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Fundamentos de Neurociencia

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Fundamentos

de Neurociencia
Caries Soriano Mas (coordinador)
Gemina Quillazo Blanch
Diego Antonio Redolar Ripoll
Meritxell Torras Garca
Anna Vale Martnez

EDITORIAL UOC

Diseo del libro, de la portada y de la coleccin: Manel Andreu


Ilustracin de la cubierta: Mark Miller
Primera edicin en lengua castellana: febrero 2007
Gemma Quillazo Blanch, Diego Antonio Redolar Ripoll, Caries Soriano Mas, Meritxell Torras Garca, Amia Vale
Martnez, del texto
2007 Editorial UOC
www.editorialuoc.com

Material realizado por Eureca Media, SL


Impresin: Book Print Digital, S.A.
ISBN: 978-84-9788-537-9
Depsito legal: B-10.915-2007

Ninguna parte de esta publicacin, incluido el diseo general y la cubierta, puede ser copiada,
reproducida, almacenada o transmitida de ninguna forma, ni por ningn medio,sea ste elctrico,
qumico, mecnico, ptico, grabacin, fotocopia, o cualquier otro, sin la previa autorizacin escrita

Coordinador
Caries Soriano Mas

Autores
Caries Soriano Mas
Licenciado en Psicologa por la Universitat Autnoma de Barcelona. Doctor en Psicologa por la
Universitat Autnoma de Barcelona (Programa de Neurociencias). En la actualidad trabaja como
investigador en el Instituto de Alta Tecnologa del Parque de Investigacin Biomdica de
Barcelona.
Gemma Guillazo Blanch
Licenciada en Psicologa por la Universitat Autnoma de Barcelona. Doctora en Psicologa por la
Universitat Autnoma de Barcelona (Programa de Neurociencias). En la actualidad, es profesora
titular del Departamento de Psicobiologa y Metodologa de las Ciencias de la Salud de la
Universitat Autnoma de Barcelona.
Diego Antonio Redolar Ripoll
Licenciado en Psicologa por la Universitat Autnoma de Barcelona. Mster en Neurociencia por
la Universitat Autnoma de Barcelona. Departamento de Biologa Celular, Fisiologa Animal e
Inmunologa de la Facultad de Ciencias. Doctor en Psicologa por la Universitat Autnoma de
Barcelona (Programa de Neurociencias). En la actualidad es profesor del Departamento de
Psicobiologa y Metodologa de las Ciencias de la Salud de la Universitat Autnoma de Barcelona.
Meritxell Torras Garca
Licenciada en Psicologa por la Universitat Autnoma de Barcelona. Doctora en Psicologa por la
Universitat Autnoma de Barcelona (Programa de Neurociencias). En la actualidad, es profesora del
Departamento de Psicobiologa y Metodologa de las Ciencias de la Salud de la Universitat
Autnoma de Barcelona.
Anna Vale Martnez
Licenciada en Psicologa por la Universitat Autnoma de Barcelona. Doctora en Psicologa por la
Universitat Autnoma de Barcelona (Programa de Neurociencias). En la actualidad, es profesora
titular del Departamento de Psicobiologa y Metodologa de las Ciencias de la Salud de la
Universitat Autnoma de Barcelona.

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Editorial UOC

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Presentacin

13

Captulo I. Introduccin

15

1. Fisiologa de la Conducta: concepto y metodologa


1.1. Definicin y orgenes de la Fisiologa de la Conducta
1.2. Metodologa y estrategias de investigacin en la Fisiologa
de la Conducta

15
15
23

Captulo II. Sistema sensorial y motor.


Sensacin y percepcin

41

1. Introduccin a los sentidos somticos


1.1. Introduccin a la Psicobiologa de los Sentidos
1.2. Receptores sensoriales de la piel
1.3. Vas ascendentes somatosensoriales
1.4. Corteza somatosensorial
1.5. Percepcin del dolor
2. Visin
2.1. Naturaleza de la energa luminosa
2.2. Anatoma del ojo
2.3. Fotorreceptores y transduccin
2.4. Procesamiento de la informacin visual en la retina
2.5. Vas y centros visuales
2.6. Anlisis cortical de la informacin
3. Audicin
3.1. Naturaleza del sonido
3.2. Anatoma del odo

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Editorial UOC

Fundamentos de Neurociencia

3.3. Transduccin
3.4. Vas y centros nerviosos auditivos y vestibulares
3.5. Codificacin
4. Sentidos qumicos
4.1. El gusto
4.2. El olfato

120
124
128
136
136
144

Captulo III. Sistema sensorial y motor. Control motor

149

1. Control motor
1.1. Caractersticas generales del sistema motor
1.2. rganos efectores
1.3. Control central del movimiento:
la mdula y el tronco del encfalo
1.4. Control central del movimiento: la corteza cerebral
1.5. Proyecciones descendentes desde la corteza motora
1.6. Sistemas moduladores del movimiento:
ganglios bsales y cerebelo

149
149
152

170

Captulo IV. Sistemas reguladores y emocionales


Ritmos biolgicos, sueo y vigilia

181

1. Sueo y vigilia
1.1. Los ritmos circadianos
1.2. Electrofisiologa del sueo y la vigilia
1.3. Mecanismos neurales
1.4. Funciones del sueo
1.5. Trastornos del sueo

181
181
186
191
196
199

Captulo V . Sistemas reguladores y emocionales.


Conductas motivadas

201

1. Conducta reproductora

201

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160
166

Editorial UOC

1.1. Desarrollo sexual


1.2. Efectos hormonales sobre la conducta sexual
1.3. Bases neurales de la conducta y orientacin sexual
1.4. Conducta parental
2. Conductas de ingesta: hambre y sed
2.1. El metabolismo
2.2. Factores que inician y detienen la conducta de comer
2.3. Mecanismos neurales
2.4. Trastornos de la ingesta
2.5. La sed
3. Adiccin
3.1. Adiccin: definicin, conceptos y modelos animales
3.2. Teoras psicobiolgicas de la adiccin
3.3. Sistemas cerebrales de refuerzo y aversin
3.4. Procesamiento de la informacin reforzante
3.5. Sustrato neurobiolgico de las principales drogas de abuso
3.6. Mecanismos moleculares y celulares subyacentes
a los cambios neurales producidos por la adiccin

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201
207
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262
267
270
281

Captulo VI. Sistemas reguladores y emocionales.


Emociones

289

1. Introduccin al estudio de las emociones


1.1. Qu son las emociones?
1.2. Teoras de la emocin
2. Anatoma de las emociones
2.1. Sistema lmbico
2.2. Hipotlamo
2.3. El papel de la amgdala en las emociones
2.4. Hipocampo y septum
2.5. Crtex y emociones
2.6. Lateralizacin de las emociones
3. Estrs
3.1. La respuesta de estrs

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289
292
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303
307
312
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318
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Fundamentos de Neurociencia

3.2. Estrs y salud


Captulo VII. Neurociencia Cognitiva.
Aprendizaje y memoria
1. Fundamentos del aprendizaje y la memoria
1.1. La naturaleza del aprendizaje y la memoria
1.2. Aprendizaje y plasticidad sinptica
2. Lbulo temporal y memoria declarativa
2.1. Funcin de la formacin hipocampal en humanos
2.2. Modelos animales de amnesia: primates no humanos
2.3. Modelos animales de amnesia: otros animales
2.4. Representacin de las experiencias en la actividad neuronal
del hipocampo
2.5. Sistema de memoria del hipocampo y consolidacin
de la memoria
3. Sistemas especializados de memoria
3.1. Mltiples sistemas de memoria en el cerebro
3.2. Hbitos, habilidades y memoria procedimental
3.3. Memoria emocional y modulacin de la memoria
3.4. Memoria de trabajo y corteza prefrontal

324

335
335
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366
366
370
377
383

Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva.


Especializacin hemisfrica y lenguaje

389

1. Especializacin hemisfrica
1.1. Especializacin hemisfrica: aspectos anatmicos
1.2. Preferencia manual
1.3. Especializacin hemisfrica
2. Lenguaje
2.1. Localizacin del lenguaje
2.2. Trastornos del lenguaje
2.3. Antecedentes del lenguaje humano

389
389
391
393
399
399
405
412

Editorial UOC

11

.ndice

Captulo IX. Neurociencia cognitiva


Atencin y funciones ejecutivas

415

1. Atencin
1.1. Efectos de la atencin sobre la conducta
1.2. Bases fisiolgicas de la atencin
2. Funciones ejecutivas
2.1. La corteza prefrontal: aspectos anatmicos
2.2. Corteza prefrontal: aspectos funcionales

415
415
418
422
422
425

Captulo X. Patologa cerebral

431

1. Procesos degenerativos y demencias


1.1. Envejecimiento
1.2. Enfermedad de Alzheimer y otras demencias corticales
1.3. Demencia vascular y demencias subcorticales
2. Lesiones cerebrales
2.1. Patologa vascular
2.2. Tumores cerebrales
2.3. Traumatismos craneoenceflicos
2.4. Infecciones del sistema nervioso central
3. Psicopatologa
3.1. Esquizofrenia
3.2. Trastornos del estado de nimo
3.3. Trastornos de ansiedad

431
431
434
440
444
444
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456
459
459
462
466

Direcciones de inters

469

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Editorial UOC

13

Presentacin

Presentacin

El trmino neurociencia es joven. La Society for Neuroscience, asociacin de


neurocientficos profesionales, fue fundada hace relativamente poco, concretamente en 1970. No obstante, el estudio del cerebro es tan antiguo como la propia ciencia. Histricamente, los cientficos dedicados a comprender el sistema
nervioso procedan de disciplinas cientficas diferentes, como la Medicina, la
Biologa o la Psicologa. La revolucin de la neurociencia se inici cuando estos
cientficos se dieron cuenta de que la mejor esperanza para discernir el funcionamiento del cerebro necesitaba de un posicionamiento multidisciplinar, requiriendo conocimientos sobre infinidad de hechos, desde la estructura de una
molcula de acetilcolina hasta la razn por la que el perro de Pavlov segregaba
saliva cuando sonaba la campana. Por lo tanto, la unidad de estudio de la neurociencia, como disciplina, requiere de diferentes niveles de anlisis, siendo en
un orden de complejidad ascendente: molecular, celular, sistmico, conductual
y cognitivo. Esta obra intenta englobar todos los niveles de anlisis, pero siempre poniendo el nfasis en el estudio del papel del sistema nervioso, en interaccin con el resto del cuerpo, sobre el control del comportamiento. Igualmente,
partiendo del hecho que aglutina diversos sistemas de procesamiento sensorial
y de control motor, sistemas reguladores, emocionales y de procesamiento cognitivo, su lectura puede proporcionar unos conocimientos biolgicos que le
ayudarn en la comprensin de diferentes procesos psicolgicos bsicos (como
la sensacin y percepcin, la emocin, la memoria o el lenguaje), as como las
herramientas para profundizar en los mecanismos patolgicos relacionados con
el sistema nervioso.
De este modo, los objetivos que se pretende abordar en este libro son los siguientes:
1. Comprender cmo nuestro organismo capta la informacin sensorial y
cmo las clulas receptoras la transforman en seales neurales para ser procesadas por el cerebro.
2. Conocer las caractersticas generales y centrales del control motor y saber
cmo los rganos efectores transforman las rdenes motoras en movimiento.
3. Saber cules son los principales sistemas reguladores y motivacionales del
cuerpo y sus caractersticas funcionales.

Editorial UOC

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Fundamentos de Neurociencia

4. Saber cules son las emociones y conocer las principales teoras que intentan explicar el procesamiento nervioso de stas.
5. Entender los mecanismos neurales subyacentes a la respuesta de estrs y
cmo el estrs puede afectar a la salud.
6. Conocer las bases neurales y funcionales del procesamiento cognitivo de
mecanismos como el aprendizaje y la memoria, la atencin, el lenguaje o las
funciones ejecutivas.
7. Conocer los efectos del envejecimiento sobre el SISTEMA NERVIOSO
CENTRAL.
8. Familiarizarse con las tcnicas de neuroimagen y comprender los mecanismos fisiopatolgicos y neuropsicolgicos subyacentes a diferentes psicopatologas y neuropatologas.

Editorial UOC

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Captulo I. Introduccin

Captulo I
Introduccin

1. Fisiologa de la Conducta: concepto y metodologa


1.1. Definicin y orgenes de la Fisiologa de la Conducta
1.1.1. Qu es la Fisiologa de la Conducta y qu hacen los fisilogos
de la conducta?
Cuando hayis acabado de leer este manual, probablemente tendris una
buena respuesta; sin embargo, ahora intentaremos describir un poco este campo
antes de empezar su estudio con mayor detenimiento.
La Fisiologa de la Conducta se encarga del estudio del papel del sistema nervioso, en interaccin con el resto del cuerpo (especialmente el sistema endocrino), en el control del comportamiento.
Si bien el trmino original para esta disciplina es Psicologa Fisiolgica, existen
otros trminos que tambin son de uso general y se refieren a lo mismo: Fisiologa
de la Conducta, Psicologa Biolgica, Biopsicologa, Psicobiologa y Neurociencia Conductual.
La Fisiologa de la Conducta pertenece a otro campo ms amplio llamado
Neurociencia. Los neurocientficos se encargan del estudio de todos los aspectos
del sistema nervioso: su anatoma, qumica, fisiologa, desarrollo y funcionamiento. La investigacin en Neurociencia es muy amplia y comprende estudios
y campos tan distintos como la gentica molecular o la conducta social. En los
ltimos aos, se ha producido una explosin en la informacin sobre Biologa
Experimental, lo que ha posibilitado que otros neurocientficos hayan contribuido en gran medida a la Fisiologa de la Conducta. La unin de diferentes
neurocientficos ha tenido lugar gracias a la concienciacin de que la funcin
ltima del sistema nervioso es la conducta.
En general, los neurocientficos se pueden dividir en dos tipos: clnicos y experimentales.

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Fundamentos de Neurociencia

La investigacin clnica la llevan a cabo fundamentalmente los mdicos y las


principales especialidades mdicas asociadas al sistema nervioso son la Neurologa, la Psiquiatra, la Neurociruga y la Neuropatologa.
Tabla 1.1. Especialistas mdicos que estudian el sistema nervioso.

$pecN!$ta

Descripcin

Neurlogo

Diagnosis y tratamiento de enfermedades del sistema nervioso

Psiquiatra

Diagnosis y tratamiento de trastornos del estado de nimo y la personalidad

Neurocirujano

Cirugas del encfalo y la mdula espinal

Neuropatlogo

Reconocimiento de los cambios en el tejido nervioso que resultan de enfermedades

Los neurocientficos experimentales suelen ser mdicos u otros cientficos


con un doctorado en Psicologa, Biologa, etc. y, dado que es un campo interdisciplinario, utilizan metodologas variadas. De este modo, hay neuroanatomistas que utilizan microscopios para trazar conexiones en el cerebro;
neurofisilogos, que emplean electrodos, amplificadores y osciloscopios para
medir la actividad elctrica del cerebro; neurofarmaclogos que utilizan drogas
para estudiar la qumica de la funcin cerebral, etc.
Tabla 1.2. Tipos de neurocientficos experimentales

Tifm

Descripcin

Psicobilogo (fisilogo de la
conducta)

Estudia las bases biolgicas (sistema neuroendocrino) de la conducta


animal.

Neuropsiclogo

Estudia las bases neurales de la conducta humana.

Psicofisilogo

Mide cuantitativamente habilidades perceptuales.

Neurofisilogo

Mide la actividad elctrica del sistema nervioso.

Neu rofarmaclogo

Examina los efectos de drogas en el sistema nervioso.

Neuroqumico

Estudia las bases qumicas del sistema nervioso.

Neuroetlogo

Estudia las bases neurales de comportamientos animales especficos de


especie en ambientes naturales.

Neuroanatomista

Estudia la estructura del sistema nervioso.

Neurobilogo molecular

Utiliza el material gentico de las neuronas para comprender la estructura


y funcin de molculas cerebrales.

Neurobilogo del desarrollo

Analiza el desarrollo y maduracin del encfalo.

Neurocientfico
computacional

Utiliza algoritmos matemticos y ordenadores para construir modelos


de las funciones cerebrales.

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Captulo I. Introduccin

Los fisilogos de la conducta estudian todos los fenmenos del comportamiento que pueden observarse en animales no humanos. Estos cientficos estudian, entre otros, temas como los procesos sensoriales, el control del
movimiento, el sueo, las emociones, la agresin, la ingesta, la conducta
sexual, la conducta parental y el aprendizaje y la memoria. Asimismo, estudian modelos animales de trastornos que afectan a los humanos, como por
ejemplo la depresin, la ansiedad, las obsesiones y compulsiones, las fobias o
la esquizofrenia.
Por norma general, los fisilogos de la conducta utilizan animales de laboratorio y llevan a cabo experimentos fisiolgicos (p. ej., registrar la actividad de
las neuronas) y conductuales (p. ej., observar la conducta de una rata en un laberinto). La mayor parte de la investigacin que describiremos en esta obra implica investigacin con animales vivos. Cuando se utilizan animales, se debe
estar seguro de que reciben un trato "humano" y de que su uso vale la pena. Los
animales de laboratorio deben mantenerse con buena salud y en condiciones
cmodas y sanitarias. La mayora de las sociedades industrializadas tienen regulaciones estrictas sobre el cuidado de los animales y requieren la aprobacin
(por parte de universidades y gobiernos) de los procedimientos experimentales
que se utilizan con dichos animales. No hay excusas para tratar a los animales
de manera no tica para nuestro provecho.

1.1.2. Breve historia de la moderna Fisiologa de la Conducta


La historia moderna de la Fisiologa de la Conducta ha sido escrita fundamentalmente por psiclogos y otros cientficos que han combinado los mtodos experimentales de la Psicologa con los de la Fisiologa y los han
aplicado a temas que conciernen a los psiclogos. A continuacin, se explican algunas de las ideas y hallazgos ms influyentes en la Fisiologa de la
Conducta moderna.
Rene Descartes
Rene Descartes, filsofo y matemtico francs del siglo xvn, no fue bilogo
ni psiclogo, pero sus especulaciones sobre el papel de la mente y el cerebro en
el control de la conducta nos proporcionan un buen punto de partida en la historia de la moderna Psicologa fisiolgica.
Como muchos filsofos de su poca, Descartes era dualista; pensaba que los
humanos tenemos un cuerpo, que funciona como una mquina, y una mente
o alma, que es inmaterial, no est sujeta a las leyes del universo y es lo que nos
diferencia de los animales. No obstante, su pensamiento se destac del de sus
predecesores, puesto que fue el primero en sugerir que exista un vnculo entre la
mente humana y el cerebro. Pensaba que la mente controlaba los movimientos del

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Fundamentos de Neurociencia

cuerpo, mientras que este ltimo proporcionaba a aqulla la informacin de lo


que estaba sucediendo en el ambiente. Hipotetizaron que esta interaccin tena
lugar en la glndula pineal.
Propuso un modelo del cerebro basado en la observacin de autmatas activados hidrulicamente. Observ que el encfalo contiene cavidades vacas (ahora llamadas ventrculos) que contienen un fluido (hoy da conocido como
lquido cefalorraqudeo). Hipotetizaron que cuando la mente decide ejecutar una
accin, inclina la glndula pineal en una direccin particular (como si se tratara
de una palanca de control) y provoca que el fluido se traslade desde el cerebro
a un conjunto determinado de nervios. Este flujo del lquido hace que los msculos adecuados se hinchen y se produzca el movimiento.
Figura 1.1. Modelo de cerebro
segn Descartes.

Este dibujo apareci en una publicacin


de Descartes en 1662. Segn su teora,
los ojos envan informacin visual
al cerebro, donde puede ser examinada
por el alma (o mente). Esta ltima
provoca una respuesta motora
al actuar sobre la glndula pineal (H),
la cual funciona como una vlvula para
controlar el movimiento de espritus
animales (o fluido) a travs de nervios,
los cuales hinchan los msculos
apropiados.

Este modelo, pese a no ser correcto y ser puramente especulativo, anim


mucho la investigacin y estimul observaciones experimentales que resultaron ser importantes descubrimientos para la Fisiologa de la Conducta. Por
ejemplo, Luigi Galvani, un fisilogo italiano del siglo xvn, observ que la estimulacin elctrica de un nervio de rana produca la contraccin del msculo al que estaba unido. Los msculos se contraan (no se hinchaban)

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Captulo I. Introduccin

incluso cuando el nervio y el msculo estaban separados del resto del cuerpo
y, por tanto, el cerebro no hinchaba los msculos dirigiendo un fluido hacia
los mismos.
Johannes Mller
El fisilogo experimental alemn del siglo xix Johannes Mller fue un
gran defensor de la utilizacin de tcnicas experimentales en la Fisiologa. Su
contribucin capital al estudio de la Fisiologa de la Conducta fue la doctrina
de las energas nerviosas especficas. Esta teora propone que aunque todos los
nervios lleven el mismo tipo de informacin (es decir, potenciales de accin), nosotros percibimos los mensajes provenientes de los diferentes nervios de distintas maneras. Por ejemplo, los mensajes que viajan por los
nervios pticos producen sensaciones de imgenes visuales, y aquellos que
lo hacen por los nervios auditivos producen sensaciones de sonidos.Sin embargo, de qu manera se generan diferentes sensaciones a partir del mismo
mensaje bsico? La respuesta es que los mensajes ocurren en diferentes canales. La parte del encfalo que recibe informacin de los nervios pticos interpreta la actividad nerviosa como estimulacin visual, incluso aunque se
estimulen los nervios de manera mecnica (por ejemplo, cuando nos frotamos los ojos, vemos flashes de luz) o de manera artificial. En cambio, la porcin del encfalo que recibe informacin proveniente de los nervios
auditivos interpreta los potenciales de accin como sonidos. Por tanto, propona que el encfalo estaba dividido funcionalmente: unas regiones realizan unas funciones y otras partes se encargan de otras funciones.
Fierre Flourens
Pierre Flourens, fisilogo francs del siglo xix, sigui la doctrina de Mller,
extrajo varias partes del cerebro de animales y observ su comportamiento. Este
mtodo se denomina ablacin experimental. Al ver qu era lo que los animales
ya no podan hacer, infera las funciones de la regin extirpada.
Pierre Paul Broca
Poco despus de los experimentos de Flourens, Pierre Paul Broca, un cirujano
francs, aplic el principio de la ablacin experimental en el cerebro humano.
Evidentemente, no practic lesiones cerebrales en humanos, sino que observ
el comportamiento de personas que haban sufrido algn accidente y, como
consecuencia de ello, tenan dao cerebral.
Uno de los casos ms famosos en toda la historia fue el de un hombre que
haba sufrido un accidente cerebrovascular y poda comprender el lenguaje pero
no poda hablar. En 1861, Broca practic la autopsia al cerebro de este paciente
y descubri que la parte lesionada se encontraba en el lbulo frontal izquierdo,
que se llam rea de Broca.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 1.2. rea de Broca.

Cari Wernicke
Este hallazgo tuvo un gran impacto y ms adelante, en 1876, el neurlogo
alemn Cari Wernicke describi el caso de un hombre que haba sufrido un accidente cerebrovascular. Este paciente poda hablar con fluidez; sin embargo, lo
que deca no tena sentido y pareca no entender lo que le decan o lo que lea.
La lesin se encontraba en la zona parietotemporal del hemisferio izquierdo y
se le dio el nombre de rea de Wernicke.
En el captulo 4 se tratar el tema del lenguaje y se observar cmo su control
no slo est localizado en una o dos reas muy concretas, sino que tambin requiere distintas regiones cerebrales y necesita diferentes funciones que se encuentren distribuidas por todo el cerebro.
Gustav Theodor Fritsch y Eduard Hitzig
Como suele suceder con asiduidad, los estudios en humanos proporcionan preguntas para aqullos que trabajan en modelos animales. Poco despus del descubrimiento de Broca, en 1870, los fisilogos alemanes Gustav Theodor Fritsch y Eduard
Hitzig utilizaron la estimulacin elctrica como herramienta para entender el funcionamiento de la Fisiologa del cerebro. Estimularon partes concretas del cerebro
de un perro y observaron que dicha estimulacin provocaba la contraccin de ms
culos especficos en la parte opuesta del cuerpo del animal. La regin estimulada se
denomina en la actualidad corteza motora primaria.
Este descubrimiento llev a los neuroanatomistas a un anlisis ms minucioso de la corteza cerebral y su organizacin celular. Pensaban que dado que diferentes regiones posean distintas funciones, dichas regiones deban tener una
estructura celular particular. Siguiendo esta lgica, Brodmann analiz la organizacin celular de la corteza y caracteriz cincuenta y dos regiones diferentes.

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Captulo I. Introduccin

Figura 1.3. Ilustracin original


de la corteza del perro.

Santiago Ramn y Cajal


Una verdadera revolucin en nuestro conocimiento del sistema nervioso se
produjo gracias al neuroanatomista espaol del siglo xix Santiago Ramn y Cajal. Este investigador, conocido por algunos como el padre de la neurociencia
moderna, utiliz un mtodo para teir las neuronas ideado por el italiano Gamillo Golgi. Uno de sus principales descubrimientos con esta tcnica fue proponer la teora neuronal, segn la cual las neuronas son entidades discretas y no
constituyen una red que comparte el mismo citoplasma. Tambin fue el primero en identificar que la transmisin sinptica iba en una direccin concreta, desde las dendritas hasta los botones terminales.
Hermann von Helmholtz
Uno de los cientficos ms importantes del siglo xix fue Hermann von Helmholtz. Era un discpulo de Mller; sin embargo, contrariamente a ste, pensaba que todos los aspectos de la Fisiologa se podan estudiar por medio de la
investigacin cientfica. Fue el primero en sugerir que los invertebrados podan
constituir buenos modelos para el estudio de los mecanismos del sistema nervioso de los vertebrados.
Asimismo, fue el primer cientfico que intent medir la velocidad de conduccin
de los nervios. Encontr que esta velocidad de conduccin era ms lenta que la de
los cables elctricos (unos 27 metros por segundo). Ello demostraba que no era slo
un mensaje elctrico; hoy da se sabe que tambin existen cambios inicos.

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Fundamentos de Neurociencia

Charles Darwin
Uno de los bilogos ms influyentes en la moderna Fisiologa de la Conducta
fue el ingls Charles Darwin. En 1859, public el libro On the Origin ofSpedes
donde propona una teora sobre la evolucin, la cual signific una importante
contribucin a la Fisiologa de la Conducta moderna. Esta teora afirma que las
especies de organismos evolucionaron a partir de un antepasado comn y se
basa en el concepto de la seleccin natural, el cual revolucion la Biologa. Como
resultado de los mecanismos de reproduccin, los rasgos fsicos de la descendencia pueden ser diferentes de los progenitores. Si dichos rasgos representan una
ventaja para la supervivencia en un determinado ambiente, la descendencia
tendr ms probabilidades de reproducirse, y as se aumentar la probabilidad
de que estos rasgos ventajosos pasen a la generacin siguiente. Despus del curso de muchas generaciones, este proceso ha llevado al desarrollo de los rasgos
que distinguen las especies.
La idea de que los sistemas nerviosos de diferentes especies evolucionen a
partir de antepasados comunes y tengan mecanismos comunes entre los distintos animales es necesaria para poder generalizar los resultados de experimentos
animales a los humanos. Por ejemplo, muchos de los detalles de la conduccin
del impulso elctrico fueron descubiertos en el axn del calamar gigante, pero
ahora vemos que son totalmente aplicables a los humanos. Otro ejemplo es que
las ratas muestran signos claros de adiccin si se les confiere la oportunidad de
autoadministrarse cocana repetidamente. Como consecuencia de ello, la rata es
un buen modelo animal para comprender la manera en que las drogas psicoactivas ejercen sus efectos en el sistema nervioso humano.
William James
En 1980, el libro de William James Principies ofPsychology marc el verdadero
inicio de un enfoque moderno de la Psicologa Biolgica. Las ideas descritas en este
libro todava estn citadas hoy da por autores contemporneos, especialmente por
neurocientficos cognitivos. En el trabajo de James ya aparecen ideas modernas
como que la conciencia y otros aspectos de la experiencia humana son propiedades
del sistema nervioso o como que un mejor y ms completo conocimiento de los fenmenos psicolgicos se adquirirn por medio del estudio del sistema nervioso.
Hermann Ebbinghaus, Edward L. Thorndike e Ivan P. Pavlov
Al final del siglo xix y el comienzo del xx se produjeron muchos descubrimientos importantes para la Fisiologa de la Conducta. El psiclogo alemn Hermann Ebbinghaus mostr en 1885 cmo medir el aprendizaje y la memoria en
humanos. En 1898, el psiclogo americano Edward L. Thorndike mostr en su
tesis doctoral cmo medir el aprendizaje y la memoria en sujetos animales. A principios del siglo xx, el fisilogo ruso Ivan P. Pavlov anunci la investigacin en
su laboratorio sobre los reflejos condicionados en animales.

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Captulo I. Introduccin

Shepard I. Franz y Karl S. Lashley


El psiclogo americano Shepard I. Franz (1902) estudi el posible lugar del
aprendizaje y la memoria en el cerebro, combinando los procedimientos de entrenamiento de Thorndike con lesiones localizadas en el cerebro de animales. Este
trabajo inici la investigacin de la localizacin (la huella) de la experiencia en
el cerebro. Karl S. Lashley (1890-1958) investig este tema y aport innumerables contribuciones al estudio de los mecanismos biolgicos del aprendizaje y la memoria, as como de la percepcin y motivacin.
Donald O. Hebb
La Fisiologa de la Conducta actual sigue las huellas del psiclogo canadiense
Donald O. Hebb (1904-1985), un estudiante de Lashley. En su libro The Organization ofBehavior (1949), Hebb mostr el principio de cmo el comportamiento cognitivo complejo es llevado a cabo por redes de neuronas activas. Sugiri que las
conexiones entre las neuronas, las cuales son en un inicio aleatorias, se organizan
gracias a los inputs sensoriales y a la estimulacin, y as se convierten en grupos fuertemente interconectados. Esta hiptesis sobre cmo las neuronas fortalecen sus conexiones gracias al uso se conoce como el principio de Hebb o las sinapsis hebbianes.
Existe un gran nmero de avances en la Fisiologa experimental del siglo xx1 e
incluyen muchos inventos importantes, como amplificadores sensibles que permiten la deteccin de seales elctricas dbiles, tcnicas neuroqumicas para analizar
cambios qumicos dentro y fuera de las clulas, y tcnicas histolgicas para la observacin de las clulas y de sus componentes. Como estos desarrollos pertenecen
a la era moderna, se estudiarn con detenimiento en cada tema a lo largo de la obra.

1.2. Metodologa y estrategias de investigacin en la Fisiologa


de la Conducta
1.2.1. Estudio del sistema nervioso humano en vivo
En este nuevo apartado se describen las actividades del da a da en un laboratorio u hospital de Psicologa Fisiolgica. Con el estudio de estos mtodos y
tcnicas, es posible obtener una preparacin bsica para la lectura de los apartados posteriores y para una mejor comprensin de lo que representa la Fisiologa
de la Conducta. El estudio de esta ltima requiere los esfuerzos de cientficos de
1. En el libro de S. Finger (2000). Minas behind the brain. A history ofthepioneers and their discoveres.
Nueva York: Oxford University Press, se pueden encontrar investigadores (Gal, Descartes, Broca,
Ramn y Cajal, Sherrington, Loewi, Sperry, Levi-Montalcini, etc.) y mecanismos que tuvieron un
papel importante en los descubrimientos en el campo del sistema nervioso central. Es fcil de leer,
con informacin esmerada e ilustraciones seleccionadas.

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muchas disciplinas, como la Psicologa, la Fisiologa, la Neuroanatoma, la Bioqumica, la Endocrinologa y la Histologa. Para llevar a buen trmino un proyecto de investigacin en Fisiologa de la Conducta, se necesitan muchas
tcnicas experimentales. Las mejores conclusiones se obtienen cuando se comparan los resultados de experimentos que estudian el mismo problema con distintos mtodos. Esta estrategia se denomina operaciones convergentes.
Hasta hace pocos aos (desde los aos setenta) los investigadores no han podido localizar con exactitud las lesiones de pacientes vivos que haban sufrido
dao cerebral. Los recientes avances en las tcnicas de rayos X y en los ordenadores han conducido al desarrollo de distintos mtodos para el estudio del cerebro humano en vivo.
Tomografa computada (TC)
Fue el primer mtodo que se desarroll y, hoy da, es el ms comn para obtener imgenes del cerebro de personas vivas.
Consiste en utilizar rayos X con el fin de visualizar el cerebro (u otras estructuras
internas). Durante el procedimiento, el paciente se tumba con la cabeza dentro de
un cilindro. En un lado de este ltimo hay un tubo de rayos X que proyecta un haz
de rayos X en la cabeza de la persona. En el otro lado del cilindro hay un detector
que mide la cantidad de radioactividad que atraviesa la cabeza del paciente.
El emisor y el detector se mueven automticamente alrededor de la cabeza
del paciente y se realizan muchas radiografas desde todos los ngulos. Entonces, un ordenador traduce los registros que recibe del receptor en fotografas del
crneo y el cerebro. Se obtienen as reconstrucciones de imgenes cerebrales. El
principio subyacente es que la densidad de los distintos tejidos es diferente, lo
que hace que la absorcin de la radiacin de rayos X vare y, por tanto, se puede
apreciar el contraste entre sustancia blanca y gris, los ventrculos, etc.
Figura 1.4. TC tomada en un paciente
con una lesin en el rea frontal.

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Captulo I. Introduccin

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&%? Captulo I, apartado 1. Grfico 1.
Resonancia magntica (RM)
Con este mtodo se puede obtener una representacin del sistema nervioso
mucho ms detallada, con una resolucin espacial ms alta que con la TC.
El dispositivo se parece al de la TC; sin embargo, en lugar de utilizar rayos X, se
emplea un campo magntico que atraviesa la cabeza del paciente. Ello hace que las
molculas del organismo giren en una determinada orientacin. Entonces, se hace
pasar una onda de radiofrecuencia y los ncleos de las molculas emiten sus propias
ondas de radio. Las distintas molculas emiten energa a frecuencias diferentes. El
equipo de RM se ajusta para detectar la radiacin desprendida por las molculas de
hidrgeno. Como estas ltimas se encuentran presentes en distintas concentraciones en los diferentes tejidos (por ejemplo, sustancia blanca y gris), el ordenador utiliza esta informacin para obtener imgenes de secciones cerebrales en las que
podemos visualizar diferentes regiones cerebrales.
A diferencia de las exploraciones de TC, que por lo general constituyen planos horizontales, las de RM se pueden llevar a cabo en los planos sagitales o
frontales. Asimismo, se pueden obtener imgenes en tres dimensiones.
Figura 1.5. Imgenes de RM horizontal, coronal y sagital.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


f^^3 Captulo I, apartado 1. Grfico 2.
Tomografa de emisin de positrones (TEP)
Esta otra tcnica de neuroimagen permite a los investigadores determinar el
nivel de actividad metablica en distintos lugares del cerebro; sin embargo, no
permite observar la estructura cerebral con claridad.

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En una versin comn de TEP, la persona recibe una inyeccin de 2-desoxiglucosa (2-DG) radiactiva. Esta sustancia entra en las clulas que son ms
activas, puesto que son las que necesitan ms energa. La 2-DG, a diferencia
de la glucosa, no se puede metabolizar y se acumula en las clulas hasta que
el istopo radiactivo decae. A medida que ello sucede, va emitiendo partculas subatmicas denominadas positrones. El equipo de TEP detecta la procedencia de las partculas y un ordenador utiliza esta informacin para generar
una imagen de una seccin del cerebro, mostrando los niveles de actividad
de distintas regiones de esta seccin. Los niveles de actividad estn indicados
por diferentes colores.
Figura 1.6. Registros de TEP.

Cada registro constituye una seccin horizontal grabada durante


una actividad psicolgica diferente. Las reas de actividad mayores estn
indicadas en rojo y amarillo.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&%*> Captulo I, apartado 1. Grfico 3.
Otro procedimiento de TEP consiste en inyectar agua radiactiva en el sistema circulatorio cerebral. Como las neuronas ms activas incrementan el
flujo sanguneo, este TEP tambin indica los niveles de actividad de diferentes regiones.

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Captulo I. Introduccin

Resonancia magntica funcional (RMf)


Recientemente se ha aplicado con xito la tecnologa de la RM a la medida
de la actividad cerebral. Esta nueva tcnica produce imgenes del incremento
en el flujo de oxgeno en la sangre en las reas activas del cerebro. Presenta diferentes ventajas sobre la TEP: no es preciso inyectar nada en el sujeto, proporciona informacin estructural y funcional en la misma imagen, puede producir
imgenes tridimensionales de la actividad en el cerebro entero.
Figura 1.7. Imgenes de RMf.

Ilustran las reas de la corteza que estn ms activas cuando los sujetos realizan una tarea determinada.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&&* Captulo I, apartado 1. Grfico 4.
Angiografa
ste es un mtodo de imagen utilizado con frecuencia en Neurologa. Visualiza la distribucin de la sangre mostrando el recorrido de arterias y venas. Se
inyecta un tinte en una arteria cerebral y, entonces, se realiza un estudio de ra-

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yos X. Este mtodo es til para diagnosticar enfermedades relacionadas con


anormalidades vasculares; por ejemplo, si los vasos sanguneos no se encuentran en su lugar normal, ello puede indicar la localizacin de un tumor.
Figura 1.8. Angiograma.

El angiograma proporciona una imagen de las arterias en el cerebro.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&^J Captulo I, apartado 1. Grfico5.
Registro de la actividad psicofisiolgica
Estas tcnicas se han utilizado ampliamente en el estudio del sueo y de las
emociones. En los estudios psicofisiolgicos de sujetos humanos, la actividad fisiolgica se registra en la superficie corporal. Veremos una medida de la actividad cerebral (EEG), dos medidas de la actividad del sistema nervioso somtico
(EMG, EOG) y dos medidas de la actividad del sistema nervioso autnomo (con
ductancia de la piel y actividad cardiovascular).

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Capitulo I. Introduccin

Electroencefalograma (EEG)
Es una medida continua de la actividad elctrica del cerebro desde una perspectiva global, por medio de electrodos grandes que, por norma general, se adhieren a la superficie de la cabeza. Por tanto, la principal ventaja no consiste en
proporcionar una visin clara de la actividad neural. Su valor se debe a que algunas ondas del EEG se asocian a estados particulares de conciencia o tipos particulares de patologa cerebral, como la epilepsia.
Asimismo, proporciona algo que las modernas tcnicas de RMf o TEP no
aportan y es que el EEG puede seguir la actividad neural en tiempo real. En cam
bio, las otras tcnicas miden cambios metablicos correlacionados con la actividad neural, no miden directamente acontecimientos neurales.
En algunos casos, los investigadores estn ms interesados en las ondas EEG
que acompaan a ciertos acontecimientos psicolgicos, como por ejemplo la
presentacin de un estmulo sensorial (auditivo, visual, etc.). Estos cambios que
se producen en el EEG como consecuencia de la presentacin momentnea de
un estmulo se denominan potenciales evocados.
Electromiografa (EMG)
Mide la tensin muscular, el grado de contraccin de los msculos, colocando electrodos en la superficie de la piel sobre el msculo de inters.
Electrooculografa (EOG)
Registra los movimientos de los ojos mediante electrodos situados alrededor
de los ojos.
Conductancia o resistencia galvnica de la piel
Los pensamientos emocionales y las experiencias estn relacionados con incrementos en la habilidad de la piel para conducir la electricidad, a causa de la
sudoracin. Por norma general, se colocan unos detectores en los dedos de las
manos. Cuanta ms sudoracin, ms conductancia y, por tanto, menos resistencia galvnica de la piel.
Actividad cardiovascular
Existen tres medidas de la actividad cardiovascular que se utilizan en la investigacin psicofisiolgica: tasa cardiaca, presin arterial y volumen sanguneo.

1.2.2. Ablaciones experimentales


Uno de los mtodos ms utilizados para estudiar las funciones cerebrales es la
ablacin experimental, la cual consiste en la extirpacin o destruccin de una por-

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cin del cerebro de un animal de laboratorio y la posterior observacin de su conducta.


Produccin y evaluacin de lesiones cerebrales
Los estudios de lesin se basan en que las funciones de un rea del cerebro se
pueden inferir a partir de las conductas que el animal ya no puede realizar tras lesionar esta regin cerebral. Es preciso ser precavido cuando se interpretan los efectos de las lesiones, puesto que una estructura puede contribuir a la realizacin de
una determinada conducta, pero no ser el rea esencial y crtica para aquel comportamiento. Asimismo, la evaluacin de los estudios de lesin se complica por el hecho de que todas las regiones cerebrales estn interconectadas, y ninguna
estructura aislada es la nica responsable de una funcin determinada.
Si despus de destruir una parte del cerebro el animal no puede realizar tareas
que requieren la visin, se puede concluir que el rea daada juega algn papel
en dicha funcin. No obstante, debemos tener en cuenta que si el animal no
realiza bien la conducta, es posible que tenga alguna deficiencia en la coordinacin motora, una prdida de la memoria de la tarea, etc. Tambin puede suceder
que tiempo despus de la lesin se recupere parcialmente la funcin. Ello puede
ser debido a que otra rea asume las funciones o a que se produce una recuperacin de las sinapsis afectadas en la zona daada.
Al lesionar una estructura cerebral, se puede eliminar la contribucin de la
misma en una conducta. Sin embargo, la lesin puede forzar al animal a cambiar su comportamiento normal y alterar el funcionamiento de estructuras intactas. Por ejemplo, el fisilogo ingls Charles Sherrington lesion fibras
nerviosas que llevaban informacin sensorial a la mdula espinal y observ que
los animales dejaban de utilizar aquella extremidad. Concluy que el feed-back
sensorial era necesario por el movimiento. Aos ms tarde, Edward Taub (1968)
realiz estudios similares; sin embargo, en lugar de lesionar slo una extremidad, practic lesiones bilaterales. Los resultados fueron muy sorprendentes: observ que los animales utilizaban los dos brazos!
Si intentamos extraer las conclusiones del estudio original de Sherrington,
podemos decir que cuando un animal se vea privado de la informacin sensorial, evitar la utilizacin de aquel miembro, y slo utilizar el intacto. Ahora
bien, si las dos extremidades estn privadas de feed-back sensorial, el animal no
tiene opcin y las utiliza con lesin sensorial. Por consiguiente, el movimiento
es posible sin feed-back.
Pese a la dificultad en la interpretacin de los efectos de una lesin cerebral, es
un mtodo todava muy utilizado que, con frecuencia, sirve para la constatacin final que confirma o contradice las conclusiones derivadas de otros mtodos. Existen
distintos tipos de lesiones cerebrales:
Muchas lesiones fueron realizadas originalmente por aspiracin del tejido neural.
Con esta tcnica se pueden lesionar con facilidad zonas de las cortezas cerebrales o
cerebelosas que se encuentran justo por debajo del crneo. El tejido cerebral es ex-

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Captulo I. Introduccin

tirpado por medio de la succin con una pipeta de cristal que est unida a una bomba de vaco.
Si lo que se pretende lesionar son estructuras subcorticales, se pueden utilizar lesiones por la aplicacin de comente elctrica. En las lesiones por radiofrecuencia se pasa
corriente elctrica alterna de alta frecuencia por medio de la punta de un electrodo
insertada en el rea adecuada. El calor que desprende la corriente destruye el tejido.
Tambin se realizan lesiones electrolticas, en las que la comente es continua y origina lesiones en el tejido nervioso debido a reacciones qumicas, cuyos productos destruyen las neuronas.
Uno de los problemas de las lesiones por aplicacin de comente elctrica es la
dificultad al ser selectivas. Destruyen cualquier tipo de tejido que se encuentre
prximo a la punta del electrodo. Por ejemplo, un investigador puede pretender lesionar una estructura determinada y la lesin puede abarcar la sustancia blanca subyacente o fibras que pasan a travs de la estructura que se intenta lesionar.
Un mtodo que produce lesiones ms selectivas es el de las lesiones excitotxicas.
En este caso, se inyecta en la estructura deseada, por medio de una cnula, un aminocido excitatorio, como el cido kanico o el cido ibotnico. Estas sustancias
qumicas destruyen los cuerpos celulares que se encuentran prximos a la punta de
la cnula sin afectar a los axones que pasan cerca o a travs del rea.
Existen mtodos de lesin ms especficos para determinados neurotransmisores, como la inyeccin de 6-hidroxidopamina (6-OHDA). Esta ltima posee una estructura similar a la dopamina y a la noradrenalina. Ello hace que, cuando se
inyecta en una determinada estructura cerebral, sea incorporada por recapitacin
dentro de los botones terminales de neuronas dopaminrgicas y noradrenrgicas.
Una vez dentro de las neuronas, la sustancia las destruye. Nuevos mtodos de lesin
permiten todava una mayor selectividad y control sobre la extensin de las lesiones. As, la inyeccin sistmica de un derivado meperidnico, la l-metil-4-fenil1,2,3,6 tetrahidropiridina (MPTP) destruye neuronas dopaminrgicas en la sustancia negra, produciendo una versin animal de la enfermedad de Parkinson. Otra
sustancia de reciente descubrimiento es la inmunotoxina IgG-192-saporina (SAP),
la cual destruye selectivamente neuronas colinrgicas del prosencfalo basal.
Otros investigadores realizan lesiones reversibles. Se inyectan en el cerebro
sustancias qumicas, como anestsicos locales, que interrumpen la actividad de
las neuronas de una determinada regin cerebral mientras la droga est activa.
Cuando esta ltima se elimina, la funcin de las neuronas retorna gradualmente. Otra forma de lesin no permanente se realiza por medio del enfriamiento del
tejido nervioso, lo suficiente como para suprimir lentamente la actividad neural,
con un aparato denominado crodo.
Ciruga estereotxica
Por medio de la ciruga estereotxica se pueden insertar los electrodos o cnulas en las profundidades del cerebro sin daar excesivamente el resto del tejido. Se necesitan dos elementos para realizar esta operacin:

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El atlas estereotxico
Se utiliza para localizar estructuras cerebrales, de la misma manera que un atlas
nos ayuda a localizar zonas geogrficas. El cerebro est representado en este atlas
por una serie de mapas, uno en cada hoja, que representan la estructura bidimensional de una seccin cerebral. Las distancias se proporcionan en milmetros a partir de un punto de referencia determinado. Por norma general, en los atlas de
cerebro de rata se utiliza como punto de referencia bregma, que corresponde a la interseccin de las dos suturas principales del crneo.
No existen dos cerebros de una especie animal completamente iguales; sin embargo, las similitudes entre individuos son suficientes como para poder predecir la
localizacin de una estructura determinada en funcin de las caractersticas externas de la cabeza. As, un ncleo concreto puede estar a unos determinados milme
tros laterales, anteriores y ventrales del punto de interseccin de los huesos del
crneo. No obstante, existen variaciones en las diferentes cepas y edad de los animales, de manera que los atlas slo proporcionan una localizacin aproximada.
Siempre es necesario probar una nueva serie de coordenadas y verificar si la lesin
cerebral se localiza en el rea deseada.
El aparato de estereotaxia
Tiene tres partes: un soporte para la cabeza, que mantiene el crneo del animal
en la orientacin adecuada, un soporte para el electrodo, que sujeta el objeto que se
insertar y un mecanismo calibrado, que permite desplazar el soporte del electrodo
en los tres ejes espaciales (anterior-posterior, dorsal-ventral y lateral-medial).
Figura 1.9. Aparato de estereotaxia para realizar
cirugas cerebrales en ratas.

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Captulo I. Introduccin

Figura 1.10. Ciruga estereotxica. Ejemplo que lustra la implantacin de un electrodo


en la amgdala de una rata.

La ciruga estereotxica se puede utilizar, adems de para realizar lesiones,


para estimular o registrar la actividad de las neuronas por medio de la implantacin de electrodos. Existen aparatos estereotxicos para diferentes animales,
as como para humanos. En el caso de estos ltimos, se suele utilizar la RM para

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estar seguros del lugar donde se debe implantar el electrodo para estimular o lesionar el cerebro.
Mtodos histolgicos
Tras producir una lesin cerebral, o estimular una regin del cerebro, y observar sus efectos sobre la conducta del animal, se debe verificar la localizacin
precisa del dao cerebral o del electrodo. Con el fin de conseguir esto, es preciso
fijar, seccionar, teir y examinar el cerebro. Estos procedimientos se denominan
mtodos histolgicos (preparaciones de tejido).
Fijacin
Consiste en introducir una sustancia qumica, llamada fijador, como por
ejemplo la formalina, con el fin de conservar el tejido. As se evita su descomposicin por bacterias o destruccin por enzimas y se consigue endurecer el tejido,
puesto que este ltimo es muy blando y frgil. Por norma general, antes de fijar
el cerebro, se perfusiona. Consiste en sustituir la sangre del tejido por el lquido
fijador. A continuacin, se extrae el cerebro del crneo y se sita en un recipiente con solucin fijadora.
Seccionamiento
Para poder apreciar los detalles del cerebro, se debe seccionar en finas lminas y teirlas. Para seccionar el tejido neural, se utiliza un aparato llamado microtomo.
Un microtomo consta de tres partes: una cuchilla que corta el tejido, una plata forma donde se coloca el tejido, y un mecanismo que hace avanzar la cuchilla o
bien la plataforma en la medida correcta despus de cada corte, permitiendo de
este modo cortar una nueva seccin. Las secciones que se preparan para ser examinadas con un microscopio ptico tienen un grosor de 10 a 80 im. Las que son
preparadas por microscopios electrnicos son, por lo general, inferiores a 1 im.
Aunque el tejido est fijado, es demasiado blando como para obtener buenos
cortes, puesto que todava se debe endurecer ms. Se puede realizar por medio
de la congelacin del tejido o la inclusin en sustancias, como resmas, que proporcionan consistencia fsica al tejido. Tras haber cortado el tejido, las secciones
se montan sobre portaobjetos de cristal y ya estn listas para su coloracin. Despus, se cubren con lminas de cristal muy finas.
Coloracin
Se necesita teir las secciones de cerebro ya que, de lo contrario, no se pueden apreciar los detalles finos del mismo. Existen diferentes tipos de coloracin,
pero el ms bsico es el que ue los cuerpos celulares. El tinte de este tipo ms
utilizado es el violeta de cresilo, el cual permite identificar las masas de ncleos y
diferenciarlas de los axones, puesto que estos ltimos no absorben el tinte. Otras

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Captulo I. Introduccin

tinciones tien selectivamente los axones o las membranas de las neuronas.


Dentro de esta ltima categora encontramos la tincin de Golgi. Este mtodo
permite visualizar la silueta de clulas individuales y constituye la tcnica que
utiliz Ramn y Cajal en la mayora de sus estudios sobre la morfologa de las
neuronas de diferentes regiones cerebrales.
Examen en el microscopio
Finalmente, las secciones de cerebro se observan en el microscopio para evaluar
si la intervencin fue correcta. El microscopio ptico permite apreciar clulas, pero no
aade detalles pequeos como vesculas sinpticas u orgnulos celulares. Por ello,
se utiliza el microscopio electrnico de transmisin. El microscopio electrnico de barrido
permite una visin tridimensional del tejido, si bien con una menor amplificacin
que el microscopio electrnico de transmisin estndar.
Trazado de conexiones neurales
Una vez se conoce que una estructura est involucrada en una funcin particular, el investigador se puede preguntar cules son las reas que envan informacin a aquella estructura (aferencias) y qu otras reciben informacin de
aquella estructura (eferencias).
Las conexiones aferentes se pueden estudiar con mtodos de trazadores retrgrados. Se inyecta una sustancia (como el oro fluorado o la peroxidasa del rbano) en
la estructura que se estudia. Dicha sustancia es captada por los botones terminales
de las neuronas que proyectan sobre la estructura y, con posterioridad, es transportada de manera retrgrada hacia los cuerpos celulares de dichas neuronas. Ms adelante, se examina el cerebro en el microscopio y se detecta dnde fue a parar la
sustancia inyectada. En el caso del oro fluorado, ste se hace fluorescente bajo una
luz ultravioleta. Para inyectar sustancias en el cerebro se utiliza la ciruga estereotxica con el fin de poder insertar una cnula en el tejido nervioso.
Las conexiones eferentes se estudian con mtodos de trazadores antergrados.
En este caso, se inyecta una sustancia (como la protena PHA-L) en la regin que se
estudia. Las molculas de la sustancia son captadas por las dendritas de esta estructura, se transportan de manera antergrada a lo largo de los axones y llegan al rea
del cerebro al que dichos axones envan informacin. A continuacin, se examinan
las secciones cerebrales y se visualiza dnde se encuentra la sustancia inyectada.
Para hacer visibles las molculas de estos trazadores, se utilizan mtodos inmunocitoqumicos. Consisten en utilizar anticuerpos radiactivos o anticuerpos
unidos a tintes para indicar la presencia de protenas determinadas, en este caso
para detectar la PHA-L. Para determinar dnde se encuentra la protena que intentamos detectar (el antgeno), se sitan secciones de tejido nervioso en una
solucin que contiene las molculas de anticuerpo/tinte. Los anticuerpos se
unen por s mismos slo a su antgeno. Al examinar las secciones con un microscopio, se puede observar qu partes del cerebro contienen el anticuerpo y,
por consiguiente, el antgeno.

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1.2.3. Registro y estimulacin de la actividad neural


Cuando los circuitos de neuronas realizan sus funciones normales, su actividad elctrica, actividad metablica y secreciones qumicas aumentan. Si se observan estos procesos (registrando la actividad neural, metablica o sustancias
segregadas) cuando el animal est realizando una conducta o si se producen de
manera artificial (estimulacin), se pueden inferir las funciones de las regiones
cerebrales que se estn estudiando.
Registro de la actividad neural
Los axones producen potenciales de accin y los botones terminales provocan
potenciales posinpticos en la membrana de las clulas con las que establecen sinapsis. Estos acontecimientos elctricos se pueden registrar y sirven para conocer si una estructura interviene en diferentes conductas. Para poder registrar la
actividad neuronal, se deben implantar electrodos en el cerebro utilizando la ciruga estereotxica. Se pueden utilizar diferentes tipos de electrodos para registrar la actividad neuronal:
Los microelectrodos son alambres o tubos de cristal muy delgados que tienen una punta muy fina y pueden registrar la actividad elctrica de neuronas individuales.
Los macroelectrodos son ms gruesos y registran la actividad elctrica de un
nmero ingente de neuronas en una regin particular del cerebro. Los re
gistros que se obtienen no representan la actividad de neuronas individuales, sino los potenciales posinpticos de muchos miles de neuronas, es
decir, la actividad de una regin como un todo.
En ocasiones, los neurocirujanos implantan macroelectrodos en el cerebro
humano para detectar la fuente de actividad elctrica anormal que origina ataques epilpticos.
Registro de la actividad metablica y sinptica
Cuando la actividad neural de una determinada regin del cerebro aumenta,
la tasa metablica tambin se incrementa y se puede medir. Existen dos mtodos principales:
Inyeccin de glucosa radiactiva. Se inyecta 2-desoxiglucosa (2-DG) que es
una forma de glucosa. Las neuronas ms activas consumen una cantidad
mayor que 2-DG y esta ltima se acumula en el interior de las clulas. Al
estudiar el cerebro del animal, se puede ver, en forma de manchas oscuras, cules son las reas del cerebro que presentan ms radioactividad y,
por tanto, cules eran ms activas en el momento de la inyeccin. Esta

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Captulo I. Introduccin

tcnica se denomina autorradiografa. La autorradiografa consiste en la localizacin de sustancias radiactivas en una seccin de tejido. Las secciones estn expuestas a una emulsin fotogrfica y, tras varios das, se
revelan como una pelcula fotogrfica. Las molculas radiactivas aparecen, pues, ms oscuras que el resto del tejido.
Sntesis de protena Fos. Cuando las neuronas se activan, determinados genes del ncleo se empiezan a expresar y se sintetizan protenas especficas.
Una de las ms importantes es la protena Fos. Se pueden utilizar tcnicas
inmunocitoqumicas para localizar esta protena; se observan manchas
oscuras que indican neuronas activas.
Con las tcnicas TEP y la RMf tambin se puede medir la actividad metablica del cerebro humano.
Medida de las secreciones del cerebro
En ocasiones, el investigador no est interesado en la actividad general metablica de una regin particular del cerebro, sino en medir la secrecin de neurotransmisores o neuromoduladores en una regin determinada; para ello se
utiliza un procedimiento llamado microdilisis. Consiste en la implantacin de
un tubo en la zona del cerebro que se quiere estudiar. Dicho tubo se caracteriza
por tener en su punta una membrana semipermeable a algunas molculas, pero
no a otras. Las sustancias del lquido extracelular del cerebro se difunden dentro
del tubo de dilisis. Despus se analiza la solucin recogida por medio de la cromatografa, la cual detecta los constituyentes qumicos de los lquidos. La TEP
tambin se puede utilizar en humanos para detectar la concentracin de neurotransmisores en diferentes reas del cerebro. Por ejemplo, inyectando L-DOPA
(precursor de dopamina) radiactiva, se puede conocer qu zonas utilizan dopamina en el cerebro.
Estimulacin de la actividad neural
La actividad neural se puede provocar por medio de la estimulacin elctrica
o qumica del cerebro. Asimismo, puede inhibirse utilizando frmacos. Por norma general, la estimulacin cerebral provoca efectos conductuales contrarios a
los de las lesiones cerebrales en una determinada estructura.
La estimulacin elctrica consiste en hacer pasar una comente elctrica de baja
intensidad por medio de un macroelectrodo insertado en el cerebro. La estimulacin qumica se lleva a cabo, por lo general, inyectando una pequea dosis de
un aminocido excitatorio como el cido canico o el cido glutmico por medio de una cnula. El principal inconveniente de la estimulacin qumica es que
es ms compleja que la elctrica: requiere cnulas, bombas o jeringas especiales
y soluciones de aminocidos excitatorios. No obstante, la principal ventaja es
que su efecto est ms localizado, puesto que slo activa cuerpos celulares y no
los axones que pasan a travs de una regin.

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Una de las utilidades ms interesantes de la estimulacin elctrica del cerebro fue desarrollada por Wilder Penfield en los aos cuarenta para tratar la epilepsia. Penfield introdujo electrodos en los cerebros de pacientes y observ la
conducta que stos presentaban. Por ejemplo, la estimulacin de la corteza motora primaria elicitaba movimientos y la estimulacin de una parte del lbulo
frontal haca que la persona dejara de hablar. En casos severos de epilepsia crnica (excesiva actividad sostenida de las neuronas que resulta en una disrupcin
de la conducta) que no responden a la medicacin puede optarse por extraer la
regin o foco que inicia los ataques. Dicho foco se identifica antes de la ciruga
y durante la misma por medio del EEG; sin embargo, el cirujano quiere extirpar
el tejido anormal dejando intacto el tejido neural necesario para funciones importantes como el lenguaje o las funciones motoras. Entonces, el neurocirujano
puede estimular regiones prximas al foco epilptico y observar su efecto para
estar seguro de no extirpar regiones que podran producir dficit cognitivos importantes en los pacientes.

1.2.4. Tcnicas neuroqumicas


Ya se han descrito algunos mtodos neuroqumicos en los apartados anteriores (inmunocitoqumica, autorradiografa, etc.); sin embargo, ahora se describirn otros mtodos neuroqumicos que son tiles para comprender dnde acta
una determinada sustancia. Se puede localizar el propio neurotransmisor o sus
receptores en el cerebro.
Localizacin de sustancias neuroqumicas
Existen tres formas bsicas de localizar sustancias qumicas en el cerebro: localizar las sustancias en s, las enzimas que las producen o el ARN mensajero implicado en su sntesis.
1) Los pptidos (o protenas) se pueden localizar directamente por medio de
mtodos inmunocitoqumicos.
2) Si la sustancia que se intenta localizar no es un pptido, por ejemplo la
acetilcolina, se pueden utilizar los mtodos anteriores para localizar la enzima
que la produce que s que es una protena. Las neuronas que contengan esta enzima de sntesis sern neuronas que segreguen el neurotransmisor que se est
estudiando.
3) Otra manera indirecta de localizar un neurotransmisor o neuromodulador consiste en utilizar la tcnica de la hibridacin in situ. Esta tcnica se basa en
la produccin artificial de una secuencia de bases complementaria al ARN mensajero que dirige la sntesis de una determinada protena (sustancia o receptor).
Este ARN complementario, el hbrido, se marca con radiactividad. Despus, el

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39

Captulo I. Introduccin

tejido nervioso est expuesto al ARN radiactivo, este ARN radiactivo complementario se une selectivamente en las molculas de ARN mensajero adecuadas.
Por medio de la autorradiografa se detecta la localizacin del ARN mensajero y,
por inferencia, dnde se localizan las neuronas que contienen la protena que
se estudia.
Localizacin de receptores
La localizacin de los receptores de un neurotransmisor, neuromodulador u
hormona se puede determinar con dos procedimientos diferentes: autorradiografa e inmunocitoqumica.
1) Se exponen secciones de tejido en un ligando, marcado con radioactividad (por ejemplo, morfina), para un determinado receptor (en este caso, receptores opiceos). El ligando se une a los receptores pertinentes. Utilizando
mtodos autorradiogrficos se puede detectar la localizacin en el cerebro del
ligando radiactivo y, por tanto, de sus receptores.
2) Los receptores son protenas, de manera que se pueden producir anticuerpos contra los mismos y utilizar mtodos inmunocitoqumicos para localizarlos.

1.2.5. Tcnicas genticas


Los factores genticos juegan un papel primordial en el desarrollo de un organismo. En algunos casos, esta relacin es muy clara, puesto que genes defectuosos pueden interferir en el desarrollo del cerebro, produciendo dficit
conductuales. En otras ocasiones, la relacin es ms sutil y se necesitan mtodos
genticos para ponerla de manifiesto. Por esta razn, los mtodos genticos son
tiles en la Fisiologa de la Conducta. La Gentica ha progresado de manera importante en la ltima dcada, lo que tambin ha sido beneficioso para la Fisiologa de la Conducta.
En humanos encontramos estudios tradicionales de gemelos y de adopcin. En
animales se pueden utilizar tcnicas que crean organismos que carecen de un
gen determinado (tcnicas de knock-outs) o tcnicas que sirven para modificar
genes (tcnicas de reemplazo de genes}, produciendo, por ejemplo, animales a los
que se les introduce material gentico de otras especies (transgnicos).

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41

Captulo II. Sistema sensorial y motor.,

Captulo II
Sistema sensorial y motor. Sensacin y percepcin

1. Introduccin a los sentidos somticos


1.1. Introduccin a la Psicobiologa de los Sentidos
Los seres vivos disponemos de mecanismos biolgicos sensibles a diferentes tipos de energa relevantes para la supervivencia: los receptores sensoriales. Los sentidos constituyen las vas por medio de las cuales los datos de la realidad que nos
rodea tienen acceso al sistema nervioso. El sistema nervioso utiliza un lenguaje elc
trico (los potenciales de accin) y, por tanto, cualquier informacin que recojan los
sentidos (sonido, luz, fro, etc.) se deber traducir a este lenguaje.
La Psicobiologa de los Sentidos
El trmino estimulacin sensorial se refiere a los diferentes tipos de energa
que pueden influir en la conducta de un individuo. Es el aspecto fisicomaterial
de los estmulos, su modalidad (luz, sonido, etc.), y sus caractersticas fsicas de
frecuencia, amplitud o intensidad, etc. No todas las energas afectan al comportamiento. La seleccin natural no ha diseado receptores para codificar en forma de impulso nervioso todas las energas existentes.
El potencial de accin producido en el nervio ptico por la estimulacin visual es cualitativa y cuantitativamente igual a lo que produce el sonido en el nervio auditivo.

La transduccin sensorial consiste en la transformacin de las distintas modalidades energticas en impulsos nerviosos. Sin embargo, si todas las modalidades sensoriales se transforman en impulsos nerviosos, cmo sabe el sistema
nervioso qu tipo de informacin est procesando; es decir, cmo sabe, por
ejemplo, si est procesando informacin auditiva o visual?
Este problema ya lo plantearon fisilogos del siglo xix. En 1826, J. Mller
propuso la ley de las energas nerviosas especficas. En esta poca, todava no se conoca la naturaleza elctrica de la transmisin nerviosa. Segn esta ley, las vas

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42

Fundamentos de Neurociencia

nerviosas estimuladas por cada modalidad estimular especfica transportaban


una energa nerviosa tambin especfica. Con la informacin de la que disponemos hoy da, la ley de Mller recibe el nombre de ley de las lneas marcadas. Segn dicha ley, las vas nerviosas que llevan informacin sensorial siguen un
trayecto predeterminado y genticamente programado, desde los receptores
hasta las reas de proyeccin centrales. La modalidad sensorial depende de la
parte del sistema nervioso central a la que llega la informacin y no de cul es
la energa estimular.
Diferentes tipos de receptores traducen distintas formas de energa y transmiten la informacin a regiones centrales por medio de vas dedicadas a aquella
modalidad sensorial.
Los receptores sensoriales y la transduccin
Podemos distinguir dos tipos de receptores:
Los receptores olfativos, cutneos, propioceptivos e interoceptivos son de
tipo neuronal, es decir, son neuronas. Por consiguiente, en estos casos la
estimulacin incide directamente sobre la neurona sensorial.
Los receptores del sentido de la visin, el odo, el equilibrio y el gusto captan la energa estimular y la transforman para poder estimular neuronas
sensoriales. En este caso, la estimulacin incide sobre una clula no neuronal especializada.
En ambos casos, la estimulacin produce un cambio de potencial graduado
(local), que, por norma general, es de tipo excitatorio (despolarizacin). Este
cambio de potencial recibe el nombre de potencial generador si el receptor sensorial es una neurona, y potencial de receptor si se trata de un receptor no neuronal.
Por tanto, todas las modalidades sensoriales deben generar un potencial generador en las neuronas sensoriales, directamente o por medio de los receptores
especializados. Con el objetivo de que el organismo se pueda ver afectado por
la estimulacin ambiental, es preciso que el potencial generador llegue al umbral de descarga de la neurona sensorial y se disparen potenciales de accin.
Existen modalidades sensoriales (visin, audicin, etc.) que producen potenciales de receptor y generador, mientras que otros (tacto, dolor, etc.) slo generan
potenciales generadores.
Los campos receptores
La actividad de una neurona sensorial resulta modificada por la estimulacin
de los receptores sensoriales que contactan con la misma. La regin asociada a
la activacin de una neurona sensorial se denomina campo receptor. El concepto
de campo receptor no slo se refiere a las neuronas sensoriales de primer orden,
sino tambin se puede referir al campo receptor de las neuronas de segundo o
tercer orden.

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43

Captulo II. Sistema sensorial y motor.,

Figura 2.1. Campos receptores.

1.2. Receptores sensoriales de la piel


Los sentidos somatosensoriales, somticos o somestsicos constituyen los
mecanismos nerviosos que recogen informacin de lo que sucede en la superficie del cuerpo y en su interior. Los sentidos somticos comprenden cuatro modalidades: el tacto, la temperatura, la nocicepcin y la cinestesia o
propiocepcin. Junto con estas modalidades sensoriales, podemos encontrar diferentes tipos de submodalidades. Por ejemplo, podemos distinguir distintas
formas de sensaciones tctiles: tacto epicrtico o protoptico.
El tacto nos proporciona informacin del tamao, forma y textura de los
objetos y de su movimiento sobre la piel.
La propiocepcin nos informa de la posicin y movimiento de las articulaciones y cuerpo. Esta informacin proviene de los receptores de los mus-

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44

Fundamentos de Neurociencia

culos esquelticos y de los tendones. La propiocepcin es capital para


llevar a cabo los movimientos voluntarios y, por consiguiente, la estudiaremos en el captulo dedicado al control motor.
La nocicepcin nos informa sobre daos en el tejido que, por norma general, se manifiestan como dolor o picor.
La temperatura: de fro a caliente.
Por medio de los sentidos somticos, tenemos la capacidad de identificar
la forma y la textura de los objetos, controlar las fuerzas internas y externas
que actan sobre nuestro cuerpo, y detectar situaciones nocivas en potencia.

1.2.1. Receptores somatosensoriales de la piel


La piel es una estructura compleja y fundamental para la supervivencia del
individuo que est formada de tejido subcutneo, dermis y epidermis.
Figura 2.2. Mecanorreceptores de la piel glabra y pilosa.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


^^ Captulo 2, apartado 1. Grfico 6.
De acuerdo con su funcin, los receptores del sistema somestsico se dividen en tres grupos: mecanorreceptores, nociceptores y termorreceptores. Tambin se pueden clasificar siguiendo otros criterios. Por ejemplo, es posible
catalogarlos segn su morfologa o segn su grado de adaptacin. Segn su
morfologa, los receptores somatosensoriales se clasifican en libres y encapsulados.

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45

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Libres: se trata de terminaciones nerviosas libres que transmiten informacin de dolor y temperatura.
Encapsulados: las terminaciones nerviosas estn asociadas a clulas
transductoras especializadas, mostrando cierto grado de encapsulacin. Las sensaciones del tacto se relacionan con mecanorreceptores
encapsulados.
El grado de encapsulacin de los receptores determina la naturaleza de los estmulos a los que responden. Segn su grado de adaptacin, los receptores somatosensoriales pueden ser de adaptacin rpida o lenta.
Los receptores de adaptacin rpida o fsicos transmiten informacin de
los cambios (movimiento, cualidades dinmicas). Responden al mximo
pero brevemente a los estmulos; sin embargo, si estos ltimos se mantienen, su respuesta disminuye.
Los receptores de adaptacin lenta o tnicos transmiten informacin de
la persistencia de un estmulo (cualidades estticas). Dichos receptores siguen disparando mientras dura el estmulo.
Tabla 2.1. Principales tipos de receptores somatosensoriales.

C^K^nN^
aft&tka?

