu divertido encontrarlo en el camino. No pasa a menu
Entonces, justo cuando estaba poniendo en marcha el motor, su boca se abri
como dos metros.
Un momento! grit. Usted dijo que iba conduciendo por la interestatal.
Vio un Edsel en la interestatal?
Apagu el motor.
As es dije.
Dios dijo. Casi me olvido, ha pasado tanto tiempo. Era un Edsel blanco?
Con cinco personas en su interior?
Abr la puerta y baj del coche.
As es dije. Sabe algo acerca de l?
El viejo me cogi por los hombros con ambas manos. Tena una mirada extraa
en sus ojos.
Slo los vio? dijo, sacudindome. Est seguro que eso es todo lo que
pas?
Dud un momento, me senta algo tonto.
No admit por fin. Choqu con ellos. Es decir, cre que haba chocado.
Pero
Trat de ir hacia mi coche. El hombre me solt, y ri.
Otra vez murmur. Despus de tantos aos.
Qu sabe de eso? le pregunt. Qu demonios pas anoche?
Suspir.
Venga conmigo dijo. Le contar todo.

Fue hace ms de cuarenta aos me dijo, junto a una taza de caf en un bar
cerca del garaje. En los aos setenta. Era una familia que haba salido de
vacaciones. El chico y su padre se turnaban al volante. Tenan reservas en un hotel de
San Breta. Pero conduca el chico, y era tarde. Por algn motivo, se pas de salida. Ni
siquiera se dio cuenta. Hasta que lleg a la Salida 77. Se debe haber asustado cuando
vio el cartel.
Segn la gente que lo conoca, su padre era un mal tipo. La clase de tipo que le
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hubiera dado de palos por una cosa as. No sabemos lo que pas, pero parece que el
chico entr en pnico. Haca slo dos semanas que tena su carnet. De cualquier
modo, trat de hacer una U y volver hacia San Breta. El otro coche lo golpe en el
costado. El conductor de este coche no tena abrochado el cinturn de seguridad, de
modo que sali despedido a travs del parabrisas, se estrell contra el pavimento y
muri de forma instantnea. La gente del Edsel no tuvo tanta suerte. El Edsel volc y
se incendi, con ellos dentro. Los cinco se quemaron vivos.
Sent un escalofro al recordar los gritos del coche en llamas.
Pero eso fue hace cuarenta aos, dijo usted. Cmo explica lo que me pas
anoche?
Voy a eso dijo el viejo. Cogi un donut, lo moj en el caf y lo mastic
paladendolo. La siguiente pas dos aos despus dijo, por fin. Un tipo
inform a la polica acerca de un choque. Un choque con un Edsel, tarde en la noche,
en la interestatal. Por la manera en que lo describi, era el replay del otro choque.
Slo que cuando llegaron all, su coche no tena ni un rasguo. No haba seales del
otro coche.
Pues bien, este tipo era de aqu, as que se pens que lo haca para llamar la
atencin o algo as. Pero un ao ms tarde, otro tipo lleg contando lo mismo. Esta
vez vena del este, y no era probable que hubiese escuchado lo del primer accidente.
Los polis no saban qu hacer con l. Al pasar de los aos esto sucedi una y otra vez.
Haba unas pocas cosas en comn en todos los incidentes. Siempre ocurran a la
noche, tarde, a conductores que iban solos en el coche, sin testigos presenciales.
Nunca hubo otros coches cerca, como la primera vez, la de verdad. Todos los choques
sucedan justo al pasar la Salida 77, cuando el Edsel trataba de girar en forma de U.
Mucha gente ha tratado de explicarlo. Alucinaciones, dijo alguien. Hipnosis de
carretera, plante otro.
Mistificaciones, dijo un tercero. Pero hay slo una explicacin coherente, y es la
ms sencilla. El Edsel era un fantasma. Los diarios la recogieron: La autopista
encantada.
As llamaron a la interestatal.
El viejo se interrumpi para beber su caf, y luego mir el fondo de la taza,
pensativo.
Bueno, los choques continuaron a travs de los aos mientras la autopista
estuvo en condiciones. Hasta el 93. Luego el trfico comenz a escasear. Cada vez
menos gente pasaba por la interestatal, y haba cada vez menos accidentes. Me
mir. Usted ha sido el primero en ms de veinte aos. Ya casi lo haba olvidado.
Luego bajo la vista de nuevo, y call. Pens en sus palabras por unos momentos.
No s dije, sacudiendo la cabeza. Todo concuerda, pero un fantasma? No
s si creo en fantasmas. Y todo parece tan fuera de lugar