'tetisasociados

LocZ^clCf

Terminaciones
nerviosas
libres

Terminaciones
nerviosas
mnimamente
especializadas

C,A8

Toda la piel

Dotar,
temperatur
a, tacto no
preciso

Lento

Alto

Corpsculos
de Meissner

Encapsulados;
entre las papilas
drmicas

AP

Principalmente
piel glabra

Tacto,
presin
(dinmica)

Rpido

Bajo

Corpsculos
de Pacini

Encapsulados;
revestimiento
similar a las
catafilas

AP

Tejido
subcutneo,
membranas
interseas,
visceras

Presin
profunda,
vibracin
(dinmica)

Rpido

Bajo

Discos de
Merkel

Encapsulados;
asociados con
clulas
liberadoras de
pptidos

Ap

Toda la piel,
folculos
pilosos

Tacto,
presin
(esttica)

Lento

Bajo

Corpsculos
de Ruffini

Orientados
a lo largo
de las lneas de
tensin

Ap

Toda la piel

Estiramient
o de la piel

Lento

Bajo

tJN*lr''V!
l**!l*Rt';V'

i sis^r

Tiempo de

|Mfe4
pjfMift activacti

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Fundamentos de Neurociencia

Tipos ce
rec0tw

Caractersticas
anatmicas

Axorws
asociados

toca&ftKtn

fuiKin

ffemjjde Umbral de
adaptacin activacin

Husos
musculares

Muy
especializados

la y II

Msculos

Longitud
muscular

Tanto lento
como
rpido

Bajo

rganos
tendinosos de
Colfi

Muy
especializados

IP

Tendones

Tensin
muscular

Lento

Bajo

Receptores
articulares

Mnimamente
especializados

Articulaciones

Posicin
articular

Rpido

Bajo

" En las dcadas de 1920 y 1930 hubo una clasificacin virtualmente informal que diferencia los axones segn su velocidad de conduccin. Se distinguieron tres categoras principales, A, B y C. A comprende los axones mayores y ms rpidos, C, los ms pequeos y ms lentos. En general, los axones
de los mecanorreceptores estn en la categora A. A su vez, el grupo A se divide en los subgrupos designados a (los mas rpidos), P y 8 (los mas lentos).
Para confundir todava ms el problema, ios axones aferentes musculares se suelen clasificar en cuatro grupos adicionales: I (los ms rpidos), II, III y
IV (los ms lentos) y los subgrupos se designan en letras romanas en subndices

1.2.2. Los mecanorreceptores


Los mecanorreceptores proporcionan al SNC informacin de tacto, vibracin, presin y tensin de la piel. Los mecanorreceptores se caracterizan por presentar rganos especializados (de tipo no neural) en torno al final del terminal
nervioso y, por este motivo, se les llama mecanorreceptores encapsulados.
Podemos distinguir dos tipos de piel: la piel glabra (sin pelo) y la piel pilosa
(con pelo). La piel glabra tiene una mayor sensibilidad y una gran capacidad de
discriminacin a causa de una densidad de inervacin mayor que la piel con pelo. Asimismo, se encuentra en los dedos, la palma de la mano, la planta de los
pies y los labios.
La piel glabra presenta cuatro tipos principales de mecanorreceptores: corpsculos de Meissner, discos de Merkel, corpsculos de Pacini y corpsculos de
Ruffini. Los corpsculos de Meissner y los discos de Merkel se encuentran en las
capas superficiales de la piel y los corpsculos de Pacini y de Ruffini en las capas
ms profundas del tejido subcutneo.
Receptores superficiales (corpsculos de Meissner y los discos de Merkel)
Similitudes
Se encuentran en las capas superficiales de la piel, en las papilas drmicas
(zonas de la dermis que proyectan en la epidermis). Esta localizacin hace
posible que sean sensibles a la ms ligera deformacin de la piel.
Disponen de campos receptores pequeos (2-4 cm) y, por consiguiente, permiten una discriminacin espacial fina. Esta resolucin espacial fina nos

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47

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

permite realizar discriminaciones tctiles muy especficas de la superficie


y, por ejemplo, leer en Braille.
Diferencias
Los corpsculos de Meissner son receptores de adaptacin rpida y, por tanto, son particularmente sensibles al contacto inicial de los objetos sobre
la superficie de la piel y al movimiento de objetos muy ligeros sobre la
misma.
Los discos de Merkel son receptores de adaptacin lenta y, por tanto, continan transmitiendo impulsos mientras el estmulo se encuentra presente. Detectan estmulos constantes y se relacionan con la discriminacin
esttica de formas, bordes y texturas.
Receptores profundos (corpsculos de Pacini y de Ruffini)
Similitudes
Se sitan en zona profunda de la dermis, hacindolos poco sensibles al tacto
ligero.
Campos receptores grandes que se relacionan con una discriminacin espacial basta. Estos mecanorreceptores responden a propiedades ms globales de los objetos y detectan desplazamientos entre reas extensas de la
piel.
Diferencias
Los corpsculos de Pacini son receptores de adaptacin rpida. Por consiguiente, son especialmente sensibles para sealar los cambios rpidos de
presin (caractersticas dinmicas). Cuando se aplica una presin sobre la
piel, responden de una manera intensa durante algunos segundos, pero
la respuesta desaparece con rapidez, aunque se mantenga la presin.
Los corpsculos de Ruffini son receptores de adaptacin lenta y, por tanto,
tiles para sealar estados continuos de deformacin de la piel (por ejemplo, cuando se ejerce una presin constante). Aunque se tienen dudas sobre su funcin, es probable que respondan fundamentalmente a los
estmulos de generacin interna (relacionados con la propiocepcin).
La piel pilosa, que cubre la mayor parte de la superficie corporal, presenta mecanorreceptores similares. El principal mecanorreceptor de adaptacin rpida de
la piel pilosa es el receptor del folculo piloso que responde al desplazamiento del
pelo. Si desplazamos con un lpiz un solo pelo del brazo, percibiremos una sensacin como si tuviramos un mosquito. Estos receptores se adaptan con facilidad
y, por consiguiente, detectan prioritariamente el contacto inicial y el movimiento
de los objetos sobre la superficie de la piel.

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48

Fundamentos de Neurociencia

Distribucin de los mecanorreceptores en la superficie corporal


Estos mecanorreceptores no se distribuyen uniformemente por toda la piel.
En las zonas ms sensibles al tacto existe una mayor densidad de receptores, una
mayor proporcin de receptores con campos receptores pequeos y una elevada
densidad de inervacin.
Figura 2.3. Distribucin de los diferentes tipos
de mecanorreceptores en la mano.

Las zonas con mayor densidad de mecanorreceptores aparecen


con ms densidad de punteado. Los discos de Merkel y los corpsculos
de Meissner estn distribuidos principalmente en la parte ms distal
de la cabeza de los dedos. En cambio, la distribucin de los corpsculos
de Ruffini y de Pacini es ms uniforme.

Las zonas ms sensibles al tacto son la punta de los dedos y la lengua. Ello
significa que estas zonas tienen una mayor densidad de receptores, unos campos receptores ms pequeos y una mayor densidad de inervacin; es decir, un
mayor nmero de neuronas en el sistema nervioso central dedicadas a la informacin sensorial procedente de tales zonas.
Cmo se convierte la energa del estmulo en seales elctricas (transduccin)?
Los mecanorreceptores realizan el proceso de transduccin; es decir, la transformacin de la energa mecnica en seales elctricas (potenciales receptores).
Estos ltimos son potenciales locales que deben desencadenar potenciales de accin para poder llegar hasta el sistema nervioso central. La informacin que captan los diferentes mecanorreceptores llega a las neuronas de los ganglios de la
raz dorsal de la mdula espinal. Estas ltimas son del tipo pseudounipolar divididas en dos ramificaciones:
Una que proyecta hacia la periferia, especializada en llevar a cabo el proceso de transduccin sensorial.

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49

Captulo II. Sistema sensorial y motor...

Figura 2.4. Variacin en la sensibilidad de la discriminacin tctil dependiendo


de la Idealizacin sobre la superficie corporal, medida por la discriminacin de dos puntos.

El tamao de los campos receptores en una determinada regin de la piel delimita la capacidad para determinar
si se estn estimulando uno o ms puntos de la piel. Por ejemplo, si nos pinchamos en dos puntos del brazo,
slo notaremos dos pinchazos si cada estimulacin afecta a campos receptores de neuronas diferentes.
La resolucin espacial de los estmulos en diferentes regiones de la piel se puede cuantificar en humanos
midiendo la capacidad de percibir dos estmulos prximos como dos entidades diferentes. Esta prueba
recibe el nombre de discriminacin de dos puntos.

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Fundamentos de Neurociencia

La otra que proyecta hacia el sistema nervioso central, especializada en la


transmisin de la informacin al sistema nervioso central. El terminal de
la ramificacin perifrica constituye la nica parte sensible a la energa
del estmulo y genera potenciales locales. Cuando la amplitud de estos ltimos llega al umbral de descarga, se generan potenciales de accin. El res
to de la ramificacin perifrica y la central constituyen la fibra aferente
primaria y transmite la informacin al sistema nervioso central.
Todos los receptores funcionan ms o menos del mismo modo. El proceso de
transduccin es el siguiente:
Los estmulos aplicados sobre la piel deforman y modifican las terminaciones nerviosas, afectando a la permeabilidad inica de la membrana de
las mismas.
Los cambios en la permeabilidad generan una corriente de despolarizacin en la terminacin nerviosa, creando un potencial de receptor (o generador) que desencadena potenciales de accin.
Para transformar la energa mecnica en potenciales de accin, la membrana del
terminal axnico dispone de canales inicos sensibles a la deformacin mecnica.
Estos ltimos, que por lo general se encuentran cerrados, se abren cuando la membrana es deformada por la estimulacin mecnica al estar unidos al citoesqueleto
de la clula. La apertura de estos canales de K+ y Na+ provoca la despolarizacin del
terminal. Si esta despolarizacin producida en el primer nodo de Ranvier es suficiente para llegar al umbral de descarga, aparece un potencial de accin que se propagar a lo largo del axn de la fibra sensorial aferente primaria.
S*1 Captulo II, apartado 1. Grfico 7
La membrana del terminal axnico localizada en el mecanorreceptor contiene canales inicos unidos en el citoesqueleto de la clula. As, cuando un estmulo deforma la membrana, los canales se abren.

Cmo se codifican las propiedades del estmulo?


Duracin de la estimulacin: la duracin del estmulo es codificada por el patrn de descarga de los receptores con diferente grado de adaptacin:
Los receptores de rpida adaptacin (corpsculos de Meissner y Pacini)
descargan potenciales al empezar la presin, pero dejan de responder si el
estmulo se mantiene. De hecho, estos receptores sealan cambios en la
estimulacin puesto que vuelven a responder cuando desaparece el estmulo.
La duracin de un estmulo tambin puede ser codificada por la respuesta
constante de un receptor de lenta adaptacin (discos de Merkel), puesto
que genera potenciales mientras dura la estimulacin.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor.,

Figura 2.5. Mecanorreceptores de adaptacin lenta


y rpida.

Los mecanorreceptores de adaptacin lenta responden continuamente


ante un estmulo constante. En cambio, los mecanorreceptores
de adaptacin rpida responden slo ante el inicio y el final
de la estimulacin.

Intensidad de la estimulacin: la intensidad del estmulo viene determinada


por la frecuencia de impulsos nerviosos y el nmero de receptores que responden. Dentro de un mismo tipo de receptor, los hay que tienen umbrales diferentes de estimulacin y, por tanto, pueden codificar un mayor rango de
informacin de intensidad.
La localizaran del estmulo: la localizacin de un estmulo es posible gracias
al hecho de que la relacin espacial entre los receptores sensoriales que se encuentran por toda la superficie de la piel se mantiene en las neuronas del sistema nervioso central. Este tipo de organizacin, llamada somatotpica, se
mantiene en todos los niveles de relieve de la informacin somestsica.
1.2.3. Termorreceptores
El tamao, la forma o la textura de un objeto no slo podemos evaluarlos desde
una perspectiva somatosensorial, sino tambin podemos hacerlo, por ejemplo, por
medio de la visin. En cambio, las cualidades termales de los objetos slo son somatosensoriales. Los humanos distinguimos diferentes sensaciones trmicas, desde
el fro hasta el calor.Las sensaciones trmicas resultan de las diferencias entre la
temperatura externa del aire o los objetos que entran en contacto con el cuerpo y
la temperatura normal de la piel, 34 eC. Los receptores trmicos son principalmente
del tipo libre, es decir, terminaciones nerviosas libres.

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52

Fundamentos de Neurociencia

Los receptores trmicos modulan su tasa de respuesta dependiendo de la


temperatura. Cada tipo de receptor trmico se activa al mximo a determinadas
temperaturas: los receptores del fro preferentemente a los 25 eC y los del calor
a 45 QC. Temperaturas por encima o por debajo de estos valores evocan progresivamente respuestas ms dbiles. As pues, el cdigo para la temperatura de la
piel est relacionado con la comparacin de la actividad relativa de las diferentes poblaciones de los receptores trmicos.
Los aumentos de temperatura disminuyen la sensibilidad de los receptores
para el calor y aumentan la de los receptores para el fro (y a la inversa). As, si
se aumenta la temperatura de una regin determinada, la sensacin inicial de
calor ser reemplazada por una neutra. Si despus disminuimos la temperatura
hasta el valor inicial, sentiremos fro.

1.2.4. Nociceptores
Las terminaciones nerviosas libres de las clulas nerviosas que inician la
sensacin de dolor se denominan nodceptores. Los nociceptores son bsicamente terminaciones nerviosas libres. Se distinguen tres tipos de nociceptores:
Nodceptores mecanosensibles: responden a estmulos mecnicos peligrosamente intensos.
Nodceptores mecanotrmicos: responden a estmulos trmicos.
Nodceptores polimodales: responden a estmulos trmicos, mecnicos y qumicos. Son ms sensibles a los efectos destructivos de los estmulos que a sus caractersticas fsicas.

1.3. Vas ascendentes somatosensoriales


La informacin somatosensorial se transmite al encfalo por varias vas ascendentes que viajan paralelas por medio de la mdula espinal, el tronco del encfalo y el tlamo hasta la corteza somatosensorial.

1.3.1. Nervios perifricos


Los nervios espinales conducen la informacin desde los receptores somatosensoriales del cuerpo hasta la mdula espinal (los nervios craneales llevan

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53

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

la informacin sensorial desde la cabeza y la cara hasta el tronco del encfalo). Los potenciales de accin generados por los estmulos somestsicos se
transmiten a la mdula espinal por medio de axones aferentes que llegan por
la raz dorsal de un nervio espinal. Los cuerpos celulares de las neuronas que
dan origen a estos axones se localizan en los ganglios de la raz dorsal (o ganglios sensoriales).
Figura 2.6. Neurona sensorial primaria.

Las clulas de los ganglios de la raz dorsal


tambin se conocen como neuronas
de primer orden, puesto que son las que
inician el proceso sensitivo, dado que son
las neuronas que recogen la informacin
de la periferia y la envan hasta el sistema
nervioso central.

El rea de la piel inervada por las fibras de cada raz dorsal de un nervio
espinal constituye un dermatoma. Los estudios realizados en pacientes con
afectaciones en races dorsales especficas han mostrado diferencias individuales en los mapas de los dermatomas, as como que estos ltimos se superponen sustancialmente. De este modo, la lesin de una raz dorsal no
produce la completa prdida de sensibilidad en la regin cutnea correspondiente.
El sistema somatosensorial presenta unaorganizacin somatotpica,las fibras
se organizan y acaban en una disposicin geomtrica ordenada que mantiene
las relaciones de la superficie corporal.
1.3.2. Vas ascendentes
Los axones que llevan informacin somatosensorial al tronco del encfalo y
a la mdula viajan por diferentes vas. Los axones aferentes primarios que llegan
a las races dorsales entran en la mdula ordenados segn su tamao. Las fibras
ms grandes penetran medialmente, mientras que las ms pequeas, mielinizadas o no, lo hacen lateralmente. Las fibras ms grandes llevan informacin de
tacto y presin, mientras que las ms pequeas de dolor, temperatura y tacto
protoptico. Por consiguiente, los distintos tipos de axones poseen diferentes

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54

Fundamentos de Neurociencia

patrones de terminacin en la mdula espinal y definen vas somatosensoriales


diferentes en el interior del sistema nervioso central. La va posterior-lemnisco
medial (sistema lemniscal o de las columnas dorsales) transmite informacin
desde los mecanorreceptores que intervienen en la discriminacin tctil (tacto
epicrtico) y propiocepcin. La va espinotalmica (sistema anterolateral) interviene en la sensibilidad de dolor y temperatura. Los dos sistemas de vas poseen
un patrn comn de organizacin con tres relieves sinpticos entre la periferia
y la corteza cerebral:
1) El axn de la neurona sensorial primaria (de primer orden), que tiene el
soma en el ganglio de la raz dorsal, hace sinapsis en la sustancia gris medular
ipsilateral o en ncleos del bulbo del tronco del encfalo.
2) El axn de la segunda neurona (neurona sensorial de segundo orden) lleva a cabo una decusacin (cruza la lnea media y se hace contralateral) y acaba
en el tlamo.
3) El axn de la tercera neurona (neurona sensorial de tercer orden), que
tiene el soma en el tlamo, llega a la corteza contralateral al lugar de la estimulacin.
Sistema lemniscal
Los axones aferentes primarios llegan a la mdula y suben ipsilateralmente
por las columnas dorsales de la sustancia blanca medular. A medida que el tracto va subiendo, se van aadiendo axones, siempre en posicin lateral. Por tanto,
estos ltimos estn organizados segn su origen somtico: los axones de las
piernas estn localizados en la zona ms medial y los axones de los brazos se sitan ms lateralmente. Esta organizacin somatotpica se mantiene a lo largo
de toda la va.
Los axones de primer orden ascienden por la columna dorsal hasta hacer
sinapsis con neuronas de segundo orden del bulbo, en el tronco del encfalo:
los axones que llegan de la mitad inferior de la mdula (zona sacra, lumbar
y torcica inferior) ascienden por el fascculo de Goll (o gracilis) y hacen sinapsis en el ncleo gracilis ipsilateral; los axones que llegan de la mitad superior de la mdula (zona torcica superior y cervical) ascienden por el
fascculo de Burdach (o cuneatus) y hacen sinapsis en el ncleo cuneatus ipsilateral. Los ncleos gracilis y cuneatus se encuentran en la zona caudal del
bulbo y, en conjunto, se conocen como los ncleos de las columnas dorsales.
Los axones de las neuronas de segundo orden cruzan la lnea media y suben
contralateralmente a travs del lemnisco medial.
Los axones del lemnisco medial mantienen la organizacin somatotpica. En un corte a travs del bulbo, los axones del lemnisco medial que transmiten informacin de las extremidades inferiores se localizan ventralmente,
mientras que los axones relacionados con las extremidades superiores, dorsalmente. A medida que el lemnisco medial asciende por medio de la protu-

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

berancia y mesencfalo, rota 90 hacia fuera. As, la parte superior del cuerpo
est representada finalmente en la porcin medial del tracto y la parte inferior en la lateral.
Las neuronas de relevo de segundo orden envan sus axones hasta la porcin
somatosensorial del tlamo, el ncleo ventral posterolateral (VPL). De este ltimo emergen las neuronas de relevo de tercer orden que ascienden hasta la corteza somestsica por medio de la cpsula interna.
Figura 2.7. El lemnisco y la transmisin de la informacin.

El lemnisco medial transmite informacin mecanosensitiva desde el tercio


posterior de la cabeza y el resto del cuerpo.

Esta imagen se ve de manera interactiva en la web.


IM^1 Captulo II, apartado 1. Grfico 8.
La informacin sensorial proveniente de la cara se transmite hasta el sis
tema nervioso central a travs del V par craneal. Las neuronas de primer orden establecen sinapsis en el ncleo sensorial del trigmino en el bulbo. Las
neuronas de segundo orden cruzan la lnea media y ascienden formando parte del tracto trigeminotalmico (lemnisco trigeminal) hasta el tlamo, en
concreto hasta el ncleo ventral posteromedial (VPM). Del tlamo salen neuronas de tercer orden que llevan la informacin hasta la corteza somestsica
primaria.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 2.8. La porcin trigeminal y la transmisin.

La porcin trigmina! del sistema mecanosensitivo transmite


informacin desde la cara.

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^^ Captulo II, apartado 1. Grfico 9.

El sistema anterolateral
El sistema anterolateral es filogenticamente ms antiguo que el sistema lemniscal y, en principio, transmite informacin de dolor y temperatura. Los axones de
las neuronas sensoriales primarias llevan la informacin hasta la mdula espinal,
donde establecen sinapsis con neuronas de segundo orden en la sustancia gris medular. Dichas neuronas de segundo orden cruzan la lnea media y ascienden por
medio de tractos situados en la zona anterolateral de la sustancia blanca medular.
El sistema anterolateral no es tan homogneo como el lemnisco medial. Consta de
tres tractos: el espinorreticular, el espinomesenceflico y el espinotalmico.
La divisin espinorreticular llega hasta la formacin reticular del bulbo y la
protuberancia:
Las neuronas de primer orden que se relacionan con la sensacin persistente de dolor hacen sinapsis en la sustancia gris medular con neuronas
de segundo orden que cruzan la lnea media y ascienden hasta la formacin reticular. Desde esta ltima llegarn fibras hasta los ncleos intralaminares del tlamo y desde el tlamo hasta la corteza.
No mantiene una organizacin somatotpica.
Estas vas parecen las responsables del despertar general que produce el
dolor y de la activacin autnoma que sigue un estmulo nocivo.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

El tracto espinomesenceflico llega hasta el tectum:

Las neuronas de primer orden hacen sinapsis en la sustancia gris medular


con neuronas de segundo orden que cruzan la lnea media y ascienden
hasta el mesencfalo (sustancia gris periacueductal y tectum). En esta zona
se encuentran neuronas que forman parte del sistema descendente que
regula la transmisin de dolor.
Figura 2.9. Lesin medular y dolor.

Como la va mecanosensitiva (sistema lemniscal) asciende ipsilateralmente


en la mdula, una lesin medular espinal unilateral producir prdida
de tacto, presin, vibracin y propiocepctn por debajo de la lesin
en el mismo lado del cuerpo. En cambio, las vas del dolor y la temperatura
cruzan la lnea media en la mdula y ascienden contralateralmente. Portante,
una lesin medular producir una disminucin de la sensacin de dolor
por debajo del lugar de la lesin del lado opuesto a la prdida
mecanosensoral (y, portante, de la lesin). Este patrn, que se denomina
prdida sensorial disociada, ayuda a definir el nivel de la lesin.

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58

Fundamentos de Neurociencia

La divisin espinotalmica es la nica que sigue el patrn de tres neuronas descrito con anterioridad:
Las neuronas de primer orden llevan informacin de parte de la sensibilidad
tctil, dolor y temperatura hasta la mdula, donde sinaptan con neuronas de segundo orden que cruzan la lnea media. Dichas neuronas de relevo ascienden hasta el
tlamo contralateral, hasta el ncleo ventral posterolateral (VPL), donde coinciden
con el lemnisco medial. Las neuronas de tercer orden llevan la informacin hasta
la corteza somatosensorial.
La informacin de dolor y temperatura de la cara viajan por una va separada
hasta el tlamo:
Los axones de primer orden que se originan en las clulas de los ganglios trigeminales llevan informacin desde los termorreceptores y nociceptores hasta el sistema nervioso central, hasta la protuberancia. Estas fibras trigeminales descienden hasta el bulbo formando el tracto trigeminal espinal.
Del bulbo salen las neuronas de segundo orden que, tras cruzar la lnea
media, ascienden por el lemnisco trigeminal hasta el tlamo, el ncleo
ventral posteromedial (VPM).
Desde el tlamo, las neuronas de tercer orden llevan la informacin hasta
la corteza somatosensorial.
Figura 2.10. Vas principales que transmiten la informacin
de dolor y temperatura del cuerpo, la va espinotalmica.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor..

Esta imagen se ve de manera interactiva en la web.


J Captulo II, apartado 1. Grfico 10.
Figura 2.11. Vas principales que transmiten la informacin
de dolor y temperatura de la cara, el lemnisco trigeminal.

Esta imagen se ve de manera interactiva en la web.


^^ Captulo II, apartado 1. Grfico 11.

1.4. Corteza somatosensorial


En los prximos apartados nos centraremos en el procesamiento de la informacin sensorial en la corteza. Antes, sin embargo, repasaremos los componentes somatosensoriales del tlamo.

1.4.1. Componentes somatosensoriales del tlamo


Todas las vas que llevan informacin somestsica (con origen en la mdula
o en el tronco del encfalo) convergen en el tlamo, en el complejo ventral pos-

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Fundamentos de Neurociencia

terior (VP). El complejo ventral posterior del tlamo comprende un ncleo medial y uno lateral:
El ncleo situado ms lateralmente, el ncleo ventral posterolateral
(VPL), recibe proyecciones desde el lemnisco medial y la divisin espinotalmica que transmiten informacin somestsica del cuerpo.
El ncleo situado ms medialmente, el ncleo ventral posteromedial
(VPM), recibe proyecciones del lemnisco trigeminal que transmite informacin somestsica de la cara.

1.4.2. Corteza somatosensorial


Corteza somatosensorial primaria
Los axones que nacen en el complejo VP del tlamo proyectan hacia neuronas corticales localizadas fundamentalmente en la capa IV de la corteza somatosensorial.
Figura 2.12. Porciones somatosensoriales del tlamo
y sus blancos en la corteza somatosensorial primaria.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&%$? Captulo II, apartado 1. Grfico 12.

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61

Captulo II. Sistema sensorial y motor..

Figura 2.13. La corteza somatosensorial posee tres componentes principales,


la corteza somatosensorial primara, la secundaria y el crtex parietal posterior.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


@JP Captulo II, apartado 1. Grfico 13.
La corteza somatosensorial est formada por regiones citoarquitectnicamente diferentes situadas en la circunvolucin postcentral del lbulo parietal:
reas 1,2,3a y 3b de Brodmann, en conjunto llamada rea somestsica primaria (o tambin SI). Algunos estudios realizados con monos parecen indicar que las neuronas de las reas 3b y 1 responden fundamentalmente
a los estmulos cutneos, mientras que las neuronas de 3a responden
principalmente a la estimulacin de propioceptores. Las neuronas del
rea 2 procesan tanto estmulos tctiles como propioceptivos. Lesiones de
estas reas de la corteza deterioran la percepcin mecanosensorial. La representacin cortical del dolor est menos documentada. Si bien se conoce que las vas que salen del complejo VP del tlamo proyectan a la
corteza somatosensorial primaria, las ablaciones de regiones relevantes de
la corteza parietal no poseen efectos analgsicos en casos de dolor crnico. Posiblemente, este fenmeno podra explicarse considerando la activacin cortical difusa que producen las aferencias que llegan de los
ncleos intralaminares despus de un estmulo nocivo de gran potencia.

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Fundamentos de Neurociencia

Los estudios de estimulacin en pacientes sometidos a neurociruga realizados


por Wilder Penfield en los aos treinta pusieron de manifiesto que la estimulacin
de determinados puntos de la corteza (rea 1 de Brodmann) produca sensaciones
tctiles en zonas concretas del lado opuesto del cuerpo. Estudios posteriores de mapeo en seres humanos han mostrado que todas las reas de la corteza somatosensorial contienen una representacin separada y completa del cuerpo.
Los mapas corticales (homnculo sensorial) no representan el cuerpo en proporcin real. Las zonas con mayor representacin cortical son aquellas partes
del cuerpo que juegan un papel fundamental en la discriminacin tctil y de las
que se debe tener informacin sensorial precisa. La cantidad de corteza destinada a una determinada parte del cuerpo se relaciona con la cantidad de aferencias
sensoriales que llegan de aquella zona.
Figura 2.14. Organizacin somatotpica de la corteza somatosensorial primaria.

La cantidad de corteza dedicada a las manos y a la cara es mucho mayor que la dedicada al resto del cuerpo.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&Z&3 Captulo II, apartado 1. Grfico 14.
El hecho de que las manos, especialmente el pulgar, la cara, y en particular
los labios, ocupen una parte primordial de la representacin cortical del cuerpo
se debe al hecho de que la manipulacin, la expresin facial y el habla constituyen funciones de gran importancia para nuestra especie. Una entrada sensorial fundamental para la supervivencia de una especie cuenta con una
representacin cortical desproporcionadamente mayor. En condiciones normales, los mapas corticales se mantienen, pero el tamao de la representacin cortical puede variar dependiendo de la experiencia o por lesiones. Por ejemplo, un
jugador de tenis tendr una representacin cortical del brazo mayor que un pianista, que tendr una representacin mayor de los dedos.
Aunque la organizacin somatotpica de estas cuatro reas es similar, parece
que las propiedades funcionales de estas reas son diferentes:
Las 3/4 partes de los axones de los ncleos VPM y VPL acaban en las reas
3a y 3b (la informacin propioceptiva de los msculos y las articulaciones
acaban en 3a, y la informacin cutnea en 3b).
La informacin cutnea de la piel se procesa posteriormente en el rea 1
y se integra con la informacin de los msculos y las articulaciones en el
rea 2.
Figura 2.15. Proyecciones desde el tlamo a la corteza
somatosensorial.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.

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Fundamentos de Neurociencia

^w Captulo II, apartado 1. Grfico 15.

Los campos receptores neuronales son relativamente sencillos en el rea 3b,


donde se pueden obtener respuestas para la estimulacin de un solo dedo de la
mano. En las reas 1 y 2, la mayora de los campos receptivos corresponden a
varios dedos.
Al tocar un objeto con las manos, captamos diferentes caractersticas (textura
rugosa o lisa, superficie dura, etc.), pero no percibimos un listado de caractersticas aisladas, sino un objeto completo. Por tanto, es necesario que el sistema
nervioso central combine la informacin que llega desde diferentes receptores
que captan distintos aspectos del estmulo. En niveles sucesivos de procesamiento neuronal, las caractersticas de los estmulos a los que responden las
neuronas se vuelven cada vez ms complejas.
Las neuronas de las reas 1 y 2 responden a la orientacin y direccin del estmulo, de manera que permiten el reconocimiento de la forma tridimensional
y discriminar la direccin de los objetos sobre la piel. Las neuronas de estas reas
integran las aferencias de las reas 3a y 3b, y disponen de campos receptores
ms grandes como resultado de la convergencia de informacin que llega de distintas neuronas. As, las aferencias de diferentes regiones de la mano que estn
representadas por separado en 3a y 3 b convergen en las reas 1 y 2, donde existen clulas que responden ms activamente cuando se estimulan dedos adyacentes y cuando se mueve una mano alrededor de un objeto. Este aumento de
la complejidad de la respuesta neuronal posibilita percibir los objetos, as como
es importante para la coordinacin motora necesaria para efectuar movimientos precisos
La corteza somatosensorial, como otras zonas de la corteza, se organiza en
columnas. Cada una de las mismas est formada por neuronas que reciben
informacin de la misma zona del cuerpo y que son sensibles a aferencias similares. Estudios de registro en gatos realizados por el neurofisilogo Vernon
Mountcastle en los aos cincuenta pusieron de manifiesto que todas las neuronas de una misma columna respondan a un solo tipo de receptores sensoriales (por ejemplo, receptores de adaptacin lenta). No se obtenan los
mismos resultados cuando se registraban neuronas de diferentes columnas.
Mountcastle registraba las neuronas de una misma columna haciendo entrar
el electrodo de registro perpendicularmente a la superficie de la corteza. En
cambio, cuando entraba el electrodo inclinado, registraba neuronas de diferentes columnas.
Se ha comprobado que las neuronas que se localizan en una columna
constituyen un mdulo funcional. En una misma columna, todas las neuronas:
Responden a la estimulacin de un tipo de receptor.
Reciben informacin de la misma zona de la piel.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Figura 2.16. Organizacin columnar del rea 3b de la corteza somatosensorial.

Los receptores de adaptacin rpida (AR) y los de adaptacin lenta (AL) se representan en columnas
corticales diferentes.

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H**3 Captulo II, apartado 1. Grfico 16.
Corteza somatosensorial secundara
La corteza somatosensorial secundaria (SU) (figura 2.12) est en posicin
lateral y posterior a SI, en el interior del surco lateral. SU recibe informacin
de todas las reas de SI, as como directamente desde el tlamo, de los ncleos ventral posteroinferior (VPI), VPM y VPL. Por tanto, parece que existe
un procesamiento en paralelo (y no en serie, de SI a SU) de los estmulos somatosensoriales en la corteza. Desde SU se envan proyecciones al sistema
lmbico (amgdala e hipocampo) que se han relacionado con el aprendizaje
y la memoria de las experiencias somatosensoriales.
Las reas motoras tambin reciben informacin de la corteza somatosensorial (la corteza motora tambin enva proyecciones de retroalimentacin a
regiones somatosensoriales corticales). En el captulo relativo al control motor veremos la implicacin funcional de estas proyecciones.
Conviene destacar la existencia de proyecciones somatosensoriales descendentes. Estas vas se originan en zonas corticales y viajan a travs del tlamo, el tronco del encfalo y la mdula espinal. Aunque su papel fisiolgico
no se conoce bien, se piensa que podran modular el flujo ascendente de informacin sensitiva por lo que respecta al tlamo y al tronco del encfalo.
Las reas SI y SU proyectan en la corteza parietal posterior (reas 5 y 7 de
Brodmann). En la corteza de asociacin parietal posterior las respuestas somatosensoriales son todava ms complejas; en esta zona se integra la informacin somatosensorial con otros tipos de informacin sensorial. Dichas
reas poseen un papel capital en el movimiento guiado sensorialmente. El
rea 5 recibe informacin desde los msculos sobre la posicin de las manos
y los brazos. Las neuronas del rea 7 integran estmulos tctiles y visuales.

1.5. Percepcin del dolor


La funcin biolgica del dolor consiste claramente en indicar que una alteracin
nociva tiene lugar en el organismo. Sin embargo, el dolor tiene unas caractersticas
especiales, a veces una alteracin nociva no se percibe como dolorosa y, al revs, en
ocasiones sentimos dolor en ausencia de estimulacin nociva.

1.5.1. Nociceptores y vas ascendentes


En apartados anteriores ya hemos introducido los nociceptores y las vas ascendentes que transportan la informacin que recogen estos receptores hasta la
corteza cerebral.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Nociceptores
Recordad que los nociceptores consisten bsicamente en terminaciones nerviosas libres de neuronas sensoriales con el cuerpo en los ganglios de la raz dorsal, y
que se pueden clasificar en: nociceptores mecanosensibles, mecanotrmicos y polimodales (tabla 2.1).
Los axones asociados a estos nociceptores pueden ser de dos tipos:
Amielnicos (fibras C, conduccin lenta): asociados a nociceptores polimodales activados por una variedad de estmulos qumicos y estmulos
intensos, mecnicos y trmicos. Su activacin se asocia a dolor secundario
(difuso, persistente y escasamente localizado).
Mielnicos (fibras A): asociados a nociceptores mecnicos o trmicos. Su
activacin se asocia al dolor primario (sensacin punzante, viva, muy definida y con una localizacin precisa).
Estos tipos de fibras se distribuyen tanto en la piel como en los tejidos profundos (visceras, articulaciones, etc.).
Existen pocas neuronas sensoriales especializadas slo en la apreciacin del dolor visceral. Muchas veces la informacin de dolor desde las visceras llega al sistema
nervioso central por medio de neuronas que tambin llevan informacin de la piel.
En consecuencia, el trastorno de un rgano interno en ocasiones se percibe como
un dolor en un campo receptor cutneo. El ejemplo clnico ms comn es el dolor
como consecuencia de algn tipo de lesin en el msculo cardaco que se atribuye
en la pared torcica superior, con irritacin en el brazo y mano izquierdos. El dolor
en un lugar que no es el origen real se denomina dolor referido.
Vas ascendentes
Recurdese que se diferencian dos sistemas que llevan informacin desde los
nociceptores hasta la corteza somatosensorial primaria: el sistema anterolateral
-que recoge la informacin de los nociceptores del cuerpo- y el lemnisco trigeminal -que recoge la de la cara.
Por lo que respecta al sistema anterolateral, conviene destacar que el tracto
espinotalmico lleva informacin de dolor directamente hasta el tlamo y el
tracto espinorreticular, que parece que se relaciona con el dolor ms difuso y ardiente, formado por vas polisinpticas a travs de la formacin reticular, hasta
los ncleos talmicos inespecficos que proyectan en zonas muy amplias de la
corteza cerebral. En la localizacin del dolor interviene el sistema lemniscal (pacientes con lesiones en esta va no pueden localizar estmulos dolorosos con
precisin) (figuras 2.10 y 2.11).
No se tiene mucha informacin del procesamiento cortical del dolor y no se ha
encontrado una organizacin equivalente a los mapas de aferencias tctiles. Se sab
que dos tipos de neuronas de la corteza reciben informacin de los estmulos nocivos, desde el tlamo ventrobasal y desde los ncleos intralaminares del tlamo.

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Mecanismos neurofisiolgicos
La mayora de los estmulos nocivos producen dao o inflamacin en el tejido que, como consecuencia, libera diferentes sustancias que actan sobre los
nociceptores:
Algunas de las sustancias liberadas, como las prostaglandinas, son responsables de una sensibilizacin de los nociceptores al disminuir su umbral.
Figura 2.17. Liberacin de sustancias sobre los nociceptores.

Despus del dao o inflamacin del tejido, se liberan diferentes sustancias que actan sobre los nociceptores
sensibilizndolos o excitndolos.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&Z&3 Captulo II, apartado 1. Grfico 17.
Otras sustancias, como la bradicinina o la histamina, excitan directamente los nociceptores.
Los mismos nociceptores activados liberan sustancias, como algunos pptidos entre los que se encuentra la sustancia P. Esta ltima produce la liberacin de histamina que ejerce una potente accin excitadora de los
nociceptores.
Seguramente, alguna vez el lector habr experimentado el fenmeno de hiperalgesia. Esta ltima es un aumento de la sensibilidad y respuesta a la estimulacin del rea que rodea el tejido daado. As, en el tejido que se encuentra
alrededor de la lesin, los estmulos que por lo general no produciran dolor, se

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

perciben como dolorosos y los estmulos que por norma general seran dolorosos, todava lo son ms. La causa de este fenmeno es la sensibilizacin de los
nociceptores por diferentes sustancias liberadas despus de la lesin tisular. La
liberacin de bradicinina, histamina, prostaglandinas y otros agentes aumenta
la capacidad de respuesta de las terminaciones nociceptivas. Este sealamiento
qumico constituye un mecanismo de proteccin del rea lesionada, puesto que
se relaciona con la promocin de la cicatrizacin y la proteccin contra infecciones. La participacin de estas sustancias se ha utilizado en la produccin de
analgsicos. La aspirina acta inhibiendo la ciclooxigenasa, una enzima importante en la biosntesis de las prostaglandinas.
1.5.2. Regulacin central de la percepcin del dolor
No siempre existe una clara correspondencia entre la realidad objetiva de un estmulo doloroso y la respuesta subjetiva que evoca.Una forma interesante de sensacin dolorosa es la que tiene lugar despus de la amputacin de un miembro. Ms
del 70% de los amputados sienten como si la extremidad perdida todava existiera
y, con frecuencia, notan dolor. Este fenmeno se conoce como miembro fantasma.
Las personas expresan toda clase de sensaciones en los miembros fantasma, como
dolor, presin, humedad, calor, etc. La explicacin clnica se relaciona con la actividad de los axones sensoriales que pertenecen a la extremidad amputada, que es
interpretada por las neuronas del sistema nervioso central como provenientes del
miembro desaparecido Durante la Segunda Guerra Mundial, Henry Beecher y sus
colaboradores observaron que los soldados americanos heridos que volvan de la
batalla manifestaban que no sentan dolor por las heridas y que ni siquiera necesitaban medicacin. Parece que su percepcin del dolor se encontraba disminuida
por el consuelo de haber sobrevivido a la guerra.
Estas observaciones ponen de manifiesto que hechos ambientales pueden
disminuir el dolor y junto con el efecto placebo dejan claro que la percepcin
del dolor est sometida a una modulacin central. El efecto placebo se define
como una respuesta fisiolgica despus de la administracin de un remedio farmacolgicamente inerte. Tres de cuatro pacientes que sufren dolor en una herida postoperatoria sienten alivio despus de una inyeccin de solucin salina.
1.5.3. Bases fisiolgicas de la modulacin del dolor
De varios ncleos del tronco del encfalo parten vas que llegan hasta la mdula y controlan la transmisin del dolor. La estimulacin elctrica o farmacolgica de estos ncleos tiene efectos analgsicos. El origen de estas vas es la
sustancia gris periacueductal (SGP) del mesencfalo y la protuberancia superior.

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Este ncleo recibe proyecciones desde la divisin espinorreticular del sistema


anterolateral, el hipotlamo, el tlamo y la corteza cerebral.De la SGP salen vas
descendentes hasta el ncleo magnocelular del rafe (NMR) y los ncleos del bulbo raqudeo ventral rostral (como el ncleo reticular paragigantocelular, NRPG). Este ltimo tambin recibe proyecciones desde los grupos noradrenrgicos
del bulbo y la protuberancia. Las fibras que parten del NRPG y NMR llegan hasta
la mdula espinal, donde establecen contactos sinpticos e influyen en las neuronas aferentes nociceptivas. La estimulacin de estos ncleos inhibe la transmisin de la informacin nociceptiva desde la mdula espinal.
Figura 2.18. Vas descendentes que modulan la transmisin
de la informacin nociceptiva.

Esta imagen se ve de manera interactiva en la web.


^w Captulo II, apartado 1. Grfico 18.

1.5.4. Cmo se produce la modulacin de la transmisin


nociceptiva?
Los efectos analgsicos se relacionan bsicamente con la liberacin de opiceos
endgenos. Los efectos analgsicos del opio se conocen desde la antigedad; sin

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

embargo, hasta principios del siglo xix no se aisl su principio activo, la morfina.
La administracin de pequeas dosis de opiceos en determinadas zonas del encfalo tiene un potente efecto analgsico. Sin embargo, este ltimo es ms eficaz
cuando la administracin se realiza en zonas donde su estimulacin tambin produce analgesia, como la SGP y la regin rostroventral del bulbo.
Para conocer el papel de los opiceos en la modulacin del dolor fue fundamental:
La localizacin de receptores de opiceos en el sistema nervioso.
El descubrimiento de sustancias opiceas endgenas.
La distribucin de pptidos y receptores opiceos se extiende por todo el
Los pptidos opiceos (encefalinas y dinorfinas) se localizan en zonas implicadas en el procesamiento o modulacin del dolor. Neuronas que contienen estos pptidos se localizan en:
La SGP. Las neuronas que sintetizan -endorfinas se localizan en el tlamo
y disponen de axones largos que llegan hasta la SGP y los ncleos monoaminrgicos del tronco del encfalo.
La zona rostroventral del bulbo.
El asta dorsal de la mdula espinal.
Como podis observar, existe una coincidencia entre las zonas donde se encuentran los opiceos endgenos y aquellas que, al estimularse, producen efectos analgsicos. Por tanto, parece evidente que estas zonas deben participar en
los mecanismos descendentes del control del dolor.
Los opiceos endgenos, liberados por la estimulacin ambiental o cuando
se administran como una droga, estimulan los receptores opiceos de las neuronas del SGP. Estos ltimos se encuentran en interneuronas inhibitorias. Como
los efectos de los opiceos parecen ser inhibitorios, su administracin inhibe las
interneuronas inhibitorias produciendo una activacin de las neuronas sobre
las cuales sinaptan estas interneuronas:
Neuronas que proyectan en el NMR.
Neuronas que proyectan en el NRPG.
La mayora de las neuronas del NMR que proyectan en la mdula son serotoninrgicas y activan a interneuronas de la mdula espinal que contienen encefalinas y dinorfinas. Dichas interneuronas actan en dos mbitos:
Presinptico: sobre las terminaciones aferentes nociceptivas.
Posinptico: sobre las dendritas de las neuronas que reciben estas aferencias nociceptivas.

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Cmo pueden regular la transmisin nociceptiva actuando posinpticamente? Los pptidos opiceos se unen a receptores de opiceos que se encuentran en el axn de la neurona sensorial primaria inhibiendo la liberacin del
neurotransmisor (sustancia P, glutamato, etc.).
Cmo pueden regular la transmisin nociceptiva actuando presinpticamente? Los pptidos opiceos se unen a receptores de opiceos que se encuentran en las dendritas de las neuronas de segundo orden del asta dorsal
de la mdula que transmiten la informacin nociceptiva, inhibiendo su actividad. A la mdula tambin llegan neuronas procedentes del NRPG. Estas
ltimas liberan noradrenalina sobre interneuronas que inhiben las neuronas
de proyeccin que llegan hasta el tlamo. Esta va no acta por medio de los
opiceos y, por tanto, la analgesia es el resultado de la accin de diferentes
mecanismos y circuitos.
Figura 2.19. Circuito neural que podra intervenir en la analgesia por opiceos.

El hecho de que el organismo disponga de estos sistemas moduladores del


dolor ha hecho plantear el estudio de cules son las situaciones que los activan.
Parece que estos sistemas se activaran durante la realizacin de conductas
biolgicamente importantes como la lucha o el apareamiento. Por ejemplo, los
machos que luchan para tener acceso a las hembras durante la poca de apareamiento
Se ha descubierto que el dolor puede ser inhibido en situaciones de estrs:
analgesia inducida por el estrs. Por ejemplo, la exposicin a un
Como ya hemos comentado, el dolor se puede reducir, en algunas personas,
con la administracin de un placebo farmacolgicamente inerte. Cuando algunas personas toman medicacin que creen que les reducir el dolor, se activa la
liberacin de opiceos endgenos.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor.,

2. Visin
2.1. Naturaleza de la energa luminosa
2.1.1. Introduccin
Cmo se consigue el procesamiento visual? Por qu algunas especies vemos en color y otras no? Cmo percibimos la forma y el movimiento? Por
qu tenemos una conciencia unitaria del mundo visual cuando parece que
las diferentes caractersticas del estmulo son analizadas por sistemas neurales que trabajan en paralelo y cuando a veces se produce asincrona perceptiva? Por qu nuestra percepcin sobre el color de un determinado estmulo
no vara aunque cambiemos las condiciones lumnicas del entorno?
Aunque la mayora de nuestras impresiones sobre el mundo que nos rodea tienen su origen en nuestra experiencia visual, todava nos queda mucho
por aprender sobre los mecanismos neurales subyacentes a este tipo de percepcin. La comprensin de todos estos mecanismos ser de vital importancia para entender y conocer los procesos subyacentes a la conciencia.
Nuestro sistema visual no slo se limita a recoger la informacin lumnica
que llega a la retina, sino que, adems, la convierte en una interpretacin coherente y estable del mundo que nos rodea. Es un proceso creativo. Las ilusiones visuales constituyen un buen ejemplo de cmo nuestro cerebro crea
unas expectativas a partir de la informacin lumnica que llega, lo que muestra ciertos mecanismos organizacionales de la percepcin visual. La funcin
ms bsica del cerebro visual es la adquisicin de conocimiento sobre las caractersticas constantes y esenciales del mundo, en unas condiciones en que
la informacin que llega al cerebro vara constantemente de un momento al
otro. Para qu queremos ver si no es para conocer?

2.1.2. Propiedades fsicas de la luz


La tierra est baada por un flujo de energa electromagntica procedente de
nuestro sistema solar y del resto del Universo. Esta radiacin viaja en pequeos
paquetes de energa denominados cuantos, cada uno de los cuales se puede describir segn su longitud de onda. Los cuantos de energa electromagntica que
el ojo humano puede detectar (existen otros que no los detectamos visualmente) se denominan fotones, cada uno de los cuales contienen una cantidad de
energa muy pequea. As, por ejemplo, una bombilla de cien vatios slo emite

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unos tres vatios de luz visible (equivalente a ocho tollones de fotones por segundo), el resto se emite en forma de calor. Esta energa se puede separar en sus
diferentes componentes dependiendo de las distintas longitudes de onda, con
lo que se obtiene as el llamado espectro electromagntico. La parte del espectro
electromagntico visible en el ojo humano ocupa slo una pequea franja central (entre 380 y 760 nanmetros).
Otras especies pueden detectar rangos del espectro electromagntico diferente al humano. As, por ejemplo, las serpientes pueden detectar las radiaciones
infrarrojas o las abejas pueden detectar las radiaciones ultravioletas que reflejan
las flores.
Figura 2.20. Espectro electromagntico con ampliacin de la franja visible en el ojo humano.

El color de la luz que nosotros percibimos est determinado por tres dimensiones: el matiz (color), la saturacin y la luminosidad. Cada una de estas dimensiones est determinada por diferentes propiedades de la energa
luminosa:
Matiz o color, vara por la frecuencia de oscilacin de la onda. Las oscilaciones ms lentas implican una longitud de onda ms larga, y las ondas
ms rpidas implican longitudes de onda ms cortas.
Luminosidad: depende de la intensidad de la radiacin electromagntica.
Vara de oscura a clara.
Saturacin: se refiere a la pureza de la luz. As, si toda la radiacin es de una
misma longitud de onda, hablaremos de un color puro o totalmente saturado. En cambio, si la radiacin contiene todas las longitudes de onda,
no produce sensacin de color (luz blanca).

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Captulo II. Sistema sensorial y motor.,

Figura 2.21. Representacin donde se muestran las tres


dimensiones bsicas de la percepcin de la luz: color,
luminosidad y saturacin.

2.2. Anatoma del ojo


2.2.1. Anatoma macroscpica del globo ocular
Los globos oculares estn ubicados en las rbitas -cavidades seas de la parte
frontal del crneo- y constituyen unas estructuras complejas con diferentes fun
ciones. El ojo humano es un rgano sensorial altamente especializado. Contiene numerosas estructuras accesorias que modifican los estmulos visuales antes
de que sean captados por las clulas receptoras visuales.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 2.22. Corte transversal del ojo humano.

Resumen de las acciones principales del globo ocular sobre la luz que incide
en el mismo:
La forma del globo ocular, sus superficies y las propiedades de refraccin
de la crnea, del cristalino y de los humores acuoso y vitreo contribuyen
a enfocar la imagen sobre la retina. La musculatura extraocular desplaza
el globo ocular haciendo que la imagen visualizada se centre en el rea de
la retina de ms agudeza visual, llamada fvea.
Para permitir la visualizacin de los objetos prximos o lejanos, el enfoque
se puede ajustar por medio de la accin de la musculatura ciliar que cambia
la forma del cristalino. La intensidad de la luz que llega a la retina es controlada por la musculatura del iris, que cambia el tamao del orificio pupilar.
La luz que incide sobre la retina debe cruzar la mayora de las capas que
la forman antes de llegar hasta las clulas receptoras (fotorreceptores) que
estn situadas en la parte ms externa de la retina. Ms all de la retina se
encuentra la capa ceroidea, que contiene clulas pigmentarias que eliminan los reflejos retrgrados y que absorben cualquier fotn que pasa ms
all de las capas de los fotorreceptores.
El ojo est diseado para enfocar la imagen visual en la retina con la mnima
distorsin posible.
La retina
Podemos considerar la retina como una estructura muy accesible del cerebro,
puesto que forma parte del sistema nervioso central y embriolgicamente deriva
del tubo neural. Asimismo, la retina posee la particularidad de que cuando se llevan
a cabo estudios de tejido retinal in vitro, estos ltimos preservan perfectamente todas las caractersticas que, por lo general, presentan in vivo. Es un modelo muy vlido que nos ayuda a entender otros procesos sensoriales relacionados con el

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

sistema visual que se dan en reas superiores. Los fotorreceptores son probablemente las clulas sensoriales ms estudiadas.
En la retina encontramos cinco tipos de clulas: fotorreceptores, clulas bipolares, clulas ganglonares, clulas amacrinas y clulas horizontales. Todas estn dispuestas en diferentes capas: tres capas de cuerpos celulares separadas por
dos capas de procesos neurales.
&*-* Captulo II, apartado 2. Grfico 19.

La luz activa las clulas receptoras de la capa de los fotorreceptores; sin embargo,
de todas las clulas de la retina, las nicas que emiten potenciales de accin son las
clulas ganglionares y algunas amacrinas. El resto de las clulas generan potenciales
locales graduales. Los axones de las clulas ganglionares forman el nervio ptico, por
medio del cual se transmite la informacin retinal hacia el sistema nervioso central.
Los cuerpos celulares se localizan en la capa nuclear extema (fotorreceptores), capa
nuclear interna (clulas bipolares, clulas horizontales y clulas amacrinas) y capa
ganglionar; mientras que las prolongaciones neurales de todas las clulas estn dispuestas en la capa plexiforme extema y la capa plexiforme interna.
Figura 2.23. Corte transversal de la retina donde se pueden observar
las diferentes capas que la componen.

Se puede ver cmo la luz que incide en la misma cruza las distintas capas de clulas antes de llegar a la capa
de los fotorreceptores.

La retina est orientada de tal manera dentro del ojo que la luz debe cruzar
todas sus capas antes de llegar a la de los fotorreceptores y estar absorbida. A

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Fundamentos de Neurociencia

causa de la configuracin y morfologa de la retina, se nos presentan dos problemas a priori:


Figura 2.24. Seccin de la retina en la que se observa
la fvea.

En la fvea, la capa de las clulas ganglionares y la capa nuclear


interna estn desplazadas para permitir que la luz incida en la capa
de fotorreceptores con la mnima distorsin posible.

1) La luz incidente sobre la retina, como debe cruzar todas las capas antes de
llegar a la de los fotorreceptores, puede sufrir cierta distorsin. Sin embargo, este
problema est minimizado con la existencia de la fvea, que es un rea central
de la retina de unos 0,33 mm de dimetro especializada en visin aguda y detallada. La capa de las clulas ganglionares es menos gruesa en la fvea y, por tan-

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

to, la distorsin que sufre la luz es menor. La fvea es el lugar de la retina donde
encontramos mayor densidad de receptores y es la zona encargada de proporcionarnos una visin detallada. sta es la razn por la cual movemos los ojos
continuamente, para que los detalles de la escena visual que nos interesan a
cada momento se proyecten sobre la fvea.
2) El haz de axones de las clulas ganglionares, al salir de la zona del globo ocular, crea un tipo de espacio sin receptores en la retina. Esta zona sin receptores se
denomina punto ciego. Sin embargo, nuestro sistema visual aprovecha la informacin captada por los receptores de los alrededores del punto ciego para "llenar" los
huecos en las imgenes retnales creadas por el mismo. No obstante, la existencia
del punto ciego en cada uno de nosotros es fcilmente demostrable.
*^J Captulo II, apartado 2. Grfico 20.
Demostracin del punto ciego visual. Ubiqese a unos 45 cm. de la pantalla. Cierre el ojo derecho y con el ojo izquierdo
mire la estrella. Vaya moviendo la cabeza ligeramente (hacia delante y hacia atrs) y llegar un momento en el que el
crculo negro desaparecer de su campo visual, ser cuando el crculo se proyecte sobre su punto ciego del ojo izquierdo.

El principal atributo de la retina es que nos proporciona una representacin


del mundo punto a punto, por medio de una va principal que es la de los elementos siguientes:
Fotorreceptores - Clulas bipolares - Clulas ganglionares
Despus, por lo que respecta a las interacciones dentro de la retina, tenemos una
va con una funcin especial constituida por las relaciones que establecen las clulas horizontales (que conectan tanto con f otorreceptores como con bipolares) y por
las clulas amacrinas (que contactan con clulas bipolares y ganglionares). Un
ejemplo de dichas interacciones es el fenmeno de la inhibicin lateral
2.3. Fotorreceptores y transduccin
2.3.1. Fotorreceptores
En la retina humana encontramos dos tipos de fotorreceptores que constituyen
la base de dos sistemas diferentes de procesamiento neural de la energa luminosa:
Bastones: neuronas modificadas que favorecen la visin en condiciones de
baja luminosidad. Sistema escotpico (del griego skotos 'oscuridad' y ops
'ojo'). Los bastones se ubican principalmente en la retina perifrica.
Conos: neuronas modificadas que favorecen la visin en condiciones de buena luminosidad. Implica un procesamiento neural mucho ms detallado.
Los conos presentan una sensibilidad diferencial a distintas longitudes de

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onda, hecho que posibilita la visin del color. Sistema fotpico (del griego phos
luz1). Los conos se identifican principalmente en la retina central (fvea).2
Desde una perspectiva estructural, en los fotorreceptores encontramos tres
partes funcionalmente diferentes: un segmento extemo conectado a un segmento
interno que contiene el ncleo celular y el terminal sinptico por medio de la cual
se establecen los contactos con otras clulas retnales.
Figura 2.25. Esquema de ios dos tipos de fotorreceptores: conos y bastones.

2. Vase el apartado "2.2. Anatoma ojo" de este captulo.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Los dos tipos de fotorreceptores se distinguen rpidamente por la forma de


sus segmentos externos. As, los bastones presentan un segmento externo cilindrico, mientras que los conos poseen un segmento externo ms corto y afilado.
Sin embargo, en ambos casos (conos y bastones), en el interior de su segmento
externo encontramos unas lminas circulares (discos membranosos) que contienen unas molculas de fotopigmento que sern bsicas para el inicio del proceso de transduccin. En los bastones encontramos una cantidad mucho mayor
de discos membranosos (y, por tanto, ms concentracin de molculas de fotopigmento) que en los conos.
Las diferencias estructurales entre los dos tipos de fotorreceptores se correlacionan con diferencias funcionales entre ambos sistemas. As, los bastones son
mucho ms sensibles a la luz que los conos y, por tanto, en condiciones de luz
nocturna slo los bastones contribuyen a la visin. En cambio, en condiciones
de luz diurna los conos contribuyen a la mayor parte de la visin. En general,
sin embargo, la retina contiene ms bastones que conos.
Podramos decir que tenemos una retina escotpica que utiliza los bastones
y que es bsica para la visin nocturna y una retina fotpica que utiliza los conos y que es bsica para una visin diurna.
Figura 2.26. Curvas de sensibilidad espectral para los dos
tipos de fotorreceptores en la retina humana.

La diferencia entre visin escotpica y fotpica resulta, en parte, de la diferente manera en que ambos sistemas estn conectados. La salida de seales de
centenares de bastones finalmente puede converger en una nica clula gan-

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Fundamentos de Neurociencia

glionar. En cambio, por norma general una clula ganglionar slo recibe la seal
de un nico cono o de varios. Esta relacin fotorreceptor-clula ganglionar explica el hecho de que la visin foveal (recordad que en la fvea prcticamente
slo hay conos) sea muy aguda y que la visin perifrica (la mayora son bastones) sea menos precisa.
Figura 2.27. Representacin esquemtica de las diferencias regionales de la estructura retinal.

Se puede observar que existe un grado de convergencia bajo en las conexiones mantenidas por los conos
y uno alto en las mantenidas por los bastones.

Entre conos y bastones existe una gran diferencia por lo que respecta a la
convergencia de sus seales en las clulas ganglionares retnales. Cada uno de
los dos tipos de fotorreceptores contienen en el interior de su segmento externo
molculas especiales de fotopigmento3que tendrn un papel primordial en el
proceso de la transduccin. Todos los bastones contienen el mismo tipo de fotopigmento -la rodopsina-; sin embargo, existen tres tipos de conos y cada uno de
los mismos contiene un fotopigmento diferente. En cualquier caso, cualquier
molcula de fotopigmento posee dos componentes: un componente proteico
(una opsina) -existen diferentes tipos de opsinas entre los fotorreceptores- y un
componente lipdico (retinal) que es la parte con capacidad para absorber la luz.
Las variaciones entre los pigmentos hacen que los diferentes receptores sean
sensibles a distintas longitudes de onda.
El retinal se sintetiza a partir de la vitamina A. Por este motivo, seguramente
en la cultura popular se dice que las zanahorias, que contienen vitamina A, van
bien para la vista. Dicha vitamina es bsica para el funcionamiento de la retina
y es preciso que forme parte de nuestra dieta. La deficiencia de esta vitamina
puede conducir a lo que se conoce con el nombre de ceguera nocturna, que se ini-

3. George Wald recibi el Premio Nobel de Fisiologa y Medicina por sus estudios sobre la estructura qumica de los fotopigmentos, tanto de los bastones como de los conos.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

cia con la degeneracin del segmento externo de los fotorreceptores. Si no se


trata, acaba con la prdida total de la visin.
Cada cono contiene uno de los tres fotopigmentos que se pueden encontrar en
este tipo de receptores. Estos tres fotopigmentos poseen diferentes espectros de absorcin de la luz. Dependiendo de la opsina que encontremos en los mismos, habr
preferencia por longitudes de onda cortas, medias o largas. Estableciendo un smil,
tambin se dice que tenemos conos para el azul (onda corta), verde (onda media) y
rojo (onda larga). La actividad relativa de estos tres tipos de conos genera unas seales desde la retina que dan lugar a lo que conocemos como visin del color.
Figura 2.28. Esquema de los espectros de absorcin d
los diferentes fotopigmentos de la retina humana.

En lnea continua, tenemos tas curvas de los tres tipos de conos y en lnea
discontinua, el espectro de absorcin de los bastones.

La visin del color aumenta nuestra capacidad y agudeza visual, puesto que incrementa el contraste entre los diferentes elementos de nuestro campo visual.

2.3.2. Transduccin
Los conos y los bastones son las nicas clulas de la retina sensibles a la luz.
Cuando se consigui registrar por primera vez el potencial de membrana de es-

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tas clulas al ser estimuladas por la luz, el resultado fue sorprendente por las razones siguientes:
1) La incidencia de la luz produce una hiperpolarzacin del receptor.
2) Los fotorreceptores no emiten potenciales de accin, sino que producen
una respuesta gradual a la incidencia de la luz que depende de la intensidad de
estimulacin.
El motivo de que los fotorreceptores se hiperpolaricen con la luz es que esta
ltima suprime una corriente catinica de entrada en la clula que, por norma
general, se da en condiciones de oscuridad.As, tenemos lo siguiente:
En condiciones de oscuridad, se produce una entrada sobre todo de iones
Na+, as como de iones Ca2+ y Mg2+ a travs de canales del segmento externo, y una salida de iones K+ desde el segmento interno por medio de
canales pasivos que estn permanentemente abiertos. Todo ello provoca
que la clula se encuentre parcialmente despolarizada (-40 mV aproximadamente). En la oscuridad, las molculas de un segundo mensajero presente en el citoplasma del fotoreceptor -GMPcclico- mantienen abiertos
los canales para cationes (sobre todo de Na+) en el segmento externo. Este
GMPc es producido continuamente por la enzima guanilatociclasa.
IS3 Captulo II, apartado 2. Grfico 21.
Con la incidencia de la luz sobre el fotopigmento, el retina! se disocia de la molcula de opsina y produce una activacin de esta ltima. Este proceso se denomina blanqueamiento, puesto que modifica las longitudes de onda absorbidas por la rodopsina y, como consecuencia, el fotopigmento cambia de color. Entonces, esta opsina se
combina con molculas de una protena G -transducina- que, por medio de la enzima efectora fosfodiesterasa
transforma el GMPcclico en 5'-GMP. Y es esta disminucin de GMPc la que comporta una reduccin de la entrada
de flujo de cationes por medio del segmento externo de la clula.
Parece que la absorcin de un nico fotn por una molcula de rodopsina produce el cierre de trescientos canales
inicos (el 3% de los canales que en la oscuridad estn abiertos). En cambio, un cono necesita aproximadamente
unos cien fotones para activarse.

En condiciones de luz, cuando los fotones son captados por los fotorreceptores, los canales del segmento externo se cierran, lo que hace que
interrumpan el paso de cationes que se da en la oscuridad. Cuando la
luz incide sobre el fotopigmento, en ltimo trmino produce una disminucin del GMPc y, por consiguiente, se cierran los canales catinicos y el potencial de membrana se vuelve ms negativo; sin embargo,
la salida de K+ por medio de los canales del segmento interno contina. Todo ello lleva a la clula a un estado de hiperpolarizacin (-70
mV aproximadamente).
La liberacin de transmisor desde las terminaciones sinpticas del fotorreceptor depende de la diferencia de potencial por medio de su membrana. En la

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oscuridad, con los fotorreceptores despolarizados, se libera continuamente neurotransmisor. Con la incidencia de la luz y, por tanto, con el fotorreceptor hiperpolarizado, se reduce la cantidad de neurotransmisor liberado. Todos los
fotorreceptores utilizan glutamato como neurotransmisor.
Interacciones fotorreceptores-clulas bipolares
Ya se ha visto que los fotorreceptores sinaptan con las clulas bipolares. Estas
ltimas pueden ser de dos tipos:
Bipolar On: responden a la estimulacin de los fotorreceptores con una hiperpolarizacin. El glutamato liberado por los fotorreceptores es inhibidor
para las clulas bipolar On, puesto que acta cerrando canales de Na"1" dependientes del GMPc.
Bipolar Off: responden a la estimulacin de los fotorreceptores con una
despolarizacin debida a la entrada de Na+. Estas clulas son excitadas por
el glutamato por va de los receptores AMPA/Kainato.
La importancia funcional de las vas On y Off se debe entender en trminos
de contraste. A su vez, cada clula ganglionar tiende a establecer sinapsis con un
nico tipo de clulas bipolar. Por consiguiente, tambin podemos hablar de clulas ganglionares On y clulas ganglionares Off dependiendo de qu tipo de clulas bipolares les proporcione el input. En algunas especies encontramos clulas
ganglionares On-Off, que responden a los dos tipos de clulas bipolares.

2.4. Procesamiento de la informacin visual en la retina


Desde la dcada de los cincuenta, y teniendo como pioneros a Stephen
Kuffer y Horace Barlow, se han llevado a cabo experimentos en que se ha estudiado la respuesta de las clulas ganglionares de la retina a diferentes estmulos visuales. Unos aos ms tarde, con la mejora de las tcnicas de
Neurofisiologa, se pudo demostrar cmo se generaban las respuestas de las
clulas ganglionares a partir de la interaccin entre las clulas horizontales
y bipolares. En general, se ha descubierto que entre distintas especies existen
principios similares relacionados con el procesamiento de la informacin visual que lleva a cabo la retina.
Ya veremos cmo las seales elctricas de los fotorreceptores son moduladas
por otras clulas retnales. Aparte de transmitir la informacin, se combinan las
seales de los fotorreceptores de tal manera que las respuestas elctricas evocadas en las clulas ganglionares dependen crticamente de los patrones temporales y espaciales de la luz que estimula la retina.

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2.4.1. Campo receptor visual


El mundo visual que percibimos est representado por las neuronas de nuestra corteza visual. As, cada neurona cortical est relacionada con un rea determinada del campo visual de la retina. El campo receptor de una neurona
concreta del sistema visual es la parte sobre la cual la luz debe incidir para que
se estimule dicha neurona. El campo receptor de una clula ser aquella zona
del espacio en la que un estmulo es capaz de modificar la actividad de una clula determinada.
Campo receptor de las clulas bipolares
Ya se ha visto que las clulas bipolares se pueden dividir en dos categoras
segn su respuesta al glutamato liberado por los fotorreceptores: clulas bipolares bipolares On y clulas bipolares Off.4
El campo receptor de una clula bipolar consta de dos partes bien diferenciadas:
1) Centro circular, que proporciona aferencias directas por medio de los fotorreceptores.
2) Periferia circundante, que proporciona aferencias por medio de las clulas
horizontales.
&%*> Captulo II, apartado 2. Grfico 22.

Estudiando los campos receptores de las bipolares, se ha visto que la respuesta al potencial de membrana que provoca la incidencia de la luz en una
parte de su campo receptor es opuesta a la que provoca la luz en la otra parte
del mismo. Las clulas bipolares poseen campos receptores centro-periferia
antagonistas. As, podemos tener una clula bipolar en que la iluminacin
en el centro de su campo receptor provoca una despolarizacin (respuesta
On). En cambio, la iluminacin de la periferia provoca una hiperpolarizacin
(respuesta Off).
La organizacin del campo receptor centro-periferia se transmite desde las
clulas bipolares hasta las ganglionares por medio de las sinapsis en la capa
plexiforme interna. Se supone que aqu tambin poseen un papel destacado las
conexiones laterales de las clulas amacrinas.
Campo receptor de las clulas ganglionares
Por lo que respecta a la organizacin de sus campos receptores, la mayora
de las clulas ganglionares siguen la disposicin de un centro-periferia con4. Vase el apartado "2.3. Fotorreceptores y transduccin" de este captulo.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

cntrico y antagnico descrito en el caso de las clulas bipolares. Tenemos


que una clula ganglionar de centro-On estar excitada cuando el estmulo
luminoso se proyecte en el centro de su campo receptor. En cambio, una clula de centro-O/f dar esta respuesta cuando una zona de oscuridad cubra el
centro de su campo receptor.
En los dos tipos de clulas ganglionares (centro-On, centro-O//), la respuesta
que confiere la clula a la estimulacin del centro es anulada por la respuesta a
la estimulacin de la periferia.

2.4.2. Tipo de clulas ganglionares


Adems de por su campo receptor, las clulas ganglionares tambin se pueden subdividir segn su morfologa, conexiones o propiedades electrofisiolgicas. En el macaco, que parece tener un funcionamiento visual muy similar al
humano, existen dos tipos principales de clulas ganglionares:
Clulas ganglionares de tipo M (magnocelulares): de gran tamao. Representan un 10% de toda la poblacin de clulas ganglionares.
Clulas ganglionares de tipo P (parvocelulares): de tamao ms pequeo.
Existe una minora de clulas ganglionares que no se pueden clasificar ni
como tipo M ni como tipo P.
Las propiedades de respuesta de las clulas M difiere de las de las clulas P.

2.4.3. Codificacin de la luz y de la oscuridad


El hecho de que la respuesta a la estimulacin del centro del campo receptor
de una clula ganglionar sea anulada por la respuesta a la periferia del mismo
implica que las clulas ganglionares no son muy sensibles a una estimulacin
idntica y uniforme de todo su campo receptor. Las clulas ganglionares son sobre todo sensibles a las diferencias de estimulacin lumnica que se producen
dentro de sus campos receptores.
En la retina encontramos aproximadamente el mismo nmero de clulas
ganglionares de centro-On que de centro-O/^ y cada fotorreceptor enva outputs
a los dos tipos celulares.

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Figura 2.29. Disposicin estructural de las conexiones entre


los fotorreceptores y las clulas bipolares y ganglionares.

As, tenemos que las clulas ganglionares proporcionan dos vas paralelas
(centro-O y centro-O/f) de procesamiento de la informacin visual.
ES^ Captulo II, apartado 2. Grfico 23.

Por qu conviene tener esta disposicin de los campos receptores centro-periferia y dos vas paralelas de procesamiento de la informacin?
La disposicin de sus campos receptores y la respuesta que dan ante la estimulacin lumnica indica que se activan preferentemente cuando existen
contrastes lumnicos en sus campos receptores. Y ello tiene sentido si consideramos que la mayora de la informacin de nuestro mundo visual la causan los
contrastes.
En general, la existencia de dos vas paralelas mejora la ejecucin del sistema
visual, puesto que cada tipo de clula ganglionar responde mejor, o bien a incrementos rpidos de la estimulacin luminosa en su centro (centro-On), o bien
a decrementos rpidos de la misma en este ltimo (centro-O/f).

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Figura 2.30. Ejemplo de cmo la apariencia de un objeto depende principalmente


del contraste existente entre el objeto y su entorno, ms que de la intensidad lumnica.

Hay muchos experimentos que han demostrado la existencia de estas dos


vas paralelas. Uno de lo ms claros es el elaborado por Schiller, Sander y Maunsell (1986) con monos. Con la inyeccin de APB (2-amino-4-fosfonobutirato)
se inactivaron temporalmente las clulas de centro-On. Pues bien, fue selectivamente impedida la deteccin de incrementos lumnicos rpidos, pero no de los
decrementos.

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Figura 2.31. Respuesta de una supuesta poblacin


de clulas ganglionares de centro-On con campos
receptores distribuidos a lo largo de un lmite
luz-oscuridad.

2.4.4. Codificacin del color


La visin en color nos proporciona una visin ms aguda y ms detallada.
Nuestro sistema visual utiliza dos sistemas, el tricromtico y el de la oposicin de colores para la codificacin de la informacin relacionada con los colores.
Codificacin tricromtica
La retina humana y la de algunos primates contiene tres tipos de conos,
cada uno de los mismos con una opsina diferente en el segmento externo.
Cada opsina tiene preferencia por la absorcin de una determinada longitud
de onda:
onda corta (420 nm), conos para el azul; onda media (530 nm), conos para el
verde; onda larga (560 nm), conos para el rojo.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor..

Figura 2.32. Sensibilidad espectral de los tres tipos


de conos.

Los colores que percibimos estn determinados bsicamente por la activacin


relativa de los colores azul, verde y rojo. En 1802, Thomas Young demostr que
pueden crearse todos los colores con la mezcla adecuada de los tres primeros y propuso que en la retina deba existir algn sistema que estuviera relacionado con ello.
Sus ideas fueron estudiadas y defendidas ms tarde por el fisilogo Hermann von
Helmhotz. La teora formulada partiendo de las ideas de los dos cientficos se conoce con el nombre de teora tricromtica de los colores.
Codificacin para procesos opuestos
Si en el mbito de los fotorreceptores hablamos de un sistema tricromtico,
en el mbito de las clulas ganglionares debemos hacerlo sobre un sistema de
oposicin al color.
Al principio del s. xx, Edward Hering propuso que el color deba estar representado en el sistema visual en forma de colores opuestos. Se basaba en el hecho de que
existen colores que parecen oponerse, que no pueden mezclarse, o que no tienen
continuidad entre s, como son: el amarillo con el azul o el rojo con el verde.

Aparte de las clulas ganglionares que codifican luz-oscuridad, la retina tambin dispone de dos tipos de clulas ganglionares con antagonismo de color:
rojo-verde y amarillo-azul. En estas clulas, la respuesta a una longitud de onda
en el centro de su campo receptor (por ejemplo, longitud de onda larga -rojo-)
se anula con la exposicin en la periferia de su campo receptor en la otra longitud de onda opuesta (por ejemplo, longitud de onda media -verde-).

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Figura 2.33. Campo receptor de una clula ganglionar con antagonismo en el par
de colores verde-rojo.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


^^ Captulo II, apartado 2. Grfico 24.

Las caractersticas de respuesta de estas clulas ganglionares vienen determinadas por los circuitos que conectan los tres tipos de conos con los diferentes tipos
de clulas ganglionares. La codificacin de luz roja, azul o verde es relativamente
fcil de entender, puesto que activan preferencialmente sus respectivos conos, y
estos ltimos conectan con las correspondientes clulas ganglionares. El problema viene a la hora de explicar la codificacin del amarillo, que no posee un cono
especfico. En este caso, la luz amarilla activa a la vez los conos rojos y los conos
verdes (el amarillo posee una longitud de onda intermedia entre el rojo y el verde); y estos conos sinaptan con las clulas ganglionares amarillo-azul.
El color que nosotros percibimos se basa en la actividad relativa de las clulas
ganglionares que reciben aferencias de los conos.
^^ Captulo II, apartado 2. Grfico 25.

Las clulas ganglionares envan continuamente informacin al cerebro que


compara tres procesos antagonistas de manera especial: luz-oscuridad, rojo-verde y azul-amarillo.
S^3 Captulo II, apartado 2. Grfico 26.
Demostracin de la existencia del antagonismo del color. La respuesta est en que cuando miramos fijamente uno
de los cuadros de colores, estamos "agotando" los respectivos conos y, por consiguiente, al mirar el espacio en
blanco facilita por unos instantes la percepcin del color oponente. De este modo, se debe a la adaptacin de la
tasa de descarga de las ganglionares, puesto que cuando se activan o inhiben durante cierto periodo de tiempo,
con posterioridad muestran un efecto rebote.

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Alteraciones en la percepcin del color


En cuanto a disfunciones que se puedan dar en la visin del color, la verdad
es que existen pocos casos de personas con una ceguera especfica para el color
(acromatopsia); pero s que hay muchos casos de personas con disfunciones en
este tipo de percepcin. La mayora de tales alteraciones son congnitas y ya
han sido bien caracterizadas, como por ejemplo, la protanopa, la deuteranopa
y la tritanopa.
La protanopsia y la deuteranopsia implican genes en el cromosoma X (lo
que provoca que los hombres estn ms predispuestos a las mismas que las
mujeres). Las personas con protanopsia y deuteranopsia confunden el verde
y el rojo. En el primer caso, se supone que sus conos rojos contienen la opsina de los conos verdes (utilizan el verde y el azul) y, en el segundo caso,
sucedera a la inversa (utilizan el rojo y el azul). Los genes que codifican la
opsina para el verde y para el rojo se ubican adyacentes entre s en el cromosoma X, mientras que el gen que codifica el pigmento de los conos azules lo
encontramos en otro cromosoma no sexual. Seguramente por este motivo,
la mayora de los defectos en la visin o confusin de colores implican el verde y el rojo (con toda probabilidad, a causa del proceso de cruzamiento en la
meiosis). Desde un punto de vista evolutivo, estos pigmentos seran ms recientes. La tritanopsia implica un gen no sexual y hace que se tengan dificultades en la percepcin de colores de ondas cortas. Por consiguiente, ven
el mundo con tonos verdes y rojos preferentemente (por ejemplo, el cielo lo
ven de un color verde brillante).
Algunas alteraciones que afectan a la retina, como por ejemplo el glaucoma
o la retinitis pigmentosa, tambin provocan alteraciones en la percepcin del
color. Parece que los conos son mucho ms vulnerables a sufrir alteraciones que
los bastones; y dentro de los mismos, los que sufren con mayor facilidad son los
preferentes de longitudes de onda corta (conos para el azul).
Procesamiento paralelo
Parece que existen vas independientes de informacin sobre la luz y la oscuridad que surgen de las clulas ganglionares de centro-On y de centro-O/f de
cada retina. Tanto las de centro-Oz como las de centro-O/f disponen de diferentes tipos de campos receptores y distintas propiedades de respuesta.
Las clulas M tienen campos receptores grandes, pueden detectar contrastes
sutiles y, seguramente, contribuyen a la visin de baja resolucin. Las clulas P
tienen campos receptores ms pequeos, determinan detalles finos, de visin
ms aguda, y se pueden dividir segn su sensibilidad al color.En el apartado siguiente veremos cmo seguramente los diferentes tipos de informaciones que
salen de las distintas clulas ganglionares se procesan en niveles ms superiores
de modo diferente (al menos en estadios iniciales).

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2.5. Vas y centros visuales


La percepcin visual es el resultado de mltiples interacciones complejas entre
diferentes partes del SN. Las neuronas de cada estacin de relevo del sistema visual
estn moduladas para extraer y codificar distintas informaciones, como por ejemplo, color, contraste, forma o movimiento. La visin normal depende de la integridad y el correcto funcionamiento de todos los centros y vas visuales.
La va ms estudiada y la ms importante del sistema visual es la denominada
va retino-geniculo-occipital o va visual primara. En dicha va, las seales resultantes
consecuencia del procesamiento visual en la retina salen a travs del nervio ptico
y se dirigen hacia el ncleo geniculado lateral del tlamo; y de aqu van a la corteza
visual primaria que encontramos en el lbulo occipital.

2.5.1. Representacin retinotpica del campo visual


Cada ojo observa una parte del espacio visual, es su campo visual. As, cada
retina y su campo visual estn divididos en cuatro cuadrantes (lneas verticales
y horizontales que se entrecruzan en la fvea): dos nasales (superior e inferior)
y dos temporales (superior e inferior).
^3 Captulo II, apartado 2. Grfico 27.
Cuadrantes de la retina y su relacin con la organizacin del campo visual.

Como el ojo es esfrico, la retina nasal del ojo izquierdo y la retina temporal del
ojo derecho miran hacia la mitad izquierda del campo visual (hemicampo izquierdo); y la retina nasal del ojo derecho y la retina temporal del ojo izquierdo miran
hacia la mitad derecha del campo visual (hemicampo derecho). A su vez, la parte
inferior de la retina mira hacia el campo superior de la visin y la parte superior de
la retina, al campo inferior de la visin.
Figura 2.34. Proyeccin de la imagen del campo visual
invertida sobre la retina.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

La retina nasal recibe la luz del campo temporal de visin, mientras que la retina
temporal la recibe del campo nasal visual.En consecuencia, al pasar la luz por medio de los diferentes elementos pticos del ojo, las imgenes que se proyectan en la
retina se invierten con respecto a su posicin original en el campo visual.

2.5.2. Va visual primaria o geniculada


La retina enva la informacin al ncleo geniculado lateral dorsal del tlamo
(NGLd) por medio del nervio ptico. Las fibras del nervio ptico se entrecruzan
en el quiasma ptico.
Las fibras que se originan en la parte nasal de cada retina cruzan al hemisferio opuesto, mientras que las que se originan en la parte temporal proyectan directamente al hemisferio ipsilateral. Ello significa que las fibras originadas en la
retina temporal del ojo izquierdo y las originadas en la retina nasal del ojo derecho proyectan hacia el hemisferio izquierdo; y al revs, las fibras originadas
en la retina nasal del ojo izquierdo y las originadas en la retina temporal del ojo
derecho proyectan hacia el hemisferio derecho.
^&* Captulo II, apartado 2. Grfico 28.
Proyeccin del campo visual sobre las retinas y cruce de las fibras correspondientes al quiasma ptico.

Una vez atravesado el quiasma ptico, a los axones de las clulas ganglionares
se les denomina tracto ptico. Dichos axones llegan al NGLd del tlamo de forma
ordenada y creando un mapa del hemicampo contralateral. Las neuronas del NGLd
mantienen esta topografa en su proyeccin hacia la corteza visual primaria.
Ncleo geniculado lateral dorsal del tlamo
Cada NGL est formado por seis capas celulares (numeradas del uno al seis empezando por la capa ms ventral). La disposicin del ncleo en capas diferenciada
tiene que ver con el relevo sinptico de distintos tipos de informaciones retinianas.
Las capas una y dos contienen neuronas con un cuerpo celular grande y se
denominan capas magnocelulares. Estas ltimas reciben la informacin de las clulas ganglionares de la retina tipo M.
El resto de las capas (de la tres a la seis) estn formadas por clulas con un
soma ms pequeo y, por ello, se denominan capas parvocelulares. Estas ltimas
reciben la informacin de las clulas ganglionares de la retina tipo P.
Aparte de las seis capas celulares, tambin existen muchas neuronas pequeas
que se extienden ventralmente en cada una de las seis capas, que se llaman capas
coniocelulares (del griego knis que significa 'polvo'). Seguramente, las capas coniocelulares reciben informacin de aquellas clulas ganglionares que no se pueden

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Fundamentos de Neurociencia

clasificar ni como tipo M ni como tipo P. ltimas investigaciones apuntan al hecho


de que dichas clulas podran ser sensibles a diferentes longitudes de onda.
En el NGL tenemos una segregacin de la informacin que se origina a partir
de los dos tipos de clulas ganglionares (M y P). Sin embargo, en todas las clulas
del NGL, una de las cosas ms sorprendentes es que sus campos receptores visuales son idnticos a los de las clulas ganglionares que las inervan.
El NGL derecho recibe informacin del hemicampo visual izquierdo y el NGL
izquierdo del hemicampo derecho. En cada NGL se mantienen separadas las aferencias provenientes de cada ojo y hay un mapa retinotpico completo. As, en cada
NGL, los axones provenientes del ojo ipsilateral hacen sinapsis en las capas dos, tres
y cinco; y los del ojo conrralateral en las capas uno, cuatro y seis.
&*%i Captulo II, apartado 2. Grfico 29.
Proyecciones desde la retina hacia el NGLd, y de aqu a la corteza visual primaria.

Corteza visual primaria


Los axones de las clulas que proyectan desde el NGLd se llaman radiaciones
pticas, y finalizan en las reas visuales de la corteza occipital
Anatoma de la corteza visual primaria
La corteza visual primaria (tambin llamada corteza estriada o VI)se ubica a lo largo de la cisura calcarina del lbulo occipital y corresponde al rea 17 de Brodmann.La corteza visual primaria del macaco (animal con el que se llevan a cabo la
mayora de los experimentos relacionados con el sistema visual) est localizada en
la superficie lateral del rea occipital, mientras que la VI humana la encontramos
principalmente en la superficie medial de la misma corteza.Gran parte de lo que sabemos sobre el sistema visual proviene de estudios con gatos y macacos rhesus (Macacoa mulatt). Este ltimo animal se basa en la visin para la supervivencia y su
organizacin y funcionamiento del sistema visual se parece mucho al humano.
S3 Captulo II, apartado 2. Grfico 30.
Representacin del rea 17 de Brodmann (VI) en visiones laterales (superiores) y mediales (inferiores).

Desde un punto de vista morfolgico, VI muestra un lado de fibras mielinizadas


paralela a la superficie cortical, hecho que le ha conferido el nombre de corteza estriada. En VI encontramos dos niveles organizativos: las capas y las columnas.
Capas: VI, como el resto de la neocorteza, presenta una disposicin en
seis capas (que, de hecho, son nueve, porque algunas estn subdivididas).
Esta segregacin anatmica de la corteza sugiere que existe una divisin
funcional de la misma. Los axones provenientes del NGL entran en VI
preferentemente por la capa 4C (la informacin proveniente de las capas

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97

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

magnocelulares entra por la capa 4 C", mientras que la que proviene de


las capas parvocelulares entra por la capa 4C$). Parece que los axones provenientes de las capas coniocelulares sinaptaran con las capas dos y tres
e inervaran unos grupos celulares denominados blobs (anlisis cortical).
En cualquier caso, toda esta proyeccin axnica sobre VI mantiene la organizacin retinotpica del NGL. Desde la capa 4C, la informacin se enva a otras capas para ser analizada por diferentes circuitos neuronales.
Columnas: en 1962, Hubel y Wiesel describieron esta organizacin columnar en la corteza visual, que se considera como una unidad organizativa
fundamental del procesamiento de la informacin visual en la corteza.
Las neuronas de cada columna o mdulo estn dedicadas al anlisis de
una parte particular de la informacin visual.
Hubel y Wiesel, discpulos de Stephen Kuffler, fueron las primeras personas en investigar la fisiologa de la corteza estriada con microelectrodos. En primer lugar, demostraron que las neuronas del NGL se comportan de una manera muy similar a las
clulas ganglionares de la retina, y seguidamente se centraron en el estudio de las clulas de VI. Todo ello les vali el Premio Nobel en 1981.
Hoy da, sabemos que la corteza estriada est subdividida aproximadamente en dos
mil quinientas columnas o mdulos, cada uno de estos ltimos con una poblacin
de unas quince mil neuronas.

Las columnas forman una organizacin bsica, y las lminas o capas han surgido evolutivamente ms tarde, segn una mayor complejidad del procesamiento de la informacin.
Tanto en humanos como en macacos, aproximadamente la mitad de la cor
teza VI est dedicada a recoger la informacin proveniente de la fvea y de su
regin circundante. Ello posibilita la gran agudeza de la discriminacin espacial
en la parte central del campo visual.
2.5.3. Vas visuales extrageniculadas
Aparte de la va visual primaria, los axones provenientes de la retina dan lugar a otras vas diferentes:
Proyecciones al hipotlamo: participa en la sincronizacin de ritmos biolgicos.
Proyecciones al pretectum mesenceflico: coordinacin de algunos movimientos oculares, del iris y de la musculatura que controla el cristalino.
Proyecciones a los colculos superiores o tecto ptico: orientacin de los
ojos como respuesta a nuevos estmulos en la periferia visual.

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2.5.4. Lesiones en la va visual primaria


Diferentes lesiones retnales o centrales pueden conducir a defectos en la percepcin del campo visual. En la ilustracin siguiente tenis ejemplos de cmo
afectaciones de diferentes puntos de la va visual primaria pueden afectar a
nuestra percepcin de alguna parte del campo visual.
Figura 2.35. Defectos en el campo visual a causa de la lesin de diferentes puntos
de la va visual primaria.

En la derecha, tenemos esquematizados los defectos en la percepcin del campo visual asociados a cada
lesin (marcada en el dibujo cerebral horizontal de la izquierda). En negro tenemos sealada la zona
del campo visual en que existe prdida de la visin.

2.6. Anlisis cortical de la informacin


2.6.1. Introduccin al anlisis cortical
En este apartado veremos cmo la percepcin de la forma, del color, de la
profundidad o del movimiento de los estmulos de nuestro mundo visual surge a partir de la informacin proporcionada a la corteza por las vas originadas

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

en la retina. El mundo visual est representado en VI y en otras treinta reas


diferentes de la corteza cerebral (algunas de las mismas exclusivamente visuales y otras, polimodales). La representacin o mapa cortical de cada una de estas reas corticales estn conectadas entre s y dan lugar a una red muy
compleja.
Aunque sabemos que existe una especializacin funcional de cada rea, la
percepcin visual se origina por la actividad global de toda la corteza cerebral. Veremos que la informacin se segrega en diferentes canales de procesamiento paralelo especializados en el anlisis de los distintos atributos del
estmulo visual.
Aunque la Neurociencia actual todava no puede explicar muchos aspectos
de la percepcin visual, s que se han hecho muchos avances en los ltimos aftos
para responder a la pregunta de cmo las neuronas representan los diferentes
aspectos de nuestro mundo visual.

2.6.2. Corteza estriada (VI)


Desde hace tiempo, la fisiologa de la corteza visual ha sido considerada en
trminos de neuronas individuales con sus caractersticas propiedades de respuesta. David Hubel y Torsten Wiesel descubrieron, entre otras cosas, qu neuronas con campos receptores similares tienden a estar prximas en el espacio y
que sus propiedades fisiolgicas de respuesta, como la orientacin, se organizan
de una manera ordenada en la corteza visual. Esta relacin entre Anatoma y Fisiologa se ha denominado arquitectura funcional. David Hubel y Torsten Wiesel
descubrieron que las neuronas de la corteza visual no nicamente respondan a
puntos de luz, sino que tambin respondan selectivamente a caractersticas y
rasgos especficos de los estmulos visuales.
Organizacin modular
Ya se ha visto previamente que la corteza estriada o VI est organizada en
mdulos o columnas5. Las neuronas de cada mdulo reciben informacin de
una parte determinada del campo visual. Cada mdulo consiste en dos segmentos de clulas, cada uno de los cuales rodea una agrupacin de clulas especializada en la recepcin de informacin de color que se llama blob. Las
neuronas de los blobs son sensibles al color y a las frecuencias espaciales bajas. Fuera de la zona de los blobs (zona interblob), las neuronas muestran
5. Vase el apartado "2.5. Vas y centros visuales" de este captulo.

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sensibilidad a la orientacin, frecuencia espacial, textura y disparidad (pero


no al color).
Los blobs, denominados tcnicamente blobs de citocromoxidasa (CO), fueron
descubiertos por Wong-Riley (1978). Este investigador descubri que haba un
grupo de clulas en VI que se tean con la tincin de la citocromoxidasa, con
lo que establecan un patrn punteado de columnas con oscuridad en las capas
dos y tres, y cinco y seis corticales.
Figura 2.36. Esquema de un mdulo cortical de VI.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


IMP1 Captulo II, apartado 2. Grfico 31.
Adems, cada mitad del mdulo recibe inputs de un solo ojo, aunque los circuitos de cada mdulo finalmente acaban combinando la informacin proveniente de ambos ojos. Estas agrupaciones celulares que reciben inputs de un solo
ojo se denominan columnas de dominancia ocular.
Los campos receptores de todas las clulas de un mismo mdulo se superponen. Ello significa que se analiza informacin de una misma parte del campo
visual.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Figura 2.37. Esquema de la organizacin columnar de la dominancia ocular.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


^^ Captulo II, apartado 2. Grfico 32.
Orientacin y movimiento
En los experimentos de Hubel y Wiesel se vio que las neuronas corticales de
gatos y monos respondan enrgicamente a barras o a cantos de luz-oscuridad,
y slo si dichas barras se presentaban en una orientacin particular dentro de su
campo receptor. Cada clula tiene preferencia por una orientacin determinada
del estmulo. Existen poblaciones de neuronas selectivas para la orientacin.

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Fundamentos de Neurociencia

Igualmente, dentro de un grupo de neuronas con una misma preferencia de


orientacin, encontramos subtipos celulares:
Clulas simples: tienen unos campos receptores organizados en zonas de respuesta On y zonas de respuesta O/f.
Clulas complejas: muestran respuestas On y Off mixtas en todo el campo receptor. Continan respondiendo, aunque el estmulo luminoso se mueva a lo
largo de su campo receptor.
Figura 2.38. Caractersticas de la
respuesta de una clula simple de VI (o)
y de una clula compleja de VI (t).

Clulas hipercomplejas: clulas sensibles a la longitud de la barra de luz que se


mueve por medio de su campo receptor. Disminuyen su respuesta cuando sobrepasa cierta longitud. reas inhibidoras en ambos extremos. La mejor respuesta se da si el estmulo luminoso tiene una longitud determinada.
Frecuencia espacial y textura
Algunos conceptos de anlisis de patrones segn las lneas y esquinas han
originado lo que se conoce con el nombre de filtro de frecuencia espacial La frecuencia espacial de un estmulo visual se refiere al nmero de ciclos (luz-oscuridad o color) que presenta por cada grado de espacio visual.
Figura 2.39. Esquema de los conceptos
de frecuencia espacial y ngulo visual.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

La mayora de las neuronas de VI responden preferentemente a frecuencias


espaciales determinadas en la zona correspondiente a su campo visual. Neuronas diferentes detectan frecuencias espaciales distintas. Si tenemos una neurona
sensible a la orientacin, aparte del estmulo que est orientado en una direccin determinada, tambin deber tener una frecuencia espacial ptima para la
clula.
Muchos experimentos han confirmado que el concepto de frecuencia espacial tiene un papel ptimo en la percepcin visual. La informacin visual capital
para nosotros es aquella que es rica en frecuencias bajas porque nos proporciona
mucha informacin sobre formas y objetos de nuestro entorno. Si de una imagen filtramos las frecuencias bajas, perdemos informacin sobre las grandes reas
y uniformes, y las transiciones graduales. En cambio, si filtramos las frecuencias
altas, se pierden los detalles pequeos y los contrastes definidos. El enfoque de
la frecuencia espacial ha demostrado ser til en el anlisis de muchos aspectos
de la visin de patrones en humanos. Las imgenes de la televisin de alta definicin se transmiten en trminos de frecuencias espaciales.
Existen otras clulas que no son analizadoras de frecuencia, sino que responden
a patrones peridicos orientados de una determinada manera. Se ha sugerido que la
funcin de estas clulas sera la. percepcin de la textura, que ayudara a la discriminacin visual de superficies que se diferencian entre s nicamente en la textura. Todo
colabora tambin a la percepcin de la profundidad.
Disparidad retinal
La visin en profundidad implica la conversin de imgenes bidimensionales
en tridimensionales. Como la retina es bidimensional, la percepcin de un mundo
tridimensional depende de la obtencin de la informacin sobre la distancia.
Aunque diferentes formas de percibir la profundidad dependen de seales
monoculares (perspectiva, tamao retinal relativa, etc.), una tendencia que
muestran las neuronas de la corteza estriada es la binocularidad. La visin binocular nos proporciona una mejor percepcin de la profundidad por medio del
proceso de la visin estereoscpica o estereopsia.
Cuando un objeto aparece en el campo visual, los movimientos oculares se
encargan de dirigir la atencin hacia el mismo. Cuando el estmulo se proyecta
en ambas fveas, se tiene la percepcin de una imagen nica (fusin binocular).
A causa de la separacin horizontal existente entre ambos ojos, cada retina recibe una imagen ligeramente diferente del mundo que nos rodea. Estas diferencias se denominan disparidad retinal.
Existen algunas clulas de la corteza estriada que presentan campos receptores
monoculares ligeramente desplazados; es decir, que responden a la disparidad retinal. Algunas de estas clulas descargan cuando hay disparidades ms all del punto
de fijacin, mientras que se ha visto que otras disparan a disparidades delante del
punto de fijacin. Se cree que el patrn de actividad en estos tipos de clulas da origen a la sensacin de profundidad estereoscpica.

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Figura 2.40. Esquema que nos muestra cmo la disparidad binocular es la base de la visin
de la profundidad.

^^ Captulo II, apartado 2. Grfico 33.

Color
La informacin de color procedente de las correspondientes clulas ganglionares de la retina y de las capas parvocelulares del NGL hace relevo en los blobs
de CO de VI. Las clulas de los blobs tienen campos receptores circulares, son
sensibles a determinadas longitudes de onda, monoculares, y no presentan selectividad de orientacin. Por lo que respecta a sus campos receptores, tambin
estn organizados con un centro y una periferia; sin embargo, en este caso presentan un antagonismo doble.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

2.6.3. Corteza extraestriada: corteza de asociacin


Ya hemos dicho en la introduccin que, adems de VI, existen otras muchas
reas corticales que participan en la percepcin visual, son las conocidas como
reas visuales de asociacin o corteza extraestriada. En estas reas dispuestas jerrquicamente se combina la informacin de los mdulos individuales de VI (aunque hay algunas de estas reas de asociacin que reciben inputs directos del
NGL); por tanto, su funcin es que tengamos una percepcin completa de los
objetos y escenas visuales. Muchas de estas reas de asociacin todava son muy
desconocidas, pero lo que s que empieza a ser claro es que existen dos grandes
corrientes de procesamiento cortical visual:
Corriente ventral: desde VI hasta el lbulo temporal inferior. Papel importante en el reconocimiento de objetos.
Figura 2.40. Esquema de las corrientes visuales
en el cerebro del macaco rhesus.

Como ya hemos dicho con anterioridad, la mayora de los experimentos en sistema


visual y, en este caso, al determinar las reas de asociacin y sus propiedades, se llevan
a cabo en monas (sobre todo en el macaco). Su sistema visual es muy similar al nuestro y, a su vez, permite llevar a cabo experimentos electrofisiolgicos muy interesantes que no se pueden realizar en humanos. Hoy da, se realizan muchos trabajos en
humanos con neuroimgenes; sin embargo, no poseen una resolucin espacial tan
buena como la que puede obtenerse a partir de estudios electrofisiolgicos.
La disposicin general parece similar en ambas especies, aunque en humanos quizs habra menos reas especficas. Asimismo, entre ambas especies se encuentran diferencias

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Fundamentos de Neurociencia

en cuanto a las proporciones de las reas corticales (por ejemplo, mientras que un 54%
de la neocorteza del macaco sera visual, la neocorteza humana lo sera un 23%).

Comente dorsal: desde VI hasta el lbulo parietal posterior. Papel importante en visin espacial.
rea visual secundaria o V2
En cualquier caso, la divergencia de la informacin en todas las grandes corrientes se iniciara a partir del rea V2 (rea dieciocho de Brodmann). V2 es el
rea adyacente a VI, y la mayora de sus neuronas presentan propiedades muy
similares a las que presentan las de VI. Parece que muchas de sus clulas responden a contornos ilusorios. Estudios histolgicos del rea V2 han mostrado que
tambin est formada por diferentes bandas que varan en el grosor y, por consiguiente, en el color cuando se tien. Las clulas de los blobs de VI se proyectan a estas bandas de V2, y las zonas interblobs de VI se proyectan a las zonas
interbandas de V2. Las bandas ms densas de V2 se asocian a la va magnocelular y a clulas selectivas para la disparidad retinal; en cambio, las bandas ms
claras se asocian ms a la va parvocelular y contienen clulas sin selectividad
para la orientacin y cromticamente antagonistas. Las regiones interbandas
contienen muchas neuronas con campos receptivos hipercomplejos.
Margaret Livingstone y David Hubel demostraron que las vas magnocelulares y parvocelulares siguen parcialmente segregadas a V2. Las relaciones entre
VI, V2 y el resto de las reas corticales visuales se han intentado resumir en el
esquema siguiente6:
El rea visual terciana o V3 recibe aferencias de VI y de V2. La mayora de sus
clulas son sensibles a la orientacin y a la disparidad binocular; sin embargo,
la verdad es que poca cosa se sabe hoy da de esta rea.
Percepcin del color y de la forma
El rea denominada V4 fue descubierta por Zeki (1973), en la que identific
neuronas con una selectividad cromtica muy marcada. La mayora de sus aferencias provienen de V2 y de V3. En la actualidad, se acepta que V4 participa en
el anlisis del color y de la forma. Las clulas de V4 contribuyen a mantener la
constancia del color. Entendemos como constancia del color la percepcin estable de los colores de los objetos, a pesar de las variaciones de la composicin
espectral de la iluminacin que incide. La organizacin de los campos receptores de las neuronas de V4 (grandes y con una organizacin cromtica antagonis6. La creciente complejidad en la clasificacin de las reas visuales puede verse en el cambio que
ha sufrido la nomenclatura. As como en un principio se hablaba de VI, V2, V3, etc., ahora se ha
pasado a una nomenclatura ms especfica y anatmica para evitar confusiones (V5 o MT: temporal medial, AIT: rea inferotemporal, etc.).

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

ta) contribuye a disminuir los cambios de la iluminacin del entorno que incide
sobre un objeto determinado.
Figura 2.41. Esquema de las principales reas visuales implicadas en la corriente dorsal o ventrales.

Las lesiones bilaterales de V4 producen alteraciones en la capacidad de discriminacin cromtica y en la capacidad de discriminacin de patrones y orientaciones.
&&<* Captulo II, apartado 2. Grfico 34.
Muestra de estmulos que provocan una alta activacin de las clulas de V4.

El rea V4 se proyecta hacia la corteza inferotemporal; por tanto, hablamos


de la corriente ventral. Es precisamente en la corteza temporal inferior, al final de
la corriente ventral, donde se da el reconocimiento de patrones visuales y la
identificacin de objetos particulares. La corteza temporal inferior consiste en
dos grandes regiones principales: TE y TEO
rea TEO: inputs de V4 y outputs hacia TE. Su lesin impide que se pueda
aprender una tarea que requiere discriminar entre dos patrones bidimensionales simples que varen en forma, tamao, orientacin, color o luminosidad.

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rea TE: inputs de TEO. Responden mejor a objetos tridimensionales que


a estmulos simples. Continan respondiendo a los mismos estmulos, incluso cuando estos ltimos cambian de localizacin o quedan semitapados por otro objeto. En esta zona y bordeando el surco temporal superior
tambin se han encontrado neuronas que responden especficamente a
rostros o caras.
Percepcin del movimiento
Detectamos el movimiento en nuestro campo visual comparando la posicin
de las imgenes sobre la retina en diferentes momentos. Las clulas de la retina
pueden extraer la informacin comparando las distintas posiciones de una imagen sobre la retina en diferentes momentos. Sin embargo, por qu en ocasiones
percibimos movimiento cuando en realidad no lo hay, sino que es una ilusin
ptica? En monos, se ha visto que el rea relacionada con el movimiento es el
rea temporal medial o MT (V5), en que se ha visto que prcticamente todas sus
clulas responden a la direccin del movimiento. Las caractersticas principales
de esta rea son las siguientes:
V5 contiene un mapa retinotpico del campo visual contralateral.
Presenta una organizacin columnar similar a la de VI en el sentido
que encontramos columnas de neuronas que responden a una misma
direccin del movimiento. A lo largo del eje de cada mdulo encontramos neuronas con sensibilidades direccionales que varan sistemticamente.
La diferencia entre estas neuronas de V5 y las de VI, que tambin responden al movimiento, es que las de V5 presentan unos campos receptores mucho mayores.
La mayora de sus clulas detectan el movimiento de los puntos luminosos que responden a contrastes en la luminosidad; sin embargo, otra
minora de clulas detectan diferencias en la textura y en el color.
Recibe aferencias asociadas a la va magnocelular desde VI, V2 y V3.
Tambin recibe proyecciones extrageniculadas desde los colculos superiores.
En nuestra capacidad para compensar nuestros propios movimientos de los
de las imgenes retnales parece que posee un papel importante el ncleo pulvinar. Este ltimo recibe inputs del NGL y de los colculos superiores y est conectado a muchas reas corticales visuales.
Las clulas de V5 responden mejor a los estmulos en movimiento (muestran sensibilidad direccional), con independencia de su color o de su textura,
aunque en algunos casos s que utilizan este tipo de informacin para detectar movimiento. En humanos, en el punto de unin entre el lbulo occipital,
el temporal y el parietal encontramos un rea que parece que es el equiva-

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

lente a V5 en monos. Se ha comprobado que la lesin de esta rea en humanos, o de V5 en monos, produce disrupcin en la adquisicin de tareas que
dependen de una correcta percepcin del movimiento. Sin embargo, un hecho sorprendente, comprobado en monos, es que, ante esta lesin, al poco
tiempo hay una considerable recuperacin funcional. Parece que otros grupos
neuronales, como los del rea MST, adquiriran estas funciones. En monos,
la tasa de descarga de las neuronas de V5 correlaciona totalmente con el nivel de acierto en una tarea que implica una buena percepcin del movimiento.
William Newsome ha intentado contestar a la pregunta de cmo las clulas
del rea V5 contribuyen a la percepcin del movimiento con experimentos que
implican la microestimulacin de estas neuronas.
S3 Captulo II, apartado 2. Grfico 35.

3. Audicin
3.1. Naturaleza del sonido
3.1.1. Energa sonora
El sonido, fenmeno producido por la fluctuacin de la presin del aire, constituye un estmulo bsico para la mayora de las especies.
&%%*> Captulo II, apartado 3. Grfico 36.

En general, cuando un objeto se mueve hacia un fragmento de aire, comprime este ltimo e incrementa la densidad de las molculas; y, por el contrario,
cuando el objeto se aleja, el aire se rarifica (se vuelve menos denso). Estas compresiones y rarefacciones alternadas del aire, que constituyen la base de la onda
sonora, podemos captarlas por medio de nuestro sistema auditivo transformando esta forma de energa mecnica en energa neural codificable por nuestro sistema nervioso central.

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Figura 2.42. Produccin del sonido por medio de las


variaciones de la presin del aire.

Cuando el altavoz vibra hacia fuera, comprime el aire; cuando vibra


hacia dentro, lo rarifica. Si las vibraciones del altavoz son peridicas,
tambin habr una vibracin peridica de la presin del aire. La distancia
entre segmentos comprimidos sucesivos de aire constituye un ciclo
de sonido (indicado por las lneas verticales).

A partir de un sonido, frecuentemente podemos identificar el origen, la


localizacin e interpretar los distintos matices. La audicin en el ser humano
ha evolucionado ms all de las funciones bsicas de comunicacin y supervivencia.

3.1.2. Propiedades de la onda sonora


El sonido tiene tres propiedades fsicas fundamentales: frecuencia, amplitud
y complejidad.

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Tabla 2.1. Correspondencia entre las dimensiones fsicas


de la onda sonora y las dimensiones perceptuales.
fiMttHr

- x P*f**pJ^p8Ha^l$l* j/ j, Jj

wjrBTjt

JttL*&^6.

Agudo o alto
Frecuencia

Tono
Grave o bajo
Alto

Intensidad/
Amplitud

Volumen
Bajo
Simple

Complejidad

Timbre
Complejo

Frecuencia
La frecuencia est determinada por el nmero de ondas que pasan por un
punto concreto del medio en un tiempo determinado. Su unidad de medida es
el hercio (Hz). El odo humano capta un rango de frecuencias que va aproximadamente desde los 20 Hz hasta los 20 kHz, aunque la capacidad para percibir frecuencias altas se deteriora con la edad. La mayor parte de la informacin
acstica ms importante del habla est contenida en frecuencias altas. Muchos
animales son sensibles a sonidos de frecuencias inaudibles para los humanos.
Por ejemplo, los perros pueden captar hasta aproximadamente 40 kHz, y los elefantes pueden detectar sonidos de 15 Hz. La tierra tambin produce vibraciones
de baja frecuencia, lo que explicara que algunos animales puedan percibir un
terremoto inminente captando dichas vibraciones.
Por lo que respecta a nuestro propio cuerpo, ste genera sonidos de baja frecuencia inaudibles. Cuando los msculos cambian de longitud, las fibras musculares individuales vibran y producen un sonido de baja intensidad que
normalmente no escuchamos, pero que s que podemos demostrar su existencia. Es preciso aplicar los dedos pulgares en nuestras orejas e ir cerrando el puo
sobre cada mano. A medida que apretamos la mano, escucharemos un sonido
dbil producido por la contraccin de la musculatura del antebrazo.
Amplitud
La amplitud o intensidad del sonido est relacionada con la magnitud del
desplazamiento de las partculas del medio en que se propaga. Asimismo, constituye una indicacin de la cantidad de energa que transporta la onda. Su unidad de medida es el decibelio (dB).Una conversacin en un tono normal tiene

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una intensidad de 50-70 dB, y los sonidos intensos suelen causar sensaciones
dolorosas a partir de los 120 dB.
Complejidad
Aunque en el laboratorio se pueden originar tonos puros de una nica frecuencia (por ejemplo, con un diapasn), en la vida real el sonido siempre se asocia con
patrones complejos de vibracin. Todas las fuentes generan sonidos integrados por
una frecuencia fundamental y un conjunto de frecuencias accesorias o armnicas.
Figura 2.43. Forma de una onda sonora de un clarinete
(superior) y frecuencias individuales en las que puede
ser analizada.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

El timbre est determinado por la mezcla de frecuencias que pueden estar


contenidas en la onda sonora y determina el nivel de complejidad de la misma.
La percepcin del timbre nos proporciona informacin sobre la naturaleza del
sonido que escuchamos. Muchos sonidos proceden de objetos cuyas partes vibran a su frecuencia y amplitud: lo que provoca que dispongamos de una mezcla de frecuencias en una misma onda sonora. Ello permite que un mismo tono
procedente de instrumentos distintos posea un timbre diferente en cada caso.
Al timbre debemos que una nota musical tocada, por ejemplo, por una guitarra,
suene diferente que la misma nota tocada por un piano.
El sonido tiene tres dimensiones perceptivas (tono, volumen y timbre) que
corresponden a tres dimensiones fsicas de la onda sonora (frecuencia, volumen
e intensidad). El odo es un rgano analtico, puesto que cuando mezclamos ondas sonoras de frecuencias diferentes, somos capaces de percibir los dos tonos
originales en vez de percibir un tono intermedio. Percibimos la naturaleza de un
tono particular a partir de la deteccin de los componentes de las frecuencias
individuales que integran un tono complejo.

3.2. Anatoma del odo


El odo es una estructura compleja ubicada en el hueso temporal. Desde un
punto de vista anatmico, podemos dividir el odo en tres partes diferenciadas:
odo externo, odo medio y odo interno.
i*^*-1 Captulo II, apartado 3. Grfico 37.
Figura 2.44. Odo externo, medio e interno.

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El odo se encarga de localizar, conducir, modificar y amplificar la energa sonora antes de llevar a cabo la transduccin en energa neural.

3.2.1. Odo externo


Pabelln auditivo
El pabelln auditivo constituye la parte visible del odo y consiste bsicamente
en cartlago recubierto de piel. La oreja recoge y refleja los sonidos incidentes
hacia el conducto auditivo externo. A causa de la especial forma del pabelln
auricular, los sonidos de determinadas frecuencias estn reflejados con ms eficacia y llegan al odo medio con mayor intensidad. La principal funcin del pabelln auditivo consiste en permitir la captacin y localizacin de la energa
sonora.
Conducto auditivo externo
El pabelln auditivo contina con el conducto auditivo extemo (2,5-3cm), que
limita con la membrana timpnica y que marca el inicio del odo medio. Las ondas sonoras recogidas y reflejadas por el pabelln auditivo recorren el conducto
auditivo externo hasta topar con la membrana timpnica que vibra como consecuencia de la llegada de la onda sonora. Su principal funcin es la conduccin
de la onda sonora.
La forma, el dimetro y la longitud del conducto auditivo tambin favorecen
la resonancia de los sonidos de ciertas frecuencias, hecho que tambin implica
un incremento de su intensidad.

3.2.2. Odo medio


Cmara llena de aire que est ubicada detrs de la membrana timpnica (2
mi de volumen), y que limita con la ventana oval Establece comunicacin con
la faringe por medio de la trompa de Eustaquio e iguala la presin del aire en los
dos lados de la membrana timpnica.
&%*? Captulo II, apartado 3. Grfico 38.
Cuando se da cualquier diferencia de presin entre los dos lados de la membrana timpnica, se impide la libre vibracin bajando la eficacia de la audicin.
Es el fenmeno que se produce, por ejemplo, cuando vamos en coche o en
avin y existen variaciones en la altitud y/o presin ambiental. La sensacin de

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

falta de audicin y/o dolor que ello nos provoca se puede aligerar bostezando o
tragando saliva, puesto que cualquiera de las dos acciones provoca la apertura
de la vlvula de la trompa de Eustaquio e iguala as la presin ambiental a la presin del aire en el odo medio.
El odo medio contiene las primeras estructuras (seas y musculares) que se
mueven como respuesta a la energa sonora. Conectados con la superficie medial
de la membrana timpnica encontramos una cadena de tres huesecillos: martillo
(unido a la membrana timpnica), yunque (unido al martillo y al estribo) y estribo
(unido al yunque y a la ventana oval). La principal funcin de esta cadena consiste
en amplificar la onda sonora para optimizar la transduccin.
Por qu es necesaria la cadena de huesecillos entre la membrana timpnica y la ventana
oval? Por qu las ondas sonoras no mueven directamente la ventana oval, de la misma
manera que lo hacen con la timpnica? La respuesta est en el hecho de que el odo interno contiene lquido, en vez de aire. Como el lquido del odo interno se resiste al movimiento mucho ms que el aire (presenta ms inercia), se requiere ms cantidad de
presin para que el lquido vibre. Y sta es la funcin de la cadena de huesecillos, proporcionar la amplificacin necesaria de la presin sobre el lquido del odo interno. Este hecho, combinado con el hecho de que la superficie de la ventana oval es mucho ms
pequea que la de la membrana timpnica, hace que la presin en la ventana oval sea
unas veinte veces mayor que en la membrana timpnica, siendo este aumento suficiente
para mover el lquido en la del odo interno.

Los movimientos de esta cadena de huesecillos se pueden controlar por medio


del msculo tensor timpnico y del msculo estapedial. Cuando estos ltimos se
contraen, la cadena de huesecillos se vuelve mucho ms rgida y la conductancia
del sonido hasta el odo interno disminuye considerablemente. El inicio de un sonido fuerte provoca la contraccin de estos msculos, que constituye el reflejo de
atenuacin. Los sonidos muy intensos activan esta musculatura para prevenir posibles lesiones. Esta ltima tambin se tensa, para dificultar el movimiento de la cadena de huesecillos, con los diferentes movimientos resultado de las propias
funciones corporales, de la deglucin o la vocalizacin; as evita que los escuchemos. Las personas con lesiones en esta musculatura del odo medio se quejan de
que les molestan intensidades de sonidos que antes no les molestaban.

3.2.3. Odo interno


El odo interno se inicia a partir de la ventana oval y contiene tanto estructuras del sistema auditivo como del sistema vestibular. Est constituido por la cclea que contiene las clulas receptoras para la audicin; y por el rgano vestibular
que contiene las clulas receptoras para el sistema vestibular.

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Figura 2.45. Estructuras auditivas y vestibulares ubicadas en el interior del odo interno.

En el interior del odo interno encontramos tanto las clulas receptoras del
sistema auditivo, como las clulas receptoras del sistema vestibular.
Anatoma de la cclea
La cclea (de la palabra griega kochlas, que significa 'caracol1) es una estructura llena de lquido y en forma de espiral, en que encontramos el rgano de Corti, que es el rgano receptor para la audicin.
Desde un punto de vista longitudinal, est dividida en tres secciones: la escala o rampa vestibular, la escala o rampa media y la escala o rampa timpnica. Las
tres escalas estn llenas de lquido. La escala timpnica y la vestibular estn llenas del fluido llamado pelinfa (altos niveles de Na+ y bajos niveles de K+). La
escala media contiene un fluido especializado que se denomina endolinfa, el
cual, a diferencia de la mayora de los fluidos extracelulares corporales, contiene
gran cantidad de K+ y bajos niveles de Na+.
Figura 2.46. Cclea observada en un corte transversal.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

La cclea, que tiene forma de caracol, consiste en 2 y % de vueltas de un cilindro que acaba gradualmente en punta, con una longitud de 35 mm. Las tres
rampas que se observan transversalmente recubren el interior de la cclea como
una escalera de caracol.
Mientras que la membrana de Reissner separa la rampa vestibular de la rampa media, la membrana basilar separa la rampa timpnica de la rampa media. Sobre la
membrana basilar encontramos el rgano de Corti (la misma membrana basilar se
considera que forma parte de este ltimo). As, dicho rgano se compone de dos
membranas: la membrana basilar (flexible) y la membrana tectoral (rgida).
Figura 2.47. Componentes del rgano de Corti.

Las clulas receptoras de la audicin son las conocidas como clulas ciliadas. Las
clulas ciliadas se apoyan sobre la membrana basilar, por medio de las clulas de Deiter,yla membrana tectorial se encuentra por encima de las clulas ciliadas.
Tenemos dos tipos de clulas ciliadas:
Las clulas ciliadas internas (dispuestas en una nica hilera, aproximadamente 3.500).
Las clulas ciliadas extemas (dispuestas en tres hileras, aproximadamente
15.000).
Todas las clulas ciliadas contienen cilios dispuestos en filas de acuerdo con
su longitud. El cilio ms largo de cada clula ciliada se denomina kinocilio, y el
resto de los cilios reciben el nombre de estereocilios. Todos los cilios contienen

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filamentos de acuna, hecho que les proporciona un aspecto rgido. Los cilios adyacentes estn unidos los unos con los otros por unos filamentos elsticos llamados unin de las puntas.
Figura 2.48. Microfotografa electrnica de una parte del rgano de Corti que
muestra las clulas ciliadas.

Las ondas sonoras mueven la membrana basilar en relacin con la membrana tectorial y doblan los cilios de las clulas ciliadas. La mayora de los
conocimientos actuales sobre la respuesta de la membrana basilar se deben

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

a las investigaciones del biofsico Georg von Bksy. Este ltimo dedic muchos aos al estudio de la cclea de diferentes especies y observ que la energa vibratoria ejercida sobre la ventana oval originaba deformaciones de la
membrana basilar.
Como la cclea contiene lquido, y este ltimo no se puede comprimir, hay
una apertura cubierta por una membrana, la ventana redonda, que permite que
el fluido contenido en la cclea se mueva cuando se transmiten vibraciones por
medio de la ventana oval. As, la base del estribo presiona sobre la ventana oval
e induce ondas sonoras de diferentes frecuencias en el lquido de la cclea. Dichas vibraciones hacen que la membrana basilar se flexione en diferentes puntos. Los cambios de presin en el lquido coclear se transmiten a la membrana
de la ventana redonda que se mueve de forma opuesta a los movimientos de la
ventana oval.
Figura 2.49. Respuesta a las ondas sonoras.

Cuando el estribo presiona la ventana oval, la membrana de la ventana redonda se flexiona hacia fuera.

Anatoma del rgano vestibular


Los dos componentes principales del rgano vestibular son los siguientes:
Los sacos vestibulares (utrculo y sculo), que responden a la fuerza de gravedad e informan al SISTEMA NERVIOSO CENTRAL sobre la orientacin
de la cabeza, se activan ante la aceleracin lineal. Cada saco vestibular
contiene una porcin de tejido receptor localizado en la base del utrcu-

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Fundamentos de Neurociencia

lo y en la pared del sculo. Este tejido receptor est compuesto por clulas ciliadas similares a las auditivas. Sus cilios estn inmersos en una
masa gelatinosa que contiene pequeos cristales de carbonato calcio denominados otolitos o estatoconias.
Los canales semicirculares que responden a cambios en la rotacin de la cabeza, es decir, a la aceleracin angular. Los canales semicirculares estn
orientados siguiendo aproximadamente los tres ejes principales de la cabeza: sagital, transversal y horizontal. Cada canal contiene un engrosamiento denominado ampolla, que contiene los receptores sensoriales, que
tambin son clulas ciliadas. Los cilios estn inmersos en una masa gelatinosa denominada cpula.
Figura 2.50. Estructuras del rgano vestibular.

3.3. Transduccin
3.3.1. Sistema auditivo
La riqueza de nuestra experiencia auditiva depende de las clulas ciliadas,
que son las que transforman la energa mecnica en seales neurales. El movimiento del haz de cilios inicia la transduccin mecanoelctrica. El movimiento de los cilios de las clulas receptoras en respuesta a la llegada de la
energa sonora no se produce al mismo tiempo en todos los cilios, ni con la
misma fuerza.
A causa de las distintas propiedades fsicas de la membrana basilar, los sonidos de frecuencias variadas producen una mayor deformacin en diferentes lugares de la misma.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor.

Figura 2.51. Respuesta de la membrana basilar al sonido.

a) El sonido de alta frecuencia produce una onda que se transmite y, sobre todo, provoca el movimiento
del extremo basal de la membrana basilar, b) El sonido de baja frecuencia produce una onda que, sobre todo,
deforma el extremo apical (vrtice) de la membrana basilar, c) Frecuencias que producen la deflexin
de mxima amplitud en cada zona de la membrana basilar.

As, la respuesta de la membrana basilar establece un cdigo de lugar, en el que las


distintas localizaciones de la membrana se deforman de manera mxima con diferentes frecuencias de sonido. La membrana basilar se caracteriza por dos propiedades estructurales: a) su mayor amplitud en la parte apical con respecto a la parte
basal, y b) su mayor rigidez en la parte basal con respecto a la apical. Si la onda es
de frecuencia alta, la parte ms rgida de la membrana vibrar y disipar la mayor
parte de la energa y no se propagar muy lejos. En cambio, los sonidos de baja frecuencia generan ondas que se propagan preferentemente por todo el vrtice flexible de la membrana antes de que la energa se disipe.
Como, por norma general, las uniones de las puntas de las clulas ciliadas se
encuentran bajo cierta tensin, puesto que estn ligeramente tensas, cuando
llega la onda sonora dependiente de s misma inclina los cilios hacia el kinocilio
o, en sentido contrario, aumenta esta tensin, o bien produce una relajacin.
La inclinacin del haz de cilios, en direccin al kinocilio o bien en sentido contrario genera potenciales receptores.
Hasta hace poco, los estudios para entender cmo las clulas ciliadas convierten la deformacin mecnica de sus cilios en seales neurales haban sido
muy lentos, puesto que al estar la cclea rodeada de hueso, los estudios electrofisiolgicos eran difciles. La tcnica de registro in vitro ha puesto de manifiesto
buena parte del mecanismo de transduccin. Los registros electroflsiolgicos de
las clulas ciliadas han mostrado que cuando los estereocilios se inclinan en una
direccin, la clula se despolariza, y que cuando lo hacen en sentido contrario,
la clula se hiperpolariza.

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Figura 2.52. Transduccin en las clulas ciliadas del odo interno.

El movimiento hacia el kinocilio aumenta la tasa de descarga del correspondiente axn del nervio coclear,
mientras que el movimiento en sentido contrario la disminuye.

Estos cambios en el potencial celular son consecuencia de los cambios en la


apertura de los canales de potasio que encontramos en el extremo de los estereocilios. Cada canal est unido por un filamento elstico (unin de las puntas)
en la pared del cilio adyacente. Qu supone el movimiento de los cilios en una
determinada direccin?
El desplazamiento de los cilios hacia el kinocilio incrementa la tensin de
los filamentos elsticos, produce la apertura de los canales de potasio y
aumenta su entrada hacia el interior de la clula. Esta entrada de potasio

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

comporta una apertura de canales de calcio dependientes de voltaje, hecho que facilita la fusin de las vesculas sinpticas con la membrana y,
por tanto, la liberacin del neurotransmisor.
El desplazamiento en la direccin contraria alivia la tensin de los filamentos elsticos y comporta un cierre casi total de los canales de potasio
y, por tanto, baja la entrada de cationes.
Conviene recordar que, por lo general, la entrada de potasio en las neuronas
supone una hiperpolarizacin de la clula. La razn de que las clulas ciliadas
respondan de forma diferente constituye la concentracin excepcionalmente
alta de potasio en la endolinfa, que produce un potencial de equilibrio del potasio de O mV, comparado con el de -80 mV de las neuronas tpicas.
Los filamentos elsticos, las uniones de las puntas, estn directamente unidos a los canales inicos. Ello hace que, si hay suficiente tensin, el poro del canal inico se abra. El movimiento de los cilios, junto con la tensin ejercida
sobre la unin de las puntas, provoca la apertura de los canales inicos.
Conviene recordar que los cilios de las clulas receptoras se encuentran inmersos en la endolinfa, que es un fluido muy rico en K+> Esta alta concentracin
en iones K+ y el potencial positivo de la endolinfa favorece el flujo de corrientes
de potasio hacia el interior de la clula por gradiente electroqumico; por tanto,
con poco coste energtico por parte de la clula.
Las clulas ciliadas extemas presentan la propiedad de cambiar instantneamente de longitud ante la estimulacin elctrica, que es una respuesta electromecnica. La hiperpolarizacin hace que dichas clulas se alarguen, mientras
que la despolarizacin provoca que se acorten (estos cambios pueden implicar
hasta un 4% de la longitud de la clula). Se cree que estos cambios y movimientos que se producen en las clulas ciliadas constituyen la causa ms probable de
los sonidos emitidos por la misma cclea, conocidos como emisiones acsticas
(EA). Existen dos tipos de EA: las espontneas y las evocadas. Estos sonidos emitidos por la misma cclea fueron descubiertos por David Kemp en 1978. Se miden con la introduccin de un micrfono en el odo externo y con la grabacin
de la emisin acstica desde que se genera en algn punto de la membrana basilar, hasta que se transmite hacia la ventana oval, hacia la cadena de huesecillos
y hasta que, finalmente, resulta en un movimiento de la membrana timpnica.
Existen dos tipos de emisiones acsticas:
Espontneas: detectadas en el odo de aproximadamente dos terceras partes de la poblacin femenina y en la mitad de la poblacin masculina (podran ser personas con ms sensibilidad auditiva). No son percibidas por
los sujetos que las emiten. Se desconocen en animales de laboratorio. Recientes investigaciones las han relacionado con la orientacin sexual humana.

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Evocadas: en respuesta a un sonido externo. Se producen en todas las personas con una audicin normal. Indican una participacin activa de la
cclea en la audicin. Se utilizan en pruebas clnicas como test de audicin, sobre todo en nios a los que es difcil aplicar las pruebas tpicas de
audiometra.
3.3.2. Sistema vestibular
El tejido receptor del sistema vestibular, como en el caso del sistema auditivo, contiene clulas ciliadas con caractersticas ligeramente diferentes, dependiendo de si hablamos de los sacos vestibulares, o bien de los canales
semicirculares.
Cada saco vestibular contiene una porcin de tejido receptor, que tambin son clulas ciliadas, localizadas en la base del utrculo y en la pared
del sculo. Sus cilios estn inmersos en una masa gelatinosa que contiene
pequeos cristales de carbonato calcico (otolitos) denominada membrana
otoltica. El peso de los cristales de la otoconia provoca que la masa gelatinosa se desplace de su posicin cuando cambia la orientacin de la cabeza, lo que produce un movimiento en los cilios que iniciar el proceso
de transduccin.
Cada canal semicircular contiene un engrosamiento llamado ampolla que
contiene los receptores sensoriales, que tambin son clulas ciliadas. Los cilios estn inmersos en una masa gelatinosa llamada cpula. La aceleracin
angular se traduce en flexiones de la masa que forma la cpula, que ejerce
una fuerza sobre los cilios y que inicia as el proceso de transduccin.
Los dos tipos de clulas ciliadas de los dos componentes del sistema vestibular son de apariencia similar, con diferentes cilios tambin ordenados segn su
longitud.
l*^w Captulo II, apartado 3. Grfico39.

3.4. Vas y centros nerviosos auditivos y vestibulares


3.4.1. Sistema auditivo
Neuroanatoma general del sistema auditivo

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Las clulas ciliadas forman sinapsis con las neuronas bipolares que tienen
su soma en el ganglio espiral. Los axones de cada ganglio espiral forman el
nervio coclear, que forma parte del nervio auditivo (par craneal VIII) y que se
proyecta hasta los ncleos cocleares (dorsal y ventral) ipsilaterales del bulbo.
Cada hemisferio recibe informacin de los dos odos, pero sobre todo del
odo contralateral.
Figura 2.53. Inervacin de las clulas ciliadas por las
neuronas del ganglio espiral.

SU3 Captulo II, apartado 3. Grfico 40.

La mayora de las neuronas de los ncleos cocleares envan informacin al


complejo olivar superior, que tambin est localizado en el bulbo (recibe inputs
biaurales que son bsicos para la deteccin de la localizacin del sonido7. Asimismo, se envan proyecciones paralelas al colculo inferior del mesencfalo por
medio del lemnisco medial.
Todas las vas auditivas ascendentes convergen en el colculo inferior. Desde
este ltimo, se proyecta hacia el ncleo geniculado medial del tlamo (NGM),
en que la informacin hace relevo antes de subir hacia la corteza auditiva primaria, que est localizada en la corteza temporal (rea 41 de Brodmann).
Desde la cclea hasta la corteza auditiva, las neuronas estn dispuestas en un
mapa ordenado que representa la frecuencia de los estmulos sonoros (representacin tonotpica).
7. Vase el apartado "3.5. Codificacin" de este captulo.

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Figura 2.54. Esquema de las vas auditivas desde el ganglio espiral hasta la corteza
auditiva primaria.

Corteza auditiva
Las neuronas de la corteza auditiva primaria, que se encuentra en el interior
de la cisura lateral, envan proyecciones a la corteza auditiva de asociacin que
est localizada en la parte superior del lbulo temporal.
El extremo basal de la membrana basilar (frecuencias elevadas) est representado ms caudal y medialmente en la corteza auditiva. En cambio, el extremo
ms apical (frecuencias bajas) est representado ms rostral y lateralmente. Es
una representacin tonotpica. En estudios electrofisiolgicos, si se llevan a

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

cabo registros con entrada del electrodo perpendicular en la superficie cortical,


muchas de las clulas registradas en una misma columna tienden a presentar
unas frecuencias caractersticas similares. Por tanto, podramos hablar tambin
de cierta organizacin columnar basada en la frecuencia.
Figura 2.55. Organizacin tonotpica dentro de la corteza
auditiva primaria.

Los nmeros representan las frecuencias caractersticas de cada rea,


segn su distribucin medial-lateral.

En disposicin ortogonal en el mapa tonotpico, hay una disposicin en lados de las propiedades biaurales. Las clulas de un lado son activadas por inputs
provenientes de ambos odos (denominadas clulas EE), mientras que las clulas
en el lado siguiente son excitadas por un odo e inhibidas por el otro (clulas El).
Figura 2.56. Modelo hipottico de la corteza
auditiva en que estn representadas las bandas
alternadas de clulas EE y El (recorrido medial-lateral)
y las reas tonotpicas (direccin rostral-caudal).

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El hecho de que algunas clulas corticales presenten una respuesta mxima


a intensidades de sonido determinadas hace pensar que aparte de estar moduladas para frecuencias determinadas, tambin lo estn para la intensidad.
Al contrario de lo que podra pensarse, aunque la sordera puede deberse a lesiones bilaterales de la corteza auditiva, por norma general se debe a lesiones del
odo. Desde una perspectiva clsica, podemos hablar de dos tipos de sordera: la
de conduccin (asociada a alteraciones que van desde el odo externo hasta la
cclea) y la nerviosa (asociada a la prdida de clulas ciliadas y/o de neuronas
del nervio auditivo). Asimismo, sorprende el hecho de que lesiones unilaterales
de la corteza auditiva primaria comporten pocos problemas a niveles de percepcin auditiva y que prcticamente slo afectan a la capacidad de percepcin de
la localizacin del sonido.
Ciertos aspectos de la percepcin auditiva y, por consiguiente, de las vas que
estn implicadas, cambian con la edad y con la experiencia. Por tanto, podemos
hablar tambin de plasticidad cortical.

3.4.2. Sistema vestibular


La mayora de las fibras nerviosas provenientes de los receptores vestibulares,
que forman el nervio vestibular (que es otra rama del nervio auditivo), sinaptan
en los ncleos vestibulares del tronco del encfalo (bulbo) y otros lo hacen en
el cerebelo. Ambos son centros necesarios para controlar la posicin y el movimiento de la cabeza. Desde los ncleos vestibulares se enva informacin a la
mdula espinal, cerebelo, tronco del encfalo, ncleos motores oculares, tlamo
y corteza cerebral (temporal).
Las proyecciones corticales seran las responsables de la sensacin de vrtigo,
mientras que las proyecciones descendentes lo seran de las sensaciones de nusea y vmito que acompaan al mareo. Y las proyecciones hacia el tronco del
encfalo controlan la musculatura del cuello para el mantenimiento de la posicin de la cabeza. Las proyecciones hacia los ncleos motores oculares son las
responsables del llamado reflejo vestbulo-ocular. Gracias a este ltimo, somos capaces de mantener la imagen retinal claramente estable, aunque movamos la
cabeza. Las personas con algn tipo de lesin que afecte a este reflejo tienen problemas para ver cualquier cosa cuando caminan o estn en movimiento.

3.5. Codificacin
A pesar de la gran cantidad de sonidos diferentes que podemos escuchar al
mismo tiempo, todos se caracterizan por propiedades comunes a partir de las
cuales se originan, como son la frecuencia, la intensidad y la localizacin. Cada

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

una de estas caractersticas tiene su representacin y se codifica de diferente manera en el mbito del sistema nervioso central.
&Z&3 Captulo II, apartado 3. Grfico 41.

3.5.1. Codificacin de la frecuencia


Dependiendo del tipo de frecuencia que presenta la onda sonora, su codificacin puede hacerse de diferentes maneras complementarias. Las frecuencias
altas se codifican sobre todo de forma espacial (tonotpica), mientras que las bajas son sobre todo codificadas temporalmente (cierre de fase). Las frecuencias
intermedias se codifican tanto partiendo de la tonotopa como del cierre de fase.
Frecuencias altas
Ya se ha visto que desde las clulas ciliadas, pasando por las neuronas de la
va auditiva, la mayor parte de las mismas son sensibles a su frecuencia caracterstica. Esta organizacin sistemtica basada en la frecuencia recibe el nombre
de tonotopia. Las frecuencias altas producen una mayor deformacin de la membrana basilar en su extremo ms basal (ms prximo al estribo). As, en el caso
de frecuencias altas, podemos concluir que la frecuencia del sonido est codificado por neuronas particulares activas en un momento determinado; por tanto,
hablamos de codificacin espacial. Un cambio en la frecuencia est acompaado
de un cambio en la regin de mxima perturbacin de la membrana basilar.
Se ha comprobado que dosis altas de antibiticos (kanamicina y neomicina)
producen degeneracin de las clulas receptoras auditivas: la lesin se inicia en
el extremo basal de la membrana basilar y se extiende progresivamente hacia el
extremo apical. As, se ha visto que las frecuencias altas son las primeras en desaparecer y las bajas, las ltimas.
Figura 2.57. Mapas tonotpicos a escala de la membrana
basilar y del ncleo coclear.

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El punto de mxima vibracin de la membrana basilar a una frecuencia particular est localizado con mucha precisin. Parece que las clulas ciliadas externas son las responsables de esta sintonizacin selectiva, aunque todava se
desconocen los mecanismos exactos. Se hipotetiza que ciertos cambios en la
longitud de las clulas ciliadas externas durante las respuestas bsicas en el sonido afinan la sintonizacin a diferentes frecuencias y amplifican los movimientos de la membrana basilar.
Frecuencias bajas
Los mapas tonotpicos de la membrana basilar no parecen contener neuronas con frecuencias caractersticas muy bajas (por debajo de los 200 Hz). Parece
ser que estas ltimas se codifican temporalmente en lugar de espacialmente. Seran detectadas por neuronas que descargan en sincrona con los movimientos
del extremo apical de la membrana basilar. Por tanto, hablamos de codificacin
temporal (dependiendo del momento de la descarga neural).
Los registros electrofisiolgicos de las neuronas del nervio coclear muestran
unos patrones de descarga en fases determinadas de la onda sonora; es el proceso denominado fase de cierre. Sin embargo, no existe ninguna razn para que
haya una correspondencia exacta entre un nico ciclo de la onda sonora y la
emisin de un potencial de accin. Por ejemplo, una neurona puede presentar
una respuesta de cierre de fase, de tal manera que esta clula emita potenciales
de accin posiblemente en el 25% de los ciclos de la onda sonora a la que responde.
Figura 2.58. Ejemplos de preferencia de descarga de un axn
del nervio auditivo en determinadas fases de una onda
sonora de baja frecuencia (diferentes cierres de fase).

a) Respuesta de cierre de fase a cada ciclo, b) respuesta de cierre de fase


en alguna fraccin de los ciclos de la onda sonora.

Frecuencias intermedias
Se cree que las frecuencias intermedias estn representadas en la actividad
combinada de una serie de neuronas, que las descarga en forma de cierre de fase.

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La idea de que las frecuencias intermedias estn codificadas tanto espacial como
temporalmente recibe el nombre de principio de descarga.
3.5.2. Deteccin del volumen
Es conveniente que recordemos que nuestra percepcin del volumen corresponde a la intensidad/amplitud de la onda sonora. En la codificacin del volumen debemos tener en cuenta tanto el nmero de neuronas del nervio auditivo
activas como su tasa de descarga.
As, por lo que respecta al volumen, tenemos lo siguiente:
Vibraciones ms intensas producen una fuerza mayor de flexin de los cilios de las clulas receptoras y originan una mayor liberacin de neurotransmisor, lo que se traduce en una mayor tasa de actividad de los axones
del nervio coclear.
Vibraciones ms intensas tambin producen movimientos de la membrana basilar a lo largo de un rea mayor y, por consiguiente, activan un mayor nmero de clulas ciliadas.
Figura 2.59. Respuesta de la membrana basilar a diferentes
intensidades de sonido.

3.5.3. Deteccin del timbre


Los sonidos que escuchamos normalmente son de timbre complejo, es decir,
mezcla de diferentes frecuencias (naturaleza sonido). As, por ejemplo, el sonido
obtenido por medio de un instrumento musical contiene una frecuencia fundamental (frecuencia bsica) y una serie de armnicos (mltiplos de la frecuencia
fundamental).

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Cualquier patrn complejo puede estar analizado como una suma de ondas
sinusoidales, proceso denominado anlisis de Fourier.
Figura 2.60. Descomposicin de una onda cuadrada
y compleja por el anlisis de Fourier.

Para los sonidos complejos con diferentes componentes de frecuencia, la cclea lleva a cabo un tipo de anlisis de Fourier, en el que las diferentes frecuencias estn representadas por valores mximos de vibracin en distintos lugares
de la membrana basilar. As, por ejemplo, discriminamos las vocales porque
cada sonido voclico posee sus propias bandas de frecuencia caractersticas y las
intensidades relativas de diferentes frecuencias armnicas.
3.5.4. Loralizacin de la fuente sonora
Por norma general, para localizar con precisin la fuente sonora utilizamos
los dos odos (deteccin biaural), aunque la deteccin monoaural (con un solo
odo) es casi tan buena como la biaural. Hoy da, se cree que utilizamos diferentes tcnicas para la localizacin de la fuente auditiva en el plan horizontal (de-

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Captulo II. Sistema sensorial y motor....

recha frente a izquierda) y en el plan vertical (arriba frente abajo). En general,


las seales importantes para la localizacin del sonido son las siguientes:
Diferencia en el tiempo de llegada del sonido a los dos odos.
Diferencias de fase.
Diferencia en la intensidad del sonido en los dos odos.
Plan horizontal
Diferencia en el tiempo de llegada del sonido a los dos odos (retraso interaural). Es
evidente que si la fuente sonora no la tenemos ubicada en la lnea media de
nuestro plan horizontal, la onda sonora llegar antes a una oreja que a la otra
(y se iniciar antes el proceso de transduccin). Este ltimo constituye el proceso denominado retraso del tiempo interaural, y es de gran ayuda para localizar sobre todo la fuente de sonidos repentinos.
Figura 2.61. Retraso nteraural.

a; Las ondas sonoras con un origen en la parte derecha llegarn en primer


lugar al odo derecho y producirn un retraso interaural antes de que sean
captadas por el odo izquierdo, b) Ejemplos del retraso interaural en tres
direcciones diferentes de la onda sonora, suponiendo que la distancia
entre ambos odos es de 20 cm.

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134

Fundamentos de Neurociencia

Existe una relacin con la localizacin de la fuente sonora y el retraso interaural. Este ltimo es detectado por neuronas del tronco cerebral (complejo olivar superior del bulbo), lo que nos permite localizar la fuente.
Diferencias de fase. La localizacin del sonido por el retraso interaural puede
verse dificultada cuando hablamos de tonos continuos, puesto que estaran presentes en ambos odos. En este caso, la localizacin se da por diferencias de fase
y, sobre todo, por tonos graves. La localizacin por diferencias de fase se da cuando llegan simultneamente a cada odo diferentes fases (porciones) de la onda
sonora.
Figura 2.62. Localizacin de la fuente del sonido por medio de las diferencias de fase.

a) Ante un tono, con una fuente localizada en el lado derecho, las ondas de presin en cada membrana
timpnica estn fuera de fase (cuando una membrana timpnica se presiona hacia dentro, la otra va en sentido
contrario), b) Ejemplo de cuando las membranas timpnicas no estn fuera de fase, hecho que se produce
cuando tenemos la fuente sonora justo ante nosotros.

Diferencias de intensidad interaural. El tiempo de llegada interaural no es til


para localizar sonidos con frecuencias muy elevadas (agudas), puesto que las diferencias de fase de ondas tan rpidas son demasiado pequeas para ser medidas
por las neuronas. En este caso, se utilizan las diferencias de intensidad interaural.
Entre ambos odos existe una diferencia de intensidad interaural, puesto que el
crneo proyecta una sombra snica.
La informacin de la intensidad no puede utilizarse para localizar sonidos de
frecuencias bajas, porque entonces no hay una sombra snica, puesto que las
ondas se difractan alrededor de la cabeza, lo que provoca que las intensidades
detectadas en ambos odos sean similares.

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135

Captulo II. Sistema sensorial y motor.

Figura 2.63. Diferencia de la


intensidad interaural que se produce
con sonidos de frecuencia elevada.

a) Si el sonido viene de la derecha,


la cabeza proyecta la sombra snica hacia
la izquierda (sonido de intensidad ms baja
en el odo izquierdo); b) un sonido
procedente de la lnea media estimular
con la misma intensidad los dos odos.

Plan vertical
Las circunvoluciones del pabelln auricular producen la reflexin de las ondas sonoras que entran hacia el odo medio. Es de capital importancia la reflexin de la onda sonora en el odo externo para evaluar la localizacin vertical
del sonido.

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136

Fundamentos de Neurociencia

Figura 2.64. Esquema de la localizador! vertical del sonido


basada en la reflexin de la onda sonora en el pabelln
auricular.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


l*^w Captulo II, apartado 3. Grfico 42.

4. Sentidos qumicos
4.1. El gusto
El sentido del gusto nos permite determinar la naturaleza de aquello que nos
ponemos en la boca. Esta modalidad sensorial se encuentra localizada principalmente en la lengua, aunque algunas regiones de la faringe, paladar y epiglotis
tienen cierta sensibilidad por esta funcin.
A la hora de ingerir un alimento, este ltimo se disuelve en la saliva en diferentes componentes qumicos que interactan con receptores de clulas gustativas de la boca. De este modo, la informacin referente a la identidad y
concentracin del alimento es transducida y transmitida por estas clulas hacia
el sistema nervioso central.

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137

Captulo II. Sistema sensorial y motor.

Figura 2.65. Anatoma de las regiones implicadas


en el sentido del gusto.

El sentido del gusto no slo trabaja por lo que respecta al procesamiento


de la informacin gustativa. Receptores somatosensoriales de la boca, por
ejemplo, captan la informacin relativa a la temperatura y textura de los alimentos. Asimismo, la vista, el olfato y el gusto se combinan para dar lugar a
la percepcin del sabor del alimento. Se ha podido comprobar que existe un
rea cortical secundaria del gusto en la corteza orbitofrontal caudolateral,
donde hay neuronas que son capaces de responder a combinaciones de estmulos visuales, olfativos y gustativos (probablemente la funcin de esta pequea regin cortical es la del procesamiento del sabor de los alimentos).
Como aadido, el sistema del refuerzo cerebral se considera un buen indicador de las consecuencias placenteras de la ingesta de un determinado alimento, aumentando la probabilidad de que, en ocasiones, el sujeto vuelva a
ingerir el alimento que le ha producido estas sensaciones agradables. De tal
manera, se ha podido verificar la existencia de neuronas dopaminrgicas en
el mesencfalo capaces de responder ante la presencia visual de un alimento
que sea reforzante para el animal. En este sentido, sin embargo, no puede obviarse el estado interno en que se encuentre la persona, dado que si se trata
de una situacin de privacin de alimentos, la motivacin para comer y la
respuesta del sistema nervioso del refuerzo sern muy diferentes a si este mismo sujeto est saciado.
El sentido del gusto, junto con otros sentidos y sistemas, nos informa de si
existe la necesidad de ingerir un determinado alimento, de las posibles consecuencias placenteras de esta ingesta y del momento en que estamos saciados.

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138

Fundamentos de Neurociencia

4.1.1. Cualidades del gusto


Muchas de nuestras preferencias gustativas son innatas. El ser humano tiene
la tendencia natural de ingerir sustancias de sabor dulce y salado, y de evitar muchas otras con caractersticas acidas o amargas. Desde un punto de vista evolutivo, es adaptativo comer alimentos ricos en sales, como el cloruro sdico -NaCl(con el fin de regular el equilibrio electroltico del organismo), alimentos con alto
contenido en azcares (pudiendo, por tanto, mantener las constantes energticas), as como evitar la ingesta de sustancias acidas (puesto que la mayora de los
alimentos deteriorados por la accin de las bacterias adquieren un caracterstico
gusto cido) o amargas (como muchos tipos de venenos alcaloideos). No obstante, por medio de la experiencia y el aprendizaje se pueden modificar estas preferencias gustativas innatas y encontrar agradable, por ejemplo, la degustacin de
una sustancia amarga, como puedan serlo el caf o el chocolate.
Tradicionalmente, se pensaba que los humanos eran capaces de detectar cuatro gustos primarios: el dulce, el amargo, el cido y el salado; con posterioridad,
sin embargo, ha podido comprobarse la existencia de una quinta modalidad
gustativa bsica: el umami (la etimologa japonesa le otorga la significacin de
'delicioso'). Este ltimo sera el sabor constituyente de los alimentos ricos en
contenido proteico, en concreto de los que contienen el aminocido glutamato.
Esta clasificacin de las cualidades gustativas en cinco sabores primarios puede resultar limitada a la hora de poder ubicar gustos tales como el picante, el sabor astringente del t o los proporcionados por algunos metales.
El sabor de un determinado alimento se percibe como una combinacin de
diferentes sabores bsicos, del olor de este alimento, as como de su textura y
temperatura.