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En el fondo, no dijo el viejo, levantando la vista. Piense de nuevo en las


historias de fantasmas que ley de nio. Qu tenan todas en comn?
No s dije.
Muertes violentas. Eso es. Los fantasmas eran el producto de asesinatos y
ejecuciones, desechos de sangre y violencia. Las casas encantadas eran siempre
lugares donde alguien haba tenido un final horrible cien aos antes. Pero en nuestra
Amrica del siglo veinte, la muerte no se encontraba en mansiones o castillos, sino en
las autopistas.
En las autopistas manchadas de sangre, donde moran miles de personas al ao.
Un fantasma moderno no vivira en un castillo ni empuara un hacha. Rondara por
una autopista, conduciendo un coche. Qu sera ms lgico?
No le faltaba razn. Asent.
Pero, por qu en esta autopista?, por qu ese coche? Mucha gente muri en
las autopistas. Qu tiene de especial este caso?
El viejo alz los hombros.
No lo s. Qu hace a un crimen distinto de otro crimen? Por qu slo algunos
producan fantasmas? Quin puede decirlo? Pero yo he odo cosas. Algunos decan
que el Edsel est condenado a vagar por la autopista para siempre porque era, en
cierto sentido, un asesino. Caus el accidente, caus aquellas muertes. Este es un
castigo.
Puede ser dije, dudando. Pero, la familia entera? Podra decirse que era
culpa del muchacho. O incluso del padre, por dejarlo conducir con tan poca
experiencia. Pero, qu hay de los dems? Por qu habran de ser castigados?
Cierto, muy cierto dijo el viejo. Nunca me cre esa teora yo mismo.
Tengo mis propias explicaciones.
Me mir a los ojos.
Creo que estn perdidos dijo.
Perdidos? repet, y l asinti con la cabeza.
S dijo. En el pasado, cuando las rutas estaban sobrecargadas, uno no
poda dar la vuelta cuando erraba una salida. Haba que seguir, a veces durante
kilmetros y kilmetros, antes de encontrar la manera de salir y luego retomar el
camino. Algunos de los cruces tenan un diseo tan complicado que uno nunca
encontraba el camino hacia la salida que corresponda. Eso es lo que pas con el
Edsel, segn creo. Erraron la salida, y ahora no pueden encontrarla. Tienen que seguir
circulando. Para siempre.
Suspir. Luego se volvi, y pidi otra taza de caf.
Bebimos en silencio, y luego volvimos al puesto de gasolina. De all, fui directo a
la biblioteca local. Todo estaba all, en los peridicos del archivo. Detalles del
accidente original, el primer accidente dos aos despus, y los otros, en secuencia

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irregular. La misma historia, el mismo choque, una y otra vez. Todo era idntico,
hasta los gritos.
La vieja autopista estaba oscura y sin luz cuando esa noche retom mi viaje. No
haba seales de trfico ni lneas blancas, pero s abundantes baches y grietas.
Conduje muy despacio, perdido en cavilaciones.
Unos kilmetros despus de San Breta me detuve y baj del coche. Me qued all
en la oscuridad, casi hasta el amanecer, mirando y escuchando. Pero las luces
siguieron sin encenderse, y no vi nada.
Sin embargo, cerca de medianoche, se escuch un silbido peculiar en la distancia.
Creci rpidamente, hasta que estuvo justo encima, y luego fue disminuyendo
igualmente rpido.
Podra haber sido un aerocamin en algn lugar fuera de mi vista, supongo.
Nunca escuch que un aerocamin produjera ese tipo de ruido, pero incluso as,
podra haber sido un aerocamin.
Pero no lo creo.
Creo que fue el viento silbando a travs de la nariz de un viejo coche blanco y
herrumbroso, un coche fantasmal circulando por una autopista encantada que no
figura en los mapas de carreteras. Creo que era el llanto de un pequeo Edsel perdido,
buscando la salida para San Breta.

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PASE DE DIAPOSITIVAS
Becker era el segundo orador del programa, de modo que esper pacientemente.
El hombre que lo preceda era un doctor, jefe de alguna especie de clnica de
caridad en una de las subciudades. Alto, adusto y avejentado, hablaba con un
zumbido montono y no cesaba de pasar nerviosamente los dedos por su escaso
cabello blanco. La audiencia, unas treinta y pico de rollizas matronas del nivel alto,
trataba de prestar atencin, pero Becker poda percibir su desencanto.
No las culpaba. La presentacin no era muy efectiva. El doctor relataba historias
de horror mdico acerca de los chicos de la subciudad que eran demasiado pobres
como para acceder a los cuidados hospitalarios, muertes innecesarias y enfermedades
erradicadas que seguan floreciendo all abajo. Pero su voz y sus modales socavaban
el efecto de sus palabras, y las diapositivas, al tiempo que eran del viejo tipo, chatas,
haban sido perfectamente mal elegidas. En lugar de fotos mviles de nios enfermos
y de la miseria de las subciudades, eran tediosas escenas de la clnica y de su staff, e
incluso planos de la remodelacin que se proponan hacer.
Becker luchaba por controlar sus propios bostezos. Sinti un poco de pena por el
doctor, pero slo un poco. En realidad senta pena por s mismo.
Al final el doctor concluy su presentacin con una peticin de fondos vacilante y
autoconsciente. Las damas le brindaron una ronda de educados aplausos. Luego la
presidenta se dirigi a Becker.
Guando usted disponga, Comandante le dijo, con placer.
Becker se levant de su silla redonda y dispens una sonrisa de plstico.
Gracias dijo, mientras se diriga al frente del saln de estar, elegantemente
amueblado. Esper un momento mientras el doctor sacaba el viejo proyector de
diapositivas de la mesa de los oradores, y luego puso la holovisin porttil en su
lugar.
Pueden sacar la pantalla, seoras dijo. Mi aparato no la necesita. Y dejen
un espacio, oh, all y seal un sitio.
Las mujeres se apresuraron a cumplir. Becker las mir y les sonri. Pero en el
fondo, como siempre, slo sinti un vago desagrado por toda la situacin.
Incluso en la habitacin a oscuras se recortaba su figura, mucho ms imponente
que la del doctor, y l lo saba. l era fuerte y ancho de espaldas, y el uniforme gris
claro que llevaba resaltaba su complexin atltica. Tena un perfil clsico, un mentn
decidido, y espeso cabello negro con un toque de gris en las sienes. Sus ojos de azul
acero hacan juego con sus botas y cinturn de cuero, y la bufanda se anudaba al
cuello de manera casual, bajo la camisa abierta.
Se pareca mucho a un cartel de reclutamiento de SPACE. ltimamente,
lamentaba eso. Hubo momentos, en los aos recientes, en que hubiera dado cualquier
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cosa por una nariz de gancho, un mentn dbil o entradas en la frente.


La holovisin ya estaba zumbando, y la audiencia impaciente. Becker dej de
lado sus pensamientos y puls la primera diapositiva.
En el crculo que haban dejado las mujeres, apareci un cubo de profunda
oscuridad.
Una oscuridad tachonada de estrellas. En un rincn del cubo flotaba la Tierra con
toda su majestad de verde y azul. Pero el centro de la holografa estaba ocupado por
la nave. Un grueso cigarro plateado con una panza de marmita. O un torpedo encinto.
Haba muchas maneras de describirlo, y la mayora haban sido utilizadas en un
momento u otro.
Se escucharon murmullos de aprobacin en la audiencia. La holodiapositiva era
muy real, y muy impactante. Becker, sonriendo, comenz suavemente:
ste el Starwind, uno de los cuatro cruceros de SPACE. Los cruceros son naves
de exploracin estelar, cada uno con una tripulacin de ms de cien personas. Los
generadores de salto antiespacial les permiten velocidades varias veces superiores a la
de la luz. Estos cuatro frgiles navos, mientras yo hablo, acarrean el destino de
nuestra especie, y estn realizando el sueo secular del hombre: estn alcanzando las
estrellas.
En su voz reson una nota estudiada de clido orgullo, y luego seal la forma
plateada en el cubo de oscuridad.
El Starwind fue mi nave dijo. Fui uno de los miembros de la tripulacin
durante su ltimo viaje. Las diapositivas que van a ver fueron tomadas durante ese
viaje, un viaje que debe calificarse entre los ms emocionantes de la historia.
Por lo menos, as lo califico yo sonri. Claro que no soy imparcial.
Su voz prosigui, detallando el tamao, diseo y capacidad de la nave estelar y de
su tripulacin. Pero nunca llegaba a ser demasiado tcnico, y haba siempre un toque
humano e incluso algunos toques poticos que aderezaban la exposicin. Becker era
demasiado bueno en su trabajo como para cansar a su audiencia.
Pero cuando su lengua transitaba por los senderos conocidos, su mente estaba en
otro lugar. All, con el Starwind, en el vaco sin luz del antiespacio; all, entre las
estrellas.
Dnde estar ahora pens. Hace casi un ao que sali. En este nuevo viaje.
Sin m. Dios sabe qu mundos nuevos habrn encontrado mientras yo sigo aqu
pegado, alimentando con esta basura a estas viejas damas.
Y hubo un sentimiento de amargura en sus pensamientos, y un antiguo ardor en
su estmago. Y se dio cuenta, por millonsima vez, de cuanto odiaba esto en lo que
se haba convertido su vida. Pero ni una seal de este fuego apareci en su suave,
clido y muy profesional discurso.
Accion la holovisin, y cambi la diapositiva. Ahora el cubo era de una

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cegadora blancura, salpicada de hoyos de un negro pulsante. En el centro de la