4.1.2. Clulas receptoras del gusto


Podemos hablar de la existencia, dentro de la boca, de una localizacin topogrfica de las regiones que son ms sensibles a un determinado sabor. En este
sentido, el dulce se percibe con mayor sensibilidad en la punta de la lengua, el
salado a lo largo de los lados posteriores-laterales, el cido en los lados medioslaterales y las sustancias amargas en la regin posterior.
Cualquier sabor se puede detectar a lo largo de toda la lengua; sin embargo,
las distintas partes de este rgano tienen umbrales diferentes de estimulacin, y
permiten que una regin concreta tenga ms sensibilidad para un sabor determinado. En la lengua se pueden localizar unas protuberancias denominadas papilas. La mayor parte de los rganos receptores del gusto, o botones gustativos,

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139

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

se encuentran alrededor de estas papilas (aproximadamente un 75%), de las que


parece ser que hay tres tipos:
Fungiformes (localizadas, fundamentalmente, en las dos terceras partes anteriores de la lengua y que contienen el 24% de los botones gustativos de
la misma).
Foliadas (localizadas en la parte ms lateral y posterior de la lengua, con
el 28% de los botones gustativos de la lengua).
Circunvaladas o caliciformes (localizadas en el tercio posterior de la lengua,
con el 48% de los botones gustativos).
Cada botn gustativo est compuesto por clulas receptoras del gusto, clulas bsales y axones aferentes gustativos. Las clulas receptoras establecen sinapsis, por medio de su superficie basal, con dendritas de neuronas sensoriales
primarias que enviarn la informacin del gusto hacia el cerebro. En la superficie apical de cada clula gustativa se proyectan unas microvellosidades donde
se pueden localizar los receptores para las molculas gustativas. Dichas microvellosidades se encuentran agrupadas en un pequeo agujero prximo a la superficie de la lengua, denominado poro gustativo.
Figura 2.66. rganos receptores del gusto.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


IM*3 captulo II, apartado 4. Grfico 43.

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140

Fundamentos de Neurociencia

Las clulas receptoras del gusto se encuentran inmersas dentro de un ciclo


continuo de crecimiento, muerte y regeneracin celular, puesto que disponen
de una vida media muy corta (aproximadamente diez das). Estas clulas estn
expuestas a un medio adverso, como es el de las secreciones salivales, lo que induce a su degeneracin, muerte y reemplazo por nuevas clulas que volvern a
establecer las conexiones con las dendritas aferentes denervadas.

4.1.3. Transduccin de la seal gustativa


Cuando un estmulo gustativo activa un receptor de la superficie apical de una
clula receptora gustativa, el potencial de esta ltima se modifica. Este cambio en
el potencial (tambin denominado potencial receptor) puede despolarizar la clula y
aumentar, por tanto, los niveles intracelulares de Ca2+. Los niveles intracelulares de
Ca2+ se pueden aumentar, por ejemplo, por medio de la apertura de canales de Ca2+
regulados por voltaje, o bien gracias a la liberacin de Ca2+ de los depsitos intracelulares por medio del segundo mensajero IP3 (inositol trifosfato).
Este aumento intracelular de Ca2+ desencadena la liberacin de neurotransmisor por parte de las vesculas sinpticas de las clulas receptoras gustativas, en la
sinapsis que se establece con las terminaciones de las neuronas sensitivas primarias. Cuanto ms alto sea el aumento del Ca2+ en el interior de la clula receptora
gustativa, mayor ser la frecuencia de los potenciales de accin producidos en los
axones de las neuronas sensitivas.
Salado
El receptor para el gusto salado parece ser un canal de Na+. Cuando ingerimos alimentos con NaCI, el catin Na+ se disocia del anin Cl" en contacto con
la saliva.
Cuando est presente el Na+ en la saliva, este ltimo entra dentro de la clula
gustativa a favor de gradiente de concentracin y, de este modo, provoca la despolarizacin de la membrana.
La amilorida es una sustancia que produce un bloqueo de los canales de Na+ y evita
el paso de este ltimo dentro de la clula y, por tanto, evita el gusto salado.
!M*3 captulo II, apartado 4. Grfico 44.
cido
Las soluciones acidas generan iones de hidrgeno (H+) con el contacto con
el agua. En la clula gustativa hay canales de K+ que, en condiciones normales,
estn abiertos y permiten la salida del K+ a favor de gradiente de concentracin.

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141

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Los iones de H+ se pueden unir en lugares especficos de estos canales, cambiando su conformacin estructural y cerrando el poro del canal, evitando la corriente de salida del K+. Asimismo, los iones de H+ tambin pueden difundirse
por medio de canales de Na+.
&*&* Captulo II, apartado 4. Grfico 45.

Dulce
Sustancias como la sacarosa se pueden unir a receptores de las clulas receptoras gustativas, que se encuentran acoplados al mecanismo de segundo mensajero del AMPc. Parece ser que dichas sustancias tambin podran actuar
regulando directamente canales inicos.
l*^J Captulo II, apartado 4. Grfico 46.

Amargo
La transduccin de la informacin del sabor amargo es ciertamente muy
compleja. Una sustancia amarga se puede unir a una protena canal selectiva
para el K+. Del mismo modo, una sustancia amarga puede unirse a un receptor
acoplado a una protena G, haciendo aumentar la concentracin del segundo
mensajero (IP3) en el interior de la clula receptora.
*^J Captulo II, apartado 4. Grfico47.
i*^J Captulo II, apartado 4. Grfico48.

Umatni
Aminocidos como la prolina, la arginina o el glutamato son capaces de despolarizar las clulas gustativas cuando se unen a protenas canal para determinados cationes. Otros aminocidos, como la leucina, tienen sabor amargo y su mecanismo
de transduccin involucra sistemas de segundos mensajeros.
&%%*> Captulo II, apartado 4. Grfico 49.

4.1.4. La va gustativa
Los axones sensitivos primarios que inervan las clulas receptoras gustativas
se distribuyen en tres nervios craneales: facial (VII), glosofarngeo (IX) y el vag
(X). El nervio facial enva la informacin gustativa de los dos tercios anteriores

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142

Fundamentos de Neurociencia

de la lengua por medio de la cuerda timpnica (rama de este nervio); el glosofarngeo enva la informacin gustativa del tercio posterior de la lengua por medio de la rama lingual; para acabar, el par craneal vago enva la informacin
gustativa proveniente de la epiglotis. Estos axones se proyectan hacia neuronas
de las regiones rostral y lateral del ncleo del tracto solitario a la altura del bulbo
raqudeo.
En el ncleo gustativo del tracto solitario las vas divergen. La parte de la informacin que llega al hipotlamo lateral y a la amgdala es importante para el
procesamiento de la informacin emocional y reforzante, relacionada con el
gusto. Otra parte de la misma es la que va hasta el neocrtex y hace relevo en el
ncleo ventral posteromedial del tlamo. Las neuronas de este ncleo talmico
envan sus axones hacia la corteza gustativa primaria (localizada en la corteza
frontal insular y opercular). Las neuronas de esta regin primaria proyectan hacia la corteza gustativa secundaria (localizada en la corteza orbitofrontal lateral
caudal).
Figura 2.67. Vas neurales del sentido del gusto.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


IS3 Captulo II, apartado 4. Grfico 50.

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143

Captulo II. Sistema sensorial y motor..

Figura 2.68. Resumen de las principales vas del procesamiento de la informacin gustativa.

La informacin gustativa est procesada tanto en el mbito cortical como en


el subcortical.

4.1.5. Codificacin neuronal del sentido del gusto


Existen dos hiptesis sobre la manera en que la informacin sobre una determinada sustancia gustativa (tipo de sustancia, textura, concentracin, temperatura, etc.) se representa en patrones de activacin neural hasta llegar al cerebro,
lugar donde se genera la percepcin final del gusto.
Hiptesis de las lneas marcadas
Diferentes partes de la lengua poseen sensibilidades diferenciadas en determinadas sustancias gustativas. De este modo, un axn sensitivo primario suele
responder mejor a una determinada calidad gustativa. La hiptesis de las lneas
marcadas expone el hecho de que una calidad gustativa determinada genera
una mayor cantidad de potenciales de accin en una clula receptora concreta.
Esta informacin se transmitir al cerebro por medio de las vas que codifican
mejor para esta calidad gustativa.
Hiptesis de la codificacin de la poblacin
En el gusto, los receptores sensoriales pueden ser sensibles a ms de una calidad gustativa, pero no a todos los sabores. La hiptesis de la codificacin de la
poblacin expone que la codificacin de un determinado gusto responde al patrn de activacin de un conjunto o poblacin de clulas receptoras. As, con
una gran poblacin de clulas con diferentes patrones de respuesta, el cerebro

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144

Fundamentos de Neurociencia

es capaz de distinguir entre diferentes sabores e, incluso, codificar la informacin relacionada con el olor, la temperatura y la textura de los alimentos.
4.2. El olfato
El olfato, junto con el sentido del gusto, informa de la disponibilidad de alimentos y ayuda a evitar los que estn deteriorados y que, por consiguiente, son
inapropiados para su consumo. Asimismo, inicia cambios fisiolgicos necesarios para la digestin. El olfato tambin participa en funciones biolgicas no relacionadas con la comida: en animales, la comunicacin sexual entre machos y
hembras se suele iniciar por va olfativa.
Para los humanos, el olfato es muy enigmtico. En ocasiones, un olor nos
evoca memorias. No tenemos un buen vocabulario para describir los olores, muchas veces lo que decimos es que un olor nos recuerda a alguna otra cosa. Por
tanto, aunque podemos percibir miles de diferentes molculas olorosas, nuestra
capacidad olfativa est limitada con respecto a otros mamferos.
4.2.1. El sistema olfativo
El estmulo oloroso se caracteriza por ser sustancias voltiles con un peso
molecular de quince a trescientos. Casi todos los compuestos olorosos son liposolubles y de origen orgnico (aunque muchas sustancias con estas caractersticas no huelen).
Las molculas olorosas son captadas por clulas sensoriales situadas en el
epitelio olfatorio y que transportan informacin hasta el cerebro. En el epitelio olfativo, adems de las clulas sensoriales, tambin encontramos las de
apoyo. Las neuronas olfativas sensoriales se diferencian del resto de las neu
ronas en el hecho de que poseen una vida corta, de tres a sesenta das, de
manera que estas neuronas del epitelio olfativo se van renovando continuamente.
Las neuronas sensoriales olfativas son de tipo bipolar:
Del polo apical sale una dendrita hacia la superficie del epitelio, donde se
divide en cilios (las molculas olorosas estimulan estos ltimos). Los cilios
penetran en la capa de mucosa. La mucosa olfativa tambin posee terminaciones nerviosas libres de axones del nervio trigmino que intervienen
posiblemente en las sensaciones de dolor que, en ocasiones, se producen
al oler sustancias como el amoniaco.

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145

Captulo II. Sistema sensorial y motor....

Del polo basal, el axn de las neuronas sensoriales se proyecta hacia el


bulbo olfatorio atravesando el hueso craneal por la lmina cribiforme. En
el bulbo olfatorio, las clulas sensoriales harn sinapsis con neuronas que
llevarn la informacin olfativa hasta el crtex.
Los cilios de las neuronas sensoriales estn especializados en detectar olores.
Codificacin neural del olor/transduccin de la molcula olfativa
A diferencia del gusto, no ha sido posible determinar cules son los olores bsicos. Los estudios psicofsicos han llevado a cabo algunos intentos de clasificacin. Se han propuesto siete olores bsicos, a partir de los cuales se derivan el
resto: etreo, arrutado, floral, alcanfor, menta, ptrido y acre. Estas clasificaciones no son satisfactorias, puesto que no han conseguido relacionar las caractersticas de la estructura molecular con la calidad sensorial.
Cuando los receptores olfativos interactan con las molculas olfativas, responden generando potenciales graduados (locales) que se difunden pasivamente por el soma hasta llegar al segmento inicial del axn, donde se genera un
potencial de accin al llegar al umbral de descarga.
^^3 Captulo II, apartado 4. Grfico51.
Los cilios de las neuronas sensoriales poseen receptores acoplados a una protena C. La unin de la molcula
olorosa al receptor producir un aumento ntracelular de AMPc y la apertura de canales de cationes (Ca2+ /
Na+). La entrada de cationes despolarizar la membrana de la neurona sensorial desencadenando la generacin de potenciales de accin.

Cada tipo de neurona olfatoria expresa un solo tipo de receptor y, por tanto,
transmite al cerebro informacin de un tipo de receptor.
El bulbo olfatorio
La informacin sensorial se transmite a neuronas del bulbo olfatorio que estn
situadas en la base del cerebro. Las neuronas sensoriales hacen sinapsis con dendritas de neuronas del bulbo situadas en unas unidades funcionales denominadas glomrulos.
Cada clula receptora olfatoria enva un nico axn al bulbo olfatorio. Por
norma general, estos axones son extremadamente finos y amielnicos y van en
paquetes de cien a mil, cubiertos por una capa de mielina producida por clulas
de Schwann.
En los glomrulos se encuentran tres tipos de neurona:
Clulas mitrales.
Clulas empenechadas.

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Fundamentos de Neurociencia

Clulas periglomerulares.
Los axones de las clulas mitrales y empenechadas proyectan hacia el crtex
olfatorio. Las clulas periglomerulares son interneuronas.
Por cada mil axones sensoriales que entran en el bulbo, slo sale uno procedente
de una neurona mitral o empenechada. Estudios de registros de clulas mitrales en
animales expuestos a diferentes olores indican que estas ltimas pueden responder
a mltiples olores, pero que las clulas mitrales de diferentes glomrulos responden
a distintos tipos de olores. Los axones de las neuronas sensoriales que expresan un
mismo receptor convergen en pocos glomrulos, de manera que cada uno de los
mismos recibe informacin de un tipo de receptor.
Figura 2.69. La informacin sensorial puede
procesarse en el bulbo antes de enviarse al crtex.

Las clulas periglomerulares interconectan diferentes glomrulos (por


medio de sinapsis inhibitorias dendodendrticas). Asimismo, dentro del
bulbo (pero en una capa ms profunda) se encuentra otro tipo
de interneuronas, las clulas granulares, que no tienen axones, y que
hacen sinapsis dendrodendrticas con las clulas mitrales. Sus efectos
tambin son inhibitorios.

De hecho, la codificacin de la informacin olfativa por lo que respecta al bulbo


todava no se ha descifrado; sin embargo, se piensa que determinados glomrulos
podran responder preferentemente ante tipos de olores. Podra ser que la identidad
de un olor fuera codificada por la combinacin de diferentes receptores que reconozcan distintas caractersticas estructurales de aqul. As, cada receptor podra ser
como un componente del cdigo de diferentes olores, permitiendo la discriminacin de los mismos.

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Captulo II. Sistema sensorial y motor.,

4.2.2. Vas olfatorias


Los axones de las clulas ntrales y empenechadas viajan a travs del trete
olfatorio lateral hasta el crtex. El crtex olfatorio, definido como la parte de la
corteza que recibe proyecciones directas del bulbo, incluye:
El ncleo olfatorio anterior que proyecta hacia el bulbo contralateral (conecta los dos bulbos a travs de la comisura anterior).
Crtex piriforme.
Tubrculo olfatorio.
Partes del crtex entorrinal.
Partes de la amgdala.
El crtex piriforme, el tubrculo olfatorio, el crtex entorrinal y la amgdala
proyectan en el crtex orbitofrontal (a travs del tlamo) y en el crtex frontal,
La discriminacin consciente de los olores parece depender del neocrtex (orbitofrontal y frontal).
Otras conexiones:
La amgdala proyecta al hipotlamo. Los aspectos emocionales de los olores se relacionan con estas proyecciones.
El crtex entorrinal proyecta al hipocampo.
Figura 2.70. Detalle de las conexiones de las clulas sensoriales primaras en el bulbo
olfativo.

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148

Fundamentos de Neurociencia

4.2.3. Las feromonas


Algunas especies liberan sustancias (las feromonas) que influyen en la conducta o procesos fisiolgicos de otros miembros de su especie. Las feromonas
son importantes en la conducta sexual. Parece que las feromonas afectan directamente a la secrecin de hormonas hipotalmicas e hipofisarias del eje hipotlamo-hipofisario-gonadal. La fuente de las feromonas es, por norma general, la
orina y las secreciones glandulares. Hace ms de cuarenta aos que se conoce
que el olor de un macho extrao puede provocar la reabsorcin de los fetos en
la rata hembra preada por un macho diferente.
Por medio de qu sistema ejercen sus efectos las feromonas?
Se ha descrito una estructura olfativa diferente de la misma mucosa olfativa:
el rgano vomeronasal. Este ltimo se encuentra presente en todas las categoras de mamferos, con la excepcin de los cetceos (ballenas y delfines). El rgano vomeronasal ocupa en el cerebro un rea de proyeccin especializada, el
bulbo olfatorio accesorio, que se distingue morfolgicamente del bulbo olfatorio principal y que se encuentra un poco posterior al mismo.
El bulbo olfatorio principal y el accesorio difieren en el patrn de conexiones. Las clulas mitrales del bulbo olfatorio accesorio proyectan casi exclusivamente a regiones de la amgdala que proyectan al hipotlamo.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor.

Captulo III

Sistema sensorial y motor. Control motor

1. Control motor
1.1. Caractersticas generales del sistema motor
En este tema explicaremos cmo se llevan a cabo las acciones motoras voluntaras: cmo se deciden, cmo se planifican y cmo se organiza su ejecucin.
Nuestro sistema motor puede realizar tres tipos de movimiento:
1) Movimiento voluntario (leer, tocar el piano, etc.):
Movimientos dirigidos a un motivo o propsito determinado.
Su ejecucin mejora con la prctica.
Pueden producirse como respuesta a un estmulo externo, o no.
2) Respuestas reflejas (retirada de la mano al tocar una taza que quema):
Respuestas rpidas estereotipadas e involuntarias ante estmulos elicitadores.
3) Patrones motores rtmicos (caminar, correr, masticar, etc.):
Combinacin de actos voluntarios y reflejos.
Por norma general, el inicio y el final de estos movimientos son voluntarios; sin embargo, una vez iniciados, el movimiento contina de una manera ms o menos estereotipada.
La conducta motora constituye una de las vas de expresin ms importante
de las personas. Todo el comportamiento, sea consciente o inconsciente, se basa
en un conjunto de contracciones musculares orquestadas por el encfalo y la
mdula espinal.

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150

Fundamentos de Neurociencia

El sistema motor se caracteriza por:


1) Recibir informacin sensorial constante.Presentar una doble organizacin: jerrquica y en paralelo.
2) El sistema motor recibe informacin sensorial constante
El funcionamiento del sistema motor est ntimamente relacionado con el
funcionamiento de los sistemas sensoriales. La visin, la audicin y los receptores
situados en la superficie corporal informan de la situacin de los objetos en el espacio y de nuestro cuerpo con respecto a los mismos. Los propioceptores de la
musculatura y articulaciones y el sistema vestibular informan de la longitud y
tensin de los msculos y de la posicin del cuerpo en el espacio. El sistema motor
utiliza esta informacin para seleccionar la respuesta apropiada (planificar el movimiento) y para llevar a cabo los ajustes necesarios mientras se realiza el movimiento (refinar el movimiento).
Cuando queremos tomar un objeto con la mano, el sistema motor utiliza la
informacin que le proporcionan los sistemas sensoriales para corregir, en el
caso de que sea necesario, la trayectoria marcada (procesos de retroalimentacin o
feedback). En ocasiones, es ms efectivo utilizar mecanismos de anteroalimentacin. Por ejemplo, cuando queremos atrapar una pelota que nos han lanzado,
debemos predecir la trayectoria que seguir para poder situar las manos correctamente. En este caso, el sistema de anteroalimentacin debe interpretar las seales visuales correctamente para poder tensar la musculatura con anticipacin
al impacto de la pelota.
Doble organizacin del sistema motor: jerrquica y en paralelo
Organizacin jerrquica: el sistema motor est formado por diferentes componentes relacionados por vas que siguen una trayectoria descendente. Todos los
movimientos son producidos por neuronas motoras de la mdula y el tronco del
encfalo que inervan los msculos. Estas motoneuronas estn controladas y coordinadas por el encfalo, por neuronas de la corteza cerebral y el tronco del encfalo. Encontramos tres niveles principales de control motor: mdula espinal,
tronco del encfalo y corteza cerebral.

Motoneuronas primarias o tipo alfa de la mdula y del tronco del encfalo:

Ocupan el nivel inferior de la jerarqua del sistema motor. Despus de desconectarse la mdula espinal de los centros superiores, una estimulacin
apropiada puede producir respuestas motoras reflejas.
Sobre stas convergen todas las rdenes motoras de los niveles superiores.
Envan sus axones fuera del SISTEMA NERVIOSO CENTRAL para inervar las
fibras de la musculatura esqueltica. Tambin sinaptan con interneuronas.
Tienen autonoma para realizar movimientos estereotipados automticos
(respuestas reflejas).

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Tronco del encfalo


Constituye un nivel intermedio en la jerarqua del sistema motor.
En diferentes ncleos del tronco del encfalo se originan vas descendentes hacia la mdula espinal.
Corteza cerebral
Es el nivel superior de la jerarqua motora.
Incluye las reas de asociacin de la corteza parietal y prefrontal y las
reas propiamente motoras (las reas premotoras y motora primaria).
Es la responsable de planificar, iniciar y dirigir los movimientos voluntarios.
La corteza cerebral ejerce esta influencia directamente por medio de proyecciones sobre la mdula e, indirectamente, intercediendo proyecciones
a centros del tronco del encfalo que proyectan a la mdula espinal.
Las vas motoras descendentes con origen en la corteza y el tronco del encfalo son esenciales para el control de los movimientos voluntarios y constituyen
el nexo entre los pensamientos y las acciones.
Organizacin en paralelo: desde los niveles superiores de la jerarqua motora
las rdenes llegan a los niveles inferiores directamente o a travs del tronco del
encfalo. Este hecho pone de manifiesto que los sistemas motores no slo estn
organizados en serie, sino tambin en paralelo. El procesamiento en serie y en
paralelo de las vas motoras descendentes aporta una mayor capacidad de procesamiento y de adaptacin en el control motor.
^ Captulo III, apartado 1. Grfico 52.
Organizacin jerrquica y en paralelo del sistema motor.

Los sistemas de los ganglios bsales y el cerebelo


Hemos hablado de tres niveles relacionados con el control motor: las motoneuronas alfa de la mdula y el tronco del encfalo, el tronco del encfalo y la
corteza cerebral. Es preciso destacar la existencia de otros dos subsistemas relacionados con el control motor:Los ganglios bsales.El cerebelo.Estos sistemas
no tienen acceso directo a las motoneuronas alfa, sino que regulan la actividad
de las neuronas motoras que dan origen a las vas descendentes.
Cerebelo
Una de las principales funciones es corregir los errores en el movimiento
comparando las rdenes motoras producidas en la corteza y el tronco del encfalo con la retroalimentacin sensorial sobre los movimientos que realmente se
estn produciendo.

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Ganglios bsales
La importancia de los ganglios bsales en el movimiento se pone de manifiesto al observar las alteraciones motoras que acompaan las disfunciones de
los ganglios bsales, la enfermedad de Parkinson y la de Huntington.
Figura 3.1. Organizacin del sistema motor.

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&^ Captulo III, apartado 1. Grfico 53.

1.2. rganos efectores


Nuestros movimientos no son ms que el resultado de la contraccin de los
msculos.

1.2.1. Los msculos


En los mamferos, podemos distinguir tres tipos de msculos:
Estriados: son los que posibilitan nuestro movimiento (o el de nuestro esqueleto). La mayora de los msculos que estn activados de manera vo-

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Juntara son del tipo estriado. El nombre musculatura estriada se explica


porque las fibras musculares aisladas aparecen con bandas o estras cuando se observan en el microscopio ptico. Los msculos estriados tambin
se denominan esquelticos, puesto que todos los msculos que se encuentran fijados en el esqueleto son de este tipo.
Cardaco: se encuentra en el corazn y se utiliza exclusivamente para
bombear la sangre.
Lisos: la musculatura lisa est controlada por el sistema nervioso autnomo y es la responsable del movimiento de visceras y rganos internos (estmago, intestino, tero, etc.).

1.2.2. Musculatura estriada


Los msculos estriados estn formados por muchas fibras: las fibras musculares. Cuando se mira en el microscopio ptico una fibra muscular, se
puede observar que contiene miofibrillas, y que cada una de las mismas
repite a lo largo de su longitud un patrn de bandas claras y oscuras. Por
este motivo, se denomina musculatura estriada.
Las bandas oscuras se corresponden con las regiones donde se encabalgan
los filamentos de actina y miosina.
Las fibras musculares son clulas grandes. La mayor parte de su citoplasma est formado por miofibrillas.
Una miofibrilla consta de una cadena de pequeas unidades repetidas regularmente, denominadas sarcmeros (los sarcmeros son las unidades
contrctiles de las fibras).
Cada sarcmero contiene dos tipos de filamentos dispuestos en paralelo:
1) Filamentos gruesos (formados por molculas de miosina).
2) Filamentos delgados (formados por molculas de actina).
La principal funcin del sistema nervioso motor es el control de las fibras
musculares.
Cmo se produce la contraccin muscular?
Los msculos esquelticos estn inervados por axones mielnicos de motoneuronas alfa que llevan informacin desde el SISTEMA NERVIOSO CENTRAL. La sinapsis entre una neurona motora y la membrana de una fibra
muscular constituye la unin neuromuscular.
Las motoneuronas alfa son neuronas motoras que tienen su cuerpo en el asta
anterior o ventral de la mdula espinal y en ncleos motores de los pares craneales.
La esclerosis lateral amiotrfica (ELA) es una enfermedad neurodegenerativa caracterizada por la degeneracin progresiva de las motoneuronas alfa de la mdula es-

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pial y tronco del encfalo (acaban degenerando tambin las neuronas motoras de
la corteza). Los afectados presentan debilidad y atrofia de la musculatura esqueltica. En algunos casos, esta enfermedad puede tener una base gentica: una mutacin
en el brazo largo del cromosoma 21.
La mayora de las fibras musculares estn inervadas por una sola motoneurona
alfa; sin embargo, cada axn motor cuando llega al msculo se ramifica, estableciendo sinapsis con muchas fibras diferentes. Todas las fibras inervadas por un mismo axn se contraen como respuesta a los potenciales de accin de la misma
motoneurona. Cada motoneurona alfa y las fibras musculares que inerva constituyen una entidad funcional, la unidad motora8.
El nmero de fibras musculares inervadas por un nico axn vara considerablemente dependiendo de la precisin con que el msculo se pueda controlar. As, en los msculos que mueven los dedos o los ojos, la razn puede
ser ms pequea de 1 a 10; en cambio, en los msculos que mueven las piernas, la razn puede ser de 1 a varios centenares.
Cmo se traducen los potenciales de accin en contraccin muscular?
Cuando un axn de una motoneurona alfa llega al msculo, pierde su capa
de mielina y se ramifica.
Los botones terminales de estas ramificaciones penetran hasta una zona especializada de la membrana de la neurona muscular denominada placa terminal
Cuando el potencial de accin llega a la terminal axnica, la motoneurona
libera acetilcolina en el espacio sinptico. Esta ltima se une a receptores nicotnicos de la membrana de la fibra muscular.
Como respuesta de la unin del neurotransmisor al receptor, se produce la
contraccin muscular (esta ltima se produce cuando los filamentos de actina y miosina de las miofibrillas se deslizan unos sobre otros, de manera que
la longitud total de la fibra muscular se acorta; los filamentos delgados de actina aumentan su superposicin respecto de los gruesos de miosina).
^^ Captulo III, apartado 1. Grfico 54.
Modelo de deslizamiento de los filamentos que explica la contraccin muscular. El modelo de deslizamiento de los
filamentos fue propuesto en 1954 por dos grupos cientficos independientes, de H. Huxley y J. Hanson y de A.
Huxley y R. Niedergerke.

Como podis observar, los sistemas motores son muy diferentes de los sistemas sensoriales. Estos ltimos transforman la energa fsica en informacin nerviosa, mientras que los sistemas motores traducen las seales neurales en
contraccin muscular para producir movimiento.
8. El trmino unidad motora fue propuesto por Sherrington en 1925.

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155

Captulo III. Sistema sensorial y motor...

En el caso de los sistemas sensoriales, la informacin se dirige de la periferia al SISTEMA NERVIOSO CENTRAL y, por tanto, es aferente, mientras que
en los sistemas motores se dirige desde los centros de control motor del SN
a la periferia por medio de las vas eferentes. Los pasos que se producen desde
que se libera la acetilcolina hasta que se produce la contraccin muscular son
los siguientes:
La unin de la acetilcolina al receptor produce la apertura de canales de
Na+/K+.
Entra Na+ y sale K+.
Se produce una despolarizacin de la membrana posinptica denominada
potencial de placa terminal.
Esta despolarizacin produce la apertura de canales de Na+ dependientes
de voltaje.
Entra Na+.
Se llega al umbral de descarga: se produce una despolarizacin suficiente
para disparar un potencial de accin.
Este potencial de accin induce la contraccin de la fibra muscular.
Cada potencial de accin de una motoneurona libera suficiente neurotrans
misor para despolarizar la membrana de la fibra muscular hasta su umbral de
descarga.Aunque un PEP y un potencial de placa constituyen despolarizaciones
de la membrana posinptica, presentan claras diferencias: un solo PEP nunca
desencadena un potencial de accin y, en cambio, la amplitud de un potencial
de placa es suficiente para generar un potencial de accin que producir la contraccin de la fibra muscular.
&*^ Captulo III, apartado 1. Grfico 55.
Cuando un potencial de accin llega al botn terminal de la motoneruona se libera acetilcolina que interacciona
con receptores nicotnicos de la fibra muscular. En consecuencia, se abren canales de Na+ y K+ que despolarizan la
membrana. Esta despolarizacin produce la apertura de canales de Na4" dependientes de voltaje. La despolarizacin
resultante ser suficiente para desencadenar un potencial de accin.

Receptores sensoriales de la musculatura esqueltica


Para la produccin del movimiento es esencial que los centros motores reciban informacin sensorial desde los msculos. Los centros de control motor necesitan informacin sobre la posicin del cuerpo y de las extremidades
y del estado de los msculos antes de realizar un acto motor y durante el mismo. En los msculos existen dos tipos de receptores musculares:
Husos musculares.
rganos tendinosos de Golgi.

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Figura 3.2. Localizador! de los husos musculares


y de los rganos tendinosos de Golgi en el msculo.

Husos musculares
Los husos musculares estn formados por fibras musculares (denominadas
intrafusales) dispuestas en paralelo entre las fibras que constituyen el msculo
esqueltico (que tambin se denominan extrafusales).
Los husos musculares captan informacin sensorial que envan al SISTEMA
NERVIOSO CENTRAL por medio de axones mielinizados. Estos ltimos transmiten informacin propiorreceptiva hasta centros enceflicos de control motor,
pero tambin pueden hacer sinapsis con neuronas motoras de la mdula espinal
participando en reflejos medulares. Como el resto de las neuronas que llevan informacin al SISTEMA NERVIOSO CENTRAL desde la periferia, estas fibras dejan su soma en los ganglios espinales de la raz dorsal.
Los husos musculares se activan principalmente cuando se produce un estiramiento del msculo. Por tanto, llevan informacin sobre la longitud del
mismo. Cuando se produce un estiramiento del msculo, se deforman las fibras intrafusales produciendo un aumento en la actividad de las neuronas
sensoriales que inervan los husos. Dichas neuronas sensoriales hacen sinapsis directamente sobre neuronas motoras alfa de la raz ventral de la mdula
espinal, pero tambin transmiten la informacin a centros superiores de
control motor.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

El estiramiento del msculo del codo, que se produce cuando tomamos un objeto que pesa con la mano, desencadena una contraccin refleja del mismo que se
opone al estiramiento y que impide que el objeto nos caiga. Asimismo, los husos
reciben inervacin de motoneuronas gama que tienen el soma en el asta ventral de
la mdula espinal. La activacin de dichas motoneuronas produce un aumento en
la cantidad de tensin de las fibras intrafusales, pero sin producir movimiento. Estas motoneuronas estn ms relacionadas con procesos de regulacin que con la
ejecucin de los movimientos: la contraccin de las fibras intrafusales incrementa
la sensibilidad de las fibras sensoriales al estiramiento muscular.
Recordad que las motoneruonas que inervan las fibras extrafusales tambin poseen su soma en la raz ventral de la mdula espinal y, asimismo, son del tipo alfa.
rganos tendinosos de Golgi
Los rganos tendinosos de Golgi son receptores encapsulados dispuestos en serie con las fibras musculares extrafusales y situados en la unin del msculo en el
tendn. La contraccin del msculo suele producir un estiramiento del tendn que
desencadena potenciales de accin en neuronas sensoriales. Los axones de dichas
neuronas hacen sinapsis con interneuronas inhibitorias de la mdula espinal que
sinaptan con motoneuronas alfa que inervan el mismo msculo.
Por tanto, el rgano tendinoso de Golgi se puede considerar como un sistema de retroalimentacin negativo que regula la tensin muscular, disminuyendo la activacin de los msculos cuando se generan fuerzas excepcionalmente
grandes. A diferencia de los husos, los rganos tendinosos de Golgi responden
a la contraccin muscular y, por consiguiente, codifican informacin sobre la
tensin muscular (fuerza de estiramiento).
*3 Captulo III, apartado 1. Grfico 56.

1.3. Control central del movimiento:


la mdula y el tronco del encfalo
En este apartado explicaremos cmo se lleva a cabo el control motor en los
niveles inferiores de la jerarqua del control motor, las motoneuronas alfa de la
mdula espinal y el tronco del encfalo.

1.3.1. Mdula espinal


La mayora de las motoneuronas que inervan la musculatura estriada se encuentran en el asta ventral de la mdula espinal.

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Los grupos de motoneuronas que inervan las extremidades superiores se localizan en la intumescencia cervical de la mdula, y los que inervan las piernas en la
lumbar.
La lesin de las neuronas motoras medulares produce parlisis o paresia (debilidad muscular) del msculo afectado. Dicha lesin impide la transferencia de todo
tipo de actividad neural a las fibras musculares, sea voluntaria o refleja.
Figura 3.3. Seccin transversal de la mdula espinal.

SM3 Captulo III, apartado 1. Grfico 57.


Los cuerpos de las motoneuronas que inervan la musculatura esqueltica
presentan una organizacin espacial "distal-proximal":
Las motoneuronas que inervan la musculatura axial (msculos del tronco:
cuello y espalda) se localizan cerca de la lnea media de la mdula espinal.
Las motoneuronas que inervan la musculatura proximal se localizan medialmente.
Las motoneuronas que inervan la musculatura distal se localizan progresivamente ms lateralmente.
Figura 3.4. Organizacin somatotpica de las neuronas
motoras en un corte transversal de la mdula espinal.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Las neuronas que inervan los msculos de los hombros estn ms prximas
a la lnea media que las que inervan los msculos de los brazos.
Los msculos proximales (especialmente los msculos extensores de las piernas) y la musculatura axial se utilizan principalmente para mantener el equilibrio y la postura.Los msculos distales (especialmente los de las extremidades
superiores) se utilizan para actividades de manipulacin fina.
Es conveniente recordar que en el tronco del encfalo tambin se encuentran
motoneuronas alfa (que tienen el soma en ncleos motores de los pares craneales) que controlan la musculatura de la cara.
1.3.2. Tronco del encfalo
En diferentes ncleos del tronco del encfalo se originan proyecciones hacia
motoneuronas de la mdula. Dichas proyecciones siguen la disposicin medial
lateral ya comentada en el apartado anterior. As, las vas descendentes que parten desde el tronco del encfalo se organizan en dos subsistemas, uno medial y
uno lateral.
Vas mediales: tractos vestbulo-espinales, tractos retculo-espinales y
tracto tectoespinal
Las vas mediales acaban sobre motoneuronas que controlan los msculos
axiales y proximales de las extremidades. El sistema medial posee tres componentes principales: los tractos vestbulo-espinales, los tractos retculo-espinales
y el tracto tectoespinal.
Las vas troncoenceflicas mediales forman el componente filogenticamente ms antiguo de los sistemas motores descendentes. El sistema medial se relaciona con el siguiente:
El mantenimiento de la posicin erecta del cuerpo.
El mantenimiento de la posicin estable del cuerpo mientras se realiza
cualquier movimiento (integrando los movimientos del cuerpo y de las
extremidades).
Los movimientos de orientacin del cuerpo y de la cabeza.
La locomocin.
Tractos vestbulo-espinales (lateral y medial). Los tractos vestibulares se originan en
los ncleos vestibulares, donde llegan los axones del VIH par craneal que llevan informacin de la posicin de la cabeza en el espacio desde el rgano vestibular.
Tractos retculo-espinales (lateral y medial). Los tractos retculo-espinales se
originan en diferentes ncleos de la formacin reticular de la protuberancia
y el bulbo.

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Tracto tectoespinal. El tracto tectoespinal se origina en los colculos superiores


del mesencfalo. Este sistema es importante para la coordinacin de los movimientos de la cabeza y de los ojos.
Va lateral: tracto rubroespinal
Las vas laterales con origen en el tronco del encfalo finalizan sobre motoneuronas que controlan la musculatura distal de las extremidades. La principal va de este sistema es el tracto rubroespinal.
El tracto rubroespinal tiene su origen en el ncleo rojo del mesencfalo y
se relaciona con el control de la musculatura distal de las extremidades (antebrazo y mano, sin los dedos, y parte inferior de las piernas y pies).
El tracto rubroespinal colabora con el tracto crtico-espinal lateral para el
control de los movimientos independientes de las extremidades y de las manos (pero no de los dedos). Como veremos ms adelante, el tracto crticoespinal lateral es el responsable de los movimientos independientes de los
dedos.

1.4. Control central del movimiento: la corteza cerebral


En este apartado explicaremos cmo se lleva a cabo el control motor en el
nivel superior de la jerarqua motora, la corteza cerebral.

1.4.1. Cortezas de asociacin


Como ya sabis, cada rea sensorial primaria proyecta un rea de asociacin unimodal que integra informacin de slo un tipo de modalidad sensorial. Las reas de asociacin unimodal proyectan a reas de asociacin
multimodal que integran informacin de ms de una modalidad sensorial.
Algunas de dichas reas participan en la planificacin y programacin de los
movimientos, enviando informacin a las reas premotoras y motora primaria de la corteza.
El trmino crtex primario posee dos significados diferentes: las reas sensoriales primarias
son el primer lugar de procesamiento cortical de la informacin sensorial, mientras que
el crtex motor primario es el ltimo lugar donde se procesan las rdenes motoras.

Las reas de asociacin multimodal integran informacin de las diferentes


modalidades sensoriales y "vinculan" la informacin sensorial con la planificacin del movimiento.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Corteza de asociacin parietal posterior


Antes de empezar un determinado movimiento, es necesario que el SN conozca la posicin de las diferentes partes del cuerpo que se deben mover y la posicin de los objetos a los que va dirigido el movimiento. La informacin
referente al mundo exterior debe correlacionarse con la informacin de nuestro
cuerpo y con nuestro estado emocional.
^^ Captulo III, apartado 1. Grfico 58.

La corteza parietal posterior (reas 5, 7, 39 y 40 de Brodmann) recibe aferencias de las cortezas siguientes:
Las cortezas somatosensorial, vestibular, auditiva y visual. Por tanto, tiene
acceso a informacin sobre la posicin de las partes del cuerpo y de la situacin de los objetos en el entorno en que se producir el movimiento.
La corteza motora que, por consiguiente, tiene acceso a los programas
motores.
La corteza lmbica, por lo que tiene acceso al estado motivacional del organismo.
Figura 3.5. Principales aferencias corticales de la corteza
de asociacin parietal posterior.

La corteza parietal posterior (reas 5, 7, 39 y 40 de Brodmann) proyecta los


elementos siguientes:
Corteza de asociacin prefrontal dorsolateral.
reas premotoras.

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La corteza de asociacin parietal posterior se relaciona con la integracin de


la informacin sensorial esencial para la planificacin motora. Diferentes estudios de registro y lesin han puesto de manifiesto las posibles funciones de esta
corteza de asociacin. Aunque no parece necesaria para la ejecucin del movimiento, s que lo es para lo siguiente:
Aportar las claves sensoriales (especialmente visuales) para los movimientos dirigidos a un blanco. Por ejemplo, los pacientes con ataxia ptica presentan lesiones en esta zona de la corteza y tienen problemas para tomar
objetos (cuando el movimiento es guiado visualmente) sin que exista ningn problema motor. En estudios de registro en monos se ha puesto de
manifiesto que las neuronas de esta rea aumentan la tasa de descarga
cuando el animal intenta asir un objeto que desea, pero no cuando realiza
el mismo movimiento sin estar presente el objeto.
Aportar seales motivacionales.
Corteza de asociacin prefrontal dorsolateral
La corteza prefrontal dorsolateral es fundamental para planificar nuestro
comportamiento en funcin de la experiencia. Para entender sus funciones, es
preciso que tengamos presente su patrn de aferencias y eferencias:
Recibe informacin de la corteza de asociacin parietal posterior y, por
tanto, dispone de una representacin mental de los estmulos a los que el
sujeto debe responder. Se ha propuesto que la corteza prefrontal podra
almacenar la informacin sobre la localizacin de los objetos en el espacio
slo durante el tiempo suficiente para guiar el movimiento. Este tipo de
memoria se llama memoria de trabajo.
Enva informacin a las reas premotoras.
As pues, la corteza prefrontal dorsolateral se relaciona con la capacidad de
evaluar las consecuencias de las acciones futuras, y planear y organizar las acciones en funcin de estas ltimas. Por consiguiente, selecciona la estrategia
para que se lleve a cabo el movimiento.

1.4.2. La corteza motora: reas premotoras


y corteza motora primaria
Las reas motoras de la corteza cerebral constituyen el nivel superior de la jerarqua motora.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Corteza motora primara


La corteza motora primaria (rea 4 de Brodmann) se encuentra en la circunvolucin precrental (en superficie medial y lateral). Los estudios de Wilder Penfield en pacientes neuroquirrgicos pusieron de manifiesto que la estimulacin
elctrica de esta rea produca movimientos en diferentes partes del lado contralateral del cuerpo.
La corteza motora primaria es el rea de la corteza donde intensidades de estimulacin menores elicitan movimientos. Este hecho podra indicar que cerca
del electrodo de estimulacin se encuentran neuronas que conectan con la mdula espinal directamente, o con pocas sinapsis. La corteza motora primaria
contiene una representacin somatotpica del cuerpo. El crtex motor primario, como la corteza somestsica, est organizado somatotpicamente (de soma,
'cuerpo', y topos, 'lugar'). Regiones especficas del crtex motor influyen sobre la
actividad de grupos de msculos especficos.
La organizacin somatotpica del crtex motor no es fija, sino que se puede
alterar durante un aprendizaje motor, o despus de una lesin. En un experimento realizado en monos, se provoc una oclusin en una arteria para destruir
la porcin del rea motora primaria que controla las manos y los dedos. Como
consecuencia de ello, los animales perdieron la capacidad de tomar pellets de
comida con los dedos. Una parte de los animales fueron reentrenados a utilizar
la mano y el resto, no. Los animales que fueron reentrenados perdieron el rea
de representacin cortical de la mano y el antebrazo. En cambio, se observ que
los animales que utilizaron la mano diariamente, la parte no lesionada de la corteza que controlaba la mano y los dedos se expandi hacia zonas no lesionadas
adyacentes y recuperaron la habilidad de tomar los pellets con la mano en tres
o cuatro semanas. Este experimento pone de manifiesto la importancia de la
prctica sensoriomotora en la rehabilitacin tras una lesin.
El mapa motor representado en la corteza motora es desproporcionado: la
musculatura utilizada en tareas que requieren un control muy fino (como la de
la cara o manos) ocupa mucho ms espacio que la representacin de la musculatura que requiere un control motor relativamente menos preciso.
^^ Captulo III, apartado 1. Grfico 59.

Al observar el homnculo motor se pone de manifiesto la cantidad desproporcionada de rea cortical dedicada a los movimientos de los dedos y de los
msculos utilizados por el habla.
La representacin desproporcionada de las diferentes partes del cuerpo en la corteza motora forma un homnculo motor (similar al de la corteza somatosensorial).
Desde el punto de vista funcional, qu representan los mapas motores?

Los estudios de Penfield en humanos y de Woolsey en animales demostraron con claridad la existencia de un mapa de la musculatura en la corteza motora. Sin embargo,

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no est claro si este mapa motor representa los msculos individuales de una zona del
cuerpo o si, en cambio, representa grupos de msculos que intervienen en movimientos concretos.
Los primeros estudios indicaron que la corteza motora estaba organizada en columnas que controlaban la accin de msculos individuales. Y as, que el mapa de la corteza sera una representacin de msculos individuales.
Estudios ms recientes indican que la organizacin de la corteza es ms complicada.
Parece que hay msculos que estn representados en ms de un lugar de la corteza
(especialmente los msculos distales de las extremidades) y, por tanto, pueden estar
activados por la estimulacin de diferentes lugares de la corteza. Por ejemplo, axones
individuales del tracto crtico-espinal acaban sobre conjuntos de neuronas medulares que inervan msculos diferentes. De este modo, en el rea de representacin de la
mano se ha descubierto que la mayora de las neuronas que controlan los dedos intervienen en los movimientos de ms de un dedo, y existe un gran encabalgamiento
entre las neuronas que controlan los diferentes dedos. Por consiguiente, el control del
movimiento de un dedo est influido por una red de neuronas distribuidas en el rea
de representacin de la mano.

reas premotoras
Las reas premotoras incluyen la corteza premotora (rea 6 de Brodmann),
mayoritariamente en la superficie lateral, y la corteza motora suplementaria localizada ms medialmente.
La estimulacin elctrica de estas regiones tambin produce respuestas motoras; sin embargo, estas respuestas difieren de las producidas por la estimulacin del rea motora primaria en dos aspectos:
Se necesitan corrientes de estimulacin superiores para evocar respuestas
motoras (parece que las conexiones de la corteza premotora con las motoneuronas de la mdula espinal son menos directas).
Los movimientos producidos son, en general, ms complejos. En ocasiones, implican acciones en mltiples articulaciones y de los dos lados
del cuerpo.

1.4.3. Funciones de la corteza motora


En general, se piensa que la corteza premotora se relaciona con la programacin de los movimientos, mientras que el rea motora primaria controla la ejecucin de los movimientos.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Un estudio con imgenes de tomografa para emisin de positrones pone de manifiesto estas funciones:
1) Cuando los individuos realizan un acto motor simple, el flujo sanguneo regional
aumenta en la corteza motora primaria.
2) Cuando realizan un movimiento ms complejo (una secuencia de movimientos
con los dedos), tambin aumenta el flujo en la corteza motora suplementaria.
3) Cuando ensayan mentalmente la secuencia del movimiento anterior, el flujo sanguneo slo aumenta en el rea motora suplementaria.

^^3 Captulo III, apartado 1. Grfico 60.

Funciones de la corteza premotora


La corteza premotora:
Recibe inputs principalmente de: 1) ncleos motores y del tlamo ventroanterior y ventrolateral (que reciben inputs de los ganglios bsales y cerebelo), 2) corteza somatosensorial primaria y parietal posterior (que le
proporcionan informacin de la respuesta motora que se est llevando a
cabo) y prefrontal dorsolateral.
Enva proyecciones a la corteza motora primaria y otras estructuras motoras. La corteza premotora tambin enva proyecciones a la mdula espinal, aunque el volumen de proyecciones es menor que el de las que se
originan en la corteza motora primaria.
Su funcin principal se relaciona con la programacin motora.
&Z&3 Captulo III, apartado 1. Grfico 61.
Unos experimentos de registro en monos realizados a partir de la dcada de
1960 pusieron de manifiesto el papel anticipatorio de la corteza premotora. Las
neuronas de la corteza premotora aumentan su tasa de descarga cuando el animal ve aparecer un objeto en su campo visual, o cuando se le presenta una seal
que le indica que debe estar preparado para realizar un movimiento. Estas neuronas disminuyen su tasa de descarga cuando empieza a hacerse el movimiento.
Funciones del rea motora suplementaria
El rea motora suplementaria:
Recibe proyecciones corticales de la corteza de asociacin parietal posterior y prefrontal dorsolateral, y desde la corteza somatosensorial.
Enva proyecciones a la corteza motora primaria.

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Su funcin principal se relaciona con la programacin y coordinacin de


movimientos complejos (coordinacin bimanual). Las neuronas del rea motora suplementaria, como las de la corteza premotora, tambin se activan antes
del inicio del movimiento. Ciertos experimentos con monos ponen de manifiesto la relacin del rea motora suplementaria con la coordinacin motora de
las manos. Cuando se lesiona esta zona de la corteza, se altera la coordinacin
de las manos para llevar a cabo una tarea.La estimulacin de la corteza motora
suplementaria produce movimientos bilaterales sugiriendo que est relacionada
en la coordinacin de los dos lados del cuerpo.
Funciones de la corteza motora primaria
El rea motora primaria:
Recibe proyecciones corticales de las reas premotoras y la corteza somatosensorial primaria. Asimismo, recibe proyecciones subcorticales desde
el ncleo ventral posterolateral del tlamo. La informacin sensorial que
recibe la corteza motora primaria desde la corteza somatosensorial y el
ncleo ventral posterolateral del tlamo es importante, puesto que le proporcionan retroalimentacin sensorial sobre la contraccin de los msculos y la magnitud de los movimientos que se estn realizando.
Enva proyecciones a diferentes ncleos del tronco del encfalo, a motoneuronas del tronco del encfalo y de la mdula espinal.
La corteza motora primaria interviene en la ejecucin de los movimientos
voluntarios estableciendo las rdenes motoras de "cundo" y "cmo" se deben
mover los msculos.
La corteza motora primaria se activa durante la ejecucin del movimiento.
Sus neuronas codifican la fuerza de la contraccin muscular y la direccin de los
movimientos.
A modo de resumen, podramos decir que existen tres aspectos implicados
en los movimientos voluntarios: qu hacemos, cmo lo hacemos y cundo lo
hacemos. Diferentes estructuras estn implicadas en el qu, el cmo y el cundo
del movimiento: las cortezas de asociacin participan en la planificacin del
movimiento (qu), las reas premotoras en la programacin del movimiento (cmo) y la corteza motora primaria en la ejecucin del movimiento (cundo).

1.5. Proyecciones descendentes desde la corteza motora


En este apartado nos centraremos en las proyecciones con origen en la corteza motora relacionadas con el control motor.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

1.5.1. Proyecciones descendentes desde la corteza motora


La corteza motora participa en el control motor directa e indirectamente:
1) Directamente, por medio del contacto con motoneuronas e interneuronas
de la mdula espinal y ncleos de los nervios craneales. La corteza motora influye
directamente en las motoneuronas de la mdula por medio de los tractos crticoespinales9 (control motor de tronco y extremidades). La corteza motora influye directamente sobre las motoneuronas del tronco del encfalo por medio del tracto
crtico-bulbar (control motor de la cabeza y la cara).
2) Indirectamente, por medio de la inervacin de neuronas en centros de control motor troncoenceflicos como la formacin reticular y el ncleo rojo. La corteza motora puede influir indirectamente en las motoneuronas de la mdula
espinal por medio de las fibras crtico-rubrales y crtico-reticulares.
Se ha puesto de manifiesto que despus de una lesin de los tractos crticoespinales a la altura del bulbo, se produce una recuperacin del movimiento
parcial despus de unos meses. Esta recuperacin es posible porque las rdenes
motoras desde el crtex tambin tienen acceso a las motoneuronas de la mdula
y tronco por medio de sistemas descendentes del tronco del encfalo; es decir,
por medio de la va indirecta. Es conveniente remarcar, sin embargo, que el movimiento independiente de los dedos se pierde permanentemente.
1.5.2. Tractos crtico-espinales
Las fibras de los tractos crtico-espinales (o piramidales) se originan en las
zonas de representacin del tronco y de las extremidades de la corteza motora.
La contribucin de la corteza primaria (rea 4 de Brodmann) explica slo un
40% de las fibras crtico-espinales. El resto de los axones provienen de neuronas
del rea premotora, as como de la corteza somatosensorial.
Las proyecciones desde las reas premotora y motora acaban en las astas ventrales e intermedias de la mdula espinal. Las proyecciones desde la corteza somatosensorial acaban en el asta dorsal. Por tanto, es poco probable que las
proyecciones desde la corteza somatosensorial participen en el control motor.
Se piensa que podran regular la transmisin de informacin sensorial desde el
asta dorsal hasta los centros enceflicos superiores.
Los tractos crtico-espinales son el tracto crtico-espinal lateral y el tracto
crtico-espinal ventral. Los tractos crtico-espinales cruzan la lnea media y, as,
la corteza motora derecha controla los movimientos del lado izquierdo del cuer9. Los tractos crtico-espinales tambin reciben el nombre de piramidales.

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168

Fundamentos de Neurociencia

po, y a la inversa. La mayora de las fibras crtico-espinales cruzan la lnea media


a la altura del bulbo (en la decusacin de las pirmides). Sin embargo, un 10%
de las fibras crtico-espinales no cruzan la lnea inedia hasta que llegan al segmento medular de destino.
El recorrido de los tractos crtico-espinales es el siguiente:
El origen se encuentra en las neuronas piramidales de la capa cortical V
de la corteza motora.
Los axones de estas neuronas viajan a travs de la cpsula interna del encfalo anterior y el pednculo cerebral del mesencfalo.
En su paso por la protuberancia, los axones se dispersan entre las fibras y
los ncleos pontinos, y se vuelven a reagrupar a la altura del bulbo, en las
pirmides del bulbo.
En el extremo caudal del bulbo, aproximadamente un 90% de los axones
decusan (cruzan la lnea media) entrando en la mdula, donde forman el
tracto crtico-espinal lateral.
El resto de los axones no cruzan la lnea media en las pirmides, sino que
siguen un curso medial para la columna ventral de la mdula espinal formando el tracto crtico-espinal ventral. Las fibras del tracto crtico-espinal ventral cruzan la lnea media en la mdula espinal.
1S-1 Captulo III, apartado 1. Grfico 62.
&%%*> Captulo III, apartado 1. Grfico 63.

Los tractos crtico-espinales pueden efectuar contactos monosinpticos con


motoneuronas (estas conexiones son especialmente importantes en el movimiento individual de los dedos), o pueden establecer contactos con interneuronas de la mdula (estas conexiones indirectas son especialmente importantes
para la coordinacin de grandes grupos de msculos que participan en movimientos como el de caminar).
IM*= Captulo III, apartado 1. Grfico 64.
Disposicin somatotpica de los axones motores corticales en la cpsula interna, pednculo cerebral y tracto crtico-espinal.

Diferencias funcionales de los tractos crtico-espinales


Para entender cules son las diferencias funcionales entre los tractos crticoespinales ventral y lateral, ser til que nos fijemos en el origen de cada uno de
estos tractos.
&%*? Captulo III, apartado 1. Grfico 65.
Origen en la corteza motora de las proyecciones hacia los tractos crtico-espinales lateral y ventral, y hacia los tractos crtico-bulbares.

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169

Captulo III. Sistema sensorial y motor...

El destino de estos dos tractos son las motoneuronas de la mdula espinal


que inervan los msculos representados en las zonas de origen. De hecho, los
tractos crtico-espinales ventral y lateral acaban aproximadamente en las mismas regiones de la sustancia gris medular que las vas descendentes mediales y
laterales, respectivamente, del tronco del encfalo.
El tracto crtico-espinal lateral controla los msculos distales de las extremidades. Su influencia es fundamental para la realizacin de movimientos
voluntarios precisos, sobre todo de las manos y dedos. El tracto crtico-espinal lateral se relaciona con el control de los movimientos independientes de
los dedos y manos. Ciertos estudios con monos han puesto de manifiesto
que la transeccin bilateral del tracto crtico-espinal lateral produce una incapacidad para utilizar los dedos de manera independiente (al asir un objeto,
lo hacen moviendo todos los dedos juntos, como si estuvieran enganchados). Los movimientos independientes de las manos implican que la mano
derecha efecte movimientos simultneos y diferentes de los de la mano izquierda.
El tracto crtico-espinal ventral interviene en el control de los msculos
del cuello, tronco y msculos proximales de las extremidades. El tracto crtico-espinal ventral se relaciona con la locomocin y el control de la postura.
1.5.3. Tracto crtico-bulbar
Los axones que descienden desde las neuronas situadas en la zona de representacin de la cara en la corteza motora abandonan la va crtico-espinal en
diferentes niveles del tronco del encfalo para inervar ncleos sensoriales y motores de los pares craneales, formando as las vas crtico-bulbares.
Proyecciones hasta los ncleos motores: llegan principalmente a los ncleos
trigmino, facial, hipogloso y ambiguo, que controlan la musculatura de las
mandbulas, la expresin facial, lengua, faringe y laringe.
1.5.4. Fascculos crtico-rubrales y crtico-reticulares
^^ Captulo III, apartado 1. Grfico 66.
Proyecciones desde la corteza primara al ncleo motor del nervio facial.

El fascculo crtico-rubral se origina en la corteza motora y finaliza en el ncleo


rojo, donde se origina el fascculo rubroespinal. Si recordis, el tracto rubroespinal
se relaciona con el control voluntario de las extremidades contralaterales. En este

170

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Fundamentos de Neurociencia

sentido, el origen del fascculo crtico-rubral se encuentra en las zonas de representacin de las extremidades.
El fascculo crtico-reticular tiene el origen en la corteza motora y el destino en
la formacin reticular. Si recordis, de la formacin reticular parte el fascculo retculo-espinal, que forma parte de las "vas mediales", que controlan las motoneuronas que inervan los msculos axiales y proximales de las extremidades. Por tanto,
el origen del fascculo crtico-reticular se encuentra en las zonas de representacin
del cuello, tronco y de las zonas proximales de las extremidades.
Tabla 3.1. Principales vas motoras.
origen

SBSi^SME^iSaBHSM

s*.SRJ.Vf*^RSiSB ^SwS^^^^^^^^^^^s^

Grupo lateral
Fascculo crticoespinal lateral

Regin de la corteza
motora correspondiente a
los dedos, mano y brazo

Mdula espinal

Dedos, manos y
brazos

Fascculo rubroespinal

Ncleo rojo

Mdula espinal

Manos (no los


dedos), antebrazos,
pies y parte inferior
de las piernas

Fascculo crtico-bulbar

Regin de la corteza
motora correspondiente a
la cara

Ncleos de los nervios


craneales 5, 7, 9, 10,11 y
12

Cara y lengua

Fascculo vestbuloespinal

Ncleo vestibulares

Mdula espinal

Tronco y piernas

Fascculo tectoespinal

Colculos superiores

Mdula espinal

Cuello y tronco

Fascculo retculoespinal lateral

Formacin reticular bulbar

Mdula espinal

Msculos flexores de
las piernas

Fascculo retculoespinal medial

Formacin reticular
pon ti na

Mdula espinal

Msculos extensores
de las piernas

Fascculo crticoespinal ventral

Regin de la corteza
motora correspondiente
al tronco y parte superior
de la pierna

Mdula espinal

Manos (no los


dedos), antebrazos,
pies y parte inferior
de las piernas

Cttipo vetitroisedal

1.6. Sistemas moduladores del movimiento:


ganglios bsales y cerebelo
En los apartados que siguen explicaremos el papel de dos sistemas moduladores del control motor: los ganglios bsales y el cerebelo. Estos sistemas no se
caracterizan por enviar fibras directamente a la mdula espinal, sino que ejercen
su influencia por medio de conexiones a los centros motores donde se originan

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171

Captulo III. Sistema sensorial y motor...

los tractos motores descendentes. Los dos sistemas modulan y controlan la actividad motora que inicia la corteza cerebral consiguiendo una planificacin,
inicio, coordinacin, gua y fin apropiados de los movimientos voluntarios.
Puede darse movimiento voluntario sin estos sistemas; sin embargo, su lesin produce dificultades en el inicio, ejecucin y coordinacin de las secuencias complejas de movimientos.

1.6.1. Ganglios bsales


Los ganglios bsales son un conjunto de ncleos subcorticales interconectados y situados principalmente en el encfalo anterior basal.
Los principales ncleos de los ganglios bsales son los siguientes:
Caudado10
Putamen.
Globo plido.
Ncleo subtalmico.11
Sustancia negra.12
Figura 3.6. Componentes de los ganglios bsales.

10.E1 caudado y el putamen se llaman conjuntamente neoestrado o estriado.


11.El ncleo subtalmico forma parte del diencfalo.
12.La sustancia negra se sita en el mesencfalo.

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Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


&%%*> Captulo III, apartado 1. Grfico 67.
Organizacin de aferencias y eferencias
Al estriado (caudado y putamen) llegan proyecciones principalmente desde
la corteza cerebral. Estas ltimas son excitatorias (el neurotransmisor utilizado
es el glutamato) y llegan sobre las neuronas espinosas intermedias del estriado
(neuronas gabargicas).
Tabla 3.2. Principales aferencias a los ganglios bsales
Desde la cortea cerebral:
Corteza parietal (visual secundaria, somatosensitiva primaria y secundaria)
Corteza temporal (visual y auditiva secundaria)
Corteza del cngulo (lmbica)
Corteza frontal (motora primaria y secundaria)
Corteza prefrontal
Otras fuentes
Sustancia negra, pars compacta

Las proyecciones corticales desde las cortezas de asociacin viajan por la cpsula interna hasta el estriado.
Figura 3.7. Neuronas y circuitos de los ganglios bsales.

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Esta figura se ve con ms resolucin en la web.


S3 Captulo III, apartado 1. Grfico 68.
El globo plido est dividido en dos porciones, la porcin externa (GPe) y l
interna (GPi). Las proyecciones en una u otra porcin constituyen la va directa
o indirecta de los ganglios bsales. El estriado tambin proyecta a la sustancia
negra (pars reticulad) que enva axones al tlamo y al colculo superior.
Va directa: el estriado proyecta al GPi, que enva proyecciones directamente
al tlamo (complejo VA/VL).
Va indirecta: el estriado proyecta al GPe, que enva proyecciones al ncleo subtalmico. Este ltimo enva proyecciones a GPi, que lo hace en el tlamo VA/VL.
Como ya hemos comentado, el complejo talmico ventral anterior y ventral
lateral (VA/VL) enva proyecciones hacia el rea premotora y otras regiones de
asociacin del lbulo frontal por delante de la corteza motora primaria. As los
ganglios bsales influyen en la corteza motora primaria indirectamente, modulando la actividad en las reas de asociacin motoras.
^^3 Captulo III, apartado 1. Grfico69.

Va directa
Las neuronas del estriado son neuronas inhibitorias (GABA) activas transitoriamente (tienen poca o ninguna actividad espontnea). En cambio, las neuronas del GPi, que tambin son inhibitorias, se encuentran tnicamente activas y,
por consiguiente, inhiben de manera tnica (continua) las neuronas del tlamo.
Qu sucede cuando el estriado recibe aferencias desde el crtex? La actividad cortical dispara las neuronas del estriado que, al ser gabargicas, inhiben la
actividad del GPi. Al inhibir las neuronas del GPi, desaparece la inhibicin tnica sobre el tlamo, permitiendo que las neuronas talmicas sean excitadas por
otras aferencias (especialmente desde regiones corticales). Las neuronas del tlamo estimulan la generacin de seales otra vez hacia la corteza.
Figura 3.8. Va directa.

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Fundamentos de Neurociencia

E3 Captulo III, apartado 1. Grfico 70.


Para entender cmo los ganglios bsales influyen sobre la corteza motora, es imprescindible comprender el concepto de desinhibicin. Imaginad que una neurona inhibitoria transitoriamente activa hace sinapsis sobre una neurona inhibitoria tnicamente activa que, a su vez, sinapta sobre una neurona excitatoria. Cuando la actividad de la
neurona inhibitoria transitoria interrumpe la inhibicin tnica del circuito, otras aferencias pueden excitar la ltima
neurona de la cadena y conseguir que dispare. De este modo, dos neuronas inhibitorias pueden facilitar la excitacin transitoria de una tercera neurona.

Cuando se activa la va directa, el globo plido deja de inhibir el tlamo, y


permite que este ltimo y el crtex se activen.
Va indirecta
Como ya hemos dicho, las neuronas del estriado son neuronas inhibitorias (GABA) activas transitoriamente. Por su parte, las neuronas del GPe son
neuronas inhibitorias tnicamente activas que proyectan al ncleo subtalmico y lo inhiben. Las neuronas del ncleo subtalmico son excitatorias (utilizan glutamato) y proyectan al GPi, proporcionando excitacin adicional a
las neuronas tnicamente inhibitorias del GPi. Por tanto, el ncleo subtalmico puede aumentar la inhibicin tnica que llega al tlamo desde el GPi.
Figura 3.9. Va indirecta.

El efecto de la actividad de la va indirecta es el aumento de la influencia inhibitoria sobre el tlamo y, por tanto, sobre el crtex. En general, pues, podemos
decir que la activacin de la va directa desinhibe el tlamo (aumenta la actividad talamocortical). Se relaciona con facilitacin del movimiento. Y que la activacin de la va indirecta aumenta la inhibicin del tlamo. Se relaciona con
inhibicin del movimiento.

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175

Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Enfermedad de Parkinson
La enfermedad de Parkinson es un trastorno hipocintico. Los pacientes de
Parkinson muestran temblor constante en reposo, rigidez muscular, inestabilidad postural, disminucin de los movimientos espontneos y lentitud en la ejecucin de los movimientos. La enfermedad de Parkinson se produce por la
prdida de las neuronas dopaminrgicas que, desde la sustancia negra, inervan
el estriado (degeneracin de la va nigroestriada). Las aferencias dopaminrgicas
de la va nigroestriada refuerzan o amplifican las seales corticales que activan
la va directa. Por tanto, la degeneracin de va nigroestriada reduce esta influencia sobre la va directa, disminuyendo la probabilidad de que se produzca
la activacin del crtex por medio del tlamo.
Figura 3.10. Explicacin celular de la enfermedad
de Parkinson.

De hecho, el putamen est formado de dos zonas diferentes, cada una de las
cuales recibe inervacin dopaminrgica de la sustancia negra. Una de estas zonas posee receptores dopaminrgicos DI, que producen efectos excitatorios. Las
neuronas de esta zona envan axones a GPi. La otra zona del putamen tiene receptores D2, que producen efectos inhibitorios. Estas neuronas proyectan en
GPe. El primero de estos circuitos posee un efecto inhibitorio sobre la conducta
y el segundo, un efecto excitatorio. Una disminucin en la actividad de esta eferencia inhibitoria podra ser la causa de la rigidez muscular y el pobre control
postural de los enfermos de Parkinson.
Enfermedad de Huntington
La corea de Huntington constituye un trastorno hipercintico que se caracteriza por un exceso de movimientos incontrolables y rpidos que, en principio,
slo implican la cara y las manos; sin embargo, cuando la enfermedad avanza,
se extienden por todo el cuerpo. Es una enfermedad progresiva que, finalmente
produce la muerte. Estos sntomas reflejan la liberacin de las conductas motoras que los ganglios bsales deberan mantener controladas.

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Fundamentos de Neurociencia

Por tanto, disminuyen las eferencias excitatorias del ncleo subtalmico al GPi,
y la va indirecta es anormalmente eficiente para desinhibir el tlamo. La desinhibicin del tlamo sin la oposicin de la va indirecta aumenta la probabilidad de
que seales no apropiadas lleguen a la corteza produciendo los movimientos balsticos y coreicos que caracterizan a la enfermedad de Huntington.
Figura 3.11. Explicacin celular de la enfermedad
de Huntington.

1.6.2. El cerebelo
El sistema modulador del cerebelo incluye lo siguiente:
La corteza cerebelosa.
Los ncleos profundos del cerebelo: ncleo dentado, ncleos interpuestos
(formados por el ncleo emboliforme y el globoso) y ncleo fastigio.
La sustancia blanca.
Organizacin de las aferencias y eferencias del cerebelo
Las neuronas principales de la corteza cerebelosa son las clulas de Purkinje,
que procesan informacin que llega desde la corteza.
^3 Captulo III, apartado 1. Grfico 72.
Las proyecciones corticales a las clulas de Purkinje no son directas, sino que llegan por medio de ncleos pontinos que proyectan a las clulas granulares del cerebelo. Las clulas granulares establecen sinapsis excitatorias con las clulas de
Purkinje. Las terminaciones sinpticas de los axones pnticos (y otras aferencias ha
cia las clulas granulares) se denominan fibras musgosas. Por medio de estas ltimas,

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177

Captulo III. Sistema sensorial y motor...

el cerebelo tambin recibe informacin sensorial de la periferia desde la mdula espinal y tronco del encfalo. Las clulas de Purkinje tambin reciben aferencias moduladoras desde las clulas en cesta (de carcter inhibitorio) y de las fibras
trepadoras (de carcter excitatorio) desde la oliva inferior. Las fibras trepadoras se
originan en la oliva inferior y llevan informacin somatosensorial, visual e informacin de la corteza.
Tabla 3.3. Principales aferencias del cerebelo.

sdte b cortesa <?dbf4


Corteza parietal (visual secundaria, somatosensorial primaria y secundaria).
Corteza del cngulo (lmbica).
Corteza frontal (motora primaria y secundaria).
Otras fuentes
Mdula espinal (columna de Clarke).
Laberinto y ncleos vestibulares.
Ncleo olivar inferior.
Locus coeruleus.

Las clulas de Purkinje proyectan hasta los ncleos cerebelosos profundos. Asi
mismo, son gabargicas y, por tanto, el outpute la corteza cerebelosa tiene carcter
inhibitorio.
La actividad neural en el cerebelo cambia continuamente durante el curso de un
movimiento. Tanto las clulas de Purkinje como las de los ncleos profundos se encuentran tnicamente activas en reposo y cambian la frecuencia de descarga a medida que se desarrollan los movimientos. Las neuronas del cerebelo responden
selectivamente a diferentes aspectos del movimiento, como la extensin o la contraccin de los msculos o la posicin de las articulaciones.
Desde un punto de vista funcional, podemos distinguir tres regiones diferentes:
el vestbulo-cerebelo, el espino-cerebelo y el cerebro-cerebelo.Cada una de las divisiones funcionales del cerebelo se ocupa de aspectos diferentes del control motor.
El vestbulo-cerebelo
Se corresponde anatmicamente con el lbulo floculonodular. Recibe informacin del sistema vestibular (orientacin de la cabeza con respecto a la gravedad y de los movimientos de la cabeza) e inputs visuales desde los colculos
superiores y crtex estriado.
Las clulas de Purkinje del vestbulo-cerebelo inhiben las neuronas de los ncleos vestibulares, mediales y laterales. Por medio del ncleo lateral, el cerebelo
puede modular los tractos vestbulo-espinales lateral y medial que controlan
predominantemente la musculatura axial y los extensores de las extremidades,
asegurando el equilibrio en reposo y movimiento. La proyeccin inhibitoria al

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178

Fundamentos de Neurociencia

ncleo medial controla los movimientos de los ojos y coordina los de la cabeza
y los ojos por medio del fascculo longitudinal medial.
El vestbulo-cerebelo est involucrado en el control del equilibrio y de los movimientos de los ojos. Las lesiones en el vestbulo-cerebelo producen alteraciones en
el equilibrio e incapacidad de utilizar la informacin vestibular para controlar los
movimientos de los ojos durante movimientos de rotacin de la cabeza.
El espino-cerebelo
Est formado por el vermis y porciones intermedias de los hemisferios. El espino-cerebelo recibe informacin que representa los efectos que las rdenes motoras
descendentes estn produciendo sobre los msculos. Esta informacin le permite
comparar la accin que se pretende realizar con la que estn llevando a cabo los
msculos. Cuando se detectan disonancias en el espino-cerebelo, se generan seales que corrigen dichos errores. Estas seales no se transmiten directamente a la mdula, sino por medio de los sistemas descendentes del tronco del encfalo.
Los diferentes componentes del espino-cerebelo, vermis y zona intermedia de
los hemisferios realizan funciones diferentes.
El vermis recibe informacin visual, auditiva y vestibular, as como informacin
somestsica de la cabeza y las partes proximales del cuerpo. Proyecta a travs del ncleo fastigio a zonas del crtex y tronco del encfalo relacionadas con el sistema
descendente medial que controla los msculos proximales del cuerpo y extremidades. En la figura 3.32 se puede ver que el vermis recibe informacin del cuello y
tronco, visual y vestibular, y se relaciona con los sistemas descendentes mediales
del tronco del encfalo (tracto vestbulo-espinal y retculo-espinal). El vermis se relaciona con el control de la postura y locomocin.
Las partes adyacentes de los hemisferios tambin reciben informacin somestsica de las extremidades y proyectan a travs de los ncleos interpuestos hasta el ncleo rojo (origen del tracto rubroespinal). Otros axones del ncleo interpositus llegan
hasta el tlamo. Las neuronas talmicas proyectan hasta zonas del crtex motor primario que controlan las extremidades. Actuando sobre las neuronas origen del tracto rubroespinal y crtico-espinal, el cerebelo controla la musculatura de las
extremidades.
La zona intermedia de los hemisferios se relaciona con el control de los msculos ms distales de las extremidades. Las lesiones en el vermis producen alteraciones
en el equilibrio, y en la zona intermedia de los hemisferios produce rigidez en las
extremidades.
Cerebro-cerebelo
Formado por las partes ms laterales de los hemisferios y el ncleo dentado. Es
la nica parte del cerebelo que recibe proyecciones exclusivamente desde la corteza
cerebral. Las zonas corticales que proyectan hacia el cerebelo son las siguientes:

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Captulo III. Sistema sensorial y motor...