proyeccin haba algo que pareca un pulpo flotante, negro con brillantes venas rojas.
Esto es el antiespacio dijo Becker simplemente. O, por lo menos, sta es la
manera cmo los ojos humanos perciben el antiespacio. Los matemticos todava
tratan de descifrar su verdadera naturaleza. Pero cuando entran en funcionamiento
nuestros generadores de salto, as es como los vemos. Casi como un negativo
fotogrfico: oscuridad blanca, y centelleantes estrellas negras.
Hizo una pausa, esperando la pregunta inevitable. Como siempre, lleg.
Comandante dijo una de las mujeres. Qu es esa esa cosa en el medio?
Sonri, y luego dijo:
Usted no es la nica que quisiera saberlo. Sea lo que sea, no tiene contraparte
en el espacio normal. O por lo menos, ninguna que podamos observar. Pero sta y
cosas como sta han sido observadas muchas veces por los cruceros en el antiespacio.
Esta diapositiva, tomada por el Starwind en su ltimo viaje, es la mejor que se ha
logrado sacar de eso. La criatura (si es una criatura, lo que es un albur) es mayor que
una nave, bastante ms. Pero parece no ser daina.
Su voz era tranquilizadora. Su mente vacilaba. Parece no ser daina pens.
S.
Pero sta parece seguir a la nave. Todava se discute si podra habernos hecho
dao si nos alcanzaba. Tal vez los cogi esta vez, en este viaje. Siempre dije que era
posible. A los jefes no les gustaba la idea. Tienen miedo que haya recortes al
presupuesto s admiten que el programa es peligroso. De modo que pretenden que
todo es sano, salvo y tranquilo all afuera, tal como en la Tierra. Pero no lo es. No lo
es. La Tierra se muri de aburrimiento hace muchos aos. All afuera un hombre
todava puede vivir, sentir y soar.
Termin su relato acerca del antiespacio. Su ndice se movi. El cubo de blanco
se desvaneci. En su lugar, un inmenso globo rojo apareci, ardiente, en el centro de
la habitacin.
La primera parada del Starwind fue esta gigante roja, todava sin nombre
dijo Becker a las mujeres. La tripulacin la llam Luz Roja, porque nos oblig a
detenernos.
Y tambin, porque es una luz roja. No tena planetas, pero navegamos a su
alrededor durante un mes, tomando registros y enviando sondas. La informacin que
reunimos debera decirnos mucho acerca de la evolucin de las estrellas.
Recuerdo la primera vez que la vi iba pensando mientras hablaba. Dios!
Qu espectculo! Era mi primera estrella (El Sol no cuenta). Wilson estaba
observando conmigo, pero estaba tan malditamente ocupado en sus registros que
apenas si la miraba. Sin embargo, all est l, de nuevo afuera. Y yo aqu. No hay
justicia

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Una nueva diapositiva. Esta vez un globo jaspeado de naranja y azul flotaba en el
cubo. Detrs de l, un brillante sol amarillo apenas menor que el Sol.
La voz de Becker se torn solemne.
ste es el primer planeta que avistamos dijo. Y uno de los momentos ms
importantes en la historia de la humanidad. ste el planeta que llamamos Anthill.
Estoy seguro que ustedes han ledo todo lo concerniente a l, y visto los programas
especiales de holovisin. Pero recuerden, para nosotros era algo nuevo y extrao e
inesperado. Era el primer contacto de la humanidad con otra raza inteligente.
Puls para pasar al siguiente cuadro, uno de los platos fuertes. Cuando apareci,
tuvieron lugar los acostumbrados murmullos de sorpresa y admiracin. La audiencia
contena su respiracin colectiva. Haba una vasta planicie oscura en el centro del
cubo, bajo un cielo color de sangre en el que negras nubes barrenadas tapaban el
extrao sol.
De la planicie surgan las torres. Delgadas, negras y sarmentosas, enroscndose
una en otra, ramificndose juntas y volvindose a separar mientras ascendan.
Ascendan hasta ms de mil metros, y de todas partes surgan los frgiles puentes que
ligaban a cada una con sus hermanas como una red, hasta disear un intrincado
conjunto. Por el medio de la ciudad atravesaba un ro, lo que daba una idea del
tamao de la estructura.
Una de sus ciudades dijo Becker. La ligera nota de admiracin en su voz era
real. El hogar de ms de un milln de ellos, segn nuestras estimaciones. Los
llamamos Spiderantes, porque hay algo de la tela de araa en el diseo de sus
ciudades. Y porque Bueno, miren.
La ciudad se desvaneci. La nueva diapositiva era una ampliacin. Un grueso
ramal negro cruzaba el cubo. De l colgaba algo que pareca una hormiga de un
metro de largo.
Pero las apariencias engaan.
Hubo unos murmullos de revulsin, pese a que la mayor parte de la audiencia
probablemente haba visto fotos con anterioridad. Becker las calm rpidamente.
No se dejen confundir les avis. Pese a lo que digan sus ojos, eso no es
una hormiga gigante. No es ni siquiera un insecto. No tiene exoesqueleto, por
ejemplo, aunque a primera vista lo parezca. Y ese insecto, pensamos, es muy
inteligente. Su cultura es bastante distinta de la nuestra, pero tienen su propio sentido
de la belleza.
Observen su ciudad otra vez.
Toc el aparato. La Spiderante colgante desapareci, y de nuevo las torres se
elevaron sobre la alfombra. El mismo ngulo. Pero esta vez de noche. Haba una
diferencia.
Las torres estaban iluminadas.

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Las torres, que eran negras bajo la luz rojiza del da, brillaban ahora con una
suave luz verde.
En un trazado extraordinario, contra la oscuridad, suban y suban girando, y cada
giro y cada red adquira una luminosidad propia. Increblemente intrincada.
Becker temblaba frente a la diapositiva, pese a s mismo, del mismo modo en que
temblaba la primera vez que lo vio en persona. La holo despertaba sueos y
memorias, y redobl su odio por la realidad presente.
Me han sacado esto pens. Para siempre. Y me han dado Qu? Nada.
Nada que quisiera.
Pero lo nico que dijo fue:
Y cuando amanece
Y cambi la diapositiva.
Ahora un brillo entre rojizo y amarillo baaba el horizonte, detrs de la ciudad, y
la luminosidad de las torres languideca. Pero algo nuevo y pasmoso tena lugar.
Ahora la trama de la ciudad se llenaba de vida. De cada rama, seccin y curva,
colgaban Spiderantes. Colgaban incluso de las torres ms altas, mil metros sobre el
suelo.
Apiados, trepando uno encima de la otro, y sin embargo en cierto orden. La
ciudad entera.
Hacen esto cada amanecer dijo Becker. Cuando su sol se eleva, le cantan.
Si se puede llamarle cantar pens. Para mis odos, esa primera noche fuera
de la rampa de aterrizaje, sonaba como un gemido. Pero extrao. Suba y bajaba,
arriba y abajo, durante horas y horas. Hasta Wilson estaba asombrado. Un milln de
seres gimiendo juntos; gimiendo un himno a su sol.
Movi el dedo hacia abajo, y de pronto estaban mirando una ampliacin de un
ramal de la red, cargado pesadamente con Spiderantes. Luego movi el dedo una vez
ms y apareci otra vista de la ciudad. Y luego otra, y otra. Y todo el tiempo su voz
continu explicando acerca de esta curiosa raza y de lo poco que haban aprendido
sobre ella.
El Starwind se estableci fuera de Anthill durante ms de seis meses, enviando
naves de desembarco regularmente dijo. Pero los Spiderantes son todava una
raza de interrogantes irresueltos. No hemos dominado su lenguaje todava, ni
determinado hasta qu punto son inteligentes. No parecen tener tecnologa, tal como
la entendemos.
Pero tienen bueno algo distinto.
Aparecieron y pasaron ms vistas de la ciudad. Y luego de otras, parecidas a las
ciudades, y de algunas no tan parecidas, como la que se elevaba desde el salobre mar
del planeta, y otra en la que las torres se desviaban hacia el costado y unan dos
montaas en un abrazo entrelazado.

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Llevbamos cerca de un mes all cuando permitieron que entrramos en las


torres continu Becker. An entonces nos llev cierto tiempo darnos cuenta que
las ciudades de los Spiderantes no eran construcciones sino desarrollos. Las torres no
eran edificios, sino plantas: enormes, de una dureza increble y de una gran
complejidad.
Lawrence fue el primero en darse cuenta record. Estaba tan excitado
cuando volvi que no se le entenda. Pero tena una razn para hablar de manera
incoherente.
Era el primer indicio que tenamos. Hasta entonces, nada tena sentido: torres de
mil metros de altura sin mquinas no resultaban lgicas. Por lo menos, as crea yo.
Demonios, me pregunto dnde estar Lawrence ahora.
Cuando descubrimos eso, comenzamos a preguntarnos si los Spiderantes eran
inteligentes, despus de todo. Tuvimos la respuesta cuando extendimos nuestro
campo de operaciones fuera del lugar de aterrizaje. Esto fue una de las cosas que
vimos.
Una oscuridad entre rojo y negro llen el cubo. Atravesndolo aleteaba algo
inmenso, verde y triangular. Algo de formas areas, del tipo de una manta, con una
larga cola que se divida en dos varias veces hasta reducirse a un delgado zarcillo
como un ltigo.
Ms abajo, una ciudad. Encima de l, Spiderantes.
Esta es una criatura voladora domstica, casi tan grande como un jet. Tiene que
mantenerse baja, claro est. Y no tiene la velocidad del aeroplano. Pero por el
contrario no contamina. Y se desplaza.
Sin embargo, nosotros volamos ms rpido pens. Recuerdo aquella tarde
que prob uno con un piloto. Dios, qu lentas que son esas cosas. Sin embargo,
tienen algo de majestuoso. Y cuando esas alas increbles se mueven con su extrao
movimiento ondulatorio, es digno de verse. Por supuesto, ese estpido de Donway
tena que intentar azuzarlas. Al menos l tambin est en tierra. No podra soportar
que hubiese subido l tambin.
Qu es esto? Por supuesto estaba diciendo es otra planta. Una planta
mvil, volante. Cuando no transporta Spiderantes vuela a las alturas, a recibir los
rayos solares.
Absorbe su alimento a travs de esa estructura en forma de cola, que en realidad
es una especie de raz. Es mucho ms complicada que cualquier planta terrestre.
Siguieron otras muchas diapositivas, mostrando otras mantas, y varias de ellas en
formacin.
Pensamos que estas cosas han sido criadas en forma deliberada por los
Spiderantes, tal como las torres. Si la teora es cierta, nos hemos encontrado con los
mayores ingenieros biolgicos que se podan suponer. Hay mucho para aprender de