Corteza motora y premotora. Mediante estas proyecciones, el cerebelo tiene


informacin de los movimientos intencionados.
Corteza somato sensorial primaria y de asociacin. Por medio de estas proyecciones, el cerebelo recibe informacin de la posicin actual del cuerpo y
de la tasa de movimiento de las extremidades. Las aferencias desde la corteza
somestsica mantienen la organizacin somatotpica en el cerebelo, de manera que en este ltimo existe una representacin ordenada de la superficie
corporal.
Regiones de asociacin visual. Las aferencias visuales en el cerebelo se originan principalmente en las reas de asociacin relacionadas con el procesamiento de los estmulos visuales en movimiento. Estas proyecciones
implican que la coordinacin guiada visualmente del movimiento progresivo constituye una de las tareas principales que realiza el cerebelo.
Cuando el cerebelo recibe informacin de que la corteza motora ha empezado
a iniciar un movimiento, calcula cul debera ser la contribucin de diferentes ms
culos para llevar a cabo aquel movimiento. El resultado de este anlisis es enviado
al ncleo dentado que proyecta al crtex motor a travs del tlamo. En la figura
3.33 se puede ver que la zona lateral de los hemisferios del cerebelo, cerebro-cerebelo, recibe input cortical por medio de los ncleos pontnos e influye sobre el crtex motor y premotor por medio del ncleo ventral lateral del tlamo.
Las proyecciones en la corteza permiten al cerebelo modificar el movimiento en
curso que haba sido iniciado en la corteza frontal. El cerebro-cerebelo est relacionado con la planificacin y programacin de movimientos voluntarios complejos.
Figura 3.12. Relacin de las diferentes partes del cerebelo con el control motor.

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Captulo IV. Sistemas reguladores..

Captulo IV
Sistemas reguladores y emocionales.
Ritmos biolgicos, sueo y vigilia

1. Sueo y vigilia
1.1. Los ritmos circadianos
1.1.1. Introduccin
En este tema analizaremos uno de los ritmos biolgicos circadianos ms estudiado, el ciclo sueo-vigilia. En primer lugar, llevaremos a cabo una introduccin sobre los ritmos biolgicos en general y veremos que prcticamente todos
los organismos presentan actividades biolgicas repetitivas a lo largo del tiempo
y con una periodicidad caracterstica.
De entrada, podramos pensar que al menos algunos de estos ritmos representan
una respuesta pasiva al ciclo da-noche; sin embargo, en la actualidad, ya sabemos
que no es eso, puesto que parece que estn determinados genticamente.
1.1.2. Concepto y principales caractersticas de los ritmos biolgicos
La mayora de los organismos presentan actividades biolgicas repetitivas a lo
largo del tiempo y con una periodicidad definida. Muchas de estas actividades biolgicas estn relacionadas con los cambios producidos por la rotacin y translacin
de la Tierra. Considerando esto ltimo, es lgico que para competir y adaptarnos
de manera efectiva a este entorno, nuestra conducta tambin siga unos ritmos.
Si los ritmos biolgicos fueran respuestas a las seales peridicas ambientales, deberan desaparecer cuando el organismo fuera sometido a condiciones
ambientales constantes. Sin embargo, ello no es as, puesto que los ritmos biolgicos son endgenos.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 4.1. Muestra de algunos ritmos circadianos que


se dan en las respuestas fisiolgicas durante cuarenta
y ocho horas seguidas.

Estado de vigilia, temperatura corporal, hormona del crecimiento, niveles


de cortisol y niveles de potasio excretado por los rones.

El ritmo actividad-reposo que muestran, por ejemplo, las ratas en ausencia del ciclo
luz-oscuridad mantiene su periodicidad.

No obstante la gran variabilidad de factores que pueden determinar el periodo de un ritmo biolgico, existe una necesidad de sincronizacin entre s para
que el organismo muestre una conducta lo ms organizada posible; y, por tanto,
adaptada a su entorno. Los ritmos proporcionan la organizacin temporal de la
conducta de un animal.
Un ritmo biolgico se define como la ocurrencia de cualquier fenmeno,
dentro de un sistema biolgico, a intervalos ms o menos regulares; y la cronobiologa es el estudio de la estructura temporal de los organismos. Aunque los
ritmos biolgicos pueden sincronizarse con estmulos externos (zeitgebef), una
de sus caractersticas principales es su persistencia en ausencia de estmulos exgenos. Ya en 1729, el gelogo (fsico) J. Ortous de Marian observ que en las

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

plantas de mimosa haba una ritmicidad endgena que se mantena con independencia de la presencia del ciclo luz-oscuridad (aunque l crea que, de algn
modo, era sensible a los movimientos solares).
Los ritmos deben ser generados por los denominados relojes biolgicos, que se localizan en el sistema nervioso central. Se entiende por reloj biolgico una estructura
interna responsable de la generacin de una categora de oscilacin biolgica, con
un periodo sincronizado seguramente con el de algn ciclo ambiental extemo.
Los ritmos biolgicos suelen sincronizarse con determinados factores ambientales externos (por ejemplo, luz y temperatura), as como con estmulos que
nos proporcionan indicios del tiempo. Todos estos factores que pueden vincularse con el ritmo se conocen como zeitgebers ('donantes de tiempo'), y adaptan
el ritmo con el entorno. El zeitgeber primario para los humanos es la luz.
Estos relojes biolgicos son de extrema necesidad para la supervivencia,
puesto que, aparte de regular el valor de la variable, miden el tiempo. En principio, cualquier ritmo biolgico presentar las caractersticas siguientes:
Carcter endgeno.
Carcter hereditario.
Mecanismo bsico de generacin.
Clasificacin de los ritmos biolgicos
Pueden existir diferentes clasificaciones de los ritmos biolgicos; sin embargo, la ms sencilla sera segn la duracin del ritmo:
Circadiano (veinticuatro horas).
Ultradianos (menos de veinticuatro horas, frecuencia alta).
Infradianos (ms de veinticuatro horas, frecuencia ms baja).
El ritmo circadiano (circo, -'aproximadamente'- diem -'da'-) ms conocido es
el de la actividad/reposo y todas las variables que estn asociadas con el mismo.
Como ritmos ultradianos encontramos un ejemplo en la conducta alimenticia,
nivel de atencin, conducta motora, diferentes fases del sueo, etc. Y como ritmos infradianes tenemos, por ejemplo, la ovulacin femenina, la vulnerabilidad del estado emocional, etc.
Determinacin gentica de los ritmos biolgicos
La descripcin del ajuste de los relojes tiene su base en la Gentica. Ello se ha
demostrado con estudios en los que se han utilizado mutantes (seleccionados o
inducidos). Estos estudios se iniciaron por vez primera en la mosca del vinagre;
sin embargo, en la actualidad se han desarrollado mutantes de genes de mamferos en funciones homologas a las de esta especie.
Se han identificado dos genes bsicos: per (perod) y tim (timeless). La concentracin de las protenas expresadas por estos genes est determinada por

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184

Fundamentos de Neurociencia

el periodo de luz y oscuridad. A modo de resumen, el proceso sera el siguiente:


La informacin que codifican estos genes se transcribe en forma de ARNm, que sale del ncleo, se une a los ribosomas y desencadena la produccin de protenas per y tim.
La tim se disipa en presencia de la luz; por tanto, aumenta su concentracin
por la noche. En este periodo de oscuridad, ambas protenas se unen y entran
en el ncleo celular, donde suprimen la actividad de los genes per y tim.
Cuando vuelve a aparecer la luz, desaparece la protena tim y se activan
ambos genes, empezando de nuevo el ciclo.
La accin combinada de ambas protenas en el ncleo de la clula tiene
como resultado la regulacin en la transcripcin de otras protenas.
Cambios significativos en el entorno del organismo (por ejemplo, cambios lumnicos bruscos) pueden influir en la concentracin de protena
inducida, y ajustan as el reloj biolgico (adelantando o retrasando).
l^3 Captulo IV, apartado 1. Grfico 74.

1.1.3. Bases neurales de los ritmos circadianos


Todo sistema circadiano debe tener, como mnimo, tres elementos:
1) Una seal para su sicronizacin con los cambios que se producen en su entorno. En mamferos, que tienen como principal zeitgeber la luz, la principal va de
entrada es la retino-hipotalmica (vas visuales). Los denominados fotorreceptores
circadianos envan la seal al ncleo supraquiasmtico del hipotlamo y a la lmina
intergeniculada talmica. La fotorrecepcin circadiana se lleva a cabo sin los bastones, slo con algunos conos (ncleos fotorreceptores). Son especialmente importantes los estudios con ratones rd/rd que, a causa de una alteracin gentica, han
perdido los fotorreceptores (total de los bastones y prcticamente todos los conos).
Aunque los ratones son ciegos funcionalmente, la sensibilidad a la luz de los ritmos
circadianos de dichos ratones es igual a la de los ratones normales.
2) Un marcapasos o reloj biolgico que genere la oscilacin aprovechando algunas propiedades oscilatorias de la maquinaria celular. En los mamferos, el principal marcapasos o reloj biolgico se ha localizado en el ncleo supraquiasmtico
(NSQ) del hipotlamo. El mecanismo temporal es interno a cada clula. El NSQ recibe la seal de sincronizacin por medio de la va retino-hipotalmica y de la va
genculo-hipotalmica. Aunque seguramente ste no es el nico reloj interno, s
que es de los ms estudiados hoy da. Es un ncleo que contiene una gran cantidad
de neuronas, todas estrechamente conectadas (sus dendritas forman sinapsis las
unas con las otras).

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

La lesin del NSQ comporta la desincronizacin de ritmos como, por ejemplo, el del sueo; sin embargo, el total de horas dormidas a lo largo del da no
se ve afectado.
Estas alteraciones se pueden corregir con el transplante de clulas fetales del
NSQ. Sorprendentemente, no es preciso restablecer las conexiones del NSQ con sus
aferencias, ni situar estas clulas en el lugar neuroanatmico adecuado. Todo ello
va a favor del hecho de que sean sustancias segregadas por el propio NSQ las que controlen el ritmo; aunque no se descarta que la accin del NSQ vaya por la va de los
neuromoduladores. Sylver y sus colaboradores (1996) destruyeron el NSQ de un
grupo de hmsteres, con lo que suprimieron sus ritmos circadianos. Semanas ms
tarde se les trasplantaron clulas del NSQ de donantes. Estas ltimas estaban encapsuladas, de tal manera que permitan el paso de nutrientes para la supervivencia de
la clula, pero no pudieron restablecerse las conexiones del ncleo. No obstante, se
recuperaron los ritmos circadianos.
Pero cmo consigue el NSQ medir y dividir en unidades temporales? En estudios realizados con clulas del NSQ en cultivo, se ha visto que presentan ritmos circadianos individuales e independientes. Sin embargo, en un animal
intacto estos ritmos estn sincronizados, cmo se puede hacer? Seguramente,
liberando sustancias que sincronicen su actividad celular. En diferentes experimentos con neuronas del NSQ en cultivo, se ha visto que estas ltimas mantienen sus ritmos circadianos en su tasa de potenciales de accin y en los niveles
de pro tena fos. Cada una de las neuronas observadas en cultivo presenta picos
de actividad en diferentes momentos del da.
3) Una estructura de salida o va efectora por la que se hace evidente el ritmo. El NSQ enva informacin a diferentes ncleos del tlamo e hipotlamo,
pero, especialmente al ncleo paraventricular, desde el cual la informacin se
transmite a la glndula pineal.
Figura 4.2. Seccin sagital cerebral en la que
se observa la glndula pineal.

Esta glndula elabora y libera melatonina al sistema circulatorio. Ello se produce


durante la noche en respuesta a inputs provenientes del NSQ (ello es as tanto en
especies nocturnas como diurnas). La melatonina influye en un gran nmero de va-

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Fundamentos de Neurociencia

riables fisiolgicas y conductuales por medio del sistema porta hipotlamo-hipofisiario. Sobre todo se implica a la melatonina en los ritmos estacionales. La
melatonina posee distintas funciones conocidas, de entre las que se destaca su papel
en el ritmo circadiano de sueo/vigilia de algunas especies y el de seal cronolgica
circulante que permite informar sobre la duracin del da y, por consiguiente, influir en un buen nmero de seales. La melatonina tiene efectos antitumorales, anticonvulsivos, sedantes, hipnticos ligeros, y parece ser que tambin un efecto
antioxidante.
Estudios recientes han mostrado que la melatonina, actuando sobre receptores del NSQ, puede afectar a la sensibilidad de las neuronas de este ncleo en los
zeitgebers y, por tanto, puede alterar los ritmos circadianos.
Funciones biolgicas de la melatonina
En mamferos, sincronizacin de los ritmos biolgicos con las condiciones ambientales.
Regulacin de los cambios estacionales en animales (conducta reproductiva, peso corporal, etc.).
Efectos hipnticos en dosis bajas que parece funcionar por medio de mecanismos termorreguladores, separado de los ritmos circadianos.
Proteccin contra los radicales libres, efecto antioxidante.
Participacin en la fisiologa retinal. En este caso, la melatonina parece estar segregada por la misma retina.
1.1.4. Cronopatologa

La importancia de los ritmos biolgicos hace recomendable que la conducta se


adapte a estos ciclos para evitar los efectos perniciosos de la desincronizacin. En
algunas situaciones es inevitable el desfase de algunos ritmos (tumos de trabajo
nocturnos, viajes transmeridianos), que producen sntomas como apata, cansancio, insomnio, problemas digestivos, etc. Ms que un problema horario por s mismo, es un problema de diferentes ritmos de resincronizacin que muestran las
diferentes variables fisiolgicas. As, por ejemplo, el ciclo sueo/vigilia se adapta
con rapidez, mientras que la temperatura puede requerir das o semanas.

1.2. Electrofisiologa del sueo y la vigilia


1.2.1. Introduccin
En todos los organismos se presentan estados de reposo y de actividad. Sin
embargo, si estudiamos el sueo desde un punto de vista conductual, diferen-

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

dndolo de otros estados de reposo, entonces veremos que bsicamente slo se


da en vertebrados superiores.
Es preciso entender el sueo como una conducta y como un estado fcilmente reversible de disminucin de sensibilidad al entorno y de reduccin de la interaccin con el mismo. Las causas principales que hacen entender el sueo
como una conducta son las siguientes:
Reduccin de la actividad motora.
Disminucin del umbral de respuesta a estmulos externos.
Posturas estereotipadas.
Fcil reversibilidad.
Los humanos pasamos una tercera parte de nuestra existencia durmiendo,
y lo hacemos de forma recurrente alternando con la vigilia cada veinticuatro
horas, con una periodicidad circadiana. Pero por qu necesitamos dormir?
Qu mecanismos producen este estado? Hasta la dcada de los cincuenta, el
sueo era considerado como un fenmeno unitario, con una fisiologa pasiva
y con un objetivo reparador. Fue entonces cuando se observ, a partir de registros electroencefalogrficos, que el sueo constaba de dos componentes
muy diferentes.
La acitividad fisiolgica durante el sueo se puede monitorizar por medio de
registros electroencefalogrficos, electromiogrficos y electrooculogrficos.
Vase Estudio del sistema nervioso humano en vivo. Todos estos tipos de estudios han permitido constatar que dentro del periodo de sueo existen diferentes
fases o etapas con manifestaciones bioelctricas y conductuales propias. Se ha
diferenciado entre sueo no REM y sueo REM.

1.2.2. Fases del sueo


A lo largo de los aos, diferentes hechos han conducido a establecer una clasificacin de las distintas fases del sueo:
1) Estudios de Berger en la dcada de los aos treinta, que establecan que
exista una correspondencia entre las caractersticas del EEG y los niveles de
conciencia.
2) Primera clasificacin, propuesta por Loomis en 1935, de las etapas de vigilia y sueo segn los diferentes niveles de conciencia.
3) Estudios de N. Kleitmann y A. Aserinsky, que llevaron a una clasificacin
de los diferentes estadios o fases del sueo teniendo en cuenta sus caractersticas
electrofisiolgicas y conductuales.

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Fundamentos de Neurociencia

4) Los criterios definitivos para una valoracin unitaria y homognea para


registrar y clasificar las etapas del sueo en el hombre fueron publicados en
1968 por Rechtschaffen y Kales.
De acuerdo con estos criterios, la clasificacin es la siguiente:
1) Sueo no REM
Estadio 1 (El).
Estadio 2 (E2).
Estadio 3 (E3) - estadio 4 (E4) o sueo de ondas lentas (SOL).
2) Sueo REM
Los principales patrones bsicos de actividad elctrica que pueden darse en
un ciclo de sueo normal estn resumidos en los apartados siguientes:
Vigilia
Sus principales caractersticas electrofisiolgicas son las siguientes:
Ondas beta (a), rpidas y de baja amplitud cuando la persona est activa
o con los ojos abiertos.
Ritmo alfa (p) cuando la persona est con los ojos cerrados o relajada.
Tono musculado tnico y apreciable.
Sueo no REM
Las principales caractersticas de esta fase son las siguientes:
Actividad metablica baja.
Temperatura cerebral baja.
Presin arterial, tasa cardaca y actividad del SNP simptico baja.
Aumento de la actividad del SNP parasimptico.
Divisin en cuatro estadios:
a) Estadio 1: (10 minutos)
Transicin de la vigilia (ondas (3) al sueo. Al entrar en el estadio 1, se van
intercalando entre las ondas rpidas ondas , alguna actividad del sistema esqueltico y movimientos oculares leves. Asimismo, aparecen ondas theta.
b) Estadio 2 (15 minutos)
Aparicin de las ondas denominadas husos de sueo, con un voltaje que va aumentando gradualmente y que despus disminuye, dando la forma caracterstica

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

de huso. Se cree que marcan una disminucin de la sensibilidad del cerebro en la


entrada de la estimulacin sensorial. En este estadio, tambin aparecen los complejo
K (ondas bruscas creadas por estmulos no esperados). El resto de las ondas EEG son
comparables a las del El. Contina bajando el metabolismo.
c) Estadio 3
EEG en el que aparecen ondas delta (20-50%) .Tambin pueden aparecer husos de sueo.
d) Estadio 4
Ondas delta en ms del 50% del registro. Son ms profundas. Metabolismo
muy bajo. Pesadillas y terrores nocturnos.
En conjunto, la suma del tiempo en E3 y E4 es de, aproximadamente, unos
sesenta minutos. La suma de ambos estadios se denomina periodo de sueo de
ondas lentas (SOL). Durante el SOL se produce una disminucin de la temperatura cerebral y se produce tambin la liberacin de la hormona del crecimiento.
Sueo REM o sueo paradjico
Reversin del EEG a un patrn de bajo voltaje, patrones de frecuencia mixta.
Desincronizacin cortical. El patrn es muy similar al de la vigilia; por este motivo, tambin se denomina sueo paradjico, puesto que la activacin neuronal se
parece mucho a la de la vigilia (algunas neuronas descargan con mayor intensidad en esta fase que en la vigilia).
La aparicin del fenmeno de los movimientos oculares rpidos o REM (Rapid
Eye Movement) es lo que ha dado nombre a esta fase del sueo. Una vez la persona ha entrado en esta fase, los ojos muestran movimientos rpidos bajo los
prpados cerrados.
Aparicin de las ondas caractersticas llamadas PGO (pontogeniculooccipitales). Las PGO consisten en breves rfagas fsicas de actividad elctrica que se originan en la protuberancia y se propagan a los geniculados laterales, y de all al
occipital. No ha sido registrado en humanos porque hay que insertar electrodos
directamente en el cerebro. Correlacin de estas ondas con los REM caracters
ticos de esta fase. Se pueden evocar ondas similares a las PGO en la vigilia por
la aparicin de estmulos de forma brusca.
Atona muscular total (a excepcin de la musculatura ocular, del odo medio y del diafragma), as como del sistema de control de la temperatura
corporal que se adeca a la temperatura ambiental.
Aparicin de las ondas theta hipocampales (ondas EEG del hipocampo de
entre 5 y 8 Hz).

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Aumento de la temperatura cerebral y la tasa metablica (puede ser ms


elevado que durante la vigilia).
Aumento del flujo sanguneo, erecciones e irrigacin del cltoris.
Se dan algunos pequeos espasmos musculares.
Periodo en el que se dan los sueos como estructura narrativa.
Organizacin cclica
A lo largo de la noche se van alternando las diferentes fases del sueo:
Primer ciclo: !-> E2^> E3- E4-+ E3- E2- REM. Cada ciclo dura unos noventa
minutos y estamos en REM aproximadamente entre veinte y treinta minutos.

1.2.3. Ontognesis
En humanos, las horas de sueo diarias disminuyen desde las diecisiete o dieciocho horas de los bebs, pasando por las catorce horas de los nios de cuatro
aos, y as gradualmente hasta llegar a las aproximadamente siete u ocho horas
de la edad adulta. Asimismo, a lo largo de los aos, pasa de estar repartido en
distintos ciclos al da (hasta los cuatro aos, aproximadamente) a consolidarse
como un nico periodo nocturno.
Figura 4.3. Esquema que nos muestra cmo vara el ciclo del sueo durante
la vida de una persona.

En los primeros aos de vida pasamos un 50% del tiempo total de sueo en REM, mientras que
en la etapa adulta el tiempo total de REM durante el sueo baja hasta el 20%.

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

En el beb, la fase REM constituye aproximadamente un 50% del sueo total


sin embargo, difiere en la forma con respecto al REM adulto en lo que concierne
a los movimientos oculares rpidos, atona, espasmos musculares, etc. A partir
de los cuatro aos, el tiempo total en REM ya es muy similar al de la vida adulta
(20-25%). A medida que avanza la edad, el REM va declinando hasta constituir
un 15-20% del sueo total. Las ondas lentas y de alta amplitud presentes en la
fase no REM no se observan en los bebs, puesto que aparecen a partir del pri
mer ao de vida. Sin embargo, a partir de la adolescencia dichas ondas vuelven
a declinar, hecho que provoca que el sueo sea mucho ms inestable, dado que
existe una mayor probabilidad de que se produzcan despertares.
Todos estos cambios son mucho ms acelerados en animales que maduran
muy rpidamente.

1.2.4. Filognesis
Aunque todos los mamferos duermen, la duracin y forma del ciclo vara. Por
norma general, los pequeos mamferos duermen ms que los grandes mamferos.
Cuanto ms inmaduro nace un mamfero, ms tiempo dedica en proporcin al SP
tanto en la infancia como en la edad adulta. Asimismo, se ha correlacionado positivamente la duracin del tiempo total de sueo con el peso del cerebro.
Algunas caractersticas del sueo son consecuencia del estilo de vida del organismo. As, algunos mamferos martimos muestran patrones de sueo no
REM en slo un hemisferio cerebral cada vez, con aparente coordinacin con la
respiracin (delfn nariz de botella). Parece que ello sera un mecanismo adaptativo para permitir que el animal estuviera siempre en estado de alerta.
Las diferencias filogenticas sugieren que el sueo est bajo control gentico.
Se ha visto que existen correlaciones significativas entre el tiempo total de sueo y la proporcin de REM en gemelos monocigticos, pero no en dicigticos
Asimismo, se ha demostrado que los patrones de sueo se heredan. Distintas cepas de ratas consanguneas muestran diferencias en el tiempo total de sueo, de
REM y de ritmos circadianos. Estudios de cruce en ratones indican que cada una
de estas caractersticas se hereda por separado.

1.3. Mecanismos neurales


1.3.1. Introduccin
En los aos treinta, Bremer empez a investigar las bases neurales del sueo.
Para ello, examin los efectos producidos en el EEG del gato despus de realizar
transecciones a diferentes niveles.

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Fundamentos de Neurociencia

Al final de la dcada de los cuarenta, Moruzzi y Magoim observaron que la


estimulacin elctrica de la formacin reticular mesenceflica induca un estado
de vigilia; por tanto, ello implic que la vigilia requera un mecanismo especial.
Con posterioridad, la lesin, registro y estimulacin de zonas definidas, junto
con la mejora de las tcnicas, signific un avance en el conocimiento del control neural del ciclo sueo-vigilia.

1.3.2. Vigilia
Desde una perspectiva neuroqumica, existen tres sistemas implicados en los
procesos de arousal y vigilia:
a) Sistema noradrenrgko del locus coeruleus (LC, protuberancia dorsal). En periodos previos y durante el sueo no REM, hay una disminucin de la tasa de
descarga de las neuronas del LC, que es mxima durante el REM. En cambio, al
despertar, esta ltima aumenta considerablemente. El LC recibe aferencias del
bulbo ventrolateral y dorsomedial y enva informacin a todo el neocrtex, hipocampo, tlamo, cerebelo y al mismo tronco del encfalo. Este sistema interviene sobre todo en la mediacin de los efectos activadores de los agonistas
catecolaminrgicos (por ejemplo, anfetamina). La activacin de las neuronas
del LC se da, sobre todo, cuando se presentan estmulos que representan un
cambio en la conducta, cuando el animal est atento o presta atencin a dichos
estmulos.
b) Sistema colinrgico (protuberancia y prosencfalo basal; Pptg y Ltdg). La estimulacin de este sistema produce activacin o arousal cortical. Los agonistas colinrgicos aumentan las seales de arousal cortical en el EEG, mientras que los
antagonistas las disminuyen. Los niveles de acetilcolina en reas relacionadas
con estados de alerta y arousal conductual correlacionan con el estado de activacin del animal.
c) Sistema serotoninrgico del ncleo del rafe

1.3.3. Sueo no REM


Empezaremos el estudio de los mecanismos neurales del sueo no REM estu
diando cul es la gnesis de dos de sus elementos ms caractersticos:
Husos de sueo
Mediante experimentos clsicos con EIC de los ncleos de la lnea media del tlamo, se observ la aparicin de una respuesta cortical que iba aumentando de ta-

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

mao durante el pulso de estimulacin. Tras unas cuantas respuestas de amplitud


creciente, estos potenciales evocados tendan a desaparecer. Son lo que se denomina ondas reclutantes (reauiting respons) que aparecan con una latencia relativamente larga y de forma ampliamente distribuida en diferentes territorios corticales.
Recordemos que la entrada en el E2 en el hombre, y en SOL en el gato, la
marca la aparicin de los husos de sueo.
Figura 4.4. EEG correspondiente al estadio 2 en que
pueden observarse los husos de sueo.

Una estructura bsica para la aparicin de los husos es el ncleo reticular


talmico (NRT), que acta de marcapasos haciendo que los sistemas tlamocorticales oscilen en esta frecuencia. Se ha visto que la lesin del NRT o la
abolicin de sus conexiones con los ncleos de relevo talmicos abolen la expresin de los husos; as como se ha visto que la actividad en la frecuencia
de los husos de sueo puede registrarse en neuronas del NRT aisladas de sus
aferencias con el relevo talmico y el crtex. En todo ello, bsicamente es
preciso considerar las neuronas gabargicas del NRT, que son las que descargan de forma espontnea en la frecuencia de los husos. Dicha descarga produce en los ncleos de relevo talmicos hiperpolarizaciones rtmicas. La
hiperpolarizacin produce la activacin de una corriente de bajo umbral de
calcio, que a su vez genera una espiga y una rfaga de potenciales de accin.
Los ncleos de relevo transmiten hacia la corteza esta actividad y, al mismo
tiempo, este efecto en los ncleos de relevo excita las neuronas del NRT, empezando el ciclo de nuevo.
Ondas delta
Estas ondas lentas reemplazan progresivamente los husos, que son especialmente abundantes en los estadios 3 y 4 del sueo humano y en el REM de algunos animales de laboratorio.
Figura 4.5. EEG correspondiente al estadio 4 en que puede
observarse mayoritariamente la presencia de ondas delta.

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Fundamentos de Neurociencia

El elemento fundamental para la aparicin de las ondas lentas es la corteza,


sobre todo la orbitofrontal. Las clulas piramidales de las capas IV y V y las interneuronas corticales estn implicadas en la aparicin de las ondas delta. Registros intracelulares han probado la existencia de dos actividades diferentes en
la corteza con distintos orgenes (oscilacin delta en sentido estricto y oscilacin lenta).
Es en el tronco cerebral donde se han localizado estructuras facilitadoras del
sueo lento, en concreto en la parte caudal del tronco, cerca del suelo del IV
ventrculo. En este nivel (bulbo), la principal zona hipnognica es la del ncleo
del tracto solitario: su EIC a baja frecuencia o estimulacin qumica con agonistas produce sincronizacin en el EEG y conducta del sueo.
En general, independientemente de los fenmenos asociados al sueo no
REM, se ha encontrado lo siguiente:
En el puente del tronco del encfalo existen estructuras que, si las lesionamos, supone una disminucin en la sincronizacin del EEG y la apari
cin de la vigilia; tambin el locus coeruleus se ha implicado en la
generacin del SOL. Durante mucho tiempo tambin se implicaron los
ncleos del rafe (teora monoaminrgica del sueo de Jouvet) en la gnesis del SOL; sin embargo, esta teora fue perdiendo fuerza despus de verse
que la liberacin de 5 HT es mayor durante la vigilia que durante el sueo
y que su lesin comporta un efecto primario en la vigilia.
En el prosencfalo basal tambin encontramos dos reas implicadas en la
gnesis del sueo no REM: la regin preptica (existen neuronas que descargan en frecuencia delta y en relacin con las ondas delta EEG) y el hipotlamo anterior. Constituyen dos reas adyacentes que se conocen como
rea POAH. En estas estructuras encontramos neuronas que descargan selectivamente en el SOL.
Se ha visto que el prosencfalo basal provoca inhibicin de las clulas de la
formacin reticular, hecho que valida el sueo como un fenmeno activo, con
un inicio que implica tambin un proceso activo. El rea POAH tambin posee
un papel decisivo en la termorregulacin, puesto que recibe informacin de los
termorreceptores corporales y cerebrales. Tanto el EIC de las neuronas de la
POAH, como el aumento de su temperatura comportan una induccin al sueo
no REM (lo que se podra vincular con el hecho de que los estados febriles o aumentos de temperatura ambiental provocan somnolencia). Recordad que el sueo parece reducir la temperatura cerebral.
Aunque el tlamo no es decisivo en la gnesis del SOL, s que posee un papel
clave para ayudar el hecho de que el SOL tenga un patrn normal, sobre todo
desde la descripcin del insomnio familiar fatal. El insomnio familiar fatal supone atrofia de los ncleos anterior y dorsomedial del tlamo y cursa con lo siguiente: 1) trastornos endocrinos relativos a la prdida de ritmicidad en la

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

liberacin de somatotropina y prolactina; y 2) sobre todo, en una prdida grave


de las fases de SOL y REM que lleva al individuo a la muerte (modelo experimental en gatos por lo que respecta al dorsomedial).
1.3.4. Sueo REM
Durante la vigilia y el SOL, el REM est inhibido por las neuronas serotonrgicas
del rafe y las noradrenrgicas del LC. El principal mecanismo ejecutivo del REM est
localizado en la protuberancia dorsolateral (Pptg/Ltdg), tambin denominado rea
peribraquial (Brachium conjunctivum), en neuronas colinrgicas.
De hecho, estos grupos celulares aumentan su tasa de descarga tanto durante
el REM (clulas REM-ON aumentan su actividad 80 s antes de la entrada en
REM) como durante la vigilia activada. Los agonistas colinrgicos (organofosfatos) facilitan el REM acortando los periodos entre las fases de este ltimo. En
cambio, lesiones con kanico del rea peribraquial implican una drstica reduccin del REM y, en cualquier caso, la cantidad del mismo que se conserva est
directamente relacionada con las neuronas ACh no lesionadas.
Si administramos carbacol (agonista ACh) en la formacin reticular pontomedial (FRPM, regin de la protuberancia ventral al LC), el animal mostrar al
gn o todos los componentes del REM. En este caso, el carbacol estimula lo
receptores colinrgicos posinpticos de neuronas que reciben proyecciones de
las clulas ACh del rea peribraquial (regin colinoceptiva de la FRPM). Esta regin, sin embargo, contina siendo controvertida, puesto que existen diferentes
trabajos que apuntan en distintos sentidos.
Aunque todava no existe acuerdo sobre cul sera la zona exacta responsable
de coordinar todas las caractersticas del REM, s que cada una de las mismas est
muy bien estudiada por separado.
1) Atona muscular
Es consecuencia de la parada de la actividad de las motoneuronas que
inervan la musculatura antigravitatoria, a causa de una hiperpolarizacin de
su membrana. Sin embargo, intermitentemente pueden producirse despolarizaciones breves y momentneas provocadas por un aumento de la actividad excitadora descendente desde sistemas supraespinales (es aqu cuando
se producen los tpicos espasmos musculares del REM). La regin crtica para
esta atona parece ser la parte dorsolateral de la protuberancia, en concreto,
el ncleo subcoeruleus.
En el gato, su lesin bilateral produce la desaparicin de atona durante el
REM, lo que hace que exhiba una conducta motora producto de su actividad
onrica y de la gran activacin cerebral durante el REM.

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Fundamentos de Neurociencia

Estas neuronas de la protuberancia dorsolateral actan inhibiendo la formacin reticular (FR) bulbar magnocelular, que inhibe a la vez las motoneuronas
espinales por medio de interneuronas espinales. En humanos tambin se ha implicado la protuberancia dorsal en la atona del REM, y se han dado casos en los
que la lesin de esta zona comporta una conducta motora muy activa, violenta,
con autolesiones.
2) Desincronizacin cortical
Estas neuronas colinrgicas del rea peribraquial (Pptg/Ltdg) constituyen
una parte integral del sistema reticular activador ascendente. En el REM la liberacin de acetilcolina en el crtex aumenta, mientras que la de noradrenalina y
serotonina disminuye. Estas estructuras ejerceran una accin bloqueante en las
de generacin de sincronizacin talmicas, actuando sobre los ncleos de relevo, sobre el ncleo reticular talmico (NRT), sobre las neuronas colinrgicas del
prosencfalo basal que bloquean la generacin de ondas lentas; todo ello produce arousal y desincronizacin cortical.
3) Movimientos oculares
La formacin reticular (FR) pontomedial ser la estructura preoculomotri
encargada de iniciar los movimientos oculares rpidos por medio de sus conexiones con los ncleos del VI par craneal.
4) Ondas PGO
El ncleo colinrgico peduculopontino del rea peribraquial constituye una
estructura clave para el desencadenamiento de las ondas PGO. La aparicin de
estas ltimas en el tlamo es un fenmeno mediado por receptores nicotnicos.
Durante la vspera y el SOL, el REM est inhibido por las neuronas 5 HT de los
ncleos del rafe y las NE del LC.

1.4. Funciones del sueo


Evidentemente, el hecho de que el sueo haya persistido a lo largo de la evolucin y que nos pasemos una tercera parte de nuestra vida durmiendo nos hace pensar que, desde un punto de vista funcional, es capital. Sin embargo, la naturaleza y
las funciones del sueo todava son objeto de muchas discusiones y se han propuesto diferentes hiptesis que pueden llegar a ser complementarias entre s.
Los diferentes experimentos con privacin de sueo indican que este ltimo
debe poseer un papel primordial en el sistema homeosttico corporal, control
de la temperatura y equilibrio del sistema inmunitario y que participa probablemente en funciones cognitivas.

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Captulo IV. Sistemas reguladores...

En cualquier caso, el hecho de que encontremos el sueo como fenmeno


en todas las especies de mamferos y aves nos indica que, al menos en parte, es
fisiolgicamente necesario. Los efectos de la privacin de sueo no parecen ser
tan drsticos en humanos como en animales. Uno de los casos ms espectaculares descritos en humanos es el caso de un chico que estuvo once das sin dormir. Los sntomas que fueron apareciendo progresivamente fueron mal humor,
mareo y nuseas, problemas de memoria, sensacin de cansancio y temblores.
Cuando decidi dormir, lo hizo durante quince horas seguidas, despus aguant veintitrs horas despierto, para volver a dormir durante diez horas. Contra
todo pronstico, no aparecieron efectos secundarios y, al cabo de una semana,
su ritmo de sueo era totalmente normal.
1.4.1. Conservacin de la energa
Cuando dormimos gastamos menos energa, puesto que cuando estamos en
el SOL, hay una disminucin de la presin arterial, de la tasa cardaca, del ritmo
respiratorio, del tono muscular, de la temperatura corporal, etc. Todo ello ha su
gerido que si se hipotetizara sobre un posible papel del sueo, sera la conservacin de la energa.
La idea de que el sueo fuerza al descanso es apoyada por el hecho de que los
pequeos mamferos duermen mucho ms tiempo, proporcionalmente, con
respecto a los grandes mamferos. Son animales con una gran demanda de energa por su termorregulacin y locomocin, pero con pocas reservas.
Pero por qu, si se podra descansar durante la vigilia sin perder la atencin
o vigilancia, no se hace? Cmo explicamos que durante el REM haya un gasto
metablico alto?
1.4.2. Proceso restaurador
La tasa metablica durante el sueo representa el 15% de la que mantenemos
en vigilia. La reduccin de los procesos metablicos tambin est relacionada
con la bajada caracterstica de la temperatura corporal.
El sueo sera un proceso en el cual se dan diferentes procesos anablicos que
intentan compensar el desgaste fsico y emocional de la vigilia; as sera una necesidad fisiolgica vital, dormimos porque necesitamos descansar y recuperar
fuerzas. El hecho de que durante algunos periodos del sueo se produzca liberacin de hormonas podra apoyar esta hiptesis.
Los estudios de privacin de sueo no han proporcionado pruebas convincentes de que el sueo sea necesario para mantener un funcionamiento normal

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del organismo, puesto que en estos estudios no se observa una respuesta de estrs importante del organismo. Asimismo, por un lado, la privacin de sueo
no dificulta la capacidad de las personas para llevar a cabo ejercicio fsico; y por
otro, tenemos que el ejercicio fsico no hace que la persona duerma ms horas
(aunque s puede ser que se duerma antes).

1.4.3. Adaptacin
Segn esta hiptesis, dormimos para evitar problemas en periodos en los que
la especie es ms vulnerable. Partiendo de esta hiptesis, en 1969 F. Snyder sugiri que el sueo REM podra ser un periodo en el que hay ms activacin cerebral por si es preciso estar alerta ante posibles peligros. Pero por qu el sueo
se da en algunas especies que estaran ms seguras si nunca durmieran? Algunas
especies, para evitar posibles peligros que les comporta el hecho de entrar en
sueo, han desarrollado un patrn de sueo diferente por cada hemisferio cerebral. ste es el caso, por ejemplo, del delfn Tursiops truncatus, en el que cada hemisferio duerme por separado.

1.4.4. Funciones cognitivas


Los humanos mostramos pocos dficits fisiolgicos despus de algunos das
de privacin; en cambio, s que se ven alteradas las capacidades intelectuales.
Despus de un periodo de privacin de sueo, pueden aparecer alteraciones perceptivas y alucinaciones. El sueo parece necesario para el funcionamiento normal del cerebro. Despus de periodos prolongados de privacin de sueo, los
sujetos muestran una mayor cantidad de sueo REM y, sobre todo, de SOL.
Muchos estudios, sobre todo con animales, han investigado la relacin con
el sueo REM y los procesos de aprendizaje y memoria, sobre todo a partir d
las observaciones siguientes:
Existencia de desincronizacin cortical.
Aparicin del ritmo theta hipocampal.
Aumento del flujo sanguneo.
Incremento de la sntesis de protenas.
Cierta correlacin filogentica entre el sueo REM y la capacidad de
aprendizaje de las especies.
Existencia de correlaciones significativas entre el sueo REM y la capacidad de aprendizaje y memoria de los sujetos.

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199

Captulo IV. Sistemas reguladores...

Activacin durante el sueo REM de estructuras con un fuerte componente afectivo de la memoria, como por ejemplo la amgdala.
En un experimento realizado en 1994 por Karni y otros, se observ que la privacin del sueo REM despus de una sesin de aprendizaje implicaba una mala
retencin de la tarea el da siguiente. En cambio, la privacin del SOL no produca estos efectos deteriorantes.
Algunos autores, como F. Crick, creen que el sueo REM permitira una eliminacin de la memoria de aquellas informaciones que no nos son tiles, que
no necesitamos retener. En cambio, otros autores creen que ello sera una funcin del SOL. Tambin puede ser que cada periodo contribuya de diferente manera a los procesos de aprendizaje y memoria. En un experimento reciente se ha
demostrado que los patrones cerebrales que se registran en el hipocampo de ratas que durante el da han recorrido un laberinto (se las recompensaba con comida), se reproducen con mucha exactitud cuando las ratas duermen. Esta
relacin llega a ser tan precisa que los investigadores podran decir en qu parte
del laberinto estara el animal si estuviera despierto.
1.5. Trastornos del sueo
Existen diferentes clasificaciones de los trastornos del sueo, pero, en cualquier caso, siempre encontraremos aquellos que afectan al inicio y al mantenimiento del sueo -insomnio-, los que implican una excesiva somnolencia, los
del ritmo sueo-vigilia o disfunciones asociadas al sueo.
1.5.1. Insomnio
Constituye uno de los trastornos del sueo ms frecuente, puesto que se calcula
que una tercera parte de la poblacin presenta algn tipo de insomnio, siendo en
el sexo femenino donde se da una mayor prevalencia. Conviene sealar que en muchos casos se da lo que se conoce con el nombre de percepcin errnea del estado de
sueo; es decir, se produce una contradiccin entre la incapacidad de dormir que
una persona considera que posee y su indicadores EEG en cuanto al sueo.
Entre los factores situacionales que predisponen al insomnio encontramos
situaciones de estrs, cambio de los hbitos y espacios usuales, cambio del turno
de trabajo, etc. Cuando el insomnio es de larga duracin, persiste durante meses, se le puede considerar como efecto secundario de otras patologas o tambin
como efecto secundario a causa de la ingesta de determinados frmacos.

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200

Fundamentos de Neurociencia

1.5.2. Somnolencia excesiva


Existen personas con verdaderos problemas para mantener la atencin durante el da, puesto que sufren una excesiva somnolencia o ataques de sueo durante el da. As, por ejemplo, tenemos los pacientes narcolpticos.
Narcolepsia
Trastorno en el que el paciente sufre frecuentes e intensos ataques de sueo
que pueden producirse en cualquier momento de la vigilia, y con una duracin
cada uno de entre cinco y treinta minutos.
Parece que este trastorno es, en realidad, una disfuncin de los mecanismos de
la vigilia que deberan inhibir los centros responsables de la entrada en sueo REM.
Muchos narcolpticos presentan tambin cataplexia; es decir, una prdida
brusca del tono muscular, inhibicin motora repentina, pero sin la prdida de
conciencia. En el inicio del sueo tambin muchos narcolpticos presentan una
incapacidad temporal para moverse o hablar, fenmeno que se conoce como
parlisis del sueo.
La narcolepsia se da en diferentes especies animales, aparte de en humanos. En
1999, un grupo de investigadores de la Universidad de Stanford (Mignot y col.) encontraron que la narcolepsia en perros viene determinada por una mutacin en el
gen de uno de los receptores de la orexina (pptido cerebral, sintetizado bsicamente
por neuronas del hipotlamo, que estimula la conducta de ingesta).
Resultados recientes sugieren que en el hipotlamo se dan interacciones
complejas entre mecanismos de diferentes ritmos diarios, como por ejemplo el
del sueo y el de la ingesta.

1.5.3. Trastornos del ritmo sueo-vigilia


De los posibles trastornos del ritmo, el ms frecuente es el trastorno de horario (jet lag) que se da como consecuencia de cambios de huso horario. Diferentes
experimentos apuntan a la ingesta de melatonina como posible solucin de estos trastornos.

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Captulo V. Sistemas reguladores..

Captulo V
Sistemas reguladores y emocionales. Conductas motivadas

1. Conducta reproductora
1.1. Desarrollo sexual
Podemos distinguir de una manera muy esquemtica entre conductas que
promueven la supervivencia del organismo (como la ingesta y la bebida, por
ejemplo) y entre aquellas que promueven la supervivencia de la especie; dentro de estas ltimas deberamos ubicar la conducta reproductora. Durante el
desarrollo de los mamferos, las hormonas liberadas antes y despus del nacimiento regulan la aparicin de conductas sexuales diferenciadas en machos y hembras.
1.1.1. Gentica del sexo
EL ADN de todas las clulas somticas se encuentra organizado en cuarenta
y seis cromosomas, veintitrs procedentes del padre y veintitrs procedentes de
la madre. Las clulas sexuales o gametos (espermatozoides y vulos) contienen
nicamente un par de los cromosomas.
La determinacin del sexo genotpico est determinado por los cromosomas
sexuales: el genotipo femenino es denotado por el par cromosmico XX y el
masculino, por el XY.

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202

Fundamentos de Neurociencia

Figura 5.1. Sexo y cromosomas sexuales.

El sexo genotpico depende de los cromosomas sexuales. De este modo,


por ejemplo, si un espermatozoide posee el cromosoma sexual X, a la hora
de fecundar el vulo (que siempre contiene el cromosoma X) dar lugar
a un vulo fertilizado XX. Sin embargo, si la clula sexual masculina posee
el cromosoma Y en su cariotipo, dar lugar a un vulo XY.

En la unin de un espermatozoide con el vulo se comparten los veintitrs


cromosomas del gameto masculino con los veintitrs del femenino. El vulo fecundado contiene el genoma haploide (una dotacin cromosmica) de cada gameto (proncleo masculino y proncleo femenino); los proncleos se asocian
formando un ncleo diploide (doble dotacin cromosmica).

1.1.2. Diferenciacin sexual de los rganos reproductores


En los seres humanos, los rganos reproductores pueden dividirse en tres tipos:
1) Gnadas: testculos (hombre) y ovarios (mujer).
2) rganos sexuales internos: epiddimo, conducto deferente, vesculas seminales y prstata (hombre); tero, parte superior de la vagina y las trompas de
Falopio (mujer).

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Captulo V. Sistemas reguladores..

3) rganos sexuales externos: glande, tallo del pene y escroto (hombre); cltoris, parte externa de la vagina, labios menores y labios mayores (mujer).
Figura 5.2. Anatoma del aparato reproductor de la mujer
(parte superior) y del hombre (parte inferior).

Gnadas
En las etapas tempranas del desarrollo embrionario, las gnadas son estructuralmente iguales en ambos sexos.
El sndrome de Turner constituye una anomala cromosmica caracterizada
por la presencia de un solo cromosoma X (XO, donde O indica ausencia de un
cromosoma en el par cromosmico sexual). Las personas que tienen esta patologa no desarrollan gnadas masculinas (dado que carecen de cromosoma Y y,
por tanto, del gen SRY), ni femeninas (puesto que para producir ovarios se necesitan los dos cromosomas X). No obstante, tanto los rganos sexuales internos como externos muestran un fenotipo femenino normal.
La presencia del factor determinante de los testculos determina la diferenciacin de las gnadas primordiales como testculos.
rganos sexuales internos
Al cabo de seis semanas de gestacin, los precursores de los rganos sexuales
internos estn indiferenciados:
a) El conducto mesonfrico o conducto de Wolff, cuyo desarrollo generar
los rganos sexuales internos masculinos.

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204

Fundamentos de Neurociencia

b) El conducto paramesonfrico o conducto de Mller, cuyo desarrollo dar


lugar a los rganos sexuales internos femeninos.
En los testculos, las clulas de Leyding producen testosterona, hormona esteroidal que promueve el crecimiento del conducto de Wolff como epiddimo,
conducto deferente y prstata. Al mismo tiempo, las clulas testiculares de Sertoli producen una hormona peptdica, la hormona antimlleriana (AMH), que
promueve la regresin del conducto de Mller.
En las hembras, como las clulas tecales y granulares de los ovarios no producen ni testosterona ni AMH, el conducto de Wolff tiende a la regresin de manera natural y el conducto de Mller se desarrolla en forma de oviducto, tero
y parte interna de la vagina.
La diferenciacin del conducto de Wolff es ciertamente compleja, puesto que a
ambos sexos sirve como conducto urinario. Existen diferentes procesos patolgicos
que pueden llevar a alteraciones en los rganos sexuales internos:
El sndrome de insensibilidad a los andrgenos se caracteriza por una alteracin gentica que impide la sntesis de protenas receptoras funcionales
para los andrgenos. Es decir, mujer con un genotipo XY con insensibilidad a los andrgenos: las gnadas primordiales se diferencian como testculos por la expresin correcta del gen SRY. Los testculos segregan
testosterona y AMH. El AMH representa un efecto que provoca la regresin del conducto de Mller; la testosterona, sin embargo, no puede inducir el desarrollo del conducto de Wolff, puesto que los receptores para
los andrgenos no son funcionales. Los rganos sexuales externos se desarrollan como femeninos.
El sndrome del conducto mlleriano persistente se caracteriza por una alteracin gentica que impide la correcta sntesis de protenas receptoras funcionales para el AMH. As, en los sujetos con el genotipo XY, los testculos
segregarn testosterona y AMH; la testosterona inducir el desarrollo del
conducto de Wolff, pero el AMH no podr inhibir el conducto de Mller.
Por consiguiente, el sujeto tendr tanto los rganos sexuales internos
masculinos como los femeninos.
Los testculos producen hormona antimlleriana, que evita la diferenciacin
de los rganos sexuales internos femeninos, y testosterona, estimuladora del desarrollo y diferenciacin del conducto de Wolff.
rganos sexuales externos
El desarrollo de los rganos sexuales externos se genera a partir de la diferenciacin del tubrculo genital, eminencia (protuberancia) situada frente a la cloaca del embrin.

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205

Captulo V. Sistemas reguladores...

En respuesta a las hormonas testiculares, el tubrculo o eminencia genital


se diferencia en glande, tallo del pene y escroto. En ausencia de estos estmulos hormonales, se diferencia en cltoris, parte externa de la vagina, labios
menores y labios mayores.
En el tubrculo genital externo, la enzima 5-a-reductasa convierte la testosterona segregada por las clulas de Leyding en 5-a-dihidrotestosterona
(DHT). La DHT activa los receptores por los andrgenos y genera la diferenciacin del tubrculo genital como rganos sexuales externos masculinos.
Existen diferentes procesos patolgicos que pueden llevar a alteraciones
de los rganos sexuales externos:
La hiperplasia adrenal congnita se caracteriza por el hecho de que las
glndulas suprarrenales segregan cantidades anormalmente grandes
de andrgenos en lugar de segregar crtico-esteroides. Esta patologa
congnita puede darse tanto en hombres como en mujeres y, en el pri
mer caso, generan una pubertad precoz y, en el caso de las mujeres,
una disrupcin del desarrollo normal de los genitales. La hiperplasia
adrenal congnita genera un fenotipo intersexual debido al hecho de
que los sujetos XX estn expuestos a los andrgenos durante el desarrollo prenatal. Estas personas poseen ovarios normales y no presentan
testculos. Las estructuras de la diferenciacin del conducto de Mller
estn plenamente desarrolladas.
En los sujetos XY puede encontrarse una mutacin gentica que altera
la 5-a-reductasa y que, por consiguiente, impide la catalizacin de la
testosterona como DHT. Las gnadas masculinas y los rganos sexuales internos se desarrollan de manera normal; sin embargo, la ausencia
de DHT hace que la masculinizacin de los rganos sexuales externos
sea mnima, y estos sujetos presentan un falo con forma de cltoris y
pliegues genitales con forma de labios vaginales. En la Repblica Dominicana hay una alta incidencia del sndrome de deficiencia de la 5a-reductasa: muchos bebs nacen con apariencia femenina y son educados como nias. En la pubertad, las gnadas masculinas segregan andrgenos que masculinizan los rganos sexuales externos y las
caractersticas sexuales secundarias (como, por ejemplo, la disposicin
del tejido muscular y del tejido adiposo, la ausencia de pechos, etc.).
Por norma general, estos sujetos presentan una orientacin heterosexual en la edad adulta.
El tubrculo genital se diferencia hacia rganos sexuales externos masculinos
en presencia de la 5-a-dihidrotestosterona.
Factores genticos y hormonales

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206

Fundamentos de Neurociencia

Hasta ahora se ha visto que los rganos reproductores se diferencian por


medio de distintos mecanismos genticos y hormonales. Con la expresin
del gen SRY, las gnadas indiferenciadas dan lugar a la aparicin de los testculos, los cuales segregan testosterona y AMH con el fin de estimular e inhibir los conductos de Wolff y Mller, respectivamente. Asimismo, la
secrecin de la enzima 5- a-reductasa permite la transformacin de testosterona en DHT, hormona que diferencia el tubrculo genital hacia rganos
sexuales externos masculinos.
Figura 5.3. Mecanismos genticos y hormonales de la diferenciacin sexual del embrin.

Diferentes mecanismos genticos y endocrinos controlan la diferenciacin


gonadal y el desarrollo genital en los mamferos.

1.1.3. Diferenciacin sexual de los caracteres secundarios


Cuando se habla de los caracteres sexuales secundarios, se quiere hacer referencia a aquellos aspectos del desarrollo sexual que aparecen en la pubertad. La disposicin del tejido adiposo en el cuerpo, el crecimiento diferencial
de la masa muscular, la aparicin de barba, el crecimiento de los pechos o el
cambio de la voz constituyen algunos de los caracteres secundarios de la maduracin sexual. A lo largo de la pubertad, las gnadas liberan los esteroides
gonadales, responsables de los cambios mencionados durante la maduracin
sexual del sujeto.
El estradiol y la testosterona detienen el crecimiento seo. En concreto, esta
ltima hormona estimula el crecimiento del tejido muscular, el crecimiento del

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207

Captulo V. Sistemas reguladores...

pelo, la maduracin de los genitales masculinos y el cambio tonal de la voz. La


testosterona tambin provoca cambios en la lnea capilar de la cabeza. El estradiol, por su parte, induce el crecimiento de la mucosa uterina, la maduracin de
los genitales femeninos, el crecimiento de los pechos y cambios en la disposicin del tejido adiposo.
Los caracteres sexuales secundarios dependen de la liberacin de esteroides
gonadales durante la pubertad.
1.2. Efectos hormonales sobre la conducta sexual
Existen conductas y procesos cognitivos sexualmente dimrficos en muchas especies (incluyendo el ser humano): la conducta parental, la agresividad
y territorialidad, la regulacin de la ingesta y peso corporal, las conductas sociales, el aprendizaje y la memoria, etc. Estas diferencias fisiolgicas, conductuales y cognitivas entre machos y hembras resultan, como mnimo en parte,
de la diferenciacin sexual del sistema nervioso central realizada por los esteroides sexuales.
1.2.1. Hormonas sexuales
Las hormonas sexuales, que incluyen progestgenos, andrgenos y estrgenos, son esteroides derivados del colesterol.
Las hormonas esteroidales
En los mamferos, las hormonas esteroidales proceden, habitualmente, de las
gnadas y de las glndulas suprarrenales. Las hormonas esteroidales poseen en
su estructura qumica tres anillos de seis carbonos ms un anillo conjugado de
cinco carbonos. El precursor de las hormonas esteroidales es el colesterol. Estas
ltimas son liposolubles, caracterstica que les permite atravesar libremente las
membranas celulares; la falta de hidrosolubilidad provoca que estn unidas a
protenas para su transporte a travs de la sangre.
El colesterol, en la glndula suprarrenal y en las gnadas, en respuesta a diferentes hormonas peptdicas de la adenohipfisis, es transformado en la hor
mona esteroidal pregnenolona. Esta ltima ser la precursora de la progesterona
(hormona esteroidal que ser la precursora del resto de los esteroides).
Las hormonas sexuales son esteroides segregados por las gnadas, as como
por la corteza de la glndula suprarrenal.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 5.4. Sntesis y metabolismo de las hormonas


esteroidales.

El colesterol es el precursor comn tanto de los asteroides suprarrenales


como de los gonadales. En las gnadas, el colesterol es transformado, por medio
de procesos metablicos, en pregnenolona, y esta ltima hormona, a su vez,
en progesterona. La progesterona da lugar a la testosterona, que se puede
aromatizar por medio de la accin de la enzima aromatasa, convirtindose
en estradiol. Asimismo, la testosterona se puede metabolizar en
dihidrotestosterona, por medio de la enzima 5-a-reductasa.

Andrgenos
Los andrgenos son las hormonas sexuales de accin masculinizante segregadas por el crtex suprarrenal, por los testculos, y, en una pequea cantidad,
por los ovarios.
La testosterona, la androstendiona, la 5-a- dihidrotestosterona y la 5-0- dihidrotestosterona son andrgenos con gran importancia dentro del desarrollo
sexual de los mamferos machos. Estas hormonas estn producidas por las clulas testiculares de Leydig.

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Captulo V. Sistemas reguladores.

Figura 5.5. Testosterona.

Ya se ha visto en el apartado anterior el papel de los andrgenos en el desarrollo de los rganos sexuales
y de los caracteres sexuales secundarios. No obstante, estas hormonas esteroidales tambin participan
en la espermatognesis, en el metabolismo respiratorio y anablico, en la morfologa corporal y dimensiones
de diferentes rganos (como el hgado, el corazn o los rones). Asimismo, la testosterona aromatizada
en estradiol posee un papel primordial en la diferenciacin masculina de estructuras cerebrales como el hipotlamo.

Los andrgenos son hormonas esteroidales sexuales masculinas.


Estrgenos
Todos los estrgenos provienen de los andrgenos: diferentes enzimas ovricas
convierten la testosterona y la androstendiona en estrgenos por medio de un proceso denominado aromatizacin. El 17p-estradiol, la estrona y el estriol constituyen
los tres estrgenos naturales. Por su uso teraputico (anticoncepcin, trastornos de
la menopausia, inhibicin de la lactancia, el hipogonadismo femenino, osteoporosis, tratamiento paliativo del cncer de pecho y de prstata), existen estrgenos semisintticos (etinilestradiol, mestranol), as como estrgenos sintticos no
esteroidales, como el dietilestilbestrol.
Los estrgenos son segregados, sobre todo, en los ovarios, los testculos, la
corteza suprarrenal y la unidad fetoplacentaria. Los andrgenos se producen
en los ovarios y son convertidos de manera inmediata en estrgenos. No obstante, algunos andrgenos pueden pasar a la circulacin sangunea sin haberse aromatizado. Las clulas tecales de los ovarios producen andrgenos a partir
de progestinas. El flujo sanguneo del ovario mueve los andrgenos producidos por medio de las clulas granulares intersticiales. En dichas clulas, los andrgenos devienen estrgenos.
Los estrgenos, adems de su influencia sobre la conducta reproductora y
sexual y sobre el desarrollo de los caracteres sexuales secundarios en las hem-

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210

Fundamentos de Neurociencia

bras, son capaces de influir sobre el metabolismo del agua (fomentan la retencin de lquidos) y del calcio (regeneracin y crecimiento seo). Por ejemplo,
los estrgenos intervienen en la regulacin del ciclo menstrual acondicionando
el endometrio para recibir el vulo fecundado.
Los andrgenos son los precursores de todos los estrgenos.
Esteroides sexuales de la glndula suprarrenal
La corteza suprarrenal produce esteroides sexuales. Estas hormonas son muy
parecidas, estructuralmente, a las de otros esteroides suprarrenales, como los
glucocorticoides y los mineralocorticoides. Por ejemplo, la androstendiona es
una hormona sexual, segregada por la corteza suprarrenal, que se encuentra implicada en el desarrollo del pelo corporal.
Figura 5.6. Glndula suprarrenal.

La corteza de la glndula suprarrenal segrega diferentes hormonas


esteroidales, tales como algunos esteroides sexuales
(la androstendiona constituye un ejemplo de ello).

Algunos esteroides sexuales son segregados por la corteza de la glndula suprarrenal.


1.2.2. Otras hormonas: oxitocina y vasopresina
Se ha podido comprobar que la hormona neurohipoftica oxitocina tiene un
papel regulador sobre la conducta sexual y parental de los mamferos. Se ha des-

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Captulo V. Sistemas reguladores...

crito que la oxitocina facilita la formacin de vnculos afectivos al promover los


contactos tctiles entre sujetos.
La vasopresina interviene en las conductas sexuales relacionadas con el establecimiento de jerarquas de dominancia social. Asimismo, se ha comprobado
que la estimulacin tctil sirve como factor desencadenante para la liberacin
de esta hormona.
La vasopresina y la oxitocina constituyen dos hormonas segregadas por la
neurohipfisis, implicadas en la conducta sexual y parental.

1.2.3. Diferenciacin sexual del sistema nervioso


Diferentes estructuras cerebrales tienen un papel primordial en el control de
la conducta reproductiva, de la funcin gonadal e, incluso, de la ovulacin. Se
han podido describir diferencias sexuales, dependientes de las hormonas gonadales, en algunas de estas estructuras. As, por ejemplo, un experimento clsico,
realizado en 1936 por Carroll Pfeiffer, puso de manifiesto la relacin entre las
hormonas y la diferenciacin sexual del sistema nervioso. Este investigador implant testculos en bebs hembras de ratas. Pfeiffer vio que la ovulacin de estos animales fue bloqueada permanentemente. Por consiguiente, los productos
de secrecin de las gnadas masculinas implantadas eran capaces de inhibir una
conducta sexual normal en hembras como la ovulacin a causa de que las hormonas testiculares haban cambiado la diferenciacin del cerebro.
En 1959, Phoenix y colaboradores, basndose en estudios sobre la exposicin
temprana a la testosterona durante el desarrollo sexual y su influencia posterior
sobre la conducta sexual, propusieron que los esteroides sexuales podan tener
dos efectos diferentes:
1) Efectos organizadores: estas hormonas actuaran durante periodos tempranos del desarrollo organizando las estructuras y vas neurales involucradas
en la conducta sexual y reproductora.
2) Efectos activadores: cuando el sujeto es adulto, los esteroides sexuales
cumpliran un papel activador de conductas previamente organizadas.
En 1980, Goy y McEwen distinguieron tres tipos de dimorfismo:
a) Tipo I: diferenciacin donde las hormonas organizan, durante periodos
tempranos del desarrollo, diferentes tejidos, y generan un efecto activador durante periodos de la edad adulta.
b) Tipo II: dimorfismo donde slo se da el efecto activador de las hormonas.
c) Tipo III: dimorfismo relativo a conductas que necesitan los efectos organiza
dores de las hormonas, pero no de los activadores con el fin de llevarse a cabo.

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Fundamentos de Neurociencia

Existen diferencias en la estructura del sistema nervioso entre los machos y


las hembras. Por norma general, las estructuras nerviosas sexualmente dimrficas se aglutinan en el hipotlamo anterior, alrededor del tercer ventrculo.
Ciertas conductas sexualmente dimrficas requieren la accin organizadora
de las hormonas gonadales durante el desarrollo y su accin activadora durante
la edad adulta.
Periodos crticos
Los efectos de los esteroides gonadales sobre el sistema nervioso y la conducta se llevan a cabo durante periodos crticos, donde hay mxima susceptibilidad
por la accin de estas hormonas sobre diferentes tipos celulares involucrados en
el control de las conductas sexualmente dimrficas (diferentes en machos y
hembras).
Mecanismo de accin de los esteroides gonadales sobre el sistema nervioso
En las neuronas, la testosterona puede convertirse en estradiol y afectar a los
procesos gnicos que alteraran los circuitos neuronales durante el desarrollo,
tanto en machos como en hembras.
Los esteroides gonadales afectan al cerebro, actuando de dos maneras:
Accin no genmica: los esteroides gonadales actan directamente sobre la
membrana de la neurona presinptica o posinptica, alterando la sntesis,
liberacin o recaudacin de un neurotransmisor determinado. Estara relacionada con los efectos activadores de las hormonas sexuales.
Accin genmica: modifica la expresin de los genes, actuando mediante
receptores en el interior de la neurona. Estara relacionada con los efectos
organizadores de las hormonas sexuales.
Los estrgenos son los factores principales que mediatizan los efectos diferenciadores de las hormonas gonadales sobre el cerebro.
Exposicin a los esteroides testiculares durante el desarrollo
La exposicin perinatal de los mamferos a la testosterona promueve la diferenciacin de patrones de conducta sexual masculina tpicos de la especie.
La masculinizacin de la conducta sexual y de la preferencia por la pareja requieren un largo periodo de exposicin a los esteroides testiculares; as, se
necesita testosterona durante la vida fetal y durante el periodo posterior al
nacimiento.
Durante el desarrollo temprano, en presencia de andrgenos, el cerebro
se organizar de manera que en la edad adulta se desarrollen conductas
sexuales masculinas (dimorfismo tipo III). En ausencia de estos esteroides
masculinos, el sistema nervioso se estructurar para dar lugar a una conducta
sexual femenina.

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Captulo V. Sistemas reguladores..

Figura 5.7.

La testosterona puede actuar genmicamente en el sistema nervioso al ser metabolizada en el interior


de la neurona en DHT y estradiol. En el sistema nervioso central se ha encontrado actividad de la enzima
5-a-reductasa en la adenohipfisis, el hipocampo, la amgdala, el hipotlamo, el cerebelo y la corteza,
durante la etapa fetal. Asimismo, durante este periodo se ha descrito actividad de la aromatasa en la amgdala,
el rea preptica y el hipotlamo.

En referencia a los efectos de la testosterona sobre el sexo vase la figura 5.12.


sta, tal como se ha visto en el apartado relativo al desarrollo sexual, interviene
en la diferenciacin de los rganos sexuales internos y de las caractersticas
sexuales secundarias de los machos. Asimismo, esta hormona posee un papel
crtico dentro de la diferenciacin sexual del sistema nervioso del hombre.
Algunas conductas sexuales no responden a la exposicin temprana a los andrgenos; sin embargo, una exposicin a dichas hormonas en la edad adulta generar cambios dimorfos. Este dimorfismo sexual en la conducta es de tipo II,
donde los efectos de los esteroides sexuales son activadores. Otras conductas
sexuales necesitan la accin de los esteroides testiculares durante el desarrollo
(efectos organizadores) y durante la vida adulta (efectos activadores). La conducta de copulacin en ratas machos, por ejemplo, sigue un patrn de dimorfismo tipo I. Los esteroides testiculares organizan el sistema nervioso de los
machos para posibilitar la posterior conducta de cpula. Sin embargo, si se le
extraen los testculos a un macho en la edad adulta, quedar inhibida su conducta copulatoria, a menos que se le administre testosterona.
La exposicin a los esteroides testiculares durante el desarrollo genera diferencias sexuales en el sistema nervioso: el estradiol proveniente de la aromati-

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214

Fundamentos de Neurociencia

zacin de la testosterona parece ser el principal responsable de la diferenciacin


masculina del sistema nervioso.
Efectos de los estrgenos sobre caractersticas cerebrales sexualmente dimrficas
Como se ha visto hasta ahora, la metabolizacin de la testosterona hacia estradiol constituye una condicin necesaria para la masculinizacin del cerebro.
Asimismo, parece que, en ausencia de estos esteroides sexuales, la diferenciacin del cerebro es femenina. Durante el embarazo, las gnadas y la placenta liberan gran cantidad de estrgenos en la sangre. Asimismo, justo despus del
nacimiento, los niveles de estrgenos en el plasma son bastante elevados.
Partiendo del hecho de que los niveles de estrgenos son altos durante el periodo perinatal (periodo crtico para la diferenciacin sexual), por qu el cerebro de las hembras de los mamferos no se masculiniza por la accin de estos
estrgenos que circulan por la sangre? Hay una protena heptica en la sangre
y en el lquido cefalorraqudeo, la ct-fetoprotena, que es capaz de unirse a los
estrgenos, evitando su efecto masculinizante sobre el cerebro de las hembras.
No obstante, en los machos, la testosterona (que no se une a la ?-fetoprotena)
puede llegar al sistema nervioso central, penetrando en las neuronas y ser metabolizada en estradiol con el fin de ejercer sus efectos masculinizadores sobre
el cerebro. El estradiol tambin ejerce efectos sobre la morfologa neuronal:
Durante el desarrollo, este esteroide sexual aumenta el crecimiento neurtico y la ramificacin de las dendritas. Se ha podido comprobar, por
ejemplo, que los estrgenos estimulan el crecimiento neurtico en explantes (fragmentos de tejido vivo que se planta en un medio de cultivo)
hipotalmicos de ratones neonatos. Este efecto es requerido por el crecimiento de axones de neuronas que responden a los estrgenos.
En la edad adulta, el estradiol puede actuar como factor de crecimiento,
estimulando el aumento del tamao somtico y nuclear de las neuronas
y modificando la cantidad de sinapsis establecidas, as como la densidad
de espinas dendrticas en algunas regiones del encfalo.
En 1990, E. Gould, C Woolley y B. McEwen, de Rockefeller University, describieron fluctuaciones en el nmero de espinas dendrticas durante los cinco
das del estro en las neuronas hipocampales. Como aadido, estos investigadores observaron que las nuevas espinas parecan poseer ms receptores glutamatrgicos del tipo NMDA. Este hecho podra explicar por qu el estradiol
puede aumentar los mecanismos de plasticidad a largo plazo en el hipocampo.
Otras investigaciones de D. Murphy, M. Segal y colaboradores, del Instituto
Weizmann de Israel, han sugerido la idea de que el efecto directo del estradiol
en el hipocampo se lleve a cabo con el fin de deprimir la inhibicin sinptica,

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Captulo V. Sistemas reguladores...

puesto que este esteroide gonadal induce a las interneuronas gabargicas a


producir menos neurotransmisor.
Los estrgenos tienen una accin masculinizante en el cerebro.
1.2.4. Estructuras del sistema nervioso sexualmente dimrficas
Existen diferentes aspectos de dimorfismo sexual en el sistema nervioso: diferencias en el nmero o tamao de neuronas en reas concretas, forma neuronal, densidad sinptica, neurotransmisores utilizados, etc.
Figura 5.8. Algunos ncleos hipotalmicos donde se han
observado dimorfismos sexuales en los seres humanos.

rea preptica del hipotlamo


En 1978, Gorski y colaboradores encontraron que en el rea preptica del hipotlamo de las ratas haba un ncleo que era mayor en machos que en hembras. Dicho ncleo se denomin ncleo sexodimrftco del rea preptica (NSD).
Varios experimentos han puesto de manifiesto que los andrgenos segregados justo despus del nacimiento son los responsables de esta diferencia estructural en el NSD entre machos y hembras.