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ellos, si logramos superar las barreras de comunicacin. Anthill ser un punto de


parada regular para los cruceros a partir de ahora.
Incluyendo el Starwind, claro. Estaba en su programa visitar el planeta en esta
misin.
Tal vez est all ahora. Tal vez Lawrence, Wilson y el resto estn escuchando a los
Spiderantes en este mismo momento, mientras hablo, o canto. Mi actuacin no puede
compararse con la de ellos.
Hizo una pausa.
Pasamos ms de seis meses en Anthill, y tuvimos que acortar una buena parte
de nuestro programa de viaje a causa de la prolongada estada. Pero creo que estarn
de acuerdo en que vala la pena dijo, con una sonrisa, y las damas de la audiencia
murmuraron su aprobacin. Al fin tuvimos que marchamos. Quedaba justo el
tiempo para una nueva parada antes de dar media vuelta y comenzar a saltar hacia
casa.
Apret el botn, y desapareci la ltima vista de Anthill. La holografa que le
haba reemplazado era espectacular. Las matronas la recibieron con sofocaciones. La
haban visto antes, en las tapas de las revistas y en los noticiarios, pero la diapositiva
reflejaba ms, mucho ms.
ste es el mundo que llamamos Tormenta dijo Becker, muy bajo, y luego
call mientras ellas miraban.
Un mar verde luchaba con el viento. De l surga el volcn: un tridente de piedra
negroazulada, cuyo tres picos arrojaban fuego. El humo creca mezclndose con el
cielo cubierto, y la lava corra en torrente hacia el ocano, donde entraba con un
siseo.
Y sobre el volcn, cayndose literalmente encima suyo, una verde pared punteada
de espuma. Una ola gigante? No. El vocabulario de la Tierra no se aplicaba aqu.
Esto era ms grande, ms espectacular. Era ms grande que la montaa misma, y la
habamos captado segundos antes del impacto.
No podamos aterrizar en Tormenta dijo Becker. No haba ningn lugar a
salvo donde desembarcar. Pero enviamos sondas tripuladas a su atmsfera. Esta vista
fue tomada por una de ellas sonri de nuevo y puso una nota de orgullo en su voz.
Pero junto con el orgullo, apenas disimulado, iba un gusto a rabia. Me alegra
decirles que era mi sonda.
Por lo menos no me pueden quitar eso pens. Me quitaron las estrellas, pero
no pueden quitarme Tormenta. Yo lo captur con esta foto. La esencia de un planeta.
El alma. All, en un holocubo. Y es mo.
Y yo fui el nico en ver el resto. Unos segundos despus. Cuando la ola salvaje
golpe, y el mundo se llen de tormenta, vapor y fuego. Yo era el nico que estaba
observando

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Su voz segua suavemente sin l.


Tormenta es un mundo joven estaba diciendo. Casi un recin nacido en la
escala celestial. Pero es un chico lujurioso. Es casi todo agua, y la poca tierra que
tiene es volcnica. Los terremotos y las erupciones son cotidianos, y dan nacimiento a
fenmenos como el que han visto en el cubo. El viento desarrolla un promedio de
cientos de kilmetros por hora, y las descargas elctricas dejan a las de la Tierra
como plidas y dbiles. Miren.
El tridente y la ola gigantesca se esfumaron, y apareci la imagen de un cielo.
Haba rayos y relmpagos por doquier, juntndose y estallando con una luz cegadora.
Uno casi puede escuchar los truenos cuando lo mira. Pero en Tormenta, uno no
slo escuchaba. Uno lo senta. Nos rodeaban por todas partes, y golpeaban la nave,
y yo estaba cagado de miedo. Pero al menos estaba vivo. Cmo estoy ahora?
Su dedo se movi por voluntad propia, y una nueva vista de Tormenta ocup el
cubo. Y su voz continu con el elocuente discurso, pero el resto de s se hallaba a
millones de kilmetros de all, perdido en una tierra de rayos y olas gigantes.
Tormenta era mi favorito, pensaba. Luz Roja nos dio un sobresalto, al principio, y
Anthill era cautivante, problemtica y mgica. Pero aquello lo comparta. Tormenta
fue casi enteramente mo. Slo un puado de nosotros descendi, despus que Ainslie
se descuid y se estrell contra una montaa. Pero yo fui uno de esos pocos.
Tampoco me pueden quitar eso.
Su mente divag. Pero mientras tanto, nuevas escenas aparecan en el cubo, y su
voz continuaba, y las damas respondan oooh y aaah cuando corresponda. Luego se
aproxim el final, devolvindolo a la realidad.
La penltima diapositiva era igual que la primera: el Starwind en rbita alrededor
de la Tierra. En espera de suministros, de fondos y de nuevas misiones. Y de unos
pocos hombres.
La ltima diapositiva era una direccin. Brillantes letras rojas notaban en el cubo
blanco. Becker, con odio, acompaaba con la explicacin.
La exploracin del espacio es la mayor aventura de la historia del hombre
deca, sonriendo con su sonrisa de plstico y hablando con una afabilidad de plstico
. Las estrellas son nuestra ilusin y nuestro destino. No cualquiera puede viajar a
las estrellas, por supuesto. Pero aquellos que lo desean pueden participar de la
aventura, y ayudar a construir el destino. El Gobierno Mundial tiene muchos gastos, y
muchas causas que requieren prioridad. Slo puede aportar una pequea parte de la
financiacin necesaria para realizar los cruceros por el espacio. El resto, como saben,
es provisto por entusiastas ciudadanos. Si ustedes comparten nuestros anhelos, les
rogamos que se unan al combate. Por unos pocos cientos de crdito por ao, pueden
hacerse miembros de los Amigos del Espacio, SPACE. Recibirn credenciales de
miembro y una suscripcin de regalo a Vuelo a las Estrellas, la revista oficial de

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SPACE. Y tambin recibirn un regalo para los nios. Todos sus hijos, y todos los
hijos del hombre: les daremos las estrellas.
Para un regalo como ste, el precio es bastante bajo. Seal la direccin que
flotaba en el holocubo. Si quisieran ayudar, pueden enviar sus contribuciones aqu:
SPACE, Box 27, Centro del Gobierno Mundial, Ginebra. Su sonrisa se hizo ms
amplia. Por supuesto, las contribuciones son deducibles de los impuesto.
Hizo una reverencia y luego quit el aparato de holovisin.
Se ocupen de contribuir o no, espero que el espectculo haya sido de su agrado.
Entonces la audiencia comenz a aplaudir, se encendieron las luces, y la
presidenta se puso de pie para anunciar que seran ofrecidos unos refrescos. Mientras
preparaban el refrigerio, una rpida marea de mujeres fluy sobre Becker y le
agradeci efusivamente por la presentacin y le prometi su apoyo. l agradeci sus
expresiones con gestos, risas y agradables sonrisas.
Mientras tanto, las despreciaba a todas.
Dios pens, odio esto. Me han quitado las estrellas y me han dado viejas
damas charlatanas y estpidos auditorios de alto nivel. Y los odio. No es justo.
Demonios, esto no es justo.
Le ofrecieron caf sinttico y galletas de protenas, y las acept con una sonrisa.
Y las odi. Pero las odiaba y segua all, charlando de nimiedades. Eso era la poltica
de SPACE. Al final, la audiencia comenz a marcharse, una por una.
Justo en el momento en que Becker empezaba a pensar en marcharse, el doctor se
acerc, con la taza de caf en la mano. Bajo la luz no pareca tan viejo. Pero se lo
vea cansado.
Eso s que fue un espectculo, Comandante dijo, con una sonrisa triste.
Me temo que me haya destrozado. Tengo la impresin que usted se llevar todas las
contribuciones.
Becker retom su sonrisa profesional.
Bueno, su presentacin era interesante, doctor. Y seguramente hay necesidad
del tipo de trabajo que ustedes hacen all en las subciudades. Yo no sera tan
pesimista.
El doctor frunci ligeramente el ceo, bebi su caf, y movi la cabeza.
Venga, Comandante. No se burle de m. Soy nuevo en este juego, y lo hice muy
mal.
Usted sabe lo bastante como para darse cuenta de eso.
Becker, que estaba muy ocupado empaquetando su holovisin, dirigi una aguda
mirada al doctor, junto con una mueca genuina. Mir a los lados para asegurarse que
ninguna de las mujeres estaba al alcance de la conversacin, y asinti rpidamente.
Usted es perspicaz. Y tiene razn. Su presentacin fue de tercera categora.
Pero mejorar con el tiempo. Entonces comenzarn a llegar las contribuciones.

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Hmmmm. S. El doctor lo mir fijamente. Pareca estar decidiendo acerca de


algo. Agreg: Mientras tanto, por supuesto, hay miles de nios en las subciudades
que tienen hambre y estn enfermos. Y se quedan as. Y tal vez mueran. Por qu?
Porque no tengo tanta labia como usted. Su boca dibuj una lnea severa.
Dgame con honestidad, Comandante: Nunca se siente culpable?
El estuche de la holovisin se cerr con un clic seco, y la mueca de Becker se
trasmut.
No dijo. Su tono se hizo penetrante. Doctor, usted sabe que hay cuatro
cruceros.
Debera haber cuarenta. O cuatrocientos. Podra haberlos. Pero el Gobierno
Mundial no nos da el dinero. Los comentarios como el suyo nos estn costando las
estrellas.
Me estn costando las estrellas, se estaba diciendo a s mismo, y su mente herva.
Tan pocas naves, tantos voluntarios. Y esa maldita lista de espera
Qu era lo que dijo el General Henderson? Miles, verdad? S. Comandante,
hay miles de candidatos para cada puesto en el crucero estelar. Y su desempeo en su
primer viaje fue bueno, adecuado. Pero no sobresaliente. Me temo que tendr que
rechazar su solicitud para integrar la tripulacin permanente. Lo siento.
Y yo dije Qu? Dije: Me quita mis estrellas por primera vez, pero no por
ltima.
Lo siento, dijo. El bastardo. Nunca naveg en un crucero estelar en su vida.
Ese culo-gordo seguro que nunca abandon la Tierra. No hay nada que yo pueda
hacer, dijo. Sin embargo, Comandante, todava hay un lugar para usted. Usted
tiene buena presencia y articula bien, y cree en lo que hace. SPACE necesita hombres
como usted. Lo promovemos a las relaciones pblicas. Sin las cuales, debo agregar,
los cruceros estelares seran imposibles.
Tengo tanta compasin como cualquiera dijo Becker, colgando el aparato de
un brazo. Pienso que su trabajo es vital; me preocupan esos chicos. Pero usted
tambin debera intentar la empata, y tratar de comprender lo que nosotros estamos
haciendo.
Lo que ustedes hacen es un lujo mientras los nios pasan hambre en la Tierra
dijo el doctor.
Becker sacudi la cabeza.
No. Tiene que haber lugar para ambas cosas. Usted dice que salva a un nio de
la muerte, doctor. Muy bien. Pero, qu clase de vida va a ofrecerle? Una vida muy
pobre, sin las estrellas. Una vida sin esperanza, a largo plazo. Tal vez el hombre
puede sobrevivir solo sobre la Tierra. Creo que podra. Pero sus sueos no, y sus
mitos tampoco. Hay demasiada gente, y han superpoblado todos los sueos. Y no
queda vida para nadie. Slo sobrevivir da a da.