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216

Fundamentos de Neurociencia

Ncleo periventricular anteroventral


El ncleo periventricular anteroventral constituye uno de los pocos ncleos
que es mayor en ratas hembras que en ratas machos. No obstante, las diferencias
de tamao nicamente se hacen plausibles a partir de la pubertad.
Tanto la administracin de testosterona en hembras como la castracin en
machos neonatos elimina esta diferencia en lo que concierne al nmero de neuronas de este ncleo.
El ncleo periventricular anteroventral es mayor en ratas hembras que en
machos.
Mdula espinal
En el segmento lumbar de la mdula espinal de los roedores hay un ncleo,
el ncleo espinal del bulbocavernoso (NEB), que es un pequeo conjunto de
neuronas motoras. Este ncleo espinal est casi ausente en el cerebro de las
hembras.
En ambos sexos, las neuronas del NEB estn presentes en el momento del nacimiento; sin embargo, tras la primera semana de vida, desaparecen en el cerebro femenino.
En los seres humanos, la regin correspondiente al NEB se denomina ncleo de Onufy se localiza en la mdula espinal sacra. Este ncleo se divide en
dos grupos celulares: el ventrolateral y el dorsomedial. Los hombres poseen
un nmero ms elevado de neuronas en el conjunto celular ventromedial
que las mujeres.
La testosterona acta sobre la musculatura pelviana, promoviendo la supervivencia de las neuronas del ncleo espinal del bulbocavernoso en la mdula espinal de ratas machos.
Estructuras cerebrales del canto en los pjaros
En 1976, F. Nottebohm y A. Arnold estudiaron las regiones cerebrales implicadas en el canto de dos especies de aves: el pinzn cebra y el canario salvaje. Los machos de ambas especies presentan la conducta de canto. Este dimorfismo sexual en
la conducta es generado por un dimorfismo neural: existe un rgano especializado
en los pjaros que controla el canto. Dicho rgano, que recibe el nombre de siringe,
est formado por cartlagos anulares entre los que se encuentran dos membranas
(las cuerdas vocales). Los msculos de la siringe responden a la activacin del par
craneal XII (hipogloso), el cual est controlado por todo un conjunto de ncleos
que conforman las regiones de control vocal (RCV). En los machos, estos ncleos poseen un tamao cinco o ms veces superior que en el caso de las hembras. La exposicin de una hembra, en el periodo posnatal, a la testosterona provocar un
aumento del tamao de los RCV. Si en la edad adulta se administra testosterona a
esta hembra androgenizada, este esteroide masculino generar todava ms aumento del tamao de los RCV, as como la aparicin de la conducta del canto. Por tanto,
el canto en los pjaros necesita tanto el efecto organizador de los andrgenos, como

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217

Captulo V. Sistemas reguladores...

su efecto activador en la edad adulta. No obstante, en el caso de los canarios salvajes, los machos desarrollan patrones muy variados de canto (a diferencia de los machos de los pinzones cebra, que muestran un canto nico). Ello se debe al hecho de
que su cerebro es susceptible a los efectos organizadores de los andrgenos no slo
durante la poca posnatal.
Los ncleos que ejercen un control neural sobre la conducta de canto en los
pjaros tienen un tamao cinco o ms veces superior en los machos que en las
hembras.
Diferencias sexuales estructurales en el cerebro humano
En el cerebro humano se han encontrado diferencias estructurales segn el
sexo. No obstante, tanto estas diferencias como su importancia fisiolgica son
menores que en el caso de los roedores.
Tabla 5.1. Diferencias estructurales en el cerebro humano masculino y femenino.
DIfer&ridas strtjcturaies e i sfetma nrv^^ cntrd sgi el sexo
Mayor en los machos que en las
hembras

Componente central del ncleo del lecho de la estra terminal


Componente de tincin oscura del ncleo del lecho de la
estra terminal
Segundo ncleo intersticial del hipotlamo anterior
Tercer ncleo intersticial del hipotlamo anterior
Ncleo sexualmente dimrfico del rea preptica
Ncleo de Onuf en la mdula espinal

Mayor en las hembras que en


los machos

Comisura anterior (rea sagital medial)


Cuerpo calloso (rea sagital medial)
Istmo del cuerpo calloso (comparado slo con los hombres
realmente diestros)
Masa intermedia (incidencia y rea de la superficie sagital
medial)

La mayor asimetra en los machos

Plan temporal

Diferencias de configuracin

Espenlo de cuerpo calloso (ms bulboso en las hembras)


Ncleo supraquiasmtico (alargado en las hembras, ms
esfrico en los machos)

As, por ejemplo, el ncleo sexodimrfico del rea preptica hipotalmica


o el ncleo intersticial del hipotlamo anterior 2 y 3 son mayores y con un
nmero superior de neuronas en el hombre que en la mujer. Contrariamente, tambin se ha observado que la parte posterior del cuerpo calloso (espleniwri) y la comisura anterior son selectivamente ms largos en mujeres que
en hombres.
Existen menos diferencias sexualdimrficas en la estructura cerebral humana
que en otros mamferos.

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218

Fundamentos de Neurociencia

1.2.5. Feromonas y rgano vomeronasal


El concepto de feromona fue creado en 1959 por M. Luscher y P. Karlson,
con el fin de designar los mensajes qumicos que, por norma general, afectan al
desarrollo, a la reproduccin y al comportamiento.
Las feromonas son molculas no voltiles segregadas por glndulas epiteliales especializadas, que proporcionan seales entre machos y hembras de
numerosas especies. Estas sustancias desarrollan varias funciones sociales,
como, por ejemplo, la comunicacin entre madres y cras, la demarcacin
del territorio o la atraccin entre individuos, entre otros. As, por ejemplo,
por medio de la exposicin a un macho sexualmente activo o a su orina, se
pueden acelerar los mecanismos hormonales de la pubertad en ratas hembras (efecto Vandenbergh) y se puede interrumpir la gestacin de una hembra fecundada recientemente (efecto Bruce). Asimismo, se ha verificado en
ratones hembras que viven en grupo cmo su estro se acaba deteniendo
como consecuencia de la accin de las feromonas (efecto Lee-Boot); no obstante, si este grupo de ratones hembras est expuesto a la orina de un macho,
el estro se reinicia y se sincroniza entre las hembras (efecto Whitten).
Procesamiento neural
Figura 5.9. rganos que intervienen en la deteccin
de las feromonas.

Las feromonas son detectadas por receptores sensoriales ubicados


en el rgano vomeronasal, cuyos axones llevan a cabo la primera sinapsis
en el bulbo olfativoaccesorio. De este ltimo se proyecta hacia los ncleos
corticales y mediales de la amgdala. De este ltimo ncleo se proyecta
hacia el ncleo del lecho de la estra terminal, el rea preptica, el
hipotlamo anterior y el hipotlamo ventromedial.

La estructura alomrfica del desarrollo de la va vomeronasal resulta de las


acciones perinatales de los estrgenos en machos.

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219

Captulo V. Sistemas reguladores...

Afectan las feromonas a los seres humanos?


En 1989, se realiz un experimento que tena como escenario la sala de espera de una consulta odontolgica. La experiencia consisti en aplicar una sustancia hormonal masculina, el androstenol (que, por norma general, se encuentra
diluido en el sudor axilar de los hombres), sobre una silla de la misma sala de
espera. Con el fin de establecer un control de la situacin experimental se cambi sistemticamente la posicin de la silla y, de este modo, evitar preferencias
por la posicin de la silla ocupada en el espacio concreto de la consulta. Se observ que la mayora de las mujeres elega para sentarse la silla que contena el
androstenol.
Algunos estudios han mostrado que las mujeres que pasan ms tiempo
juntas tienen ms probabilidad de menstruar al mismo tiempo. En 1971, McClintock describi que las mujeres que dorman en la misma habitacin en
una residencia universitaria tenan sincronizados sus ciclos menstruales. En
1998, Stern y McClintock vieron que la aplicacin de sudor de otras mujeres
con una tira en la base de la nariz de voluntarias alteraba el ciclo menstrual
de estas ltimas, con el fin de sincronizarse con las primeras.
1.3. Bases neutrales de la conducta y orientacin sexual
1.3.1. Control neural de los rganos reproductores
En los seres humanos, el control de la respuesta sexual proviene en parte de
la corteza cerebral; sin embargo, es la mdula espinal la encargada de coordinar
esta actividad cerebral con la informacin sensorial que proviene de los genitales, generando una actividad crtica que mediatiza la respuesta sexual de las estructuras genitales.
&&&* Captulo IV, apartado 1. Grfico 75.

a) Va sensorial: los mecanorreceptores del pene y del cltoris envan sus axones hacia la raz dorsal de la mdula espinal, para llegar al asta dorsal de la mdula y proyectar por las columnas dorsales hacia el encfalo.
b) Va parasimptica: la ereccin est controlada principalmente por los axones del sistema nervioso parasimptico. En la regin sacra de la mdula espinal,
las neuronas parasimpticas se pueden activar directamente gracias a los axones
de los mecanorreceptores de los genitales y a los axones descendentes del encfalo. El incremento de volumen y la ereccin del pene y del cltoris dependen
del flujo sanguneo; el sistema parasimptico estimula la liberacin de acetilco-

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220

Fundamentos de Neurociencia

lina, de polipptido intestinal vasoactivo y xido ntrico, directamente a los tejidos erctiles. Durante la cpula, el sistema parasimptico tambin estimula la
liberacin de sustancias lubrificantes de las paredes vaginales (glndulas de Bartholin en la mujer) y de la glndula bulbouretral (hombre). El sildenafil, un potente frmaco comercializado bajo el nombre de Viagra , se utiliza como
tratamiento de la disfuncin erctil. En concreto, es un inhibidor selectivo de la
5-fosfodiesterasa presente en el cuerpo cavernoso. Este compuesto acta aumentando los efectos del xido ntrico sobre los tejidos erctiles
c) Va simptica: cuando la estimulacin sexual es bastante intensa, las neuronas descendentes del encfalo y los axones procedentes del pene y del cltoris activan las neuronas simpticas ubicadas en los segmentos lumbares y torcicos de la
mdula espinal. En el hombre, los axones eferentes simpticos desencadenan los
procesos de emisin y eyaculacin del semen y, en las mujeres, la activacin simptica genera (a lo largo del orgasmo) fuertes contracciones musculares, dilatacin
del conducto cervical y un aumento de la motilidad del tero y de las trompas de
Falopio, de manera que facilite el transporte de los espermatozoides hacia el vulo.
En el hombre, las contracciones musculares producidas por la activacin simptica
desplazan el esperma desde su lugar de almacenamiento, por medio de los conductos deferentes. El esperma se combina con diferentes sustancias producidas por varias glndulas, y dan lugar al semen (emisin) en la uretra. Una vez el semen se
encuentra formado en la misma, se desencadenan unas seales sensitivas que estimulan la contraccin de los rganos sexuales internos y dan lugar a la contraccin
de los msculos, que comprimen el tejido erctil del pene y, finalmente, se produce
el paso del semen al exterior del pene (eyaculacin).
Los mecanismos neurales subyacentes a las sensaciones y percepciones del
climax sexual son, hoy por hoy, desconocidos en ambos sexos. En la respuesta
sexual se produce una activacin sensorial de los mecanorreceptores de los rganos sexuales y una estimulacin de las eferencias parasimpticas y simpticas.
1.3.2. Mecanismos cerebrales de la conducta sexual
Machos
En el hipotlamo humano, as como en otras especies animales, el rea
preptica medial ha estado muy relacionada con el control enceflico de la conducta sexual masculina (vase la figura 5.8). Diferentes estudios experimentales
han mostrado lo siguiente:
La estimulacin elctrica del rea preptica medial genera la activacin de
conductas de copulacin.
Su lesin suprime, irreversiblemente, la conducta sexual en los machos.
Hay investigadores que exponen que los efectos disruptores de la lesin

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221

Captulo V. Sistemas reguladores...

del rea preptica medial sobre la conducta sexual parece que se explican
por una alteracin de las conductas de cpula y no por una inhibicin de
la motivacin sexual; no obstante, trabajos experimentales recientes (Shimura y colaboradores, 1994) apuntan en sentido contrario, puesto que
han encontrado una activacin de las neuronas de esta rea cerebral en
conductas anticipatorias de las consumatorias.
Por ejemplo, ha sido posible comprobar que el volumen del ncleo sexodimrfico del rea preptica medial est relacionado con la actividad sexual de ratas machos y que su lesin reduce la conducta sexual masculina.
El rea preptica medial ejerce un control sobre la conducta sexual, por medio
de sus proyecciones en el campo tegmental lateral mesenceflico; la interrupcin
de esta va neural de comunicacin altera la conducta sexual masculina.
Tanto el sistema principal olfativo como el accesorio envan sus axones a la
amgdala medial. Se ha podido comprobar que lesiones de esta estructura alteran
algunos aspectos sexuales masculinos. Asimismo, la extirpacin bilateral de todo el
complejo amigdalino genera cuadros de hipersexualidad en primates.
Figura 5.10. Diferentes mecanismos neurales implicados en la conducta sexual masculina.

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222

Fundamentos de Neurociencia

El rea preptica medial ejerce un papel crtico en el control neural de la respuesta sexual masculina.
Hembras
De la misma manera que los machos, la informacin quimiosensorial del sistema principal olfativo y del accesorio, as como la informacin somatosensorial de los mecanorreceptores genitales llega al ncleo medial de la amgdala.
En las hembras, las neuronas de la amgdala medial proyectan al rea preptica medial y al ncleo ventromedial del hipotlamo. As, por ejemplo, tanto las
lesiones de la sustancia gris periacueductal como la transeccin de los axones
que la comunican con el hipotlamo ventromedial producen un deterioro en la
conducta sexual.
El ncleo ventromedial del hipotlamo enva sus axones hacia la sustancia
gris periacueductal del mesencfalo. Desde esta regin, se enva la informacin
hacia la formacin reticular del bulbo, para llegar, en ltima instancia, a la mdula espinal y poder poner en marcha los mecanismos eferentes que controlan
la conducta de cpula. El ncleo ventromedial del hipotlamo es la regin prosenceflica crtica para el control de la conducta sexual femenina.

1.3.3. Mecanismos neuroqumicos de control de la conducta sexual


Machos

Algunas hormonas, como los esteroides gonadales y las hormonas peptdicas


neurohipofticas, pueden actuar sobre receptores de clulas nerviosas, alterando
los patrones de la conducta sexual.
1) Esteroides gonadales: como se ha visto en el apartado anterior, las hormonas gonadales poseen efectos organizadores y activadores sobre el cerebro
y la conducta sexual. En concreto, los andrgenos tienen efectos activadores
de la conducta sexual masculina con su actuacin sobre receptores de las
neuronas del rea preptica medial. As, por ejemplo, si a una rata macho se
le extraen los testculos, su conducta sexual quedar inhibida; no obstante,
por medio de la administracin intracerebral de testosterona al rea preptica medial se pueden reinstaurar los patrones normales de respuesta sexual.
2) Oxitocina: ya se ha comentado con anterioridad que la oxitocina posee
un papel regulador sobre la conducta sexual de los mamferos: la administracin intracerebral de oxitocina genera una conducta sexual ms vigorosa y
persistente, en ambos sexos. La oxitocina puede actuar en el cerebro potenciando la induccin de deseo sexual: en concreto, sus efectos neurales se
concentran en el ncleo del lecho de la estra terminal, en el rea preptica

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223

Captulo V. Sistemas reguladores...

medial y en el ncleo ventromedial del hipotlamo. Esta hormona tambin


interviene en los mecanismos de ereccin peneana y eyaculacin. Como
ejemplo, se cita la disminucin de la latencia de eyaculacin y un aumento
de la probabilidad de ereccin peneana, despus de la administracin cerebral de oxitocina.
3) Vasopresina: otra hormona peptdica neurohipoftica, la vasopresina,
es segregada por neuronas de la amgdala medial y del ncleo del lecho de la
estra terminal. La administracin intracerebral de antagonistas de esta hormona inhibe la conducta sexual masculina en ratas. Se ha podido comprobar
que la administracin de testosterona induce la recuperacin de los niveles
de vasopresina enceflica, minimizados despus de una extirpacin testicular. Este efecto coincide con la recuperacin de la actividad sexual.
4) Adems del control neural de las hormonas, algunos neurotransmisores
clsicos resultan esenciales para la conducta sexual masculina.
5) Dopamina. En 1995, Hull y colaboradores encontraron que las neuronas del rea preptica medial liberaban dopamina durante la actividad
sexual. Por ejemplo, la administracin de agonistas dopaminrgicos en el
rea preptica medial facilita los mecanismos de ereccin y aumenta la conducta de cpula.
Tanto los esteroides gonadales como la dopamina, la oxitocina y la vasopresina parece que poseen un papel primordial en la conducta sexual masculina.
Hembras
La conducta sexual femenina depende de la secrecin de estradiol y progesterona. Los efectos del estradiol y la progesterona sobre la conducta sexual femenina se llevan a cabo por medio de la activacin de los receptores del ncleo
ventromedial del hipotlamo, por parte de estas hormonas. La administracin
intracerebral de estas dos hormonas al ncleo ventromedial del hipotlamo activa los patrones de la conducta sexual femenina, incluso en ausencia de las gnadas.
El mecanismo de actuacin del estradiol y la progesterona est concatenado:
el estradiol aumenta la sensibilidad celular a la progesterona; para ello, incrementa la cantidad de receptores para la misma; de este modo, se genera un efecto de amplificacin de la seal hormonal.
De la misma manera, la hormona peptdica oxitocina es capaz de facilitar la
respuesta sexual en hembras, previamente tratadas con estradiol y progesterona. En 1990, Schumacher y colaboradores comprobaron que la administracin
de estradiol y progesterona aumenta el nmero de receptores para la oxitocina
en el hipotlamo ventromedial.
La estimulacin mecnica de los receptores de los rganos sexuales genera
una activacin noradrenrgica. As, la transeccin de las vas noradrenrgi-

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224

Fundamentos de Neurociencia

cas que proyectan a la mdula o al prosencfalo deterioran la conducta


sexual.
Los estrgenos y la progesterona estimulan la conducta sexual femenina, actuando sobre sus receptores en el hipotlamo ventromedial.

1.3.4. Copulacin en los roedores: efectos hormonales


Las hormonas gonadales tienen un efecto activador sobre la cpula en ratas. La testosterona, por ejemplo, aumenta la rapidez del acto de montar y
permite la eyaculacin del semen. Asimismo, las hembras exhiben la postura
lordtica nicamente cuando son sexualmente receptivas; es decir, durante
una noche de su ciclo ovulatorio de cuatro o cinco das. Esta receptividad
puede inducirse experimentalmente, por medio de la administracin de estradiol y progesterona.
Durante la reproduccin en los roedores, el macho se acopla por detrs de
la hembra, tomndola por los flancos posteriores. La hembra, por su lado,
arquea la espalda y levanta la cabeza produciendo una curvatura de la columna vertebral, con la convexidad en la parte anterior, y generando una
postura denominada lordosis que se completa con el desvo de la cola, cuyo
objetivo consiste en facilitar la penetracin del macho.
La testosterona y el estradiol activan los mecanismos de las conductas de
monta y lordtica en ratas machos y hembras, respectivamente.
&**? Captulo IV, apartado 1. Grfico 76.

1.3.5. Orientacin sexual


El hecho de encontrar dimorfismo sexual en el cerebro humano llev a pensar que, probablemente, haba algunas diferencias estructurales segn la orientacin sexual del sujeto. Debemos tener en cuenta que la conducta sexual
humana es muy compleja y que los mecanismos de eleccin de una pareja
sexual son amplios e influenciables por factores educacionales y sociales.
1.3.6. Cerebro y orientacin sexual
En 1989, Laura Alien y Roger Gorski, investigadores de la Universidad de Ca
lifornia, encontraron que los ncleos intersticiales 2 y 3 del hipotlamo anterior
eran mayores en machos que en hembras.
En 1991, Simn Le Vay, neuroanatomista que trabajaba en aquel momen
to en el Instituto Salk de San Diego, en California, public un artculo en la

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Captulo V. Sistemas reguladores...

revista Science, donde describa que el ncleo intersticial 3 del hipotlamo


anterior pareca mostrar el doble de tamao en el cerebro de hombres heterosexuales en comparacin con hombres con una orientacin homosexual.
Esta misma comparacin realizada entre cerebros de hombres homosexuales
y mujeres heterosexuales mostraba cmo el tamao del ncleo en ambos
grupos era muy similar.
Por otro lado, Dick Swaab y colaboradores, del Instituto de Investigacin Cerebral de Amsterdam, describieron diferencias estructurales en el ncleo supra
quiasmtico del hipotlamo, segn la orientacin sexual del sujeto: este ncleo
tena un mayor nmero de clulas en el hipotlamo de hombres homosexuales
que en el de hombres heterosexuales.
Figura 5.11. Volumen del ncleo del lecho de la estra
terminal en cuatro grupos poblacionales.

Hombres heterosexuales, hombres homosexuales, mujeres heterosexuales


y mujeres transexuales (hombres a los que se ha intervenido quirrgicamente):
Dick Swaab y colaboradores encontraron que el ncleo del lecho de la
estra terminal tena ms volumen en hombres que en mujeres, sin presentar
variaciones segn la orientacin sexual del sujeto. No obstante, en mujeres
transexuales el volumen del ncleo era incluso inferior al de las mujeres
heterosexuales.

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Fundamentos de Neurociencia

En el ncleo supraquiasmtico del hipotlamo y en el ncleo intersticial 3


del hipotlamo anterior se han encontrado diferencias estructurales segn la
orientacin sexual del sujeto.
Gentica y orientacin sexual
Diferentes estudios genticos muestran que la homosexualidad no se distribuye al azar en las familias. Dean Hamer y colaboradores, del National Cncer
Institute de Washington, encontraron que la probabilidad de que un hombre
fuera homosexual era ms alta si otros hombres de su familia tenan esta orientacin sexual. Con un estudio con marcadores genticos, Hamer y colaboradores estudiaron el ADN de cuarenta pares de hermanos no gemelos, donde ambos
tenan una orientacin homosexual. De estos cuarenta pares, treinta y tres haban heredado el mismo marcador cromosmico de una regin del brazo largo
del cromosoma X (la Xq28). Esta regin se asoci de manera especfica con la
tendencia homosexual que presentaban los sujetos. Es conveniente no olvidar
que en este estudio casi el 18% de los pares no mostraban este marcador; por
tanto, deben existir necesariamente otros mecanismos que participen en la eleccin de la pareja sexual.
Tanto la predisposicin gentica como la organizacin anatmica del cerebro participan en la orientacin sexual.

1.4. Conducta parental


En trminos biolgicos, la conducta parental tiene como finalidad facilitar la
supervivencia de sujetos inmaduros de la misma especie, a fin de que alcancen
su madurez sexual y puedan, de este modo, tener descendencia que contribuya
a la perpetuacin de la especie. La conducta parental, por tanto, depende del
grado de madurez que tengan las cras al nacer.
Histricamente, durante muchos aos, las mujeres se han encargado del cuidado y de la alimentacin de los nios. Hoy da, a causa de los requerimientos
de la sociedad actual y teniendo en cuenta diferentes circunstancias profesionales, los padres estn alcanzando este papel dentro de la conducta parental. Hay
muchas evidencias experimentales que exponen el hecho de que la conducta
paternal puede estar bajo el control de los mismos mecanismos que regulan la
maternal. No obstante, la mayora de los trabajos experimentales sobre la neurobiologa de la conducta parental se han centrado en el estudio de la maternal.
A pesar de la gran importancia que constituye la conducta parental en el ser
humano, los estudios neurales y endocrinos se han abordado desde la investigacin bsica con animales de laboratorio, sobre todo roedores.

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Captulo V. Sistemas reguladores...

La conducta parental es, igual que la conducta sexual, una de las conductas
sexualmente dimrficas crticas para la reproduccin, supervivencia y continuidad de la especie.
1.4.1. Interacciones madre-cra
Entre madre y cra se establecen una serie de interacciones olfativas, tctiles,
auditivas y visuales a lo largo del periodo gestacional, as como durante la lactancia y los primeros das de vida, que sern fundamentales a la hora de establecer los vnculos necesarios entre ambas partes. Existen unos periodos crticos
para el establecimiento de estos vnculos maternofiliales.
Parto
Durante la gestacin, la placenta hace de unin entre el tero, el corion y el
alantoides del embrin para generar el traspaso, por un lado, de sustancias nutritivas y de oxgeno de la madre al feto y, por el otro, de dixido de carbono y
de productos del metabolismo del embrin a la madre. En este periodo, se establecen las primeras interacciones entre la madre y el hijo (intercambio de sustancias).
Un segundo momento importante, de interaccin entre la madre y los hijos,
tiene lugar durante el parto. El parto ordinario consiste en el conjunto de mecanismos fisiolgicos que se llevan a cabo con la expulsin, por las vas naturales, de un feto viable. Durante este proceso, se genera la dilatacin del cuello
uterino, con el paso de las cras por medio del canal del parto. Esta dilatacin
uterina estimula la conducta maternal. Algunos trabajos, como los de Graber y
Kristal (1977), o los de Yeo y Keverne (1986), pusieron de manifiesto que la dilatacin artificial del cuello uterino en hembras no gestantes era capaz de activar la conducta maternal en las mismas.
Algunos estmulos somatosensoriales son primordiales para la iniciacin de
la conducta maternal.
Sensibilizacin y sistema olfativo
Varios estudios han puesto de manifiesto que debe haber un proceso de sensibilizacin en hembras jvenes que no estn amamantando, con el fin de establecer conductas de nutrimento y proteccin para con las cras; en este proceso,
devienen fundamentales los estmulos olfativos.
Las hembras vrgenes de algunas especies animales muestran una tendencia
natural de rechazo hacia los bebs ajenos; no obstante, en los primates no se
dan estas tendencias maternales restrictivas en hembras que no se encuentran
en lactancia.

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Fundamentos de Neurociencia

En ratas hembras que no han pasado nunca por un proceso gestacional existe
cierta respuesta inicial negativa hacia el olor de las cras de otros. No obstante, despus de unos das de exposicin a las mismas, las hembras vrgenes acaban por presentar conductas maternales (proceso de sensibilizacin). As, en los aos ochenta,
en la Universidad de Carolina del Norte, pudo comprobarse que la administracin
de oxitocina a ratas vrgenes generaba conductas de cuidado hacia cras ajenas.
Tanto el sistema olfatorio primario como el vomeronasal (accesorio) tienen
un papel fundamental en el control neural de la conducta maternal.
Estmulos auditivos
Se ha podido comprobar en diferentes especies animales, como los roedores,
que existen sonidos que se encuentran fuera del umbral auditivo del hombre.
Estos ultrasonidos se componen de ondas mecnicas longitudinales, pero de frecuencia superior a la mxima audible por el hombre (20.000 Hz).

1.4.2. Hormonas y conducta parental


La conducta parental es sexualmente dimrfica; no obstante, no hay evidencias experimentales directas de un efecto organizador por parte de las hormonas
gonadales sobre el sistema nervioso que pueda explicar este patrn de comportamiento. Las hormonas no son crticas para la iniciacin de la conducta parental, pero intervienen en diferentes aspectos de la misma. Los nidos o abrigos,
donde algunos animales cran a los pequeos, son de gran importancia para facilitar la supervivencia de la progenie. Diferentes trabajos han descrito una facilitacin en la construccin de los nidos despus de la administracin de
progesterona durante la gestacin o de prolactina despus del parto.
Existen diferentes hormonas implicadas en la conducta maternal: el estradiol, la prolactina, la progesterona, la oxitocina y la vasopresina.
a) La administracin de progesterona y estradiol en ratas con ooforectoma
(concretamente con la extirpacin de los dos ovarios) reduce el periodo necesario para inducir la conducta maternal.
b) La prolactina tiene efectos estimulantes sobre la conducta maternal.
c) La oxitocina es importante para el desarrollo de la conducta parental; se
ha descrito que la oxitocina facilita la formacin de vnculos afectivos, al promover los contactos tctiles entre sujetos. Asimismo, esta hormona interviene
en el inicio de los repertorios de la conducta maternal.
d) La vasopresina est liberada ante la estimulacin tctil de las cras sobre
la madre.
En 1992, E. Keverne y K. Kendrick observaron que la tendencia general de las
ovejas de no aceptar ninguna cra que no fuera la suya se poda revertir por medio

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Captulo V. Sistemas reguladores...

de la administracin intracerebral de oxitocina. Desde hace aos, es conocido el hecho de que los ganaderos utilizan la tcnica de la estimulacin vaginal con el fin de
que madres adoptivas alimenten y protejan las cras ajenas. Se ha comprobado que
la estimulacin mecnica de la vagina produce la secrecin de oxitocina en el cerebro; dicha oxitocina liberada por la manipulacin tctil de las zonas ergenas parece iniciar los repertorios de conducta maternal.
Algunas hormonas hipofticas y gonadales facilitan muchos aspectos de la
conducta parental.
1.4.3. Control neural de la conducta parental
Conducta maternal
Tal como se ha visto al principio, en algunas especies animales el olor de las cras
induce a una tendencia de rechazo en hembras vrgenes. As, se ha podido comprobar que la transeccin del nervio vomeronasal, las lesiones del ncleo del tracto olfativo y de la amgdala medial o la transeccin de los axones (la estra terminal) que
comunican esta ltima estructura con el rea preptica medial inhiben este rechazo, facilitando el proceso de sensibilizacin en estas ratas jvenes.
Figura 5.12. Circuitos neurales implicados en la conducta maternal.

En 1982, S. Segovia y A. Guillamn, investigadores de la Universidad de Educacin a Distancia (UNED), pensaron que el sistema vomeronasal podra ser
sexualmente dimrfico. Con posterioridad, se corrobor esta hiptesis inicial y
se observ que este sistema tena un papel controlador sobre la expresin e inhibicin de la conducta maternal.

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Fundamentos de Neurociencia

En los aos setenta y ochenta, diferentes trabajos sobre el efecto de facilitacin


del estradiol sobre la conducta maternal describieron que podan localizarse un nmero ingente de receptores para esta hormona esteroidal en el rea preptica medial. Se ha visto que durante la gestacin, estos receptores aumentan como un
mecanismo preparatorio e inductor de la conducta maternal despus del parto.
El rea preptica medial genera un efecto estimulante sobre la conducta maternal. As, se ha verificado la relacin con diferentes mecanismos somticos y
sensoriales (asociados a las conductas de nutrimento y cuidado de las cras) y
esta estructura del prosencfalo.
En los aos ochenta, Numan y colaboradores observaron que las transecciones de los axones procedentes del rea preptica medial que pasaban por medio
del rea tegmental ventral hacia regiones troncoenceflicas interrumpan la
conducta maternal.
Como aadido, parece que el inicio de los repertorios de conducta maternal
se inician en el ncleo del lecho de la estra terminal, donde la oxitocina ejerce
un papel regulador capital.
El rea preptica medial ejerce un control de la conducta maternal, por medio de sus eferencias troncoenceflicas.
Conducta paternal
El rea preptica medial es una estructura prosenceflica que presenta dimorfismo sexual. Diferentes estudios han comprobado que en las especies animales donde los machos muestran un papel ms relevante en el cuidado y
nutrimento de las cras, este dimorfismo es insignificante. No obstante, en especies donde los machos no presentan conducta paternal, el tamao del ncleo
es muy diferente respecto del mostrado por las hembras.
En 1994, Wang, Ferris y DeVries vieron que la administracin intracerebra
de vasopresina en el tabique lateral era capaz de inducir patrones de conducta
paternal. En especies donde se da conducta paternal, el dimorfismo sexual del
rea preptica medial se reduce.

2. Conductas de ingesta: hambre y sed


2.1. El metabolismo
Comer constituye una de las actividades primordiales que realizan los individuos. Muchas de las conductas que un animal puede aprender estn motiva-

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Captulo V. Sistemas reguladores...

das por su lucha constante para la obtencin de comida. As, la necesidad de


comer ha modulado el desarrollo evolutivo de nuestra propia especie.
Comiendo obtenemos la energa y los nutrientes necesarios para el funcionamiento eficaz del organismo. Los nutrientes son sustancias qumicas que no
se utilizan como fuente de energa, sino que son necesarias para el crecimiento,
mantenimiento y reparacin de las estructuras corporales.
Nuestro cuerpo necesita energa continuamente. Mientras estamos comiendo,
la energa que nos proporcionan los alimentos se absorbe en el torrente sanguneo
y puede responder a las necesidades energticas inmediatas del organismo. Pero
qu sucede cuando no comemos? De dnde sacamos la energa en los intervalos
entre comidas, por ejemplo, cuando dormimos? La respuesta a estas preguntas se
encuentra en la capacidad del organismo de almacenar cantidades suficientes de
energa para utilizarla cuando los intestinos estn vacos. Toda la energa que necesitamos se libera cuando los enlaces qumicos de molculas complejas se rompen
para formar compuestos ms pequeos y sencillos. Por ejemplo, para aumentar la
temperatura del cuerpo, liberamos la energa de los enlaces en forma de calor. Evaluamos en caloras la cantidad de energa utilizada.
Podemos distinguir dos estados metablicos o dos fases del metabolismo
energtico:
1) El estado de absorcin.
2) El estado de postabsorcin o de ayuno.
La fase de absorcin tiene lugar poco despus de comer, cuando hay alimentos
en el tracto digestivo. Durante esta fase, la energa que proporciona la comida
es absorbida desde los intestinos hasta el torrente sanguneo.
La fase de postabsorcin o de ayuno se caracteriza por la ausencia de caloras
entrando en la circulacin desde el tracto gastrointestinal. Durante esta fase, el
organismo obtiene la energa de las reservas.
Tanto durante la fase de absorcin como la de ayuno, los tejidos obtienen los
nutrientes de la sangre; sin embargo, durante la fase de absorcin la energa entra en la circulacin desde el duodeno y durante la fase de ayuno de los almacenes de energa. Aunque los hbitos de ingesta son bastante regulares, existe
cierta variabilidad tanto en el nmero como en la cantidad de alimento que ingerimos. No obstante, solemos mantener un peso ms o menos estable; es decir,
mantenemos ms o menos estable la cantidad de grasa almacenada. Este hecho
implica que la ingesta y el gasto de energa se encuentran bastante igualados a
pesar de la variabilidad en los patrones de ingesta.
El flujo energtico durante estas fases del metabolismo est regulado por dos
hormonas pancreticas:
La insulina.
El glucagn.

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232

Fundamentos de Neurociencia

2.1.1. Fase de absorcin


Cuando comemos, incorporamos, entre otros, carbohidratos, lpidos (grasas) y
protenas. Estas molculas, y como resultado de la digestin, se descomponen en
molculas ms sencillas que las clulas pueden utilizar como fuente de energa:
Los carbohidratos se descomponen en glucosa (principal fuente de energa utilizada por el organismo).
Las grasas casi no sufren transformaciones.
Las protenas se descomponen en aminocidos.
Figura 5.13. Vas metablicas durante las fases de ayuno y absorcin.

Durante la fase de absorcin:


1) El organismo utiliza la glucosa sangunea como fuente de energa y almacena el exceso (durante las comidas ingerimos ms energa de la que necesita-

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Captulo V. Sistemas reguladores...

mos para cubrir las demandas energticas inmediatas). El exceso de glucosa


puede almacenarse en forma de glucgeno (almacn a corto plazo, en hgado y
msculos) y de triglicridos (almacn a largo plazo, en tejido adiposo).
2) Las grasas no se utilizan inmediatamente, sino que se almacenan en el tejido adiposo.
3) Una pequea proporcin de aminocidos procedentes del tracto digestivo se utiliza como materia prima para construir protenas y pptidos. El resto se
convierte en grasas y se almacena en el tejido adiposo.
Los triglicridos son molculas complejas formadas por glicerol (un carbohidrato soluble denominado tambin glicerna) combinado con tres tipos de cidos grasos (cido esterico, cido oleico y cido palmtico). El tejido adiposo se
encuentra bajo la piel y en varios lugares de la cavidad abdominal. Est formado
por clulas que poseen la capacidad de absorber nutrientes de la sangre, convirtindolos en triglicridos, y almacenarlos. Estas clulas pueden aumentar mucho de tamao y, de hecho, la principal diferencia fsica entre una persona
obesa y una de peso normal se encuentra en el tamao de sus clulas adiposas,
que depende de la cantidad de triglicridos almacenados.
Qu hormonas participan en el control de la fase de absorcin?
La fase de absorcin se caracteriza por lo siguiente:
1) Niveles altos de insulina.
2) Niveles bajos de glucagn.
Qu factores determinan la secrecin de insulina?
Cuando se empiezan a absorber los nutrientes, el nivel de glucosa en la
sangre aumenta.
Dicho aumento es detectado por las clulas del encfalo, provocando una
disminucin de la actividad del sistema nervioso simptico (la actividad
del sistema enrgico simptico inhibe la liberacin de insulina) y un aumento del parasimptico (la actividad del sistema colinrgico parasimptico estimula la secrecin de insulina).
Cuando una persona con hambre anticipa la comida, su aroma y gusto estimulan la secrecin de insulina por va neural: la informacin gustativa y olfativa llega
al crtex, desde donde descienden seales por el hipotlamo, el ncleo motor dorsal del vago y a travs de las vas colinrgicas del nervio vago, hasta el pncreas. Esta
secrecin de insulina prepara el organismo para la entrada de alimentos. Cuando la
comida entra en el estmago y en el duodeno, varias hormonas gastrointestinales
estimulan las clulas B del pncreas para que segreguen ms insulina. Esta secrecin
de insulina asegura que su nivel en la circulacin es alto cuando los nutrientes pasen a la sangre. Cuando los alimentos se absorben desde los intestinos, todava se
estimula ms la secrecin de insulina.

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234

Fundamentos de Neurociencia

Qu funciones tiene la insulina?


La insulina hace posible que las clulas de nuestro cuerpo (las clulas del
cerebro son una excepcin) utilicen la glucosa como combustible. Las clulas necesitan un transportador que lleve molculas de glucosa al interior
de las clulas. Dicho transportador debe interaccionar con la insulina
para poder funcionar.
La insulina liberada tambin se relaciona con el almacenamiento, en forma de glucgeno y grasas, del exceso de glucosa. La insulina promueve el
almacenamiento de glucgeno en el hgado (y tambin en los msculos)
y de triglicridos en el tejido adiposo. La insulina tambin promueve la
transformacin de aminocidos en protenas y su almacenamiento en los
msculos.
Funciones de la insulina:
1) Promover el uso de la glucosa sangunea como fuente de energa.
2) Promover la transformacin del exceso de glucosa en glucgeno (que se almacena en el hgado y msculos) y grasas (que se almacena en el tejido adiposo).

2.1.2. Fase de ayuno


Cuando el tracto gastrointestinal est vaco, necesitamos movilizar las reservas de combustible para poder suministrar energa a las clulas. Por ello, el glucgeno del hgado (almacn de reservas a corto plazo) se debe convertir en
glucosa que pasar al torrente sanguneo. Nuestro cuerpo tambin puede transformar las grasas (almacn de reservas a largo plazo) en cidos grasos libres que
se pueden utilizar como fuente de energa.
Qu hormonas participan en el control de la fase de ayuno?
La fase de ayuno se caracteriza por lo siguiente:
1) Niveles altos de glucagn.
2) Niveles bajos de insulina.
Qu factores determinan los niveles altos de glucagn y los niveles bajos de insulina?
El factor capital para la movilizacin de las reservas de energa es la desaparicin de la insulina:
Cuando las clulas del encfalo detectan una disminucin de los niveles de glucosa, se produce un aumento de la actividad del sistema sim-

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Captulo V. Sistemas reguladores...

ptico que inerva en el pncreas (tambin se produce una disminucin


de la actividad parasimptica de este ltimo). Esta activacin inhibe la
secrecin de insulina y hace que otro grupo de clulas pancreticas segregue el glucagn.
Figura 5.14. Efectos de la insulina y el glucagn sobre
la glucosa y el glucgeno.

Por tanto, cuando disminuyen los niveles de glucosa en la sangre, el pncreas


deja de liberar insulina y empieza a liberar glucagn.
Qu sucede cuando los niveles de glucagn son elevados y los de insulina bajos?
El glucagn promueve la transformacin de glucgeno (almacenado en el hgado) en glucosa, y de grasas (almacenadas en el tejido adiposo) en cidos grasos
libres y glicerol. En casos de ayuno prolongado, el glucagn tambin promueve
la transformacin de las protenas almacenadas en los msculos en aminocidos. Estos ltimos pueden ser utilizados como fuente de energa por las clulas
del cuerpo, con excepcin del cerebro.
Cuando empezamos a utilizar las reservas de carbohidratos a corto plazo, las
clulas del tejido adiposo empiezan a convertir los triglicridos en combustible
que se libera en el torrente sanguneo.
Durante la fase de ayuno:
1) El almacn heptico de glucosa se reserva principalmente al funcionamiento del sistema nervioso central. El cerebro funciona gracias a la glucosa.
2) El resto del cuerpo vive de los cidos grasos.
Cuando el tracto digestivo est vaco, nuestro cerebro (de hecho, todo el
sistema nervioso central) se mantiene vivo gracias a la glucosa liberada por
el hgado. Y el resto de las clulas del cuerpo? El resto de las clulas se mantienen vivas gracias a los cidos grasos, puesto que la glucosa se reserva para
el cerebro.
Los triglicridos en presencia de glucagn se descomponen en cidos grasos
y glicerol. Los cidos grasos pueden ser metabolizados por todas las clulas del
cuerpo (pero no las del cerebro). El hgado capta el glicerol y lo convierte en glucosa, la cual tambin puede ser utilizada por el cerebro.

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Fundamentos de Neurociencia

Por qu se reserva la glucosa para el cerebro durante la fase de ayuno?


El cerebro depende casi exclusivamente de la glucosa para la obtencin de
energa. Por consiguiente, la provisin constante de glucosa es esencial para el
buen funcionamiento cerebral y su supervivencia. Cuando falta la glucosa, las
neuronas dejan de funcionar, se produce prdida de conciencia e, incluso, se
puede producir la muerte. Durante la fase de ayuno, los niveles de insulina en
sangre son muy bajos y, por tanto, las clulas del organismo no pueden utilizar
la glucosa que circula en la sangre (recordad que las clulas necesitan un transportador de molculas de glucosa cuyo funcionamiento depende de la insulina).
En cambio, las clulas del sistema nervioso pueden consumir glucosa en ausencia de insulina y, por tanto, durante la fase de ayuno toda la glucosa se reserva
para el cerebro (vase la figura 5.13).
2.2. Factores que inician y detienen la conducta de comer
Son varios los factores que influyen en qu momento comemos, la cantidad
que ingerimos y cundo dejamos de hacerlo.
2.2.1. Qu inicia la conducta de comer?
Tenemos la tendencia a considerar que la comida est desencadenada slo
por procesos fisiolgicos. Es decir, que comemos cuando necesitamos caloras.
Si experimentalmente inducimos niveles de combustible por debajo de los necesarios para el funcionamiento de los tejidos (por ejemplo, con la administracin de frmacos), se crea una situacin de emergencia que resulta en la
bsqueda e ingesta de alimento.
Sin embargo, en condiciones normales, no es frecuente que los niveles de
combustible en sangre estn por debajo de los necesarios para cubrir las necesidades de los diferentes tejidos. Y, por tanto, empezamos a comer cuando todava poseemos importantes cantidades de energa disponible. Conviene tener
presente que la comida es una va relativamente ineficaz de obtener rpidamente caloras en la sangre. Con el fin de que aumenten los niveles de nutrientes en
la sangre, los alimentos se deben procesar, digerir en el estmago, pasar a los intestinos y absorber en la sangre.
La conducta de comer est muy influida por factores sociales y culturales. En
numerosas ocasiones, comemos por hbitos o por la accin de diferentes estmulos del ambiente como la visin o el aroma a comida, un reloj que indica que
es la hora de comer, etc. Muchos estudios han puesto de manifiesto que la con
ducta de comer puede condicionarse clsicamente y, por tanto, cualquier est-

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Captulo V. Sistemas reguladores...

mulo que haya sido asociado a la ingesta de comida puede provocar la conducta
de comer.
La ingesta tambin depende de factores metablicos. Si nos saltamos comidas, cada vez tendremos ms hambre, y seguramente ello sucede por la existencia de seales fisiolgicas que indican la disminucin de nutrientes de nuestras
reservas a largo plazo. As, la utilizacin de las reservas a largo plazo podra proporcionar una seal indicadora de que es la hora de comer. Parece claro que la
sensacin de hambre est inversamente relacionada con la cantidad de nutrientes ingeridos en exceso en la comida anterior.
El encfalo responde a dos tipos de seales del hambre:
Seal a corto plazo. Las seales a corto plazo son determinadas por la disponibilidad de nutrientes en la sangre y son detectadas por receptores hepticos y cerebrales.
Seal a largo plazo. Las seales a largo plazo se originan en el tejido adiposo que contiene las reservas a largo plazo.
Cuando las reservas estn llenas, se segrega una hormona peptdica que tiene
un efecto inhibitorio sobre los mecanismos cerebrales que controlan la conducta de comer. Cuando el nivel de esta hormona es elevado, el cerebro se vuelve
menos sensible a las seales de hambre a corto plazo que informan de la disponibilidad de nutrientes, produciendo una disminucin de la ingesta.
Ante un periodo de ayuno prolongado, las reservas a largo plazo disminuyen,
y las clulas adiposas disminuyen la liberacin de esta hormona, haciendo que
los mecanismos cerebrales que controlan la conducta de comer se vuelvan ms
sensibles a las seales de hambre a corto plazo.
2.2.2. Qu detiene la conducta de comer? (seales de saciedad)
Las seales de saciedad no son necesariamente las mismas que inician la conducta de comer. No dejamos de comer porque hayamos recuperado los diferentes nutrientes, sino que lo hacemos mucho antes de que ello suceda.
Existen dos fuentes principales de seales de saciedad:
Seales a corto plazo: estn relacionadas con las consecuencias inmediatas de
ingerir una comida concreta e implican factores ceflicos, gstricos, intestinales y hepticos. Son seales que provienen de las consecuencias inmediatas de comer. En estas seales pueden estar implicados receptores situados en
la cara (que proporcionan informacin del gusto, olor, textura de la comida),
en el estmago, en el duodeno y en el hgado. Estas seales pueden constituir
indicadores de que la comida ha sido absorbida y se est digiriendo.

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Fundamentos de Neurociencia

Seales a largo plazo: se originan en el tejido adiposo y permiten mantener


el peso corporal. Estas seales controlan las caloras modulando la sensibilidad de los mecanismos cerebrales implicados en la ingesta.
El control de la ingesta implica una interaccin entre seales a corto plazo y
a largo. Si un individuo no ha estado comiendo lo suficiente para mantener su
peso, ser menos sensible a las seales de saciedad proporcionadas por la comida (seales a corto plazo) y, por tanto, tender a comer ms. Si un individuo ha
estado comiendo en exceso, y ha ganado peso, ser ms sensible a las seales de
saciedad a corto plazo proporcionadas por la misma comida.

2.2.3. Seales de saciedad a corto plazo


Los factores ceflicos hacen referencia a las seales relacionadas con el gusto,
el olor y la textura de la comida. Estos factores, anticipatorios, parecen poco importantes si los comparamos con otras seales provenientes del estmago, de
los intestinos o de etapas posteriores a la absorcin de los alimentos. Cuando se
implanta en una rata una fstula gstrica que impide que el alimento llegue al
estmago, el animal come continuamente sin mostrar signos de saciedad. Parece que el alimento debe llegar, como mnimo, al estmago para que se desencadenen seales de saciedad.
El hecho de que dejemos de comer mucho antes de que tenga lugar la digestin y la absorcin de alimentos en el intestino parece indicar que seales
originadas en el estmago podran ser importantes en los mecanismos de saciedad.
En las paredes del estmago hay receptores que aumentan su actividad proporcionalmente al volumen del estmago. Estas seales de distensin llegan a
travs del nervio vago al ncleo del tracto solitario (NTS) y al rea postrema (AP)
del tronco del encfalo. Esta informacin llega al hipotlamo y, en ltimo lugar,
al crtex (donde tiene lugar la percepcin de la distensin).
Cuando los alimentos llegan al estmago y a los intestinos, dichos rganos
liberan diferentes hormonas peptdicas. Estos pptidos podran estimular fibras
sensoriales, proporcionando al cerebro seales relacionadas con la cantidad de
caloras ingeridas. El pptido intestinal colecistocinina (CCK) constituye el
ejemplo ms conocido de estas seales generadas por la misma comida y que
controlan la cantidad de alimento que ingerimos.
A medida que se va haciendo la digestin, la comida se va introduciendo en
el duodeno, donde se mezcla con la bilis y enzimas pancreticas. El duodeno
controla la tasa de vaciado del estmago por medio de la secrecin de CCK.
Cuando los receptores de las paredes del duodeno detectan la presencia de grasas, se segrega CCK, que proporciona una seal inhibitoria del vaciado del esto-

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Captulo V. Sistemas reguladores...

mago en el duodeno. La bilis descompone las grasas en pequeas partculas que


pueden ser absorbidas por los intestinos.
Sin embargo, la CCK no slo tiene un efecto perifrico controlando el vaciado del estmago, sino que tambin actuando sobre receptores localizados en las
fibras aferentes del nervio vago lleva informacin hasta el tronco del encfalo.
En este ltimo, estas fibras sensoriales sinaptan con neuronas que controlan reflejos y respuestas digestivas. Algunos autores han cuestionado si la CCK inhibe
la conducta de comer, puesto que representa una seal de saciedad, o por los
efectos adversos que produce. Su administracin provoca malestar y nuseas, y
dichos efectos podran ser los que detuvieran la ingesta. Algunos autores han
demostrado que las dosis de CCK que reducen la cantidad de comer no tienen
propiedades adversas.
Se ha propuesto que la actividad del nervio vago producida por la CCK se
combina sinrgicamente con la causada por la distensin del estmago (y duodeno), y de esta manera toda esta informacin converge en el tronco del encfalo. Cuando se lesiona el nervio vago (vagotoma) o se lesionan las reas de
proyeccin del tronco del encfalo, disminuye la capacidad de la distensin estomacal y de la CCK de inhibir la conducta de ingesta.
El hgado tambin proporciona seales de saciedad. La administracin de glucosa a la cavidad abdominal (que es captada por el hgado y convertida en glucgeno)
reduce la ingesta enviando seales al encfalo por medio del nervio vago.

2.2.4. Seales de saciedad a largo plazo


Se ha puesto de manifiesto que el control de la ingesta est relacionado con
el mantenimiento del peso corporal. La mayora de los mamferos tienden a
mantener su peso estable, aunque pueda haber cierta variabilidad en la cantidad
de energa consumida y en la gastada. Despus de un periodo de privacin y,
por tanto, de prdida de peso, los animales comen ms hasta recuperar los niveles de adiposidad. La cantidad de grasas que se almacenan vara considerablemente entre las diferentes especies. En humanos, esta cantidad depende de la
interaccin entre factores ambientales (ejercicio, estrs, cantidad de grasas ingeridas) y genticos.
Existen dos compuestos que se podran definir como "seales de adiposidad"
circulantes en sangre, la leptina (hormona del tejido adiposo) y la insulina (hormona pancretica).
La leptina
La leptina es una hormona segregada por las clulas adiposas en proporcin directa a la cantidad de grasa almacenada. Un individuo delgado segrega menos leptina, mientras que uno grueso segrega ms. De la misma manera, cuando un
individuo pierde peso, disminuyen los niveles de leptina en plasma.

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Fundamentos de Neurociencia

La importancia de la leptina como seal de adiposidad circulante en sangre se


puso de manifiesto cuando Zhang y otros (1994) clonaron el gen de la obesidad
(ob), y demostraron que era el responsable de la sntesis de una hormona peptdica
(protena OB o leptina). Asimismo, ha sido capital el estudio de los ratones ob/ob.
Estos ltimos no sintetizan leptina a causa de una mutacin en el gen ob. Estos animales se caracterizan por presentar hiperfagia y obesidad extrema. Cuando se administran pequeas cantidades de leptina a estos animales, se normalizan su peso
corporal y la ingesta de alimentos.
Estos resultados ponen de manifiesto que la leptina constituye una seal crtica
para el control de la ingesta de comida y del peso. En condiciones normales, la cantidad de leptina liberada por el tejido adiposo en la sangre se correlaciona con la
cantidad de grasa corporal. La leptina parece actuar como un lipostato, por lo que
en un principio fue considerada como una hormona antiobesidad.
La relativa estabilidad del peso podra ser explicada por los efectos de la leptina, puesto que la leptina: aumenta el consumo energtico y disminuye la ingesta. En humanos, se ha puesto de manifiesto que las mujeres presentan
niveles de leptina superiores con respecto a los hombres. Este hecho puede estar
relacionado con el hecho de que podra ser necesario mantener un determinado
porcentaje de grasa corporal para la maduracin sexual (la prdida extrema de
peso, por ejemplo, en anorxicas produce un retraso en la maduracin sexual,
y una interrupcin de la ovulacin). La leptina podra tener un papel importante en el control de la produccin de hormonas sexuales y en el inicio y mantenimiento de la funcin reproductora.
La leptina no slo acta como una hormona antiobesidad, sino que tambin parece actuar como un indicador del estado del individuo, informando sobre si las reservas de energa son suficientes o no, o si existe un desequilibrio entre la
aportacin y el consumo energtico. Asimismo, podra estar implicada en conductas como la reproductora, que representan un gran consumo energtico y que, desde un punto de vista adaptativo, slo se deberan poner en marcha en aquellas
condiciones en que la supervivencia del individuo est garantizada.
Figura 5.15. La relacin entre el consumo y la aportacin
energtica influye sobre la liberacin de leptina.

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Captulo V. Sistemas reguladores...

La leptina podra ser un factor importante para la supervivencia del individuo, actuando como seal informativa genrica para promover y conservar la
supervivencia.
Dnde acta la leptina liberada?
Poseemos receptores para la leptina en el cerebro (sobre todo en el hipotlamo), la adenohipfisis, las meninges, el hgado, los pulmones, el intestino delgado, las gnadas, el tejido adiposo, etc. La leptina acta tanto en tejidos
perifricos como en el sistema nervioso central.
Los efectos de la leptina sobre la conducta de ingesta y el metabolismo se relacionan con su accin en el hipotlamo.
La insulina
La insulina es la hormona que hace posible que los tejidos utilicen la glucosa
circulante en sangre. La secrecin de insulina est directamente relacionada con
los niveles de adiposidad. Diferentes datos ponen de manifiesto la importancia
de la insulina como seal de adiposidad en el cerebro:
Animales con dficit de insulina presentan hiperfagia. Esta ltima desaparece cuando se administra insulina directamente al cerebro. A diferencia de los individuos con dficit de leptina, los que presentan
dficit de insulina no son obesos aunque presentan hiperfagia, puesto
que las clulas del tejido adiposo no pueden almacenar las grasas sin
la insulina.
La administracin de anticuerpos de insulina directamente al cerebro
en animales normales aumenta la ingesta. En resumen, las dos hormonas, la insulina y la leptina, constituyen seales relacionadas con la
adiposidad que proporcionan informacin aferente al cerebro. Las dos
hormonas son liberadas en sangre, y por un sistema de transporte en
las clulas endoteliales de los capilares cerebrales llegan al SISTEMA
NERVIOSO CENTRAL, donde actan sobre centros relacionados con el
control de la homestasis energtica.
Se segregan insulina y leptina en proporcin al contenido de grasa almacenada.
Estas hormonas actan en el hipotlamo estimulando los circuitos catablicos (promueven el gasto de energa e inhiben el hambre) e, inhibiendo los circuitos anablicos, estimulan la ingesta e inhiben el gasto
de energa.
Los circuitos catablicos y anablicos tienen efectos opuestos al balance energtico (diferencia entre caloras consumidas y energa gastada)
que, por su parte, determina la cantidad de grasas almacenadas.

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Figura 5.16. Nivel de adiposidad versus ingesta de comida.

Este modelo muestra cmo los cambios en los niveles de adiposidad del cuerpo estn asociados a cambios
compensatorios en la ingesta de comida. La leptina y la insulina constituyen seales de adiposidad
(segregadas en proporcin al contenido de grasas corporales) que actan en el hipotlamo y estimulan
las vas eferentes catablicas e inhiben las anablicas. Estas vas tienen efectos opuestos en el balance
energtico (diferencias entre caloras consumidas y energa gastada) que determina la cantidad de energa
almacenada en forma de grasa.

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Captulo V. Sistemas reguladores...

2.3. Mecanismos neurales


La conducta de ingesta es una conducta filogenticamente antigua y, por
tanto, podemos suponer que los circuitos neurales que participan tambin lo
son. Asimismo, se ha relacionado con diferentes ncleos del tronco del encfalo
y con el hipotlamo (HPT).

2.3.1. El tronco del encfalo


El tronco del encfalo ejerce un control de la conducta de ingesta. Ciertos estudios realizados con ratas descerebradas (sus encfalos se diseccionan entre el
diencfalo y el mesencfalo) ponen de manifiesto que el tronco del encfalo
ejerce cierto control sobre la ingesta. Las ratas descerebradas slo pueden realizar conductas que dependen exclusivamente del tronco del encfalo:
No buscan comida ni inician espontneamente la ingesta, pero tragan comida lquida cuando se les pone directamente en la boca.
Pueden distinguir sabores: rechazan los sabores amargos y beben y tragan
lquidos ligeramente dulces.
Responden a seales de saciedad: tragan cuando se les administra una solucin de sucrosa directamente a la boca, slo si tienen el estmago vaco.
Cuando tienen el estmago lleno, dejan de tragar.
El rea postrema y el ncleo del tracto solitario (AP/NTS) son importantes en
la conducta de ingesta. Los AP/NTS reciben informacin de los receptores gustativos de la lengua, as como del estmago, los intestinos, el pncreas y el hgado. Estos ncleos proyectan al ncleo parabraquial de la protuberancia que,
a su vez, proyecta a amplias regiones del tronco del encfalo. Estas seales interactan y colaboran en el control de la ingesta.
Asimismo, los AP/NTS tambin proyectan al HPT, la amgdala y a otras regiones del sistema lmbico, al tlamo y al crtex gustativo. Las conexiones recprocas desde estos centros al tronco del encfalo permiten que aspectos
emocionales y cognitivos influyan en el control de la ingesta.

2.3.2. Hipotlamo
El HPT es una estructura clave en el control de la conducta de ingesta. Durante muchos aos se pens que el hipotlamo lateral (HL) controlaba la inges
ta, y que el hipotlamo ventromedial (HVM), la saciedad.

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Fundamentos de Neurociencia

El hipotlamo ventromedial
En 1940, se descubri que la lesin electroltica del HVM produca hiperfagia
y obesidad extrema (sndrome del HVM). Se pens que el HVM era el centro de
saciedad y que, al lesionarse los animales experimentales, nunca se mostraban
saciados y coman continuamente.
La teora del HVM como centro de la saciedad se hizo muy famosa, pero se
desmont ante datos como los siguientes:
El papel fundamental del HPT parece estar ms relacionado con el control
del metabolismo energtico que con el control de la ingesta. Parece que
los animales con lesin en el HVM comen en exceso porque son obesos,
y no al revs. Las lesiones del HVM reducen la actividad de la rama simptica del sistema nervioso autnomo y aumenta la actividad de la rama
parasimptica. Este hecho produce niveles sanguneos de insulina elevados y, por consiguiente, aumenta la produccin de grasa corporal y disminuye la descomposicin de grasas en formas energticas utilizables. Las
caloras que comen las ratas lesionadas se convierten con gran rapidez en
grasas y los animales deben comer constantemente para asegurarse de que
poseen bastantes caloras en la sangre.
Por otro lado, muchos de los efectos de la lesin del HVM se deben realmente
a la lesin de fibras de paso que atraviesan el HVM, el haz noradrenrgico
ventral y, en particular, las fibras que provienen del ncleo paraventricular
del hipotlamo. La lesin de este haz y la del ncleo paraventricular produce
los mismos efectos que la lesin electroltica del HVM.
1 hipotlamo lateral
En 1951 se puso de manifiesto que la lesin del HL produca afagia (los animales experimentales dejan de comer). Incluso ratas que se haban vuelto hiperfgicas despus de la lesin del HVM, se transformaban en afgicas por la lesin
del HL. Datos como stos sugeran que el HL era el centro del hambre.
La teora del HL como centro del hambre tambin tuvo mucho xito, pero se
debe tener presente lo siguiente:
Las lesiones del HL no slo impiden la ingesta, sino que tambin producen
muchos otros efectos, como adipsia (los animales dejan de beber), graves
problemas motores (despus de la lesin, los animales casi no se mueven) y
una ausencia casi generalizada de respuesta a estmulos (entre los cuales se
encuentran la comida y la bebida). Estos efectos podran estar relacionados
con el hecho de que la lesin electroltica del HL tambin destruye vas de
paso, como la va nigroestriada, crticas para el inicio del movimiento voluntario y que mediaran un componente no especfico de arousal comn en todas las conductas motivadas. Por consiguiente, su lesin produce dficit en
todas las conductas, incluyendo la comida.

Editorial UOC

245

Captulo V. Sistemas reguladores...

2.3.3. Neuropptidos e hipotlamo


Para modular la homestasis energtica con eficacia, las acciones de la leptina y la insulina en el cerebro se deben traducir en patrones conductuales que
influyan el consumo de comer y el gasto energtico.
Neuropptido Y
La administracin de neuropptido Y (NPY) en el HL provoca una ingesta voraz y desmesurada, incluso cuando los alimentos contienen quinina (sabor
amargo) o van asociados a otros estmulos adversos. Existen varios datos que parecen apoyar el papel del NPY en la ingesta:
La administracin de NPY en los ventrculos o directamente en el HPT estimula la conducta de ingesta y disminuye el gasto energtico. La administracin continuada puede producir obesidad.
Los niveles de NPY en el HPT se incrementan con la privacin de comida
y disminuyen con la ingesta.
El NPY es un neurotransmisor neuropptido que est en muchas zonas del
cerebro. Entre los diferentes circuitos que contienen NPY, existe uno que parece
importante para el control de la conducta de ingesta: en el ncleo arqueado del
HPT hay neuronas que segregan NPY y que proyectan al ncleo paraventricular
La administracin de NPY en el ncleo paraventricular produce ingesta.
Las neuronas del ncleo arqueado que sintetizan NPY tienen receptores para
la leptina:
Los niveles bajos de leptina, que por ejemplo se dan cuando un individuo
se encuentra por debajo de su peso, estimulan las neuronas del ncleo arqueado que sintetizan y liberan NPY al ncleo paraventricular.
El aumento de NPY en el ncleo arqueado y regiones adyacentes promueve el aumento en la ingesta y una disminucin en el gasto energtico. En consecuencia, el individuo gana peso. Por tanto, un individuo
que ha perdido peso, segrega menos leptina. Este hecho activa la va
del NPY en el ncleo paraventricular contribuyendo a las respuestas
conductuales y metablicas adaptativas que promueven la recuperacin del peso perdido.
Sin embargo, el sistema leptina-NPY trabaja en las dos direcciones: individuos con sobrepeso segregan niveles superiores de leptina que atenan la activacin de las neuronas NPY del ncleo arqueado. Este hecho se relaciona con
una prdida de peso.

Editorial UOC

246

Fundamentos de Neurociencia

Las neuronas del ncleo arqueado tambin expresan receptores para la insulina: la administracin de insulina en el tercer ventrculo reduce la ganancia de peso producido por la activacin de las neuronas NPY del ncleo
arqueado.
EL NPY podra ser un mediador central de los efectos de la leptina y de la insulina.
Melanocortinas
Las melanocortinas son una familia de neuropptidos entre los que se encuentra la hormona estimulante de los melanocitos (-MSH). En el HPT, las melanocortinas tienen efectos opuestos en el NPY. La -MSH en el hipotlamo
produce anorexia y prdida de peso.
El precursor de la a-MSH, la propiomelanocortina (POMC), se sintetiza en neuronas del ncleo arqueado situadas adyacentes a las neuronas que sintetizan NPY.
Situaciones relacionadas con niveles bajos de leptina se asocian al aumento en la
produccin de NPY y a la disminucin de la produccin de a-MSH.
Se han descrito receptores de leptina tanto en las neuronas del ncleo arqueado que sintetizan NPY, como las que sintetizan POMC. Neuronas POMC
del ncleo arqueado proyectan al ncleo paraventricular donde la a-MSH estimula receptores de melanocortina (MC3 y MC4). La protena agouti es un antagonista endgeno de estos receptores que, por norma general, se expresa en la
piel y se relaciona con la pigmentacin.
Los ratones agouti presentan una mutacin que causa una expresin no adecuada de esta protena:
Sus efectos perifricos, en la piel, se traducen en una coloracin amarillenta del pelo de estos ratones.
Sus efectos centrales; es decir, los efectos de la antagonizacin crnica
de los receptores de melanocortinas en el cerebro se traducen en obesidad. Asimismo, estos ratones no reducen ni su ingesta ni el peso despus de la administracin de leptina. Parece que la antagonizacin
crnica de los receptores MC3/MC4 reduce la accin de la leptina produciendo obesidad.
Recientemente se ha identificado otro antagonista de los receptores de la melanocortina, la protena fl^owti-relacionada (AgRP). Esta protena, a diferencia de
la agouti que, por lo general, se expresa en la piel, se sintetiza en las mismas neuronas que sintetizan NPY:
Condiciones asociadas a prdida de peso inducen la expresin de NPY y
AgRP en las neuronas del arqueado, e inhiben las neuronas POMC. En
consecuencia, se aumentan los transmisores relacionados con la ganancia
de peso y la disminucin del gasto energtico (NPY), se inhiben los trans-

Editorial UOC

247

Captulo V. Sistemas reguladores...

misores relacionados con disminucin de la ingesta y el aumento del gasto energtico (ct-MSH), y se activan los transmisores que antagonizan la
a-MSH (AgRP).
Por tanto, podramos hablar de un modelo donde la leptina (la hormona liberada por el tejido adiposo) tiene efectos opuestos en las neuronas del ncleo
arqueado que sintetizan NPY/AgRP y en las que sintetizan MSH. Estas neuronas
por su parte, proyectan a otras zonas del hipotlamo que podran estar implicadas en circuitos relacionados con el control de la conducta de ingesta, el gasto
de energa y el estado metablico del individuo.
Las neuronas NPY/AgRP y las POMC no slo proyectan al ncleo paraventricular, sino que tambin lo hacen al rea hipotalmica perifornical y rea hipotalmica lateral. Estas reas establecen conexiones con centros relacionados con
la saciedad como el ncleo del tracto solitario (NTS). Recordad que el NTS recibe
seales de saciedad desde el hgado, de la CCK, etc., as como recibe informacin del gusto. Estas seales se integraran con las seales descendentes desde el
hipotlamo, y as influiran en el control de la ingesta. Parece, por tanto, que las
seales a corto plazo y a largo plazo relacionadas con el control de la ingesta se
integraran en el tronco del encfalo.

2.4. Trastornos de la ingesta


Entre los diferentes trastornos relacionados con la ingesta, nos centraremos
en la obesidad y en la anorexia y bulimia nerviosa.

2.4.1. La obesidad
La obesidad es un problema de salud muy importante y muy extendido. Entre las consecuencias para la salud, podemos destacar la hipertensin, las enfermedades cardiovasculares y la diabetes.
Causas de la obesidad
Existen muchas causas de la obesidad, como el aprendizaje o las diferencias
en el metabolismo.
Muchos aspectos de las sociedades industriales modernas tienden a mitigar el
control fisiolgico de la conducta de comer. Por ejemplo, de pequeos aprendemos
que debemos comernos todo lo que tenemos en el plato y, aunque con los aos las
necesidades metablicas de nuestro organismo disminuyen, seguimos comiendo

Editorial UOC

248

Fundamentos de Neurociencia

como si furamos jvenes y, as, tendemos a acumular grasas. Otro ejemplo es el


hecho de que muchas veces comemos por hbito, "porque toca".
Se han considerado muchas variables psicolgicas como posibles causas de la
obesidad, como la falta de control de impulsos o los hbitos de ingesta poco adaptativos; sin embargo, ninguna de estas propuestas parece tener soporte emprico.
En la obesidad tienen mucha importancia aspectos relacionados con el metabolismo.
Con frecuencia, la obesidad no es un trastorno de la ingesta, sino un trastorno metablico. Casi todo el exceso de peso se transforma en grasas. La obesidad
se produce cuando la cantidad de grasas acumuladas es superior a la que se consume. Como ya hemos comentado al principio de este tema, nuestro organismo
utiliza la mayor parte de la energa para cubrir las necesidades de metabolismo
basal, en reposo (la actividad fsica consume una pequea proporcin de nuestro gasto energtico).
Las personas se diferencian por su eficacia en el gasto de combustible:
Las personas con metabolismo eficiente poseen caloras sobrantes para depositar en las reservas a largo plazo y, por consiguiente, tienen dificultad para evitar que las reservas crezcan. Son personas con tendencia a almacenar.
Las personas con metabolismo ineficiente pueden comer grandes cantidades sin engordarse. Son personas con tendencia a "gastar" toda la energa
consumida sin almacenarla en forma de grasas en el tejido adiposo.
En algn momento de la historia evolutiva, y en determinadas condiciones
ambientales, puede ser adaptativo tener un metabolismo eficiente, con tendencia a almacenar. Sin embargo, en sociedades industriales en las cuales las demandas fsicas son pocas y los alimentos altamente calricos son abundantes y
fciles de conseguir, un metabolismo eficiente puede producir obesidad.
Las diferencias en el peso corporal pueden responder a diferencias en el metabolismo. Parece ser que dichas diferencias tienen una base hereditaria.
Existe alguna relacin entre la leptina y la obesidad?
Como ya hemos comentado, la leptina es una hormona segregada por las clulas adiposas en proporcin directa a la cantidad de grasa almacenada. Los ratones ob/ob, que no sintetizan leptina, se caracterizan por presentar hiperfagia
y obesidad extrema. Cuando se les administran pequeas cantidades de leptina,
normalizan su peso corporal y la ingesta de alimentos. Estos datos podran relacionar la leptina con la obesidad.
Algunos autores han propuesto que en personas obesas no existira una disminucin de la secrecin de leptina, sino una disminucin en la sensibilidad a
esta hormona. Asimismo, se ha propuesto que una de las causas de la obesidad
podra estar en la efectividad disminuida del transportador de la leptina al sistema nervioso central. La leptina es un pptido que se segrega perifricamente

249

Editorial UOC

Captulo V. Sistemas reguladores...

y que necesita un transportador para atravesar la barrera hematoenceflica y poder ejercer sus efectos conductuales y metablicos.
Tratamiento de la obesidad
Se han desarrollado diferentes tratamientos de la obesidad:
Tratamientos mecnicos y quirrgicos: se desarroll un procedimiento que consista "sencillamente" en atar un alambre en los dientes de las personas para evitar
que abrieran las mandbulas y, por tanto, que masticaran. Los pacientes se alimentaban con una dieta lquida. Otros tratamientos consisten en reducir la ingesta (extraer parte del estmago) o en interferir la absorcin de caloras desde los intestinos.
Tratamientos farmacolgicos: los agonistas especficos de la serotonina eliminan el hambre y producen prdida de peso.
Tabla 5.2. Sustancias antiobesidad.

Tejido

Nombre de la
sustancla

Efecto

Estdo

Cerebro

Dexfenfluramina

Estimula la liberacin de 5-HT.

Aprobada

Sibutramina

Agonista 5-HT y NA.

Sometida para su
aprobacin

Inhibidores NPY

Bloquean los receptores NPY o


la produccin de NPY.

Pruebas clnicas de
seguridad

Bromocriptina

Agonista DA; puede reducir el


nivel de glucosa en la sangre y
la produccin de grasas por el
hgado.

Pruebas clnicas de
eficacia

Promotores
CCKA

Regulacin al alza de los


receptores CCKA.

Investigacin de
laboratorio

Butabindide

Bloquea la enzima que


desactiva la CCK.

Investigacin de
laboratorio

Orlistato

Inhibe las enzimas


pancreticas que intervienen
en la digestin de las grasas.

Inminente
aprobacin

Insulinotropina

Hormona sinttica que puede


conseguir que los niveles de
insulina se incrementen y
retardar el vaciado digestivo.

Pruebas clnicas de
eficacia

Agonista p 3 que estimula la


descomposicin de los
triglicridos.

Investigacin de
laboratorio

Hormona sinttica que


estimula el metabolismo de los
cidos grasos en las fibras
musculares.

Aprobada en japn;
pruebas de eficacia
en Estados Unidos

Cerebro y sistema
digestivo

Sistema digestivo

Tejido adiposo

Bta-243

Msculos

Troglitazone

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250

Fundamentos de Neurociencia

2.4.2. Anorexia y bulimia nerviosa


La anorexia es un trastorno por infraconsumo de alimentos. Las personas
anorxicas comen muy poco y llegan, incluso, al punto de la inanicin. Aun estando muy delgadas, muchas veces se siguen viendo gruesas.
La bulimia nerviosa se caracteriza por la falta de control de la ingesta. Las personas bulmicas comen ingentes cantidades de comida peridicamente (se "hartan"
de comida), que en numerosas ocasiones van seguidos por vmitos autoinducidos
o por el uso de laxantes, as como acompaados de sentimientos de culpabilidad.
Se han propuesto explicaciones tanto biolgicas como sociales de la anorexia
y la bulimia. Por lo que respecta a las explicaciones biolgicas, se ha empezado
a estudiar el papel de diferentes neurotransmisores en la aparicin de estos trastornos de la ingesta.
Se ha sugerido que la anorexia y la bulimia pueden ser ocasionadas por anormalidades bioqumicas o estructurales de los mecanismos cerebrales que controlan el metabolismo del hambre. Por ejemplo, algunos trabajos ponen de
manifiesto alteraciones en los niveles de noradrenalina, serotonina y opiceos
en personas con anorexia. Sin embargo, es preciso tener presente tambin que
algunas de estas alteraciones parecen la consecuencia y no la causa de dichos
trastornos de la ingesta.
Se ha intentado tratar la anorexia con sustancias que aumentan el hambre
en personas no anorxicas (o en animales de laboratorio); sin embargo, ninguna de estas sustancias se ha mostrado eficaz (por ejemplo, se ha probado
el THC, el componente activo de la marihuana). Hasta ahora, no se ha encontrado ninguna droga eficaz para el tratamiento de la anorexia; sin embargo, la fenfluramina (agonista serotoninrgico tambin utilizado en el
tratamiento de la obesidad) y la fluoxetina (agonista serotoninrgico utilizado en el tratamiento de la depresin) pueden contribuir a la supresin de los
episodios de bulimia.
2.5. La sed

Para entender cmo se estimula la conducta de beber, en primer lugar estudiaremos cmo se distribuyen los fluidos en el cuerpo.
2.5.1. Fisiologa de los fluidos corporales
El agua es el principal constituyente de nuestro cuerpo, ya que representa entre el 55% y el 65% del peso corporal.

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251

Captulo V. Sistemas reguladores...

El agua del cuerpo se encuentra distribuida en dos compartimentos principales:


1) Compartimento de fluidos intracelular.
2) Compartimento de fluidos extracelular, que incluye:
Fluido intersticial (en torno a las clulas).
Fluido intravascular (el plasma o suero de la sangre, en los vasos sanguneos).
Lquido cefalorraqudeo.
Los fluidos de los compartimentos intracelular y extracelular son, por norma
general, soluciones isotnicas (la concentracin de solutos, sustancias disueltas
en un fluido, en el fluido intracelular y extracelular es la misma). En el estado
isotnico, el agua intracelular no tiene tendencia a salir de las clulas, as como
el agua del lquido intersticial tampoco tiende a entrar en las mismas.
El trmino soluto se refiere a las sustancias slidas disueltas en una disolucin. Sin embargo, si alguno de los compartimentos pierde o gana solutos, el
agua se mover por medio de las membranas, por osmosis, reestableciendo la
igualdad de concentraciones. Si uno de los fluidos se vuelve ms concentrado,
por la adicin de solutos o por la retirada de agua, recibir agua del menos concentrado hasta restablecer la isotonicidad. Si uno de los fluidos se vuelve menos
concentrado, por la retirada de solutos o adicin de agua, pasar agua al compartimento ms concentrado.
Figura 5.17. Proporcin de lquido normalmente presente
en cada compartimento de fluidos del cuerpo humano.

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252

Fundamentos de Neurociencia

La presin que lleva el agua de las soluciones menos concentradas (hipotnicas) a las ms concentradas (hipertnicas) se denomina presin osmtica.
Cuando los recursos hdricos disminuyen, el organismo pone en marcha medidas compensatorias: medidas para conservar los recursos hdricos existentes y
el aumento de la sensacin de sed.
Sed osmtica
La sed osmtica se debe a una deshidratacin celular, y se produce cuando la
tonicidad de fluido intersticial aumenta provocando la salida de agua de las clulas y reduciendo su volumen.
La sed osmtica se produce cuando ingerimos alimentos salados: cuando la
sal es absorvida desde el sistema digestivo en el plasma, este ltimo se vuelve
hipertnico provocando la salida de agua del fluido intersticial. Esta salida hace
que el fluido intersticial tambin se vuelva hipertnico, provocando la salida de
agua desde el fluido intracelular.
Figura 5.18. Demostracin de cmo nuestro cuerpo
pierde agua.

Nuestro cuerpo pierde agua continuamente, principalmente por medio


de la evaporacin. Cada vez que respiramos provocamos la prdida
de una pequea cantidad de agua. Cuando perdemos agua por
evaporacin, la perdemos de todos los compartimentos y no slo del
fluido intracelular.

Las clulas que detecten de la deshidratacin celular se llaman osmorreceptores. Para una explicacin hipottica del funcionamiento de un osmorreceptor vase la figura 5.40. Los osmorreceptores se localizan en dos zonas
adyacentes del cerebro: el rgano vasculoso de la lmina terminal (OVLT) y
reas del adyacente hipotlamo anterior. El rgano vasculoso de la lmina
terminal es un rgano circunventricular localizado en el lado sanguneo de
la barrera hematoenceflica. Por consiguiente, las sustancias disueltas en la
sangre pasan con facilidad al lquido intersticial del interior de este rgano.
Qu sucede cuando los osmorreceptores detectan la deshidratacin
celular?

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253

Captulo V. Sistemas reguladores...

Los osmorreceptores estimulan la secrecin de la hormona antidiurtica (o


vasopresina) y la sed13:
La hormona antidiurtica (ADH) se sintetiza en el ncleo supraptico y
paraventricular del hipotlamo y se almacena en el lbulo posterior (o
neurohipfisis) de la glndula pituitaria hasta que se estimula su secrecin. La ADH acta sobre receptores en el rion, provocando la retencin de agua.
Los circuitos murales del tronco del encfalo que controlan la sed todava son
desconocidos. Se propuso que el hipotlamo lateral poda ser un centro
de la sed, puesto que su destruccin elimina la respuesta de beber en ratas,
pero no la secrecin de ADH. Sin embargo, estudios ms recientes han
puesto de manifiesto que estos dficits se relacionan con la lesin de la
va dopaminrgica nigroestriada que se produce en las lesiones del hipotlamo lateral. Los dficits que se producen no son especficos en la conducta de beber, sino que reflejan una incapacidad general de los animales
de iniciar movimiento.
Sed volmica
La sed volmica se produce cuando el volumen del plasma sanguneo (volumen intravascular) disminuye. La prdida de sangre produce sed volmica.
Si recordis, la evaporacin produce tanto sed volmica como osmtica. Si
slo perdiramos agua por evaporacin, no se precisaran dos mecanismos diferentes reguladores de la conducta de beber. Sin embargo, como puede darse una
prdida en el volumen vascular sin afectar al volumen del compartimento intersticial, es necesaria la existencia de mecanismos reguladores de la conducta
de beber controlados por detectores del volumen de la sangre.
La hipovolemia es detectada por:
Receptores en el corazn y grandes vasos sanguneos: influyen directamente sobre la funcin renal al aumentar la liberacin de ADH. La in
formacin de estos receptores llega hasta el ncleo del tracto solitario,
y de este ltimo a los ncleos hipotalmicos que sintetizan ADH.
Receptores del flujo sanguneo en el rion: influyen directamente sobre la funcin renal al sintetizar renina. Esta ltima es una enzima que
inicia una cascada de eventos bioqumicos que resultan en la produccin de angiotensina II (AII, potente vasoconstrictor). Para producir la
sed, la AII acta sobre el rgano subfornical (OSF, rgano circunventricular).
13.Es preciso destacar que, cuando se produce una deshidratacin celular, no slo se estimula la sed y la
retencin de agua, sino tambin es necesario inhibir la ingesta de comida y excretar sal (NaCl).

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254

Fundamentos de Neurocienc'ia

Figura 5.19. Deteccin de hipovolemia por el rion


y el sistema renina-angiotensina.

3. Adiccin
3.1. Adiccin: definicin, conceptos y modelos animales
3.1.1. Estados motivacionales y adictivos
Dado que en la naturaleza existen interacciones muy complejas entre el organismo y el ambiente, no es extrao pensar que el refuerzo y la motivacin constituyan
dos procesos de gran importancia biolgica en las especies, en un intento de fomentar su bienestar y procurar su supervivencia. El estudio biolgico de la motivacin ha llevado a definirla como el conjunto de factores neuronales y fisiolgicos
que inician, sostienen y dirigen una determinada conducta.
Teniendo en cuenta que el entorno es cambiante, el animal debe adaptarse
para poder mantener la homeostasis corporal. Los procesos reguladores de la

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255

Captulo V. Sistemas reguladores...

misma integran respuestas endocrinas, autonmicas y conductuales, referidas


tanto a estmulos internos (como un dficit de glucosa en la sangre), como externos (como puedan serlo el olor o la vistosidad de un alimento determinado).
Los mecanismos reguladores fisiolgicos, que intentan paliar las alteraciones
en condiciones internas, as como velar por la supervivencia del individuo y la
continuidad de su especie, tienen tres funciones fundamentales:
1) Dirigir la conducta hacia un objetivo especfico.
2) Organizar secuencias conductuales dirigidas a una finalidad.
3) Incrementar el nivel general de arousal con el fin de mejorar la ejecucin
en el sujeto.
Tanto el control de la conducta como el mismo control de las funciones vegetativas requieren la extraccin de la informacin reforzante de una gran variedad de estmulos y situaciones: informacin relativa a la presencia y al valor
de los refuerzos por el sujeto, a su predictibilidad y accesibilidad y a los gastos
asociados a su consecucin (relacin coste/beneficio).
Los sistemas cerebrales del refuerzo constituyen un importante componente
de la motivacin, puesto que la mayora de las sustancias adictivas actan sobre
las vas neurales que mediatizan las conductas motivadas por la supervivencia
del animal.
La estimulacin elctrica de los lugares del cerebro donde interactan muchas de las drogas de abuso se muestra como refuerzo, dado que es capaz de evocar estados motivacionales determinados y de activar los sistemas neurales que,
por norma general, estn involucrados en los estmulos reforzantes "naturales".
Se debe entender el fenmeno de la adiccin dentro del marco de las conductas motivadas.

3.1.2. Adiccin, tolerancia y dependencia para con las drogas


Una sustancia de abuso puede definirse como aquella sustancia de la que se
hace un uso recreativo, a pesar de los potenciales efectos perniciosos que pueda
suponer para el organismo.
La adiccin a una sustancia se caracteriza por un uso compulsivo de la misma, con un alto deseo de hacerlo y por la aparicin de sntomas objetivos que
siguen a la finalizacin del consumo de la misma.
En 1969, la Organizacin Mundial de la Salud (OMS) defini la dependencia
de las drogas como un "estado psicolgico a veces fsico" (derivado del consumo
de una droga), caracterizado por respuestas conductuales con un alto grado de
compulsividad con el fin de poder experimentar sus efectos psquicos y, en ocasiones, para evitar las consecuencias de su ausencia.

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256

Fundamentos de Neurociencia

Farmacocintica
La farmacocintica es la rama de la Farmacologa que estudia la trayectoria
de los frmacos dentro del organismo vivo: los mecanismos de administracin
y absorcin, reparto en el medio interno (sangre, linfa, secreciones), distribucin en los rganos, metabolismo (bioqumico y enzimtico) y excrecin de los
metabolitos.
Las drogas se pueden administrar y absorber de diferentes maneras; sin embargo, una vez llegan a la sangre, para poder entrar en el sistema nervioso central deben ser capaces de atravesar la barrera hematoenceflica.
Figura 5.20. Diferentes mecanismos de administracin y absorcin de las drogas psicoactivas.

Los procesos metablicos de las drogas se generan fundamentalmente por


medio de enzimas hepticos que estimulan la transformacin de las sustancias
en metabolitos inactivos. Los mecanismos de accin de las drogas son ms o
menos selectivos, dependiendo de la sustancia concreta que se administre.
Cambios fisiolgicos con el uso de las drogas
La exposicin repetida a una determinada sustancia puede generar los fenmenos de tolerancia y sensibilizacin.
Con la tolerancia, se produce una reduccin de la sensibilidad a la droga; es
decir, se necesita ms cantidad de droga de la requerida al inicio del consumo,
con el fin de producir el mismo efecto.
El mecanismo de produccin de la tolerancia se puede deber o bien a cambios funcionales en los lugares de unin de la sustancia (por ejemplo, disminucin del nmero de receptores), o bien a un aumento de la capacidad del
organismo para metabolizarla y eliminarla.
Los efectos de la tolerancia se pueden condicionar al lugar donde, por norma
general, se administra la sustancia, y se presentan de manera completa slo
cuando la droga se administra en este contexto. En 1982, Siegel y colaboradores
administraron a un grupo de ratas herona de manera continuada y siempre en
el mismo contexto experimental. En la fase de test, se dividi la muestra en dos
subgrupos y se administr la misma cantidad de herona a cada rata; sin embargo, en uno de los subgrupos se hizo en el lugar habitual y en el otro dentro de

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257

Captulo V. Sistemas reguladores...

un nuevo entorno. Estos autores observaron que murieron muchas ms ratas tolerantes a la herona administrada en un nuevo contexto.
La sensibilizacin se caracteriza por el hecho de que el consumo reiterado de
una sustancia genera un aumento de la sensibilidad a efectos de la misma.
El sndrome de abstinencia es el estado fisiolgico generado en el organismo
por la retirada de la droga. Por norma general, se caracteriza por producir los
efectos contrarios a la administracin de la misma. El organismo establece mecanismos compensatorios para evitar una excesiva toxicidad con la ingestin de
la sustancia. Si retiramos la droga, el organismo se encuentra bajo los efectos de
dichos mecanismos, generando los efectos del sndrome de abstinencia.
Ante la presencia de una droga, el organismo genera mecanismos compensatorios para evitar los posibles efectos txicos de la sustancia.

3.1.3. Modelos animales de evaluacin de los efectos


reforzantes de las drogas de abuso
Los procedimientos conductuales y farmacolgicos ms utilizados para medir los efectos reforzantes de las sustancias de abuso han sido fundamentalmente tres: la autoadministracin de sustancias, la autoestimulacin elctrica
intracraneal y el condicionamiento de lugar.
Autoadministracin oral, intravenosa e intracerebral, de sustancias
Animales experimentales con catteres intravenosos o con cnulas intracerebrales aprenden a autoadministrarse drogas de manera muy rpida.
Figura 5.21. Autoadministracin oral en experimentos con animales.

El animal experimental es entrenado por medio de un programa de condicionamiento instrumental


a presionar una palanca para recibir una infusin de la droga, intracerebral o sistemticamente.

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258

Fundamentos de Neurociencia

El programa de autoadministracin es sostenido y muy predictivo del patrn seguido por el consumo de drogas en humanos. La relacin entre la dosis de la sustancia y la respuesta del animal sigue normalmente una curva en forma de u
invertida.
Este tipo de estudios son muy tiles para estudiar el antagonismo competitivo de un posible tratamiento farmacolgico para disminuir los efectos reforzantes de una determinada sustancia de abuso.
Esta evaluacin conductual del efecto reforzante de las drogas tambin se
ha aplicado a la autoadministracin oral de sustancias, como por ejemplo, el
alcohol.
Autoestimulacin elctrica intracraneal (AEIC)
La estimulacin elctrica de algunas zonas del cerebro puede ser reforzante para
diferentes especies de animales, as como para el ser humano. Este fenmeno ha
sido muy til para ayudar a entender los mecanismos cerebrales del refuerzo. El descubrimiento de que las ratas podan aprender a estimularse elctricamente algunas
de las regiones cerebrales, obtenido por J. Olds y P.M. Milner ya en 1954, se convirti en el punto de partida de muchos estudios experimentales sobre la fisiologa del
refuerzo.
J. Olds y P.M. Milner (1954), en un estudio sobre el efecto de la estimulacin
elctrica del cerebro sobre el aprendizaje en ratas, encontraron que los animales
volvan a la zona experimental donde previamente se les haba administrado estimulacin elctrica a su cerebro. Ante tal azaroso hallazgo, estos autores aplicaron
un procedimiento de condicionamiento instrumental por medio de una caja con
una palanca, con el fin de entrenar a los animales (por aproximaciones sucesivas) a
apretar la palanca para recibir el reforzador, en este caso la corriente elctrica.
Figura 5.22. Paradigma conductual utilizado en los estudios
de autoestimulacin elctrica intracraneal.

La rata debe aprender que cada vez que pulse una palanca en una jaula
de condicionamiento recibir un tren de estimulacin elctrico en el cerebro.

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259

Captulo V. Sistemas reguladores...

La autoestimulacin elctrica intracraneal (AEIC) ha sido un mtodo emprico muy til para intentar explicar distintos procesos como la motivacin, la
emocin, el aprendizaje y la memoria, as como para poder identificar los circuitos neurales implicados en el efecto reforzante de diferentes sustancias de
abuso. En los aos sesenta, Robert Heath, de la Facultad de Medicina de la Tulane University, estudi el fenmeno de la AEIC en dos pacientes con narcolepsia y epilepsia, respectivamente, que deban ser objeto de intervencin
neuroquirrgica. El primer paciente mostr una tasa ms alta de AEIC cuando
el electrodo de estimulacin estaba situado en el rea septal, y describi sensaciones de activacin y de alerta placenteros con connotaciones sexuales. El segundo paciente eligi el tlamo medial como la estructura preferida para
administrarse las corrientes elctricas, y describi que, a pesar de no ser tan agradable la experiencia como cuando se estimulaba el rea septal o el tegmento mesenceflico, le daba la impresin de estar a punto de recordar algo.
En un principio, se pens que la AEIC era un fenmeno unitario, es decir,
que posea las mismas caractersticas, con independencia del lugar de estimulacin. Con posterioridad, se ha visto que la AEIC puede tener efectos diferenciales segn el lugar especfico donde se aplica la corriente elctrica. No obstante,
se puede generar la conducta de AEIC en mltiples localizaciones anatmicas.
Las drogas de abuso potencian los efectos de la AEIC:
Reducen el tiempo necesario para instaurar la conducta de AEIC bajo un
paradigma de condicionamiento instrumental.
Reducen la frecuencia e intensidad de la corriente necesaria para establecer una tasa estable de respuestas.
Figura 5.23. Efectos de la administracin de cocana (a) y de nicotina (b) sobre la AEIC.

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260

Fundamentos de Neurociencia

En las figuras a y b se puede observar que tanto los animales a los que se les
ha administrado 15 mg/kg de cocana, como aqullos a los que se les ha administrado 0,4 mg/kg de nicotina muestran respuestas ms altas que los animales
control, a bajas frecuencias de corriente.
Existe una relacin positiva con la habilidad de las drogas de disminuir el
umbral de autoestimulacin elctrica y su potencial de abuso.
Condicionamiento de lugar
Con el paradigma de preferencia de lugar condicionado o condicionamiento
de lugar puede asociarse el estado producido por una determinada sustancia con
un contexto especfico.
Si la sustancia que se pretende estudiar supone efectos reforzantes, el animal elegir pasar ms tiempo dentro del compartimento donde se le haba
administrado la droga; es decir, el contexto que ha asociado con los efectos
reforzantes.
Diferentes estudios experimentales han puesto de manifiesto el papel de
la amgdala en este aprendizaje. Recientemente, utilizando el mismo paradigma en un laberinto radial, se ha podido comprobar que es posible asociar
los efectos reforzantes de una droga o de un reforzador natural (como la comida) a los estmulos contextales que componen el espacio de la habitacin
donde se localiza el laberinto, as como al hecho de que las lesiones de la
amgdala deterioran este aprendizaje. La amgdala tiene un papel primordial
en la asociacin de los efectos reforzantes de un estmulo con el contexto en
que se ha administrado.

3.2. Teoras psicobiolgicas de la adiccin


3.2.1. Primeras teoras de la dependencia
Tal como se ha visto en apartados anteriores, el hecho de consumir una
sustancia de manera sostenida en el tiempo puede llevar a la aparicin de tolerancia, generando una necesidad creciente de mayores cantidades de la
droga para conseguir el grado de intoxicacin deseado. Asimismo, cuando
cesa su consumo, puede generarse el sndrome de abstinencia caracterstica
de la droga.
Segn los primeros estudios que intentaron explicar la adiccin dentro del
marco terico de la dependencia, cada vez que un adicto reduce el consumo de
la droga, aparece el sndrome de abstinencia, que sirve de incentivo para volver
a consumir la sustancia.

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261

Captulo V. Sistemas reguladores..

3.2.2. Teoras actuales de la dependencia


Las primeras teoras de la dependencia no pudieron explicar ciertos aspectos de
la adiccin, como por ejemplo por qu drogas como la cocana o la anfetamina, con
un alto poder adictivo, no generaban sntomas graves de abstinencia. Con el fin de
solucionar estas carencias, surgieron otras teoras de la dependencia relacionadas
con los procesos de condicionamiento. La teora de la recada expone que los estmulos contextales, previamente relacionados con el consumo de la droga, son capaces de inducir la recada del adicto, puesto que dichos estmulos provocan efectos
condicionados opuestos a los de la droga (abstinencia condicionada).
No obstante, la teora de la recada no ha podido responder a distintas cuestiones, como la que expone por qu tanto animales como sujetos adictos muestran
preferencia por las claves contextales relacionadas con la administracin de la droga o por aquellos estmulos que predicen la presentacin de la sustancia de abuso.

3.2.3. Motivacin del incentivo y teora del incentivo positivo


D. Bindra (1968, 1978) y R.C. Bolles (1972) elaboraron el concepto de incentivo motivacional como un estado afectivo y cognitivo desencadenado por un estmulo asociado con la percepcin de un estmulo incondicionado.
La motivacin del incentivo constituye el proceso por medio del cual las respuestas de acercamiento o evitacin son generadas por estmulos que predicen la
proximidad o disponibilidad de un estmulo incondicionado, positivo o negativo.
Estos conceptos generales de aprendizaje del incentivo se aplicaron al campo
de las drogadicciones, generando la teora del incentivo positivo. Segn esta
teora, el factor precipitante de la autoadministracin de sustancias de abuso es
el anhelo por las propiedades incentivadoras positivas de las drogas.

3.2.4. Teora de la sensibilizacin del incentivo


En 1993, K.C. Berridge y T.E. Robinson, de la Universidad de Michigan, describieron la teora de la sensibilizacin del incentivo para explicar los mecanismos
subyacentes a la adiccin. Estos autores exponen que con el consumo de una sustancia, el valor del incentivo positivo de la misma incrementa; es decir, se genera
una sensibilizacin de las propiedades incentivadoras positivas de la droga.
Para estos autores, es ms importante el placer anticipatorio que se produce
antes del consumo de la droga, que el placer de la conducta consumatoria; pue-

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Fundamentos de Neurociencia

de tenerse una tolerancia a los efectos placenteros de la droga, pero tener un alto
deseo por consumir aquella sustancia (del ingls craving).
K.C. Berridge y T.E. Robinson exponen que los procesos de atribucin de la
saliencia incentiva son aquellos que transforman lo que el sujeto percibe como
un estmulo de su apetencia y gusto en aquello que es buscado y capaz de provocar conductas dirigidas a su consecucin.
Segn estos autores, los sistemas dopaminrgicos mesolmbico, mesocortical
y nigroestriado parecen mediatizar la atribucin de la saliencia incentiva a los
refuerzos, por medio de la modulacin de sus valores motivacionales de una
manera claramente diferenciada de los procesos de activacin hednica y de los
procesos de aprendizaje asociativo del refuerzo.
Teniendo en cuenta esta hiptesis, los sistemas dopaminrgicos no son necesarios para los efectos placenteros de los refuerzos o para mediatizar las asociaciones predictivas implicadas en los procesos de aprendizaje del refuerzo. No
obstante, estas neuronas son muy importantes para las atribuciones de saliencia
incentiva dentro de las representaciones neurales de los estmulos relacionados
con refuerzos primarios.

3.3. Sistemas cerebrales de refuerzo y aversin


3.3.1. Sistemas dopaminrgicos
La dopamina es una catecolamina que participa como neurotransmisor de
importantes vas del sistema nervioso central y tambin posee un efecto perifrico, sobre todo en el rion.
Desde un punto de vista neuroanatmico, se pueden distinguir cuatro vas
principales de proyecciones dopaminrgicas:
1) Sistema mesolmbico: cuerpos celulares del rea tegmental ventral del
mesencfalo proyectan fundamentalmente hacia el ncleo
2) Sistema mesocortical: el rea tegmental ventral proyecta hacia estructuras
corticales, especialmente hacia la corteza frontal, la corteza angular anterior y
la corteza entorrinal y suprarrinal.
3) Sistema nigroestriadal: neuronas de la sustancia negra que envan sus
axones hacia los ganglios bsales (estriado dorsal).
4) Sistema tuberoinfundibular: los axones de neuronas en el arqueado y en
el ncleo paraventricular del hipotlamo inervan la glndula hipoftica.
Adems de estos cuatro grandes sistemas, tambin podemos encontrarnos
neuronas dopaminrgicas en el bulbo olfativo y en la retina neural.

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Captulo V. Sistemas reguladores...

Los cuerpos celulares localizados en el rea tegmental ventral, conformadores de los circuitos mesolmbico y mesocortical, son las neuronas implicadas en
el sustrato nervioso del refuerzo.
3.3.2. Sistema dopaminrgico, autoestimulacin elctrica
intracraneal y sustancias de abuso
Autoestimulacin elctrica intracraneal
El sistema dopaminrgico, en concreto las vas que proyectan desde el mesencfalo hasta estructuras lmbicas y corticales, est implicado en la autoestimulacin elctrica intracraneal (AEIC):
Se ha visto que los lugares donde puede inducirse la conducta de AEIC
pertenecen a los sistemas dopaminrgicos mesolmbico y mesocortical.
Las lesiones de los sistemas mesolmbico y mesocortical alteran diferentes
parmetros de la AEIC.
La AEIC provoca la liberacin de dopamina. Estudios de Fiorino y colaboradores, en 1993, encontraron un aumento de dopamina en el ncleo accumbens cuando el electrodo de autoestimulacin estaba implantado en
el rea tegmental ventral.
Las neuronas dopaminrgicas se originan principalmente en el rea tegmental ventral (ATV) y proyectan hacia el ncleo accumbens (NAC). Asimismo, existen neuronas inhibitorias gabargicas en el rea tegmental ventral que
proporcionan un mecanismo de inhibicin tnica de las neuronas dopaminrgicas de esta rea. Diferentes receptores dopaminrgicos (Dj y D^ se encuentran
implicados en la mediacin de la accin de los refuerzos.
Las neuronas dopaminrgicas de los sistemas mesolmbico y mesocortical
forman parte del sustrato nervioso donde acta la autoestimulacin elctrica intracraneal.
Sustancias de abuso
Las neuronas dopaminrgicas de los sistemas mesolmbico y mesocortical,
sobre todo las proyecciones del rea tegmental ventral al ncleo accumbens, estn muy relacionadas con los efectos motivadores de las drogas:
Diferentes drogas pueden aumentar la liberacin de dopamina en estructuras de estos sistemas, como el ncleo accumbens.
Lesiones selectivas de neuronas dopaminrgicas reducen los efectos reforzantes de las drogas.

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Fundamentos de Neurociencia

Diferentes estudios han demostrado que es posible la autoadministracin


de drogas directamente a estructuras de los sistemas dopaminrgicos mesolmbico y mesocortical.
Los efectos reforzantes de las drogas estn mediatizados por mltiples sistemas que inervan estructuras del prosencfalo basal.
3.3.3. Bases neurales de las conductas motivadas
Diferentes evidencias experimentales han podido comprobar que los sistemas dopaminrgicos mesolmbico y mesocortical desempean un papel capital
en las conductas motivadas naturales, como el sexo o la ingesta.
Se ha visto que estos sistemas neurales dopaminrgicos participan fundamentalmente en las conductas preparatorias para la recompensa, ms que en las conductas
propiamente consumatorias. Por consiguiente, algunos autores relacionan los sis
temas mesolmbico y mesocortical con la motivacin de incentivo.
Varias estructuras del mesencfalo y del prosencfalo se han relacionado con
las conductas motivadas por medio de las conexiones del haz prosenceflico
medial (HPM). Este ltimo est constituido por un conjunto de fibras que se
proyectan a lo largo de un eje rostral-caudal, desde el mesencfalo hasta el prosencfalo basal; adems, se compone de conexiones ascendentes y descendentes
que abarcan los diferentes sistemas monoaminrgicos del cerebro. En concreto:
Este haz contiene axones dopaminrgicos, noradrenrgicos y serotoninrgicos ascendentes. Las neuronas noradrenrgicas conectan estructuras del
hemisferio contralateral, mientras que las dopaminrgicas lo hacen en el
mismo hemisferio.
Las proyecciones descendentes son, bsicamente, de naturaleza dopaminrgica y se encuentran muy relacionadas con la produccin del efecto reforzador de los estmulos.
Los sistemas dopaminrgicos mesenceflicos se relacionan con las conductas
preparativas del refuerzo.
3.3.4. El concepto extended amygdala como sustrato neural
de los reforzadores naturales y de las drogas
El trmino extended amygdala describe una macroestructura que incluye varios
ncleos, con similitudes funcionales, morfolgicas y qumicas. Este conjunto de estructuras est compuesto por diferentes ncleos del prosencfalo, como lo son la

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Captulo V. Sistemas reguladores...

parte medial del ncleo accumbens, el ncleo del lecho de la estra terminal, la sustancia innominada sublenticular y el ncleo central de la amgdala.
Diferentes estudios neurobiolgicos han sugerido que las distintas conexiones entre las estructuras que conforman la extended amygdala y las eferencias hacia el hipotlamo podran proporcionar no slo el sustrato neuroanatmico de
las drogas, sino tambin de los mecanismos de refuerzo natural.
Figura 5.24. Aferencas y eferencias del conjunto de
estructuras que podran agruparse bajo la denominacin
de extended amygdala.

Diferentes estructuras del prosencfalo con cierta unidad funcional, morfolgica e histoqumica podran ser el sustrato nervioso de los reforzadores naturales y de las sustancias de abuso.
3.3.5. Sistemas neurofisiolgicos de las conductas apetitivas
motivadas y los procesos de aprendizaje y memoria
Parece ser que son varios los sistemas neuroflsiolgicos que coordinan las
respuestas reguladoras de los mecanismos motivacionales apetitivos, integrando estas respuestas con los procesos de aprendizaje y memoria.
La integracin de la actividad de las estructuras lmbicas, hipotalmicas y
troncoenceflicas implicadas en estos procesos parece que est modulada por
sistemas ascendentes monoaminrgicos, sobre todo por las neuronas dopaminrgicas del mesencfalo.
Las neuronas dopaminrgicas del mesencfalo activan los procesos de refuerzo, colaborando en el aprendizaje de secuencias conducruales por medio, sobre
todo, de las funciones asociativas del sistema lmbico.

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Fundamentos de Neurociencia

Los sistemas motivacionales apetitivos organizan respuestas con el fin de regular e incentivar la conducta.

3.3.6. Sistemas cerebrales de la aversin


Datos anatmicos y conductuales han servido para poder dilucidar el sustrato nervioso que mediatiza la aversin. Estudios de estimulacin elctrica de diferentes regiones del cerebro han mostrado estructuras que, al ser estimuladas,
generaban conductas de huida, respuestas defensivas y agresivas. En el procesamiento de la informacin adversa existen diferentes vas ascendentes y descendentes que estn moduladas por la actividad del ncleo central de la amgdala.
Interacciones de los sistemas apetitivos y aversivos
El dolor se considera un estado muy complejo, sometido a diferentes componentes que modulan su percepcin. En concreto, el componente afectivo del
dolor se encuentra muy vinculado a los sistemas de aversin cerebrales y est
compuesto por proyecciones somatosensoriales que inervan el ncleo gigantocelular de la formacin reticular, la sustancia gris periacueductal y el sistema
neural periventricular del "castigo". La estimulacin elctrica del ncleo gigantocelular de la formacin reticular, por ejemplo, produce conductas asociadas
con el miedo, tales como reacciones de evitacin y de huida.
Varios paradigmas experimentales han explorado las propiedades analgsicas de la estimulacin elctrica cerebral y han apoyado la hiptesis de que la estimulacin focal de algunas regiones se encuentra asociada a la inhibicin del
dolor. As, existen ciertas estructuras del mesencfalo relacionadas con el refuer
zo, como el rea tegmental ventral, el hipotlamo lateral y la habnula, que han
mostrado una capacidad para inducir efectos analgsicos.
Figura 5.25. Diferentes componentes que mediatizan
la percepcin del dolor.

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Captulo V. Sistemas reguladores...

As, por ejemplo, la estimulacin del rea tegmental ventral genera una supresin de la aversin, la cual se produce estimulando elctricamente el ncleo
gigantocelular de la formacin reticular.
En algunos casos, si se estimula conjuntamente una estructura que produce
placer con una estructura cuya estimulacin genera respuestas aversivas, se pueden potenciar los efectos reforzantes de la estructura con efectos apetitivos. La
combinacin de la estimulacin del hipotlamo lateral y del ncleo gigantocelular de la formacin reticular produce ms efectos reforzantes que la estimulacin del hipotlamo lateral.
Existe una interaccin funcional entre los sistemas de reforzamiento positivo
y los sistemas cerebrales de la aversin.
Respuesta dopaminrgica a los estmulos aversivos
Como contraste a los estmulos apetitivos, los estmulos aversivos no nocivos (tanto primarios como condicionados) no son capaces de activar la respuesta de las neuronas dopaminrgicas mesenceflicas, o, si lo hacen, su respuesta
es muy baja.
J. Mirenowicz y W. Schultz, en 1996, mostraron que las neuronas dopaminrgicas mesenceflicas pueden discriminar de manera cuantitativa entre estmulos motivacionales opuestos.
Las neuronas dopaminrgicas mesenceflicas se activan, preferentemente,
ante estmulos con valor motivacional apetitivo, ms que ante estmulos con
valor aversivo.
3.4. Procesamiento de la informacin reforzante
Los estmulos reforzantes constituyen una informacin de gran importancia
biolgica para el organismo, dado que tienen un papel relevante dentro de la
supervivencia y bienestar del mismo.
El cerebro dispone de diferentes sistemas neurales del refuerzo, cada uno de
los cuales puede disponer de un procesamiento y codificacin diferencial de la
informacin relativa al refuerzo.
3.4.1. Deteccin y percepcin del refuerzo
Se ha visto que en el cerebro existe un nmero limitado de estructuras implicadas en la deteccin y percepcin de los refuerzos y estmulos que predicen la presencia de los mismos. En un paradigma de condicionamiento clsico, despus de

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Fundamentos de Neurociencia

asociar de manera contingente el sonido de una campana con la presentacin de


comida, la presentacin del estmulo condicionado (la campana) se convierte en
un estmulo predictor de la aparicin subsecuente de un refuerzo (la comida).
Las neuronas dopaminrgicas del mesencfalo son capaces de detectar la presencia de un refuerzo; para ello, emiten una seal global de informacin a todas
las neuronas del estriado y a muchas de las neuronas de la corteza prefrontal.
Diferentes estudios electrofisiolgicos han mostrado que las neuronas de la corteza orbitofrontal pueden discriminar entre refuerzos y castigos, y que las neuronas
de la amgdala pueden determinar la magnitud de los estmulos reforzantes.
Muchas neuronas de la corteza dorsolateral y de la corteza orbitofrontal responden preferentemente a refuerzos que se administran de manera impredecible, fuera del contexto de la tarea conductual en la que se haban entrenado a
los sujetos experimentales.
Varios trabajos han intentado relacionar la deteccin del refuerzo con la
adiccin a las drogas, comprobando la existencia de neuronas en el ncleo
accumbens que pueden discriminar entre refuerzos naturales y sustancias
adictivas, y entre drogas como la cocana y la herona.

3.4.2. Expectacin de futuros refuerzos


La deteccin de un estmulo que precede la aparicin de un refuerzo determinado puede generar un estado de expectacin en el sujeto que lo ha percibido. Autores
como Wolfram Schultz y colaboradores, de la Universidad de Friburg, exponen que
la expectacin a un refuerzo se puede deber a la actividad neuronal sostenida que
sigue la presentacin de un estmulo predictor del refuerzo, y persiste durante varios segundos hasta que el estmulo reforzante es administrado.
Varios estudios conductuales han mostrado que, en tareas en las que los animales aprenden a discriminar entre estmulos reforzados y estmulos no reforzados, los sujetos experimentales inicialmente esperan recibir refuerzo en todos
los ensayos de la tarea; sin embargo, con posterioridad, por medio de la experiencia, van adaptando sus expectativas de refuerzo. As, por ejemplo, se ha podido comprobar, mediante estudios electrofisiolgicos, que neuronas del
estriado y de la corteza orbitofrontal muestran inicialmente una actividad de
expectacin al refuerzo durante todos los ensayos con estmulos nuevos para el
sujeto; sin embargo, con la experiencia, esta actividad se restringe progresivamente a los ensayos reforzados.
Experimentos con monos de Wolfram Schultz y colaboradores han demostrado que cuando se les presentan dos estmulos reforzantes diferentes y se
proporciona la posibilidad de elegir uno de los mismos, las neuronas de la corteza orbitofrontal pueden discriminar entre ambos estmulos, segn la preferencia del animal creada por la experiencia previa con dichos estmulos.

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Captulo V. Sistemas reguladores...

Considerada una neurona que tiene un grado de activacin mayor ante la expectacin del refuerzo A (preferido por el animal) que ante la expectacin del
refuerzo B (no preferido por el animal), esta neurona responder en un grado
mayor al refuerzo B, si este ltimo se presenta con un refuerzo todava menos
preferido (refuerzo C).
Desde una perspectiva biolgica, es capital para el individuo la integracin
de la informacin sobre la expectacin del refuerzo con procesos que median la
conducta de adquisicin del mismo.

3.4.3. Conductas dirigidas a la consecucin del refuerzo


El control de la conducta requiere la extraccin de la informacin reforzante
de una larga variedad de estmulos y situaciones. Esta informacin sobre la presencia y valor de los refuerzos, as como la predictibilidad y accesibilidad de los
mismos es esencial para poder establecer pautas conductuales que permitan al
organismo la adquisicin de dichos estmulos reforzantes.
Diferentes trabajos experimentales sugieren que mientras la corteza orbitofrontal parece estar ms relacionada con la deteccin, percepcin y expectacin
del refuerzo, el rea dorsolateral podra utilizar la informacin relativa al refuerzo para preparar, planificar, secuenciar y ejecutar las conductas dirigidas hacia
la consecucin de los estmulos reforzantes.
Figura 5.26. El cerebro y el procesamiento de la informacin.

El cerebro es capaz de detectar los refuerzos, de predecir su aparicin y de utilizar esta informacin para
dirigir la conducta hacia la consecucin de los mismos.

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Fundamentos de Neurociencia

Como se ha visto desde el principio del apartado, en el cerebro existen mltiples


sistemas, anatmicamente diferenciados, implicados en el procesamiento de la informacin reforzante, cuyos componentes estructurales podran interaccionar con
el fin de proporcionarle al sujeto las herramientas adecuadas para poder captar la
informacin importante y saliente del ambiente (externo e interno), procesarla (segn las representaciones motivacionales del individuo) y responder de la manera
ms adecuada posible, de cara a la posible consecucin de una meta.
Existen ciertos sistemas neuronales involucrados en diferentes mecanismos
subyacentes bajo diferentes formas de conducta adaptativa, dirigidas hacia la
consecucin de los estmulos reforzantes por el sujeto.
3.4.4. Error en la prediccin del refuerzo y seales de aprendizaje
La mayora de las neuronas mesenceflicas dopaminrgicas se activan
ante estmulos intensos o novedosos para el sujeto, que poseen a su vez propiedades reforzantes y/o atencionales; sin embargo, por el contrario, nicamente un pequeo nmero de dichas neuronas muestran activacin ante
estmulos aversivos.
Las neuronas dopaminrgicas parecen detectores sensibles y flexibles de
errores en la prediccin del refuerzo, sealando no slo la ocurrencia de una
consecuencia apetitiva, sino tambin que dicha consecuencia es diferente a
lo esperado en un momento temporal determinado. Schultz y colaboradores
hipotetizan que esta respuesta dopaminrgica que codifica el error de la prediccin del refuerzo podra constituir una seal ideal de aprendizaje.
Autores como Trevor W. Robbins y Barry J. Everitt, de la Universidad de
Cambridge, exponen que esta respuesta dopaminrgica podra constituir un
mecanismo neural que participara en el papel de la dopamina sobre la con
ducta mediatizada por refuerzos, as como en el aprendizaje asociativo.
La activacin de las neuronas dopaminrgicas del mesencfalo puede constituir una seal de aprendizaje, en referencia a la informacin relativa a los estmulos reforzantes y sus relaciones.
3.5. Sustrato neurobiolgico de las principales drogas de abuso
Existen muchas sustancias que pueden ser objeto de abuso. En este apartado,
nos centraremos en algunas de las drogas de uso ms frecuente y con un alto
potencial adictivo, como son los opiceos, los estimulantes, la nicotina, el alcohol y la marihuana.

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Captulo V. Sistemas reguladores..

3.5.1. Opiceos
El opio, o el lquido de la amapola real (Papaver somniferum, planta herbcea
anual de la familia de las Papaverceas), es una sustancia cuyo uso est documentado desde hace ms de cuatro mil aos.
Las sustancias de naturaleza opicea, como la morfina o la codena, por
lo comn se utilizan en la prctica clnica para el control del dolor. Las incisiones superficiales oblicuas realizadas en el fruto de la adormidera son las
que generan la obtencin de un ltex que, una vez seco, constituye el opio.
Dicho ltex contiene un nmero ingente de sustancias psicoactivas, sobre
todo alcaloides.
Como veremos en el siguiente apartado de emociones, durante la respuesta
de estrs el organismo produce la secrecin de unos pptidos denominados
opiceos endgenos, que estimulan sus receptores para producir analgesia y facilitar la posibilidad de respuesta en situaciones aversivas para el sujeto. Imaginemos que un antlope ha sido atacado por un len en la sabana africana. Es
preciso que el antlope pueda desarrollar unas estrategias conductuales que le
permitan huir del len y, de este modo, poder salvar la vida. Si las heridas causadas por el depredador le causaran mucho dolor, esta percepcin dolorosa podra interferir sobre la capacidad de huida del animal. Por tanto, la analgesia
producida por los opiceos endgenos dentro de la respuesta de estrs constituye una herramienta muy adaptativa.
Los opiceos tambin son capaces de elicitar efectos intensos de euforia seguidos de sentimientos de bienestar cuando se administran en altas dosis, lo que
ha llevado a su abuso indiscriminado.
Pequeos apuntes sobre la herona: la herona (dietilmorfin) se sintetiz en 1870
a partir de la morfina. Esta sustancia atraviesa rpidamente la barrera hematoenceflica y llega en forma de morfina al cerebro. En 1898 fue comercializada por
los laboratorios Bayer, vendida sin receta mdica como un analgsico con ms eficacia que la morfina y sin los problemas de adiccin que esta ltima haba mostrado. En concreto, el prospecto de la herona comercializada por Bayer expona:
n
l) Al contrario que la morfina, esta nueva sustancia produce un aumento de la
actividad. 2) Adormece todo sentimiento de temor. 3) Dosis mnimas hacen desaparecer todo tipo de tos, incluso de enfermos de tuberculosis. 4) Los morfinmanos tratados con esta sustancia perdieron de inmediato cualquier inters por la
morfina". Con posterioridad, se vio que la herona poda tener un potencial adictivo mucho ms alto que su predecesora, la morfina.

Receptores de opiceos
Los opicos como la morfina, la codena o la herona estimulan los receptores para opiceos en diferentes localizaciones cerebrales, y generan una serie de
efectos fisiolgicos como analgesia, sedacin, hipotermia o refuerzo:

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Fundamentos de Neurociencia

La estimulacin de los receptores de la sustancia gris periacueductal genera efectos analgsicos.


Del rea preptica depende la hipotermia subyacente bajo la administracin de opiceos.
Los efectos de sedacin estn mediados por los receptores de la formacin
reticular mesenceflica.
El sustrato anatmico para los efectos reforzantes de los opiceos parece
incluir los receptores localizados en el rea tegmental ventral y en el ncleo accumbens.
Existen tres tipos principales de receptores para opiceos: mu (n), delta (A)
y kappa (K). Diferentes estudios han mostrado que antagonistas del receptor
H producen una reduccin (dosis-dependiente) del efecto reforzante de la herona.
^^ Captulo V, apartado 3. Grfico 77.

La administracin de agonistas de los receptores K en el rea tegmental ventra


o en el ncleo accumbens produce efectos aversivos. Los efectos reforzantes de la herona y la morfina parece que estn mediados por subtipos de receptor ji.
Sustrato neuroanatmico
Los opiceos aumentan la liberacin de dopamina en el ncleo accumbens, incrementando la actividad de las neuronas del rea tegmental ventral.
Parece que los opiceos activan los receptores i de las neuronas gabargicas localizadas en el rea tegmental ventral, las cuales juegan un papel capital en la regulacin de la actividad de las neuronas dopaminrgicas de esta estructura.
Los opiceos tambin tienen efectos independientes de la liberacin de
dopamina en el ncleo accumbens, que explica el importante papel en los
efectos reforzantes de dichas sustancias. Diferentes estudios han mostrado
que la autoadministracin de herona y morfina puede estar modificada mediante el bloqueo de los receptores ^ en el ncleo accumbens y de las acciones
del GABA en el rea tegmental ventral.
Diferentes estudios con adictos han podido describir cambios farmacolgicos en la actividad de los sistemas dopaminrgicos cerebrales por el uso a largo
plazo de los opiceos; cambios que parecen estar relacionados con los procesos
neurales que generan el abuso y la dependencia.
Parece ser que los opiceos producen sus efectos reforzadores modulando la
actividad del sistema mesolmbico dopaminrgico de manera indirecta.
El sndrome de abstinencia a opiceos
El sndrome de abstinencia a opiceos empieza unas ocho horas despus de
la ltima dosis y se caracteriza fundamentalmente por la aparicin de diferentes

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Captulo V. Sistemas reguladores...

sntomas, como nerviosismo, sudoraciones, nuseas, vmitos, diarreas, calambres, temblores, dilatacin pupilar, espasmos, "piel de gallina", etc.
Se han establecido relaciones entre diferentes estructuras cerebrales y el sndrome de abstinencia a opiceos.
En el plan intracelular, parece que el sndrome de abstinencia a opiceos
depende de la expresin de ciertos genes en el ncleo de la neurona. La activacin de los receptores |i genera la produccin de AMP cclico en el interior de la neurona. Este AMPc se une al ncleo de la clula con una protena,
denominada CREB (protena que responde al elemento que se une al AMPc),
que regula la expresin de diferentes genes, desencadenando los cambios
bioqumicos celulares que podran explicar la aparicin de los sntomas de
abstinencia.
Desde un punto de vista anatmico, se han relacionado con el sndrome de
abstinencia a opiceos estructuras como la sustancia gris periacueductal, el locus
coeruleus o la amgdala.

3.5.2. Estimulantes: cocana y anfetamina


Anfetamina y cocana constituyen drogas estimulantes psicomotoras con diferentes efectos conductuales y fisiolgicos. Estas sustancias incrementan el estado de arousal y la actividad motora, disminuyen la ingesta, provocan
sensaciones de euforia, reducen la fatiga corporal, etc.
La cocana (o, en su forma habitual como clorhidrato de cocana) es un alcaloide que proviene de la planta Erythoxylon coca (o arbusto de coca). Es una sustancia estructuralmente muy parecida a los alcaloides de las solanceas
alucingenas, pero con diferente perfil fisiolgico y con un alto potencial adictivo. En un principio, se utiliz como anestsico local, pero fue sustituida por
otras sustancias, como la lidocana.
^M3 Captulo V, apartado 3. Grfico 78.

Los efectos de la anfetamina o de su ismero dextroanfetamina son muy


comparables a los de la cocana. Otros derivados como la metanfetamina o la
3,4-metilenedioximetanfetamina (MDMA o xtasis) tienen efectos ms potentes y ms txicos. Los derivados sintticos de la efedrina (anfetaminas) aparecieron en la sociedad norteamericana hacia 1930, recetados para contrarrestar los
efectos de los sedantes. Con posterioridad, se usaron para tratar las congestiones
nasales, el mareo, la obesidad y la depresin. Como ejemplo, diferentes estudios
animales han mostrado que la administracin tanto de metanfetamina como de
MDMA pueden destruir las clulas serotoninrgicas.

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Fundamentos de Neurociencia

Sistemas dopaminrgicos
Tanto la cocana como la anfetamina producen un aumento de las concentraciones extracelulares de dopamina en el ncleo accumbens.
La cocana induce incrementos de dopamina en el sistema mesolmbico dopaminrgico, bloqueando el transportador presinptico por la dopamina (DAT)
e impidiendo, de este modo, la recaptacin de la dopamina liberada por los terminales nerviosos. No obstante, estudios recientes demuestran que esta sustancia tambin es capaz de aumentar los niveles dopaminrgicos, actuando por
medio del bloqueo del transportador por la adrenalina en la corteza prefrontal.
Ratones knock-outs que carecen de DAT son incapaces de responder a los efecto
estimulantes de la administracin de anfetamina y cocana.
La anfetamina, adems de inhibir la recaptacin de dopamina, estimula
su liberacin directamente desde los terminales. As, por ejemplo, diferentes
estudios han mostrado que las lesiones selectivas de las vas dopaminrgicas
mesolmbicas o el bloqueo de los receptores de dopamina reducen la autoadministracin de estas sustancias estimulantes por parte de los animales experimentales.
Estudios en humanos
Estudios de neuroimagen realizados en humanos muestran que regiones subcorticales en el complejo extended amygdala se activan despus de la infusin de
cocana o en respuesta a los estmulos asociados al deseo de la droga.
Por medio de la tomografa de emisin de positrones se ha podido comprobar que los efectos reforzantes de la cocana y la anfetamina correlacionan con
incrementos en las concentraciones de dopamina en regiones lmbicas, a causa
del bloqueo del DAT y en la activacin del subtipo de receptor D2 para la dopa
mina. Tanto la destruccin de los terminales dopaminrgicos del ncleo accumbens como su lesin interfieren con los efectos reforzantes de la cocana y de la
anfetamina.
El uso crnico de cocana y anfetamina produce cambios a largo plazo en el funcionamiento del DAT y en los niveles del receptor D 2. Con el consumo prolongado
no se produce tolerancia; sin embargo, es probable que pueda aparecer sensibilizacin a los efectos de la droga. Diferentes estudios sobre el uso crnico de los efectos
de la cocana y la anfetamina han descrito alteraciones psicopatolgicas como, por
ejemplo, la aparicin de conductas psicticas, alteraciones afectivas y conductas
reiterativas.
La retirada de la cocana y la anfetamina genera un rpido decremento de los
niveles de dopamina en el accumbens que parece provocado por un aumento
de la secrecin de un opiceo endgeno, la dinorfina, que acta sobre los receptores K presinpticos.
La retirada de la cocana y la anfetamina genera un rpido decremento de los
niveles de dopamina en el accumbens que parece provocado por un aumento de

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Captulo V. Sistemas reguladores...

la secrecin de un opiceo endgeno, la dinorfina, que acta sobre los receptores K presinpticos.
Figura 5.27.

En el ncleo accumbens se localizan neuronas capaces de liberar dinorfina.


Este opiceo endgeno activa los receptores presinpticos de los axones
dopaminrgicos, disminuyendo la liberacin de dopamina.

A pesar de las extensas evidencias del importante papel del sistema dopaminrgico sobre las propiedades reforzantes de la cocana y la anfetamina, algunos
estudios clnicos han encontrado mecanismos de accin alternativos.

3.5.3. Nicotina
La nicotina es el principal constituyente psicoactivo del tabaco, responsable de los efectos fisiolgicos y conductuales del mismo y de la adiccin
que puede generar. La nicotina es, posiblemente, una de las sustancias ms
adictivas.
Mecanismo de accin
La nicotina incrementa los niveles de dopamina en el sistema mesolmbico.
En concreto, su mecanismo de accin para aumentar la liberacin de dopamina
se basa en la activacin de los receptores nicotnicos de la acetilcolina.
En los cuerpos celulares del rea tegmental ventral se encuentran localizados receptores nicotnicos y, tal como se ha visto hasta ahora, la activacin de dichas neuronas permite la liberacin de dopamina en el ncleo accumbens.
La nicotina tambin puede actuar sobre las neuronas del rea tegmental ventral de manera indirecta, alterando la actividad de otros neurotransmisores provenientes de proyecciones desde otras reas ms distales.

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276

Fundamentos de Neurociencia

La nicotina es capaz de aumentar las concentraciones de dopamina en el ncleo accumbens, actuando por medio de la activacin de receptores nicotnicos
en el rea tegmental ventral.
Estudios animales y humanos
El papel del sistema mesolmbico dopaminrgico sobre los efectos reforzantes de la nicotina se ha podido comprobar en diferentes estudios animales. As,
por ejemplo, el antagonismo o la destruccin del sistema dopaminrgico mesolmbico es capaz de bloquear la autoadministracin de nicotina en diferentes
modelos animales.
De manera similar, la investigacin en humanos sugiere una importante funcin de los mecanismos dopaminrgicos en la regulacin de los efectos reforzantes de la nicotina.
Otros sistemas de neurotransmisin se han visto implicados, incluyendo el
sistema colinrgico y los opiceos endgenos. Se ha visto en varios estudios que
la administracin de opiceos o de antagonistas colinrgicos reducen la conducta de fumar.
La administracin de antagonistas para los receptores nicotnicos de la acetilcolina y de antagonistas opiceos, como la naloxona, pueden precipitar los
sntomas de retirada de la nicotina.
La nicotina es un agonista directo de los receptores colinrgicos nicotnicos,
capaz de activar el sistema dopaminrgico mesenceflico y los sistemas de opiceos endgenos.

3.5.4. Alcohol etlico

El alcohol etlico, o etanol, es una droga soluble en agua y en grasas, que procede de la fermentacin de los azcares vegetales; est utilizado en las bebidas
alcohlicas.
Esta sustancia, de estructura molecular muy sencilla (CH3-CH2-OH), es capaz
de producir tolerancia metablica; el metabolismo del alcohol se hace en el estmago y en el hgado y est catalizado por la enzima alcohol deshidrogenasa.
Administrado por va oral (va por la cual tiene una muy buena y rpida absorcin), da lugar a diferentes efectos. Con altas dosis, el alcohol es una sustancia
que, igual que las benzodiacepinas y los barbitricos, genera un patrn muy especfico de efectos como la aparicin de sedacin, induccin a la hipnosis y reduccin de la ansiedad. En dosis ms bajas, genera euforia, activacin
psicomotriz y desinhibicin conductual. El alcohol tambin produce inhibicin
de la neoglucognesis heptica, inhibicin de la secrecin de ADH (vasopresina
u hormona antidiurtica) y vasodilatacin cutnea.

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277

Captulo V. Sistemas reguladores...

Benzodiacepinas, gases anestsicos, barbitricos, sustancias convulsivantes y, posiblemente, el alcohol actan como moduladores alostricos del
efecto del neurotransmisor GABA sobre el canal de cloro en lugares especficos del complejo receptor GABAA. Varias evidencias experimentales han
mostrado que el alcohol aumenta la conductancia del cloro mediada por el
GABA.
Mecanismos involucrados en los efectos reforzantes del alcohol
Mltiples sistemas de neurotransmisin median los efectos conductuales del
alcohol que se han relacionado con el abuso y dependencia.
Varias evidencias experimentales han puesto de manifiesto que el alcohol
tiene un efecto activador sobre el sistema mesolmbico dopaminrgico. Se ha
visto, por ejemplo, que la inyeccin intravenosa de alcohol incrementa la activacin de las neuronas dopaminrgicas del rea tegmental ventral.
Parece que el alcohol reduce la actividad de las neuronas gabargicas en el
rea tegmental ventral y genera, de este modo, una desinhibicin de las neuronas dopaminrgicas mesolmbicas. No obstante, el alcohol tambin podra tener efectos locales en el ncleo accumbew
El sistema dopaminrgico se ha asociado con frecuencia al refuerzo del alcohol; sin embargo, no es un factor crtico y necesario para las propiedades reforzantes de esta sustancia. Otros sistemas de neurotransmisin podran participar
en la mediacin de sus acciones reforzantes:
1) Diferentes estudios apoyan la hiptesis del importante papel del GABA en
los efectos reforzantes del alcohol, sobre todo en el ncleo central de la amgdala. Antagonistas gabargicos son capaces de revertir muchos de los efectos conductuales del alcohol. Asimismo, se ha podido comprobar el importante papel
del GABA en la intoxicacin etlica.
2) El alcohol es capaz de modular la actividad de receptores especficos
por el glutamato, concretamente de los receptores N-metil-D-aspartato (NMDA). Se ha visto que el alcohol tiene una accin antagonista sobre los receptores NMDA. Estudios clnicos han descrito una hiperexcitabilidad en el
sistema NMDA despus de un uso continuado y a largo plazo del alcohol.
Asimismo, el glutamato se ha relacionado con los sntomas de la retirada de
la droga.
3) La disponibilidad de la serotonina puede ser incrementada por el alcohol por medio del bloqueo de la recaptacin de este neurotransmisor. Como
aadido, la serotonina parece estar relacionada con la inhibicin conductual
y con el circuito septohipocampal, por medio de su proyeccin desde los ncleos del rafe dorsal. Se ha visto, por ejemplo, que el alcohol puede modular
la actividad del receptor por la serotonina 5-HT3. Por otro lado, la administracin central de serotonina reduce la ingestin voluntaria de alcohol; ni-

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278

Fundamentos de Neurociencia

veles cerebrales bajos de serotonina promueven el consumo de alcohol y se


relacionan con una mayor tolerancia.
4) El sistema de opiceos endgenos tambin se ha relacionado con los efectos reforzantes del alcohol. Antagonistas opiceos, como la naloxona o la naltrexona, reducen la autoadministracin de alcohol en diferentes modelos
animales.
Los efectos reforzantes del alcohol se encuentran mediados por mltiples sistemas de neurotransmisin qumica.
3.5.5. Cannabis
De la planta Cannabis sativa puede extraerse la marihuana, sustancia que
presenta diferentes principios activos. En las hojas y flores de la planta y en
la resina que las rodea (que, una vez procesada, se denomina hachs), pueden
encontrarse en torno a unos ochenta cannabinoides, donde el D-9 tetrahidrocannabinol (THC) constituye uno de los principales agentes psicoactivos
Receptores para los cannabinoides
Se han encontrado receptores cerebrales para los cannabinoides (receptores CB) que son activados de manera natural por una sustancia endgena de
caractersticas lipdicas, denominada anandamida. Hasta el momento, se desconocen los efectos fisiolgicos en el organismo de este ligando endgeno.
Los efectos reforzantes de los cannabinoides parecen estar mediados por
una protena G unida a los receptores para los cannabinoides CBj.
El receptor para los cannabinoides CB2 est localizado en la periferia y podra mediar otros efectos de los cannabinoides. La anandamida se ha propuesto como un neurotransmisor/neuromodulador de los receptores CB2.
El hipocampo tiene altas concentraciones de receptores para los cannabinoides.
1SI3 Captulo V, apartado 3. Grfico 79.

Sistema dopaminrgico y cannabinoides


El THC induce la liberacin de dopamina en el ncleo accumbem, actuando por medio de heterorreceptores presinpticos en los terminales dopaminrgicos. En 1993, Chen y colaboradores encontraron que la administracin
intracerebral de THC en el rea tegmental ventral era incapaz de inducir la
liberacin de dopamina en el ncleo accumbens; sin embargo, cuando la ad-

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279

Captulo V. Sistemas reguladores...

ministracin se llevaba a cabo en este ltimo, se poda activar el sistema dopaminrgico.


El THC afecta al sistema mesolmbico dopaminrgico, actuando directamente en el ncleo accumbens.
3.5.6. Drogas y sistema dopaminrgico
Como hemos ido viendo a lo largo del ncleo, las neuronas del sistema
mesolmbico dopaminrgico se han descrito como una va neural final comn, implicada en de los procesos reforzantes de diferentes drogas.
Figura 5.28. Drogas en el sistema mesolmbico dopaminrgico.

Drogas como la cocana, el alcohol o los opiceos afectan de manera comn al sistema mesolmbico
dopaminrgico.

Cada droga tiene diferentes acciones en el cerebro; no obstante, convergen al producir acciones comunes, como la activacin del sistema mesolmbico dopaminrgico. Esta activacin implica el incremento de la respuesta de
las neuronas dopaminrgicas en el rea tegmental ventral, y produce la liberacin de dopamina en el ncleo accumbens y en otras regiones, como la corteza prefrontal.
Asimismo, se ha visto cmo las neuronas dopaminrgicas tienen una importante funcin en la adquisicin de las conductas reforzadas por estmulos naturales o por diferentes drogas.

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280

Fundamentos de Neurociencia

Mltiples sistemas de neurotransmisin juegan un papel primordial en el desarrollo y expresin de la adiccin a las drogas.
Las drogas de abuso activan las vas dopaminrgicas mesenceflicas, incrementando los niveles de dopamina en el ncleo accumbens. A pesar de ello, el
sistema dopaminrgico mesolmbico, excepto en el caso de los estimulantes, no
parece tener un papel crucial en el mantenimiento del reforzamiento producido
por diferentes drogas.
Figura 5.29. Acciones agudas de algunas de las principales sustancias de abuso.

La activacin de las neuronas dopaminrgicas sealiza estmulos importantes para el sujeto, y funciona como una seal de aprendizaje. Tambin se
ha podido observar una activacin dopaminrgica durante la expectacin de
la droga.
Los cambios neuroadaptativos en la transmisin mesolmbica dopaminrgica, que se desarrollan durante el uso crnico de las drogas, podran contribuir a
las conductas compulsivas de bsqueda de droga.

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281

Captulo V. Sistemas reguladores.

3.6. Mecanismos moleculares y celulares subyacentes


a los cambios neurales producidos por la adiccin
Diferentes estudios realizados en modelos animales de adiccin y en humanos adictos han postulado anormalidades conductuales asociadas a la
adiccin. Desde el punto de vista molecular y celular, la exposicin crnica
a las drogas causa cambios estables en el cerebro, subyacentes a estos trastornos de conducta.
Se han descrito diferentes mecanismos que contribuyen a la plasticidad
neural y conductual relacionada con la adiccin. Los cambios inducidos por
las drogas incluyen cambios en los sistemas de neurotransmisin, en la
transcripcin gnica, en el ARN, en el procesamiento de protenas y en la estructura sinptica. La exposicin crnica a las drogas causa cambios estables
en el cerebro.

3.6.1. Adaptacin neuroqumica


La adiccin a las drogas genera cambios neuroqumicos en diferentes estructuras del cerebro, como el rea tegmental ventral, el ncleo accumbens, la amgdala, el hipocampo o la corteza.
Los sistemas monoaminrgicos: serotonina y dopamina
Como se ha visto hasta ahora, la dopamina ha estado muy relacionada con
los efectos reforzantes de diferentes sustancias de abuso.
Tras un uso crnico de drogas como la cocana, los opiceos o el alcohol, su
retirada (parada aguda del consumo de la droga) provoca decrementos de los niveles de dopamina extracelular en el ncleo accumbens; tambin se han encontrado decrementos en los niveles de serotonina extracelular durante la retirada
de la cocana.
Con la adiccin, los sistemas monoaminrgicos muestran cambios neuroadaptativos.
Otros cambios neuroqumicos
1) Se han encontrado cambios en los mecanismos posinpticos de transduccin, como resultado de cambios en la funcin del receptor. As, por ejemplo,
la administracin aguda de opiceos genera cambios en el sistema mesolmbico
dopaminrgico, como pueda serlo la alteracin de la actividad de la enzima adenilciclasa.

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Fundamentos de Neurociencia

La disregulacin de la va del AMP cclico constituye una respuesta compensatoria a los efectos persistentes de los opiceos. Esta disregulacin se ha relacionado con diferentes aspectos de la adiccin a estos tipos de sustancias,
dependiendo de la regin cerebral implicada.
Figura 5.30. Disregulacin de la va del AMP cclico en la adiccin a los opiceos.
:

2) Diferentes estudios animales y humanos han relacionado el estrs con los


sntomas generados por la abstinencia que sigue al consumo crnico de una droga.
Ratas con un consumo continuado de sustancias de abuso, como los opiceos, el
alcohol o la cocana muestran respuestas conductuales de estrs cuando se produce
la retirada de la droga. Respuestas que son revertidas con la administracin intracerebral de antagonistas del CRH (o factor liberador de la corticotropina).
Figura 5.31. Vas noradrenrgicas del cerebro de rata: el locus coeruleus
es la fuente principal de inervacin noradrenrgica del cerebro.

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283

Captulo V. Sistemas reguladores...

3) El sistema noradrenrgico del locus coeruleus muestra cambios neuroadaptativos con la adiccin: en concreto, las neuronas del locus coeruleus tienen un
importante papel en los sntomas que aparecen ante la retirada de los opiceos,
puesto que la ausencia de la droga produce un incremento en las respuestas de
estas neuronas noradrenrgicas.
La exposicin crnica a una droga puede producir cambios adaptativos a diferentes sistemas de neurotransmisin, as como generar alteraciones en la respuesta hormonal.
3.6.2. Regulacin de la expresin gnica
La regulacin de la expresin gnica constituye uno de los mecanismos que
permiten cambios relativamente estables en las neuronas.
Figura 5.32. Esquema sobre la exposicin crnica a las drogas.

La exposicin crnica a las drogas de abuso genera de manera repetida


alteraciones en los mecanismos de transduccin, con lo que puede producir
cambios en la funcin del ncleo de la clula que alteraran los patrones
de transcripcin de genes particulares. La alteracin de la expresin
de estos genes comportar cambios en la actividad neurona! que modificarn
los circuitos neurales y, en ltimo trmino, podrn modificar la conducta.

Mientras que los genes neurales estn regulados por diferentes tipos de factores de transcripcin, dos factores de transcripcin se han relacionado con los
mecanismos subyacentes de la adiccin: CREE y AFosB.
CREB
La CREB se encuentra implicada en la adiccin, puesto que su activacin es
una consecuencia que hay que prever de la disregulacin del AMP cclico. Como

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284

Fundamentos de Neurociencia

se ha visto con anterioridad, la disregulacin de la enzima APM cclico constituye una de las adaptaciones neuroqumicas que generan las sustancias de abuso, sobre todo los opiceos.
CREB proviene del ingls Cyclic-AMP response-element-binding protein ('protena
que responde al elemento que se une al AMP cclico'). El factor CREB es una protena localizada en el interior del ncleo que puede unirse al AMP cclico y afectar, de
este modo, a la actividad gnica, regulando la transcripcin de genes que contienen
un lugar CRE (elemento que responde a la enzima AMP cclico) en sus regiones reguladoras. Cuando los receptores neuronales son activados por una sustancia de
naturaleza opicea, se produce un aumento del AMP cclico intracelular. El AMP c
clico llega al ncleo de la neurona y se une a la protena CREB. La protena CREB
activada interviene en la regulacin de la actividad de algunos genes que, al expresarse, dan lugar a diferentes productos proteicos que pueden cambiar la actividad
neuronal.
La protena CREB tiene un papel primordial en los mecanismos intracelulares responsables del sndrome de abstinencia por opiceos. En 1996, Maldonado
y colaboradores generaron ratones con una mutacin en el gen encargado de la
produccin de la protena CREB. Estos animales mostraban un desarrollo minimizado de la dependencia fsica a los opiceos y una respuesta muy reducida del
sndrome de abstinencia despus de la administracin de antagonistas de los receptores para los opiceos.
Se ha podido comprobar que la administracin crnica de opiceos incrementa la expresin de CREB en el locus coeruleus. As, los niveles neuronales de
CREB en este ncleo se encuentran incrementados, mientras la actividad de la
va del AMP cclico permanece inhibida por la continua activacin de los receptores de los opiceos.
La administracin crnica de morfina y cocana aumenta la funcin de la
CREB en el estriado. La sobreexpresin de CREB al ncleo accumbens disminuye
los efectos reforzantes de los opiceos y de la cocana.
AFosB

El AFosB es un miembro de la familia de los factores de transcripcin Fos. La


protena Fos es producida en el ncleo celular en respuesta a la estimulacin sinptica.
La administracin crnica, pero no aguda, de cocana, anfetamina, opiceos,
nicotina, fenciclidina o alcohol induce AFosB al ncleo accumbens y al estriado
dorsal. Esta induccin parece que es especfica de las neuronas gabargicas inhibitorias del estriado dorsal y ventral.
El AFosB proporciona un mecanismo molecular, basado en la estabilidad
de la protena, por el cual los cambios inducidos por las drogas en la expresin gnica pueden persistir a largo plazo, despus de que acabe la toma de
la sustancia.

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285

Captulo V. Sistemas reguladores...

^^ Captulo V, apartado 3. Grfico 80.

Existen muchas evidencias que demuestran que la induccin de AFosB regula


las respuestas conductuales sensibilizadas de las drogas. Se ha visto que la expresin inducible de AFosB incrementa las respuestas reforzantes y locomotoras en
la cocana y morfina.
La expresin de AFosB constituye un cambio molecular en el cerebro en
respuesta a la exposicin a diferentes drogas.

3.6.3. Regulacin de la estructura sinptica


Numerosos estudios han mostrado que la exposicin continuada a las sustancias de abuso causa cambios estructurales de especficos tipos de clulas nerviosas.
Opiceos
La exposicin repetida a los opiceos disminuye la longitud y el dimetro de
las dendritas y del soma de las neuronas dopaminrgicas del rea tegemental
ventral.
Las consecuencias funcionales de estos cambios celulares son, hasta el momento, desconocidas; sin embargo, podran reflejar una regulacin a la baja de
la actividad dopaminrgica y contribuir, de este modo, a la disforia de los estados de retirada de la droga.
La administracin crnica de opiceos reduce el nacimiento de nuevas neuronas en el hipocampo adulto. Estos efectos sobre la neurognesis en el cerebro
adulto se podran relacionar con los cambios cognitivos a largo plazo que tienen
lugar con la adiccin.
La administracin repetida de opiceos tiene efectos sobre la estructura somatodendrtica neuronal y sobre los mecanismos de neurognesis en el hipocampo adulto.
Estimulantes
La exposicin continuada a drogas como la cocana o la anfetamina incrementa el nmero de puntos de ramificacin dendrtica y de espinas en las neuronas gabargicas del ncleo accumbens y en las neuronas piramidales de la
corteza prefrontal medial (ambos grupos neuronales reciben proyecciones dopaminrgicas).
Estos cambios persisten como mnimo un mes despus de la ltima exposicin a la droga y parece que representan el sustrato neural del aumento de sen-

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286

Fundamentos de Neurociencia

sibilizacin del grado de reaccin, observado en ciertos modelos animales de


adiccin.
A pesar de los mecanismos moleculares subyacentes a los cambios inducidos
por la cocana en la estructura dendrtica de las neuronas del ncleo accumbens
y de la corteza prefrontal todava son desconocidos. Investigaciones recientes
con administracin crnica de cocana han demostrado incrementos en los niveles de una quinasa dependiente de ciclina (la Cdk5) en el ncleo accumbens y
en regiones estriatales relacionadas. Las quinasas dependientes de ciclina
(cyclin-dependent kinases) [CDKS] son las enzimas que participan, fosforilando
(transferencia de grupos fosfato) otras protenas, en la progresin a lo largo de
las diferentes fases del ciclo celular.
Figura 5.33. Regulacin de las estructuras dendrfticas por las drogas de abuso.

En la figura de la derecha se puede ver un incremento de las ramificaciones dendrticas despus


de la exposicin repetida de la droga. En las reas ampliadas, puede observarse un incremento del nmero
de espinas dendrticas.