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Se detuvo aqu. Era una buena tirada, su propia sntesis de los argumentos que
haba escuchado centenares de veces en SPACE. Era suficiente. Pero quera agregar
algo ms.
Tena rabia y resentimiento, y continu:
Le dir algo ms, doctor. Creo que necesitamos tanto su trabajo como el mo,
tanto la Tierra como las estrellas. Pero creo que no estn equilibrados en la balanza.
Creo que necesitamos ms las estrellas.
Golpe la caja con su mano libre.
Usted cree que me gusta esta mierda? La odio, doctor. Tal como la odiara
usted si tuviera que hacer lo mismo todo el tiempo. He soado con las estrellas
durante toda mi vida, y ahora me dicen que no soy lo suficientemente bueno como
para ocupar un puesto permanente en un crucero. No que soy malo, fjese. Slo que
no sobresalgo lo suficiente.
Y hay tan pocas plazas. Dgame, doctor, qu sentira usted si el Gobierno
Mundial de pronto le anunciara que slo los mejores cuatrocientos doctores en
medicina estaran autorizados para ejercer de mdicos? Pasara la prueba? Qu
hara? Puede imaginar cmo sera eso? Transitar la vida, da a da, sabiendo lo que
usted quera hacer, y sabiendo que le fue negado, tal vez para siempre. Trate de
imaginarlo, si puede. Trate de saborearlo. As es para m, sabe usted?. No se puede
vivir en la Tierra, doctor. Yo no puedo, de cualquier forma. Yo puedo existir, pero no
llamo a eso vivir. He visto las olas salvajes de Tormenta y escuchando a los
Spiderantes cantando a su amanecer. Se supone que me tengo que contentar con
travesas en velero y partidos de ftbol? buf.
El doctor haba continuado bebiendo su caf con calma durante el estallido de
Becker.
Ahora haba bajado su taza, suspir, y dio otra cansada sacudida a su cabeza.
Comandante, lo siento por usted dijo. Suena muy amargo. Como que lo
hubieran engaado. Pero usted ha tenido una suerte increble, y no se da cuenta de
ello. Ha hecho cosas que la mayora de la gente slo so, y sin embargo se queja de
una vida vaca. No me trago eso. Usted ha volado en un crucero estelar, an si fue
una vez sola.
Comandante, djeme decirle algo. All abajo, en la subciudad, tengo pacientes
que nunca han visto las estrellas. Usted ha estado all.
Becker, con la furia calmada, sonri melanclicamente, en un gesto que pareca
no concordar con su carcter, pero que era autntico.
He pensado acerca de eso dijo, con tristeza a veces. Tal vez tenga razn.
Pero no ayuda, doctor. Ojal lo hiciera. Pero no es as pens un minuto. Lo
siento por sus pacientes que no han visto nunca las estrellas dijo luego. Sabe,
pienso que eso es casi peor que el hambre. Aunque no es justo que yo lo diga, ya que

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nunca he pasado hambre. Espero que algn da lleve a esos chicos al nivel superior,
para que puedan echar un vistazo a travs del smog. Pero no son los nicos que me
dan pena. Me apenan todos aquellos que han visto las estrellas y no pueden visitarlas.
O no pueden volver.
Supongo que esto es egosmo. Pero as es y as ser, me temo. Trato de vivir con
esto. Y claro que creo en lo que hago, de un modo u otro. Acaso un da el Gobierno
Mundial cambie de idea y tengamos ms cruceros estelares, y yo podr viajar
nuevamente, llevando algunos de sus chicos conmigo, quin sabe? Tambin es para
ellos.
Becker quera terminar aqu. Pero el doctor, que segua sin convencerse, volvi a
la carga.
Es muy generoso de su parte dijo. Pero antes de darle las estrellas, por
qu no prueba de darles un poco de comida, o un ambiente sano?
Becker mir a su alrededor. Era tarde, y la mayora de la audiencia se haba ido a
casa.
Es hora de terminarla pens. Maana otra maldita conferencia.
Podra responder a eso dijo. Pero no lo har. No voy a convencerle,
doctor. Y usted tampoco me va a convencer, me temo. As es que dejmoslo aqu.
En paz?
Sonri y le ofreci la mano. El doctor la estrech. Luego Becker se dirigi a la
presidenta y a las pocas matronas que quedaban, y les dirigi un buenas noches, y se
fue.
Afuera, en el nivel superior, haca fro, y soplaba un glido viento nocturno entre
las cimas de las torres. Becker se detuvo un breve momento en su camino hacia los
ascensores interniveles y mir hacia arriba. El smog era muy denso, y no pudo ver las
estrellas.
Tal vez fuera mejor as.
FIN

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