Una exposicin crnica a drogas estimulantes, como la cocana, puede generar una expansin de los rboles dendrticos y del nmero de espinas en el ncleo accumbens y en la corteza prefrontal.
Factores neurotrficos
Existen mecanismos moleculares y celulares subyacentes, producidos por la exposicin repetida a las drogas, que inducen las alteraciones en la estructura neural
y en la neurognesis. Diferentes estudios en la va del rea tegemental ventral-ncleo accumbens ponen de manifiesto que los factores neurotrficos podran estar
implicados. Por ejemplo, la infusin del factor neurotrfico BDNF (Brain-derived
neurotrophic factor) en el rea tegmental ventral promueve las acciones conductuales

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Captulo V. Sistemas reguladores...

de las drogas de abuso, mientras que la infusin del factor neurotrflco GDNF
(Glial-cell-deved wurotrophic factor) tiene los efectos opuestos.
La administracin crnica de cocana y de opiceos causa alteraciones en las cascadas inrracelulares de BDNF, GDNF y otros sistemas de factores neurotrficos.
La exposicin crnica a las drogas puede modificar, funcionalmente, los sistemas de los factores neurotrficos, alterando el papel homeosttico que, en
condiciones normales, es favorecido por estos factores de cara al mantenimiento de la funcin neuronal.
3.6.4. Otras formas de plasticidad estable
Los mecanismos de la adiccin a drogas tienen mucha relacin con los procesos de aprendizaje y memoria. Desde un punto de vista conductual, ciertos
rasgos de la adiccin se han descrito como formas de memoria, como por ejemplo, los aspectos de la adiccin condicionada y la capacidad de los estmulos
asociados a las drogas para producir recadas.
Muchas de las adaptaciones moleculares y celulares relacionadas con la adiccin, que se ha visto a lo largo de este apartado, se encuentran, asimismo, implicadas en modelos de aprendizaje y memoria:
a) La activacin de la va del AMP cclico y de la transcripcin regulada por
el factor CREB en el hipocampo ha sido relacionada con los mecanismos de potenciacin a largo plazo (PLP).
b) Los cambios en los sistemas de factores neurotrficos y en la densidad de las
espinas dendrticas se han podido describir en el hipocampo durante los mecanismos de plasticidad sinptica, como la PLP y la depresin a largo plazo (DLP).
c) Tanto la PLP como la DLP se han observado en las sinapsis glutamatrgicas, en el rea tegmental ventral y en el ncleo accumbens.
d) La exposicin crnica a diferentes drogas puede generar alteraciones en la
neurotransmisin glutamatrgica y en los niveles de los receptores de este neurotransmisor, en el rea tegemental ventral y en el ncleo accumbens; alteraciones que modifican la sensibilidad a la droga.
e) Las drogas pueden modificar los mecanismos de plasticidad de la PLP
y la DLP.
Los mecanismos celulares y moleculares implicados en la PLP y DLP, en el
hipocampo, podran ser relevantes para los modelos de adiccin.

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Captulo VI. Sistemas reguladores..

Captulo VI
Sistemas reguladores y emocionales. Emociones

1. Introduccin al estudio de las emociones


1.1. Qu son las emociones?
En los seres humanos, la emocin se considera un estado del organismo con
diferentes formas de manifestacin:
Se trata de un estado con un nivel de activacin fisiolgica determinado,
de acuerdo con la actividad del sistema nervioso autnomo y del sistema
neuroendocrino.
Se genera todo un abanico de respuestas motoras, tanto de la musculatura
facial como del resto de los msculos.
Existe un procesamiento cognitivo que permite al sujeto llevar a cabo una
valoracin de la situacin y ser consciente de este estado emocional en el
que se encuentra. Ante una situacin de peligro, por ejemplo, el organismo puede generar una reaccin general de alerta (neural, endocrina y metablica) para posibilitar las condiciones adecuadas para que el sujeto sea
capaz de responder de la manera ms apropiada ante dicha situacin. Sin
emociones, la respuesta que pueda proporcionar el sujeto carecera de valor adaptativo.
Por ejemplo, cuando caminamos por el bosque, podemos encontrarnos con
una serpiente. Este estmulo ser procesado por el ncleo geniculado lateral del
tlamo, el cual enviar la informacin directamente a la amgdala (o indirectamente, a travs de la corteza visual). As, la amgdala es la encargada de poner
en funcionamiento los mecanismos que alteran el ritmo cardaco, la presin
sangunea y la actividad msculo-esqueltica del sujeto, para posibilitar una respuesta de defensa adecuada.
Las emociones se consideran estados con una funcin reguladora, que fomenta la supervivencia del organismo.

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Fundamentos de Neurociencia

1.1.1. Componentes de la emocin


Un estado emocional posee dos componentes claramente diferenciados: un
componente de expresin fsica (estado corporal) y un componente de sensacin consciente (sentimiento).
Estado corporal
El estado corporal comprende diferentes aspectos autonmicos, msculo-esquelticos y endocrinos, los cuales generan un estado de activacin general o
arousal. Este estado prepara el organismo para una respuesta determinada y sirve, a su vez, como va de comunicacin de la emocin hacia los dems.
Sentimiento
La experiencia consciente de la emocin, o sentimiento emocional, posee un
papel primordial en el procesamiento cognitivo que el individuo efecta de la informacin, tanto por lo que respecta al razonamiento como a la memoria o la toma
de decisiones.
Los estados corporales y sentimientos emocionales estn regulados por diferentes circuitos neurales.

1.1.2. Control neural de las emociones


Desde una perspectiva esquemtica, podemos constatar que, ante un estmulo capaz de producir respuestas emocionales, se genera un procesamiento tanto
en el mbito cortical como en el subcortical del mismo. Asimismo, puede generarse una respuesta msculo-esqueltica, autonmica y neuroendocrina perifrica. Esta respuesta perifrica, a su vez, influye sobre el procesamiento neural
que se est llevando a cabo.
Figura 6.1. Modelo de control de las emociones por parte de los sistemas neurales.

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291

Captulo VI. Sistemas reguladores..

1.1.3. La emocin como lenguaje


"El lenguaje de las emociones es en s mismo y, sin duda, importante para el
bienestar del gnero humano" (Charles Darwin).
La expresin de las emociones constituye una forma de comunicacin til
para explicitar sensaciones y sentimientos, as como para indicar a los dems
cmo se deben comportar ante nuestro estado de nimo. El lenguaje emocional
es el lenguaje ms primitivo, tanto en sentido filogentico como ontogentico.
La comunicacin humana de la emocin depende, principalmente, del sistema msculo-esqueltico, sobre todo de los msculos que controlan expresiones posturales y faciales.
El lenguaje de la expresin facial y postural de las emociones
Se ha podido comprobar que personas de diferentes culturas presentan expresiones faciales y posturales muy similares y que el significado emocional de
las mismas puede ser identificado por personas de todo el mundo. En 1971, Ekman y Friesen estudiaron los miembros de una tribu aislada de Nueva Guinea
que no haba establecido ningn contacto con el mundo exterior. Los sujetos
de esta tribu no presentaron ningn problema a la hora de reconocer las expresiones faciales y/o emocionales producidas por individuos occidentales.
Estas expresiones faciales y posturales de las emociones son automticas e involuntarias, aunque pueden ser modificadas por aspectos culturales y por las caractersticas concretas de la situacin en la cual se estn manifestando. Al
comienzo de la dcada de los setenta, Ekman y colaboradores estudiaron la respuesta emocional de estudiantes japoneses y americanos frente a una pelcula
de alto contenido emocional, en dos condiciones diferentes: cuando el sujeto
estaba solo o cuando estaba en presencia de otra persona. En la cultura japonesa, donde se consideran socialmente inadecuadas las demostraciones pblicas
de las emociones, era de esperar que los estudiantes japoneses mostraran menos
expresiones emocionales faciales y posturales frente a otra persona que los estudiantes americanos. Los resultados confirmaron esta hiptesis.
La expresin facial y postural de las emociones constituye un repertorio de
respuestas motoras innatas; estas ltimas, sin embargo, se encuentran influidas
por la cultura y por la situacin concreta en la que se desarrollan.
Los movimientos en la expresin de las emociones
La regulacin neural de los movimientos cuando stos estn producidos de
manera voluntaria (conductas motoras voluntarias) es diferente de cuando sean
expresin directa de las emociones (conductas motoras emocionales).
En 1862, el anatomista francs Duchenne describi que, en los seres humanos, la sonrisa estaba producida por la contraccin de dos msculos de la cara:
el orbicular y el cigomtico mayor. En concreto, Duchenne observ que este l-

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Fundamentos de Neurociencia

sentimiento consciente emocional permanezca aunque haya desaparecido la


respuesta fisiolgica perifrica.
Figura 6.2. Procesamiento neural de un estmulo
emocional segn Williams james.

Segn la teora de James-Lange, las emociones son respuestas cognitivas que


interpretan cambios fisiolgicos de nuestro organismo.
1.2.3. Teora de Cannon-Bard
En la dcada de los aos veinte, el fisilogo americano Walter Cannon rebati la hiptesis de W. James, exponiendo una nueva teora de las emociones en la que se basaba en los experimentos de Philip Bard sobre lesiones
corticales.
Bard practic lesiones cerebrales progresivas en gatos, empezando por la
corteza hasta llegar a estructuras subcorticales, estudiando la conducta de los
animales ante diferentes estmulos emocionales. Pudo observar que se produca una reduccin sustancial de las reacciones emocionales cuando la lesin abarcaba el hipotlamo. No obstante, las reacciones emocionales de los
animales cuando las lesiones nicamente abarcaban el crtex no eran completamente normales, puesto que estos gatos tenan reacciones desmesuradas de acuerdo con el estmulo que supuestamente las provocaban. Cannon
se refiri a estas reacciones emocionales en gatos sin corteza como "falsa
ira", dado que era muy fcil generar conductas agresivas en estos animales
con pequeos estmulos.
Segn la teora de Cannon-Bard, la informacin de un estmulo emocional
llega a regiones talmicas especializadas en el procesamiento sensorial. Esta informacin es directamente enviada al hipotlamo, el cual pondr en marcha los
mecanismos que generan las respuestas emocionales. Asimismo, a la corteza ce-

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

rebral llega la informacin sobre las caractersticas sensoriales del estmulo, por
medio de las vas ascendentes talmicas, y la informacin sobre el significado
emocional del mismo, por medio de las fibras nerviosas que suben desde el hipotlamo. Es en la corteza donde se generar la experiencia consciente de la
emocin o sentimiento.
Figura 6.3. Procesamiento neural de un estmulo segn
la teora de las emociones Cannon-Bard.

La teora de Cannon-Bard postula que el estado corporal, o respuesta fsica,


y la sensacin consciente de la emocin, o sentimiento, tienen lugar al mismo
tiempo.
1.2.4. Circuito de Papez

En 1937, el cientfico americano James Papez propuso un circuito especfico de la expresin y experiencia consciente de la emocin, basndose principalmente en observaciones clnicas de pacientes con lesiones del lbulo
temporal medial y en estudios animales sobre la funcin del hipotlamo. James Papez trabajaba como anatomista en la Universidad de Cornell, en Estados Unidos. Parece que, ante la noticia de que un importante empresario
americano haba dado una gran suma de dinero a un grupo de investigacin
de Inglaterra a fin de que investigaran sobre las bases neurales de las emociones, Papez como protesta a esta donacin, y haciendo apologa de la ciencia
americana, escribi en dos das un artculo titulado "Propuesta de un mecanismo de la emocin" (1937).

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296

Fundamentos de Neurociencia

Papez supuso que, cuando la informacin sobre un estmulo emocional llega al


tlamo, se divide en dos ramas o vas: la del 'pensamiento' y la del 'sentimiento':
La va del pensamiento es la ruta que trae la informacin sensorial del estmulo hacia la neocorteza.
Figura 6.4. Vas neurales del procesamiento
de un estmulo emocional, segn Papez.

La va del sentimiento lleva la informacin del estmulo hacia los cuerpos


mamilares del hipotlamo, lugar donde se ponen marcha los mecanismos
neuroendocrinos, autonmicos y motores de la expresin emocional.
Papez opinaba que la informacin sensorial de un estmulo emocional, procesada por el tlamo, es enviada a la neocorteza y a los cuerpos mamilares al
mismo tiempo, pero por vas diferenciadas.
Sensacin consciente de la emocin
Figura 6.5. Percepcin de las emociones, segn Papez.

La informacin procesada en los cuerpos mamilares del hipotlamo se enva a los ncleos anteriores
del tlamo, por medio del tracto mamilar-talmico. Estos ncleos proyectan hacia la corteza cingular,
lugar donde se genera la percepcin consciente de la emocin. Con el fin de completar el circuito,
la informacin de la corteza cingular se enva al hipocampo, que proyecta al hipotlamo a travs del frnix.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

Papez propuso que la percepcin de las emociones podra tener lugar de dos
maneras:
Activando la va del "sentimiento" y, por tanto, el circuito bidireccional
hipotlamo-corteza cingular.
Activando el reconocimiento y los recuerdos sobre el estmulo emocional
en la neocorteza, por medio de la va del "pensamiento" y proyectando
posteriormente hacia la corteza cingular con el fin de poder generar la
percepcin del sentimiento.
Figura 6.6. Circuito de la emocin de Papez.

Papez confiri gran importancia al hipotlamo como la estructura responsable del control de la expresin emocional y reguladora de la activacin cortical
(por sus proyecciones ascendentes) y, por tanto, de la experiencia consciente de
la emocin.

1.2.5. Extensin de la teora de Papez


En 1949, Paul MacLean tom y ampli la teora de Papez sobre las emociones, fundamentndose en los estudios de lesiones de los lbulos temporales en
monos Rhesus realizados por Heinrich Klver y Paul Buey.

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Fundamentos de Neurociencia

Al final de los aos treinta, Heinrich Klver y Paul Buey, de la Universidad de


Chicago, extirparon en monos Rhesus una gran parte de los lbulos temporales mediales (incluyendo la amgdala, la formacin hipocampal y la corteza temporal no
lmbica), de manera que generaron un sndrome conductual muy aparatoso que
en la actualidad, se conoce como el sndrome de Klver-Bucy. Este ltimo se caracterizaba por distintas alteraciones en la conducta de los primates. En primer lugar,
Klver y Buey observaron que los monos eran incapaces de reconocer visualmente
objetos, aunque no presentaban problemas de agudeza visual. Pudieron observar
que los animales utilizaban la boca en lugar de las manos y/o los ojos con el fin de
explorar los objetos; asimismo, mostraban una tendencia compulsiva a observar y
reaccionar ante estmulos visuales. Asimismo, pudo describirse un aumento de la
conducta sexual, incluyendo prcticas homosexuales y montaduras de objetos inanimados y de otras especies. Pudieron observarse importantes cambios en la conducta emocional: aparente reduccin del miedo y conductas de evitacin ante
estmulos adversos y disminucin de las expresiones faciales y verbales asociadas a
las emociones. Klver y Buey expusieron que estas alteraciones conductuales se deban, en parte, a la lesin de zonas del circuito descrito por Papez. Con posterioridad, se ha podido comprobar que los dficits de reconocimiento visual en los
monos se deban a lesiones de reas de asociacin visual del crtex temporal inferior. Asimismo, se ha visto que las alteraciones emocionales se podan generar nicamente con la extirpacin bilateral de la amgdala y que estructuras como el
hipocampo, los cuerpos mamilares o los ncleos anteriores del tlamo cumplen
una funcin ms importante en los procesos de aprendizaje y memoria que en los
emocionales.
Para MacLean, un estmulo emocional puede generar respuestas en los rganos
viscerales. Estos ltimos envan la informacin al cerebro, el cual integra esta informacin visceral con la informacin sensorial del estmulo, generando la experiencia emocional. MacLean otorg mucha importancia al hipocampo, como
estructura que reciba la informacin sensorial y la visceral, y como generador de
los mecanismos de integracin de ambos tipos de informacin.
MacLean ampli la hiptesis de Papez sobre la participacin del sistema lmbico en la expresin emocional, destacando que los elementos del circuito original de Papez estaban relacionados con otras estructuras, como la amgdala o
el crtex prefrontal.

1.2.6. Visin actual de la emocin


La creacin de las emociones
En los aos sesenta, Stanley Schachter propuso que la corteza transforma las
seales perifricas en sentimientos especficos. El crtex es capaz de generar un

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

procesamiento cognitivo de la informacin perifrica en consistencia con las


expectaciones individuales y el contexto en que se desarrolla la emocin.
En un estudio clsico, Schachter administr adrenalina a sujetos experimentales, de entre los cuales slo se inform a una parte de las consecuencias fisiolgicas de la sustancia, mientras que la otra parte permaneci ignorando este
dato. Se expuso a todos los sujetos a una condicin experimental: o bien a una
situacin emocionalmente agradable, o bien a una desagradable. Los que haban sido informados de los efectos de la adrenalina presentaron menos sentimientos (tanto positivos como negativos, segn la situacin a la que haban
sido expuestos) que los sujetos no informados. La interpretacin que Schachter
realiz de los resultados se traduce en el hecho de que los sujetos no informados
atribuiran su estado de activacin a la situacin a la que haban sido expuestos,
mientras que los sujetos informados lo haran a los efectos de la adrenalina.
Schachter puso especial nfasis en el hecho de que el crtex construye la
emocin basndose en las seales, a menudo inespecficas, que recibe de la periferia.
En la actualidad, investigadores como el neurocientfico lusitano Antonio
Damasio proponen que la experiencia de la emocin o sentimiento es una creacin del cerebro para explicar las reacciones del cuerpo ante una determinada
situacin. Estudios recientes parecen indicar que diferentes estados emocionales se acompaan de distintos patrones de respuestas autonmicas.
Para Damasio, las emociones constituyen patrones de respuesta qumicos o
nerviosos, con una funcin reguladora, que dependen de mecanismos cerebrales innatos, a pesar de que el aprendizaje y el contexto puede variar su expresin
y significado.
Todas las emociones, segn Damasio, generan sentimientos, pero no todos
los sentimientos derivan de emociones.
Es necesaria la respuesta autonmica en la emocin?
Otros autores, como Madga Arnold, argumentan que la emocin es un producto de la evaluacin inconsciente de una situacin como potencialmente perjudicial o beneficiosa para el sujeto y que el sentimiento sera la reflexin
consciente de esta evaluacin del estmulo. Podemos, por tanto, distinguir una
emocin de otra, puesto que cada una provoca una tendencia de respuesta o
sentimiento diferente.
Segn el punto de vista de Arnold, para experimentar una emocin no se requiere una respuesta perifrica autonmica.
Memorias emocionales
Autores como Joseph LeDoux, Michael Davis o Michal Fanslow han propuesto que la evaluacin inconsciente del significado de un estmulo se produce antes que el procesamiento consciente del mismo. Como aadido, las estructuras
neurales implicadas en el almacenamiento de percepciones conscientes de la

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Fundamentos de Neurociencia

emocin son diferentes de las implicadas en memorias inconscientes de respuestas emocionales.


El procesamiento de las respuestas emocionales implica sistemas de memoria
implcita, mientras que las memorias de sentimientos suponen procesos de memoria explcita.

2. Anatoma de las emociones


2.1. Sistema lmbico
2.1.1. El origen del concepto de sistema lmbico
Lbulo lmbico
En 1878, el neurlogo francs Paul Broca observ que en la superficie medial
del cerebro haba todo un conjunto diferenciado de reas corticales con forma
ovalada. Broca defini el lbulo lmbico como el tejido cortical que forma un borde encima de la cara medial de los hemisferios, en torno al tronco del encfalo
y del cuerpo calloso. La palabra lmbico proviene del trmino latino limbus, que
significa 'contorno'.
Figura 6.7. Lbulo lmbico definido por Broca como el anillo
de tejido cortical que rodea el tronco y el cuerpo calloso,
en la superficie medial del cerebro.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

Broca realiz una descripcin estructural de la corteza medial cuando introdujo el concepto del lbulo lmbico. Con posterioridad, estas estructuras
del lbulo lmbico (descrito por Broca) junto con los bulbos olfativos se pasaron a denominar rinencfalo; es decir, se habla del cerebro olfativo, dado
que se pensaba que dichas estructuras tenan un gran peso en la percepcin
de los olores y en el control de las conductas guiadas por el olfato.
El anatomista C. Judson Herrick observ que en animales ms primitivos
desde un punto de vista filogentico, el olor tena una funcin capital en la mayora de sus conductas. Este investigador propuso que la neocorteza era, en s
misma, el crecimiento evolutivo del cerebro olfativo.
Un sistema emocional
El americano J. Papez describi que la corteza del rinencfalo era la nica
que tena conexiones anatmicas demostradas con el hipotlamo (estructura
clave en la expresin de las emociones). As, Papez propuso que el papel fundamental de estas estructuras era el procesamiento de la informacin emocional.
Papez describi un sistema anatmico emocional localizado en la pared medial de los hemisferios, que interconectaba la corteza y el hipotlamo.
Cerebro visceral
En 1952, el americano Paul MacLean, con el fin de obviar el concepto de ce
rebro olfativo y enlazar su propuesta con la teora emocional de Papez, habl de
cerebro visceral. De este modo, MacLean utiliz el trmino sistema lmbico para
referirse a la corteza lmbica y a sus conexiones con el tronco del encfalo, a la
vez que propuso que este sistema participara en el control y elaboracin de las
emociones, y no tanto en el sistema del olfato.
En 1952, MacLean introdujo en la literatura el concepto sistema lmbico, re
cuperando el trmino lmbico descrito con anterioridad por Broca.
2.1.2. Composicin anatmica del sistema lmbico
En la zona medial de los hemisferios existe todo un conjunto de estructuras
nerviosas ampliamente interconectadas con proyecciones directas sobre el hipotlamo y el tronco enceflico.
El lbulo lmbico est compuesto por la corteza cingular, el giro subcalloso,
el giro parahipocampal, la formacin hipocampal, la corteza olfativa y diferentes estructuras subcorticales.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 6.8. Principales interconexiones entre las estructuras subcorticales del sistema lmbico.

Las estructuras subcorticales ampliamente aceptadas como componentes del


sistema lmbico son las siguientes: el hipotlamo, el septum, el epitlamo, la habnula, el ncleo anterior y dorsomedial del tlamo, parte de los ganglios bsales y la amgdala.
Desde un punto de vista anatmico, el sistema lmbico est compuesto por
una serie de estructuras corticales y subcorticales ampliamente interconectadas
entre s.

2.1.3. Concepcin actual del papel del sistema lmbico


dentro de la regulacin emocional
Despus de Papez y MacLean, las estructuras del lbulo lmbico de Broca
se relacionaron ntimamente con las emociones. En la actualidad, existen
evidencias experimentales que ponen de manifiesto el hecho de que algunas

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

de las reas lmbicas intervengan en funciones emocionales, pero que hay


otras que son ms importantes en el procesamiento cognitivo y no tanto en
el procesamiento de la informacin emocional.
MacLean consider que el sistema lmbico se poda definir anatmicamente a
partir de sus conexiones con el hipotlamo; sin embargo, en la actualidad se ha podido observar que el hipotlamo est conectado con prcticamente todos los niveles del sistema nervioso.
El mismo investigador describi que las estructuras del lbulo lmbico de
Broca podran identificarse atendiendo al control que ejercieran sobre el sistema nervioso autnomo. En cuanto a esto ltimo, si bien es cierto que algunas zonas del sistema lmbico poseen un papel capital en el control del
sistema nervioso autnomo, tambin existen ncleos en el tronco del encfalo con una regulacin autonmica muy importante.
Hoy da, podemos desestimar la consideracin, establecida por las teoras
pioneras dentro del estudio de las emociones, del sistema lmbico como un
cerebro emocional.

2.1.4. Componentes neurales centrales y perifricos de la emocin


En la actualidad, est claro que el componente perifrico de las emociones
incluye el hipotlamo, mientras que el componente central comprende el crtex cerebral, especialmente la corteza cingular y el crtex prefrontal (reas ventrales, mediales y orbitales). En medio de los dos componentes se encuentra la
amgdala, que parece coordinar la experiencia consciente y las expresiones perifricas de las emociones.
Dentro del procesamiento emocional existen dos componentes, uno de carcter central y el otro perifrico, coordinados ambos por la amgdala.

2.2. Hipotlamo
2.2A. Caracterizacin anatmica y funcional
El hipotlamo es una estructura que se encuentra localizada en la parte basal
del encfalo anterior, limitada caudalmente por el tegmento mesenceflico y
rostralmente por el quiasma ptico.
El hipotlamo est formado por distintas agrupaciones neuronales ampliamente interrelacionadas. No obstante, cada uno de estos ncleos posee su patrn complejo de conexiones con diferentes zonas del encfalo.

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2.2.2. El hipotlamo y la expresin fisiolgica de la emocin


Sistema endocrino
El hipotlamo, por medio de sus conexiones con la hipfisis, ejerce un papel
clave en el control de la secrecin neuroendocrina. Las neuronas hipotalmicas
que participan en el control endocrino son, fundamentalmente, las neuronas
magnocelulares de los ncleos suprapticos y paraventriculares, as como las
neuronas parvicelulares de la zona periventricular.
Sistemas autnomo y motor somtico
Varios ncleos hipotalmicos con proyecciones troncoenceflicas regulan
y modulan el funcionamiento de los sistemas autnomo y motor somtico.
Figura 6.10. Regulacin del sistema motor somtico y autnomo a partir
de las proyecciones de la amgdala y el hipotlamo hacia el tronco del encfalo.

En 1932, Stephen Ranson implant electrodos en diferentes reas del hipotlamo. Por medio de la estimulacin elctrica de las diferentes regiones
del hipotlamo, Ranson gener distintas reacciones autonmicas en los ani-

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

males experimentales, como alteraciones en la ereccin capilar, alteraciones


en la motilidad gastrointestinal y vesical, presin sangunea o ritmo cardaco, entre otras.
No obstante, el hipotlamo no slo es una zona cerebral encargada del control eferente del sistema somtico, motor y endocrino, sino tambin parece ser
un centro coordinador, capaz de integrar la informacin emocional y sensorial,
con el fin de poder generar una respuesta eferente apropiada para la situacin
en que se encuentra el sujeto.
El hipotlamo coordina la expresin emocional por medio de la regulacin
de los sistemas neuroendocrino, motor y autnomo.

2.2.3. Hipotlamo y agresin


Los patrones de las conductas agresivas son propios de cada especie y estn
organizados por circuitos neurales programados a lo largo del desarrollo.
En los aos veinte, diferentes estudios experimentales con gatos y perros pusieron de manifiesto que la lesin de la mitad posterior del hipotlamo impeda
la manifestacin, en los mismos animales, de conductas agresivas inducidas por
extirpaciones de los hemisferios cerebrales.
El hipotlamo fue una de las primeras estructuras que se relacion con la
conducta agresiva.
Estimulacin elctrica del hipotlamo
Un investigador de la Universidad de Zurich, Walter R. Hess, demostr que
la estimulacin elctrica de distintas localizaciones del hipotlamo poda inducir diferentes respuestas de ataque y de defensa. W.R. Hess estudi los efectos de la estimulacin elctrica de distintas zonas del diencfalo y encontr
gran variedad de respuestas dependiendo del rea concreta estimulada. As
este investigador demostr que la estimulacin elctrica del hipotlamo era
capaz de generar en los animales patrones caractersticos de respuestas emo
cionales de miedo y de furia. En 1949, Hess recibi el premio Nobel por sus
trabajos sobre el papel del hipotlamo en la coordinacin y regulacin funcional de los rganos internos.
En la dcada de los setenta, el investigador de la Escuela de Medicina de
la Universidad de Yale, John Flynn, observ que la estimulacin elctrica del
hipotlamo medial poda generar conductas de amenaza de ataque en gatos.
Estas ltimas iban acompaadas de una elevada actividad de la rama simptica del sistema nervioso autnomo. Sin embargo, cuando la estimulacin
era del hipotlamo lateral, se provocaba una agresin predatoria sin esta elevada actividad simptica.

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Figura 6.11. Interconexiones entre la amgdala, el hipotlamo, la sustancia gris


periacueductal y sus efectos sobre la agresin de depredacin y la agresin
de amenaza.

El ncleo basolateral de la amgdala posee un papel activador de la agresin afectiva, puesto que su estimulacin
activa el hipotlamo medial. Por el contrario, el ncleo cortical-medial posee un papel inhibidor de la agresin
de depredacin, dado que su estimulacin inhibe el hipotlamo lateral.

En 1971, Panksepp encontr que cuando la estimulacin elctrica del hipotlamo generaba agresin depredadora, esta estimulacin era reforzante para el
animal, mientras que cuando generaba conductas de amenaza, resultaba ser adversa. Panksepp lleg a esta conclusin porque, en el primer caso, las ratas
aprendan con facilidad a autoproporcionarse corrientes de estimulacin en el
hipotlamo lateral por medio de una palanca, mientras que en el segundo
aprendan con gran facilidad a desconectar la estimulacin elctrica cuando
esta ltima era proporcionada en el hipotlamo medial.
Experimentos realizados por Shaikh, Siegel y colaboradores han puesto de
manifiesto las interconexiones entre la amgdala, el hipotlamo y la sustancia
gris periacueductal para el desarrollo tanto de la agresin de amenaza de ataque
(denominada por algunos autores como agresin afectiva, por la elevada actividad simptica observada en los patrones conductuales), como de la agresin depredatoria.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

2.3. El papel de la amgdala en las emociones


2.3.1. Anatoma y neuroqumica de la amgdala
Anatoma funcional
La amgdala, o complejo amigdalino, se constituye a partir de un conjunto heterogneo de aproximadamente trece ncleos localizados en el polo rostral medial
del lbulo temporal. A su vez, estos ltimos pueden agruparse en tres grupos de ncleos ampliamente conectados entre s y con un patrn especfico de proyecciones
en otras regiones cerebrales: ncleos basolaterales, ncleos crtico-mediales y ncleo central. La amgdala es una estructura del prosencfalo, denominada de este
modo por los primeros anatomistas a causa de su similitud con la forma de una almendra (la etimologa latina de amygdala quiere decir 'almendra').
Desde una perspeciva anatmica y funcional, el ncleo central est muy
relacionado con varias estructuras del tronco del encfalo, con el hipotlamo y con diferentes reas de procesamiento de la informacin sensorial
visceral. El ncleo central de la amgdala posee conexiones con el tronco
cerebral, con las que se regulan diferentes respuestas del sistema nervioso
autnomo. Ante este planteamiento, Bruce Kapp y colaboradores, de la
Universidad de Vermont, pensaron que el ncleo central podra intervenir en las respuestas autonmicas producidas por el condicionamiento
del miedo. Los investigadores entrenaron a conejos en el condicionamiento de asociar un sonido con una descarga elctrica en las patas. Despus del aprendizaje, la aparicin del sonido (sin la descarga) produca un
cambio en la frecuencia cardaca de los animales (cambio producido de
manera incondicionada por la descarga elctrica). Kapp y colaboradores
pudieron observar que lesiones de este ncleo afectaban al condicionamiento del ritmo cardaco ante el sonido que se haba asociado con la descarga. Hoy da, se ha demostrado en distintos laboratorios que las lesiones
del ncleo central afectan a todas las respuestas del condicionamiento del
miedo y no slo a las del sistema nervioso autnomo, como la alteracin
del ritmo del corazn.
Los ncleos crtico-mediales reciben aferencias del bulbo olfativo (tanto
del principal como del accesorio) y envan proyecciones a la corteza olfativa y al hipotlamo.
Los ncleos basolaterales -donde se incluyen los ncleos lateral, lateral
basal, basal medial y basal accesorio- tienen sus principales conexiones
con la corteza cerebral, sobre todo con reas de asociacin sensorial como
el giro temporal inferior, superior y el insular. Asimismo, estn muy rea-

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clonados con la corteza prefrontal orbitomedial, con el ncleo dorsomedial del tlamo y con el estriado ventral.
Figura 6.12. Principales conexiones de la amgdala.

La amgdala posee dos vas importantes de proyecciones:


1) La estra terminal, caracterizada por ser un haz de fibras con conexiones con
el hipotlamo lateral, el ncleo del lecho de la estra terminal y el ncleo accumbens.
2) La va amgdala-fugal-ventral, considerada como el conjunto difuso de fibras
que envan la informacin a diferentes ncleos troncoenceflicos, al ncleo dorsomedial del tlamo, al giro angular rostral y al crtex orbitofrontal.
La amgdala es un conjunto heterogneo de ncleos que conectan las reas
corticales que procesan todas las informaciones sensitivas con los sistemas efectores del hipotlamo y del tronco del encfalo.
Neuroqumica de la amgdala, el estrs y la ansiedad
En la amgdala se encuentran neuronas capaces de expresar CRF, o factor liberador de la hormona ACTH; esta hormona es segregada por la adenohipfisis
en respuesta al estrs.
A lo largo de todo el cerebro, la amgdala se considera la estructura con mayor
cantidad de receptores para las benzodiazepinas. Asimismo, tambin podemos encontrar en este ncleo una extensa poblacin de receptores para pptidos opiceos
(implicados, por ejemplo, en las respuestas de hipoalgesia ante una situacin estresante aguda que puede generar dolor).

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Neuroqumicamente hablando, podemos relacionar la amgdala con los sistemas de neurotransmisores que regulan la activacin cortical. De tal manera, en este
ncleo podemos encontrar somas y vas noradrenrgicas, dopaminrgicas, serotoninrgicas y colinrgicas, que permiten una amplia inervacin cortical.
A causa de su caracterizacin neuroqumica, la amgdala est muy relacionada con los procesos de estrs y ansiedad.
2.3.2. Condicionamiento clsico del miedo
El condicionamiento del miedo, un tipo de condicionamiento clsico, implica la presentacin de un estmulo incondicionado aversivo (en general, se utiliza una pequea descarga elctrica en las patas del animal) al final de la presencia
de un estmulo relativamente neutral, como pueda serlo una luz o un sonido.
Desde el inicio de los aos veinte, con Paulov, es conocido que estmulos en
un inicio neutrales pueden adquirir propiedades afectivas al asociarse contingentemente con acontecimientos significativos para los sujetos desde una perspectiva biolgica.
Caracterizacin neural del condicionamiento del miedo a un sonido
Joseph LeDoux y colaboradores observaron que las lesiones bilaterales del
complejo basolateral de la amgdala o del tlamo auditivo impedan el condicionamiento clsico del miedo a un sonido; por contra, ello no suceda cuando
las lesiones se generaban en la corteza auditiva.
En el condicionamiento del miedo, la informacin sensorial llega a la amgdala directamente del tlamo e indirectamente por medio de la corteza cerebral.
Condicionamiento del miedo al contexto
El condicionamiento del miedo al contexto se caracteriza por el hecho de
que el estmulo condicionado no es un estmulo sensorial especfico como una
luz o un sonido, sino que se trata de un conjunto de estmulos.
Estudios de Russ Phillips, Joseph LeDoux, Michael Fanselow y otros observaron que las lesiones del hipocampo eliminaban selectivamente las respuestas de
miedo provocadas por estmulos contextales, sin afectar a las provocadas por
estmulos sensoriales especficos.
2.3.3. Ncleo central de la amgdala y las respuestas emocionales
Diferentes evidencias experimentales han puesto de manifiesto que lesiones
del ncleo central de la amgdala afectan a todas las respuestas del condicionamiento del miedo. Asimismo, su estimulacin produce incrementos en la tasa

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cardaca, frecuencia respiratoria, presin sangunea, liberacin de las hormonas


del estrs, inmovilizacin conductual, hiperreflexia, entre otros.
Figura 6.13. Diferentes proyecciones del ncleo central de la amgdala y efectos
provocados por su estimulacin.

La amgdala parece ser una estructura implicada en la mediacin tanto de las respuestas emocionales
como del sentimiento consciente de la emocin.

El ncleo central intercede como mediador en la activacin del arousal cortical por medio de sus proyecciones directas al crtex (sobre todo al giro cingular rostral y a la corteza orbitofrontal) y mediante sus proyecciones indirectas, a
travs del ncleo basal de Meynert.

2.3.4. Estudios clnicos


Diferentes estudios han verificado la relacin de la amgdala con memorias
implcitas de claves estimulares que sealizan las emociones expresadas facialmente. Experimentos sobre pacientes con lesiones bilaterales de la amgdala sugieren que esta estructura posee un papel primordial en el miedo, dado que los
sujetos lesionados son incapaces de aprender las claves estimulares que individuos normales utilizan para reconocer expresiones faciales de miedo.
Las lesiones de la amgdala parece que impiden la capacidad de los sujetos para
aprender el condicionamiento del miedo y la posibilidad de emisin de juicios sociales a partir de las expresiones faciales. En la enfermedad de Urbach-Wiethe se

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produce una degeneracin bilateral de la amgdala, asociada a una deposicin anormal de calcio. La vida emocional de estos pacientes est muy empobrecida, con una
capacidad muy reducida de poder modular emocionalmente las memorias.
Se ha visto que la estimulacin elctrica de la amgdala en humanos produce
sentimientos de miedo y agresin. Estudios con humanos han puesto de manifiesto la implicacin de la amgdala en el miedo, la cognicin social y en el reconocimiento de las expresiones faciales emocionales.
2.3.5. El papel de la amgdala en la modulacin emocional
de la memoria
Desde los primeros tericos del estudio de la emocin, siempre se ha sabido
que las situaciones con mucha carga emocional se recuerdan mejor que situaciones neutrales. A raz del atentado contra el World Trade Center de Nueva
York, por ejemplo, la mayora de las personas seremos capaces de recordar con
bastante claridad y exactitud el lugar y la situacin concreta donde nos encontrbamos cuando sucedieron los hechos.
En la actualidad, existen dos posturas frente al papel de la amgdala en los
procesos de aprendizaje y memoria:
a) Existen autores, como Larry Cahill y James L. McGaugh, que exponen que
la amgdala posee una funcin moduladora del almacenamiento de la informacin que tiene lugar en otras estructuras.
b) Otra postura es la propugnada por autores como Michael Fanselow y Joseph
LeDoux, que hipotetizan que, adems de esta funcin moduladora, la amgdala es
un lugar donde puede almacenarse algn tipo de memoria, sobre todo aquellas de
contenido emocional, puesto que en la amgdala se han encontrado mecanismos
de plasticidad sinptica como consecuencia de diferentes aprendizajes de tareas de
memoria implcita, como el condicionamiento del miedo.
La amgdala facilita los procesos de consolidacin de memorias, tanto implcitas como explcitas o declarativas, cuando la informacin tiene una carga
emocional considerable.
2.3.6. Cmo procesa la amgdala la informacin del entorno para
poner en marcha los mecanismos de respuesta emocional?
El complejo amigdaloide recibe tanto informacin de los ncleos sensoriales
especficos del tlamo, como de la corteza cerebral. El hipocampo enva infor-

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Fundamentos de Neurociencia

macin a la amgdala sobre las relaciones existentes entre los estmulos que forman un mismo contexto.
Figura 6.14. Procesamiento de la informacin de la amgdala y los mecanismos
de respuesta.

La amgdala recibe informacin sensorial del tlamo y de la corteza, as como las relaciones entre los
estmulos por medio del hipocampo, lo que le permite llevar a cabo una evaluacin del significado
emocional de la situacin y generar tos mecanismos de respuesta que se adecen a las demandas
del entorno.

2.4. Hipocampo y septum


2.4.1. Hipocampo
El hipocampo es una estructura que presenta un circuito interno anatmico bidireccional entre la corteza entorrinal y CA.
El hipocampo, por medio de sus conexiones, enva y recibe informacin
de zonas muy relacionadas con el procesamiento de la informacin emocional, como la amgdala, el crtex prefrontal y/o la corteza cingular.
Teoras del procesamiento neural de las emociones como las de Papez o
MacLean conferan una gran importancia al hipocampo dentro de la coordinacin de la expresin somtica de las emociones, por medio de sus conexiones con el hipotlamo y los ncleos del tronco del encfalo y con reas
corticales relacionadas con el sentimiento consciente de la emocin, como
la corteza cingular, la corteza parahipocampal y/o la corteza prefrontal.

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313

Captulo VI. Sistemas reguladores...

Hoy da, se ha visto que el hipocampo est ms relacionado con procesos


de aprendizaje y memoria que de procesamiento emocional.
La amgdala constituye el nexo de unin funcional y anatmico entre las
respuestas y los aspectos del procesamiento cognitivo emocional, y no el hipocampo, como se pensaba en un principio.
2.4.2. Septum
El rea septal, o septum, se localiza en posicin anterior al hipocampo, formando la pared medial del ventrculo lateral. Por su relacin, anatmicamente
hablando, con estructuras como la amgdala, el hipotlamo o la formacin hipocampal, el rea septal parecera una estructura relacionada con los sistemas
neurales de las emociones. Sin embargo, de los estudios experimentales nicamente se desprenden pequeas relaciones funcionales con el procesamiento de
la informacin emocional:
1) Se ha podido comprobar que la lesin de los ncleos septales produce hiperreactividad y un aumento de las conductas agresivas en ratas. Este efecto se
disipa dos semanas despus de la lesin, momento en el cual el animal se vuelve
muy manso y pierde su rango social en el grupo.
2) La estimulacin elctrica del septum produce alteraciones de determinadas respuestas autonmicas.
La implicacin del rea septal en las emociones es indirecta.
2.5. Crtex y emociones
2.5.1. Lbulos frontales y emociones
Numerosos estudios clnicos y experimentales han mostrado la implicacin
de los lbulos frontales en las emociones, sobre todo de una zona concreta: la
corteza orbitofrontal.
Corteza orbitofrontal: anatoma funcional
La corteza orbitofrontal es un rea ubicada en la regin ventromedial de la
corteza prefrontal.

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314

Fundamentos de Neurociencia

Figura 6.15. Corteza orbitofrontal.

La corteza orbitofrontal se localiza en la parte


basal de los lbulos frontales, justo por
encima de las rbitas oculares.

Por sus conexiones con regiones del crtex frontal y de otras estructuras cerebrales, la parte ventromedial del mismo (o corteza orbitofrontal) contiene informacin de la planificacin conductual frontal y del procesamiento sensorial
del entorno, lo que le permite actuar sobre el desarrollo de determinadas conductas y respuestas fisiolgicas.
La regin orbitofrontal de la corteza frontal posee un papel primordial en el
procesamiento neural de las emociones.
Lesiones del crtex prefrontal
Se ha podido comprobar que lesiones del crtex orbitofrontal reducen las
respuestas emocionales en primates. En 1935, John Fulton, Carlyle Jacobsen y
colaboradores de la Universidad de Yale extirparon experimentalmente el crtex prefrontal de una chimpanc, Becky, que manifestaba intensas reacciones
agresivas cuando cometa un error en una tarea de aprendizaje donde los aciertos significaban conseguir un refuerzo. Despus de la intervencin, Becky se
mostr muy tranquila e indiferente a los errores en la prueba de aprendizaje.
Fulton y Jacobsen comunicaron sus resultados sobre la extirpacin bilateral de
los lbulos frontales de la chimpanc en un encuentro cientfico al que asisti
el neuropsiquiatra lusitano Egas Moniz. Este ltimo, animado por los hallazgos
de Fulton y Jacobsen, y apoyado por estudios clnicos, que sugeran que la extirpacin de los lbulos frontales en pacientes con tumores no provocaba deterioro intelectual, persuadi al neurocimjano Almeida Lima con el fin de operar
a toda una serie de pacientes con patologas psiquitricas, hipotetizando que
esta intervencin podra aliviar los sntomas de ansiedad y frustracin que sufran los internos. La primera intervencin, realizada en noviembre de 1935,
consisti en seis pequeos cortes en el tejido prefrontal, mediante una leucotoma. Moniz inform a la comunidad cientfica de que la leucotoma no slo no
produca efectos adversos en sus pacientes, sino que tambin era capaz de reducir notablemente los sntomas psiquitricos. Este hecho populariz la tcnica y,
en los aos cuarenta, el norteameriaco Walter Freeman desarroll una variacin

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315

Captulo VI. Sistemas reguladores...

de la misma (la lobotoma transorbital), consistente en desconectar el crtex


prefrontal del resto del cerebro por medio de la insercin, a travs de la rbita
ocular, de una varilla afilada. De este modo, se evitaba la trepanacin del crneo, y poda realizarse en la misma consulta del mdico en poco ms de diez
minutos. Aos despus, surgieron distintos estudios que describan los graves
efectos secundarios que produca esta intervencin quirrgica. En 1949, Egas
Moniz recibi el premio Nobel de Fisiologa y Medicina por el desarrollo de la
lobotoma prefrontal. Con posterioridad, qued parapljico porque uno de sus
pacientes le dispar en la consulta. Pelculas como Alguien vol sobre el nido del
cuco, de Milos Forman (1975), o Monas como Becky, del director cataln Joaquim
Jord (1999), recogen la implicacin social que signific esta tcnica en la medicina de mediados de siglo.
En los aos treinta y cuarenta, seran, as, testigos de la aplicacin de la lobotoma prefrontal, consistente en cortar las fibras de conexin entre la corteza
orbitofrontal y el resto del cerebro, a pacientes psiquitricos.
Tras aos de utilizacin de la lobotoma prefrontal, pudo recogerse la cantidad suficiente de datos para describir los graves efectos secundarios que la misma originaba a los pacientes.
La literatura cientfica, con el sorprendente caso clnico de Phineas Gage,
permite ilustrar el efecto de las lesiones frontales sobre las emociones. En 1848,
Phineas Gage, capataz de la lnea de ferrocarriles de Vermont, sufri un terrible
accidente: una barra de hierro atraves su cerebro, penetrando por la mejilla izquierda hasta el vrtice de la cabeza. El trozo de hierro lesion la corteza prefrontal de las superficies ventral e interior, y permanecieron intactas las caras
laterales de la corteza prefrontal. Tras la lesin, su comportamiento emocional
estaba fuera de control, siendo infantil, y sus acciones irresponsables. Phineas
Gage, despus de esta lesin, no pudo hacer planes de futuro a largo plazo, ni
actuar segn las normas sociales o decidir, en el curso de una accin determinada, sobre las consecuencias ventajosas de la misma (anticipar consecuencias).
En 1848, John Harlow public el artculo "Una barrena atraves la cabeza de
un paciente", donde poda leerse el caso de Phineas Gage. La barra de hierro
produjo un agujero de ms de 9 cm en el crneo de este joven capataz; cuatro
semanas despus del accidente, la recuperacin de la herida fue considerable, teniendo en cuenta su gravedad y la cantidad de sangre que perdi. No obstante,
los familiares y conocidos de Gage describieron que despus del percance no era
el mismo: "le haba cambiado la personalidad". Como consecuencia de su falta
de responsabilidad en la vida diaria, Phineas Gage perdi el trabajo y vivi doce
aos ms, hasta su muerte, dependiendo de sus familiares. Hoy da, su crneo
puede contemplarse en Boston, en la Facultad de Medicina de Harvard; sin embargo, desgraciadamente no se realiz ninguna autopsia de su cerebro. Recientemente, Antonio y Hanna Damasio, aplicando la tcnica de Branvox, han
podido reconstruir tridimensionalmente la localizacin de la lesin en la corteza orbitofrontal.

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Fundamentos de Neurociencia

En los ltimos aos, estudios de Antonio Damasio y colaboradores han demostrado que lesiones de la corteza orbitofrontal en pacientes adultos no alteran la capacidad de valorar el significado social de situaciones tericas; sin
embargo, les incapacitan para poder aplicar dichas valoraciones en su vida real.
Si la lesin tiene lugar en edades muy tempranas, puede afectar a la capacidad
de los pacientes de poder aprender un patrn de conducta social con respecto a
los valores ticos y morales de la sociedad donde viven.
US*^-1 Captulo VI, apartado 2. Grfico 81.
a) Sujetos adultos con lesiones prefrontales. b) Sujetos con lesiones tempranas de la corteza prefrontal.

La lesin bilateral de la corteza orbitofrontal incapacita a los individuos para


poder anticipar el resultado de las consecuencias de su conducta.
2.5.2. Circunvolucin cingular
La corteza cingular, rea perteneciente al sistema lmbico, recibe y enva proyecciones al resto del sistema lmbico y a diferentes regiones del crtex frontal.
La estimulacin elctrica del crtex cingular produce sentimientos emocionales positivos y negativos; su lesin genera una prdida o disminucin de la
conducta motora voluntaria (mutismo y acinesia), y puede provocar, en casos
muy graves, la muerte del paciente.
Segn algunos investigadores, como el ya mencionado Antonio Damasio,
la corteza cingular constituye un lugar de confluencia de los procesos atencionales, mnsicos y de los sistemas neurales implicados en las emociones.
Existen evidencias experimentales que relacionan el sistema de la toma de
decisiones de los lbulos frontales con su influencia bidireccional sobre la
corteza cingular.
La corteza cingular parece que se constituye como un rea de nexo anatmico entre los procesos funcionales de la toma de decisiones, las emociones y la
memoria.
2.6. Lateralizacin de las emociones
Como sucede en otras funciones cerebrales, existe una asimetra lateral en el
procesamiento neural de las emociones, dado que el hemisferio derecho tiene
un papel ms importante tanto en el reconocimiento, como en la expresin
emocional. No obstante, el hemisferio izquierdo tambin participa en el control
de la informacin emocional.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

2.6.1. Reconocimiento de las emociones


Parece que el hemisferio derecho dispone de una mayor capacidad para detectar las diferencias visuales en las expresiones emocionales faciales y posturales, as como para poder detectar con un menor ndice de error la modulacin
emocional de la voz o prosodia:
1) En 1991, Bowers y colaboradores observaron que pacientes con lesiones
en el hemisferio derecho presentaban dificultades para reconocer las emociones
expresadas facial y manualmente. Asimismo, mostraban un grave deterioro a la
hora de describir imgenes mentales de expresiones emocionales.
2) Estudios de neuroimagen han mostrado un incremento en la actividad de
la corteza prefrontal derecha ante el reconocimiento emocional a partir del tono
de la voz.
t^^3 Captulo VI, apartado 2. Grfico 82.
George y colaboradores (1996), por medio de una tomografa de emisin de positrones, observaron una activacin frontal en ambos hemisferios ante el reconocimiento emocional a partir del significado del lenguaje; sin
embargo, nicamente vieron una activacin de la corteza prefrontal derecha cuando el reconocimiento se
daba a partir del tono de la voz..

El hemisferio derecho posee mayor importancia que el izquierdo en el reconocimiento y comprensin de las emociones.

2.6.2. Expresin emocional


Pacientes con lesiones en las porciones suprasilvianas de los lbulos frontal posterior y parietal anterior del hemisferio derecho poseen dificultades para manifestar
las emociones por medio de la modulacin del tono del lenguaje. La aprosodia es
un trastorno caracterizado por la tendencia a hablar de manera montona, con el
mismo patrn de lenguaje, pero con una correcta percepcin cognitiva de los sentimientos. As, una persona con aprosodia que, adems, ha sufrido la prdida de un
ser querido, puede expresar su dolor emocional con el contenido del lenguaje, pero
con un tono que parecera de autntica indiferencia.
Diferentes estudios, tanto en seres humanos como en primates no humanos,
han encontrado asimetras laterales en la intensidad de la expresin emocional.
As, las expresiones faciales se manifiestan de manera ms rpida, con ms intensidad y de manera ms completa en la musculatura facial izquierda (que est
controlada por el hemisferio derecho).

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2.6.3. Lateralizacin funcional de la corteza:


emociones positivas y negativas
Diferentes estudios de neuroimagen apoyan la hiptesis de que la corteza
prefrontal del hemisferio izquierdo est relacionada con las emociones positivas, mientras que la del derecho lo estara con las emociones negativas.
Estudios electrofisiolgicos han puesto de manifiesto que la activacin de la
corteza prefrontal izquierda parece que inhibe las emociones negativas, as
como la disposicin del sujeto a sufrir estados emocionales negativos.
Anlisis epidemiolgicos han descrito que la incidencia y gravedad de sntomas
depresivos es mayor en pacientes con lesiones del hemisferio anterior izquierdo.
Asimismo, algunos estudios clnicos han mostrado que lesiones del hemisferio anterior derecho pueden generar signos desmesurados de emociones positivas.

3. Estrs
3.1. La respuesta de estrs
3.1.1. Aproximacin histrica al estudio del estrs:
el inicio del concepto de estrs
Ya en 1910, el mdico William Osler relacion la angina de pecho con el estilo de vida que llevaban los hombres de negocios en Londres y empez a utilizar la palabra, proveniente del ingls, stress.
Reaccin de alarma
En 1929, Walter Bradford Cannon acu el trmino homestasis, con el que
se refera al conjunto de procesos que se ponen en marcha con el fin de mantener estable el medio interno del organismo, ante los estmulos ambientales que
puedan desequilibrarlo. En 1934, Walter Bradford Cannon pronunci una conferencia en el Colegio de Fsicos de Filadelfia titulada "Stresses and Strains of Homestasis", donde expuso que el sistema nervioso autnomo deba poseer la
funcin de mantener la condicin homeosttica del medio interno ante las alteraciones provocadas por el medio externo. Esta conferencia se public un ao
despus y fue uno de sus ltimos trabajos, dado que muri aquel mismo ao.
El sujeto puede responder ante situaciones que ponen en peligro su vida, luchando o huyendo de las mismas. Estas respuestas de lucha y huida, segn Cannon, dependen fundamentalmente del sistema nervioso autnomo y de la
mdula suprarrenal.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

La finalidad de la reaccin de alarma es la movilizacin de los recursos corporales para una respuesta rpida de lucha o huida, en presencia de un estmulo
potencialmente nocivo para el organismo.
Medicina psicosomtica
En 1935, Dunbar public un libro sobre las emociones y los cambios corporales generados por las mismas. Cuatro aos despus, se fund la Sociedad Americana de Medicina Psicosomtica y se public el primer nmero de la revista
Journal of Psychosomatic Medicine.
En 1939, Alexander propuso que la medicina psicosomtica estaba encargada de estudiar la interaccin de los aspectos fisiolgicos y psicolgicos de las
funciones corporales normales y patolgicas.
Si bien tanto Dunbar como Alexander se sentan continuadores de las ideas
de Cannon, a diferencia de este ltimo, estos autores pensaban que ciertos hechos mentales podan influir sobre el cuerpo y, en ltima instancia, generar modificaciones.
El punto de vista de la medicina psicosomtica se bas en un modelo dualista
de interaccin entre el cuerpo y la mente.
Sndrome general de adaptacin
En 1936, Hans Selye defini el sndrome general de adaptacin como el conjunto de cambios fisiolgicos que tienen lugar, por parte del organismo, como
respuesta a todo un abanico de estmulos nocivos. Selye describi diferentes
cambios orgnicos en respuesta al estrs, como aumentos del tamao de la glndula suprarrenal, involuciones del timo (rgano linfoide situado en el mediastino superior, frente a la trquea y los bronquios), disminucin de la masa de
los rganos linfoides o bien lceras gastrointestinales.
En 1956, Selye public el libro The Stress oflife,donde explicaba cmo lleg a
descubrir el sndrome general de adaptacin. Con veintiocho aos, Selye estaba investigando las hormonas gonadales y descubri que la inyeccin de extractos ovaricos generaba en los animales un aumento del peso de las glndulas suprarrenales,
la atrofia del timo y de los ganglios linfticos y la aparicin de lceras gstricas. Selye continu su investigacin y pudo observar que la administracin de extractos
de placenta, de rion, de bazo y de otras muchas sustancias produca el mismo efecto. Este hallazgo decepcion al investigador a causa de la inespecificidad del efecto.
No obstante, ms tarde Selye demostr que estmulos como el fro, el calor, la administracin de sustancias como la adrenalina, el ejercicio forzado, etc. tambin
producan los sntomas del sndrome general de adaptacin. Selye describi las reacciones del organismo ante estmulos adversos y demostr que dichas reacciones
eran las mismas independientemente del agente desencadenante.
En el sndrome general de adaptacin se pueden distinguir tres fases:

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a) Reaccin de alarma: cuando el organismo se encuentra ante una situacin de


peligro, se genera una activacin del sistema nervioso simptico y de la mdula
adrenal, que produce un aumento de la secrecin de noradrenalina y adrenalina.
Esta fase tiene como objetivo movilizar los recursos energticos de manera rpida.
Si la fuente de estrs contina, se pasa a la fase siguiente.
b) Resistencia: el organismo debe redistribuir los recursos energticos evitando actividades que no significan ninguna finalidad inmediata para la supervivencia del sujeto.
c) Agotamiento: cuando las fuentes de estrs se mantienen y tienen considerable magnitud, el individuo puede perder su capacidad de resistencia y pueden aparecer diferentes patologas, las cuales Selye denomin enfermedades de
adaptacin (alteraciones nerviosas, lceras gastrointestinales, hipertensin, alteraciones cardiovasculares, etc.).
Selye, a diferencia de Cannon, se centr, sobre todo, en las respuestas de la
corteza de la glndula suprarrenal y de la hipfisis. As, dividi las hormonas segregadas por la corteza adrenal en dos tipos:
1) Aquellas que favorecen los procesos inflamatorios y regulan el metabolismo de los minerales (mineralcorticoides).
2) Aquellas que disminuyen los procesos inflamatorios y regulan el metabolismo de los azcares (glucocorticoides).
Segn Selye, los glucocorticoides estaran implicados en el periodo de resistencia que sigue la respuesta inicial y rpida del estrs, cuando la fuente o el estmulo estresante se prolonga o es de elevada intensidad; adems, sugiri que la
mayora de los efectos perjudiciales del estrs estaran producidos por la secrecin continuada de dichas hormonas.
El sndrome general de adaptacin constituye una herramienta adaptativa,
puesto que permite la movilizacin de energa para responder con el mximo rendimiento a las demandas de una situacin, aunque puede generar graves problemas
de salud al organismo si se mantiene de manera prolongada.
Psicoendocrinologa
Los trabajos de Selye sirvieron, entre otras cosas, para dar un empuje a la aparicin de una nueva disciplina: la Psicoendocrinologa. Muchos autores trabajaron en el estudio de las hormonas para observar cmo podan explicar e influir
sobre la conducta.
Un aspecto capital que impuls este tipo de investigaciones fue el descubrimiento de las relaciones entre el sistema endocrino y el nervioso. Selye vio que
la actividad del hipotlamo y del sistema nervioso simptico podan tener una
gran influencia en otros sistemas fisiolgicos y en el estado de salud general del
organismo.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

El cerebro tiene un papel regulador primordial de la respuesta inespecfica,


descrita por Selye como el sndrome general de adaptacin.

3.1.2. Definicin de estrs


La respuesta de estrs es el intento del organismo de restablecer el equilibrio homeosttico y de adaptarse a unas situaciones biolgicas y/o psicolgicas y/o sociales, consistente en un conjunto de cambios en el mbito fisiolgico (alteraciones de
diferentes sistemas del organismo) y psicolgico (alteraciones en las percepciones y
cogniciones), donde interactan los sistemas nervioso, endocrino e inmunitario.
Esta respuesta de estrs puede ponerse en marcha no slo ante una lesin fsica
o psicolgica, sino tambin ante su expectativa y, asimismo, puede repercutir sobre
el rendimiento de la persona y su estado general de salud.
La respuesta de estrs puede modularse por todo un conjunto de variables cognitivas y personales del sujeto, as como por una serie de factores de mbito social.
Desde un punto de vista adaptativo, el estrs permite la movilizacin inmediata
de las reservas energticas del organismo; asimismo, a ms largo plazo, posibilita un
ahorro de energa, inhibiendo los sistemas fisiolgicos que no poseen la finalidad
inmediata de la supervivencia del sujeto.
La respuesta de estrs posee un alto valor adaptativo, puesto que genera cambios
en el organismo con el propsito de facilitar el enfrentamiento de una situacin de
amenaza, pero tambin puede tener consecuencias negativas en casi la totalidad de
los sistemas fisiolgicos.

3.1.3. Respuesta fisiolgica al estrs


Ante un estmulo estresante se genera todo un conjunto de cambios orgnicos con un patrn muy general de respuesta. Dependiendo del tipo de estrs, de
la duracin y frecuencia del estmulo, as como de su naturaleza, se producirn
unas respuestas del cuerpo a corto o a largo plazo, con el fin de adecuar el medio
interno del individuo a las demandas del medio externo.
Respuesta a largo plazo del estrs
La respuesta de estrs a largo plazo implica la activacin del haz hipotlamohipofisario-adrenal.
l^J Captulo VI, apartado 3. Grfico 83.

Los glucocorticoides son hormonas esteroidales que se sintetizan en la capa


fascicular de la corteza de la glndula adrenal.

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l^w Captulo VI, apartado 3. Grfico84.


En respuesta al estrs, los glucocorticoides refuerzan las acciones del sistema
nervioso simptico sobre el sistema circulatorio y contribuyen a mantener los niveles de glucosa en la sangre. Asimismo, facilitan la disponibilidad de grasas como
fuente de energa. Los glucocorticoides, por ejemplo, generan una inhibicin del
almacenamiento de glucosa en los tejidos perifricos (por medio de la inhibicin
de la secrecin de insulina e incrementando la secrecin de glucagn -hormona
proteica formada en las clulas a de los islotes de Langerhans en el pncreas), estimulan la gluconeognesis heptica y provocan un aumento de aminocidos en
la sangre, para generar nueva glucosa y reparar los tejidos daados. As pues, el
glucagn, contrariamente a la accin de la insulina, hace aumentar la glucemia,
actuando por medio del aumento de la actividad fosforilsica del hgado con el
fin de movilizar las reservas de glucgeno heptico y aumentando la utilizacin
perifrica de glucosa.
Estas hormonas estimulan la capacidad de respuesta conductual, llevando
probablemente sus efectos al cerebro. Entre otras acciones, una secrecin prolongada de estas hormonas esteroidales:
Inhibe los procesos inflamatorios que ayudan al organismo a reducir el dao
en los tejidos en caso de lesiones.
Reduce la respuesta del sistema inmunitario y, por consiguiente, disminuye
la resistencia a la infeccin.
Retrasa el crecimiento de nuevo tejido en torno a una herida.
Suprime la secrecin de hormonas sexuales y altera el crecimiento corporal.
Los glucocorticoides generan una amplia variedad de efectos, tanto en los tejidos perifricos como en el sistema nervioso central.
Respuesta a corto plazo del estrs
Los cambios rpidos en respuesta al estrs se producen como consecuencia
de la activacin del sistema simptico adrenomedular, provocando un aumento
del riego sanguneo en los rganos que necesitan responder con rapidez ante la
situacin estresante (como el corazn, los msculos o el cerebro) y generando
una serie de cambios fisiolgicos generales.
Tabla 6.1. Algunos parmetros fisiolgicos que caracterizan la respuesta inmediata de estrs.
Aumento de la frecuencia y fuerza del latido cardaco.
Contraccin del bazo.
Vasoconstriccin esplnica.
Aumento del nmero de eritrocitos circulantes.

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Captulo VI. Sistemas reguladores..

Liberacin heptica de azcar almacenada hacia la musculatura.


Aumento de glucemia.
Redistribucin de la sangre que circula por la piel y visceras.
Incremento de la capacidad respiratoria y dilatacin bronquial.
Dilatacin de la pupila.
Aumento de la coagulabilidad de la sangre.
Aumento de los linfocitos circulantes.
Inhibicin de la segregacin de insulina y estimulacin de la secrecin de glucagn en el pncreas.

Figura 6.16. Vas simpticas y parasimpticas del sistema nervioso autnomo.

La activacin del sistema nervioso simptico se inicia cuando la informacin hipotalmica llega a las clulas
preganglionares simpticas de la mdula espinal, por medio del ncleo paraventricular del hipotlamo o,
indirectamente, a travs del ncleo del tracto solitario. Esta informacin llega a la cadena ganglionar simptica
paravertebral, donde se localiza la sinapsis con las neuronas posganglionares. Estas ltimas liberan
noradrenalina en los diferentes rganos que inervan. Asimismo, las neuronas preganglionares simpticas
producen la activacin directa de la mdula de la glndula suprarrenal, estimulando la liberacin de
adrenalina.

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Ante un estmulo estresante, la rama simptica del sistema nervioso autnomo aumenta la secrecin de noradrenalina y estimula la mdula de la glndula
suprarrenal a fin de que segregue adrenalina, generando diferentes procesos metablicos que proporcionan la energa.
Si el estrs se mantiene durante un tiempo prolongado, el sistema simptico
mantiene una actividad elevada, y puede desencadenar varias patologas metablicas y fisiolgicas.
El hipotlamo es la estructura encargada de coordinar la activacin del sistema nervioso autnomo y del haz hipotlamo-hipofisario-adrenal ante el estrs.

3.2. Estrs y salud


Desde los estudios de Seyle, numerosas evidencias experimentales han relacionado el estrs con varios procesos patolgicos. Por ejemplo, en 1953 Cohn y colaboradores mostraron que personas sometidas a estrs crnico -como los
supervivientes de campos de concentracin- presentaban ms problemas de salud
en las etapas posteriores de su vida que otras personas de la misma edad y situacin
socioeconmica que no haban pasado por circunstancias crnicas estresantes.

3.2.1. Efectos del estrs sobre las funciones


cardiovasculares y renales
Como respuesta al estrs, en el organismo se produce un aumento del gasto
cardaco y una redistribucin del flujo sanguneo, con el fin de preservar las funciones cerebrales y cardacas y aumentar el aporte de sangre hacia los msculos:
1) El corazn se acelera, incrementando la velocidad e intensidad de los latidos, por medio de la activacin del sistema nervioso simptico y la inactivacin del parasimptico.
2) Se produce constriccin de algunas arterias principales.
3) Las arterias del sistema mesentrico -que suministran sangre al tracto digestivo y los vasos sanguneos de los rones y de la piel- se estrechan, y permiten un aumento de flujo sanguneo hacia los msculos y el cerebro.
Con el fin de mantener constante el volumen de sangre se necesita agua, pero
mucha del agua corporal sufre un proceso de eliminacin a travs de la formacin
de orina. As, el cerebro enviar informacin a los rones para que detengan el proceso de formacin de orina y el agua pueda ser reabsorbida por la sangre.

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Captulo VI. Sistemas reguladores...

Se puede observar la respuesta cardiovascular y renal al estrs en la figura 5.118:


la vasopresina, o tambin denominada hormona antidiurtica (ADH), y otras hormonas relacionadas regulan el equilibrio hdrico del cuerpo, con el fin de preservar el
volumen del lquido que rodea las clulas y mantener el flujo sanguneo constante
en los rganos que lo necesitan, en respuesta a un estmulo estresante.
Estrs crnico y enfermedades cardiovasculares
La respuesta de estrs hace que tanto el corazn como los vasos sanguneos
trabajen durante ms tiempo, con lo que se genera un mayor desgaste fisiolgico. De hecho, con el estrs se produce un incremento en la fuerza motora del
flujo sanguneo, aumentando la probabilidad de aparicin de pequeas lesiones
en los vasos.
Las grasas, la glucosa y las clulas sanguneas de coagulacin (plaquetas) que
circulan por la sangre se adhieren a la capa daada del revestimiento interno de
los vasos sanguneos, y generan un engrosamiento de la misma. De este modo,
los vasos sanguneos empiezan a obstruirse, disminuyendo, en consecuencia, el
flujo de la sangre. Tanto la adrenalina como los glucocorticoides agravan la formacin de estas obturaciones, denominadas placas aterosclerticas.
Ante una situacin de estrs, el corazn consume ms glucosa y oxgeno y,
por tanto, necesita una vasodilatacin; la presencia de placas aterosclerticas
provocar vasoconstriccin.
El estrs crnico puede aumentar la probabilidad de sufrir enfermedades cardiovasculares.

3.2.2. Estrs y metabolismo


Cuando ingerimos los alimentos, los nutrientes son almacenados y movilizados (en caso de necesitar energa) de manera diferencial:
a) Las protenas se almacenan como tales; sin embargo, ante una situacin
estresante son movilizadas como aminocidos.
b) El almidn, los azcares y otros carbohidratos son almacenados como
glucgeno en los msculos y en el hgado, pero se movilizan en forma de glucosa ante una situacin de emergencia.
c) Las grasas se almacenan como triglicridos, pero ante la respuesta de estrs se movilizan como cidos grasos y otros compuestos.
La mayor parte de las reservas energticas del cuerpo se almacenan como grasas (triglicridos) y una pequea cantidad lo harn como glucgeno o protenas.
Es conveniente considerar que un gramo de grasa es capaz de almacenar el doble
de energa que un gramo de glucgeno.

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El estrs prolongado genera una inhibicin de todas las actividades dirigidas


hacia el crecimiento, reproduccin y resistencia a la infeccin, en favor de los
mecanismos que facilitan la movilizacin inmediata de energa.

3.2.3. Estrs y sistema digestivo


Como se ha visto en el apartado anterior, durante la respuesta de estrs, el
sistema nervioso simptico se activa y se inhibe el parasimptico -este ltimo
sera la rama del sistema nervioso autnomo mediador de la digestin.
Dentro de la respuesta de estrs disminuye tambin el flujo sanguneo que
llega al estmago para poder suministrar oxgeno y glucosa a otras partes del
cuerpo.
El proceso de digestin requiere un elevado gasto energtico y, por consiguiente, queda interrumpido con rapidez como consecuencia del estrs.
Formacin de lceras ppticas
Una lcera es una lesin en la pared de un rgano; cuando esta lesin se
produce en el estmago o en los rganos adyacentes podemos hablar de lceras ppticas.
Posibles causas de formacin de las lceras ppticas ante el estrs:
1) Rechazo de los cidos: la pared del estmago est constituida por varias capas que estn revestidas por una mucosa espesa. El estmago segrega bicarbonato -una solucin bsica- con el fin de neutralizar el exceso de cido clorhdrico
-sustancia que descompone qumicamente los alimentos. De este modo, ante
un estrs crnico, el organismo corta la secrecin de cidos en el estmago e inhibe la digestin. Con el objetivo de ahorrar recursos, el estmago recorta el engrosamiento celular de las partes estomacales y disminuye la secrecin de
mucosa y bicarbonato. Tras el periodo de estrs, el estmago segrega cantidades
normales de cido clorhdrico; sin embargo, sus paredes ya no poseen la misma
capacidad defensiva.
2) Sobreproduccin de cido clorhdrico: en condiciones normales, las clulas
que segregan el cido clorhdrico en el estmago analizan el pH del interior de
este ltimo, para adecuar la cantidad de cido liberada con la cantidad de comida ingerida. En algunas personas, este mecanismo de regulacin no funciona
correctamente, por lo que genera demasiada secrecin de cido. El estrs puede
agravar este problema en la degradacin.
3) Disminucin del flujo sanguneo: ante una situacin de estrs, el sistema nervioso simptico desva la sangre del estmago hacia los msculos activados, el
cerebro y el corazn. Si el estmulo estresante es largo o de alta intensidad, pue-

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327

Captulo VI. Sistemas reguladores...

de provocar pequeas apoplejas, de manera que genera necrosis celular en las


paredes del estmago.
4) Infecciones: en la mayora de los casos de lceras ppticas, dentro del estmago se han encontrado infecciones por Helicobacter Pylori, bacteria que puede
daar las paredes de este rgano. Diferentes estudios han mostrado que la infeccin en s misma es insuficiente para poder causar las lceras.
5) Cantidades insuficientes de prostaglandinas: el organismo puede reparar las
lesiones en las paredes del estmago por medio de la secrecin de prostaglandinas, que aceleran el proceso de cicatrizacin y hacen aumentar el flujo sanguneo. Durante la respuesta de estrs, los glucocorticoides inhiben la secrecin de
prostaglandinas.
La respuesta de estrs afecta a la sobreproduccin de cido clorhdrico en el interior del sistema gastrointestinal y disminuye las defensas del estmago frente al
efecto de este cido sobre las clulas que constituyen sus paredes. Asimismo, facilita
la infeccin por bacterias que pueden daar las paredes del aparato digestivo. En
1943, se public un trabajo que recoga las observaciones de Wolf y Wolff sobre un
sujeto neoyorquino (Tom) que, comiendo sopa, se quem el esfago a la edad de
nueve aos. Este sujeto se alimentaba poniendo directamente la comida en el estmago, mediante una fstula. Este accidente le sirvi a Wolf y Wolff para observar
los cambios generados en la mucosa estomacal mientras Tom experimentaba diferentes estados emocionales. Con el estudio, pusieron de manifiesto que las reacciones emocionales pueden repercutir sobre los cambios en los sistemas fisiolgicos
corporales.
Se ha podido comprobar que la estimulacin elctrica de la amgdala aumenta la liberacin de cido clorhdrico y reduce el flujo sanguneo en el estmago.
El estrs constituye un factor primordial en la formacin y agravamiento de las
lceras ppticas.

3.2.4. Estrs y crecimiento


El proceso de crecimiento requiere energa. En este sentido, varias hormonas
poseen la funcin de movilizar la energa y los materiales necesarios para la expansin del cuerpo.
El estrs a largo plazo inhibe el proceso de crecimiento.
Inhibicin del crecimiento durante la respuesta de estrs
El hipotlamo libera, por medio de la adenohipfisis, dos hormonas que regulan la secrecin de la hormona del crecimiento (GH): la hormona liberadora
de la GH (GHRH) y la somatostatina, o tambin denominada hormona inhibito-

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328

Fundamentos de Neurociencia

ra de la GH. La fluctuacin normal del nivel de GH depende de la integracin


de las seales cerebrales de estimulacin por parte de la GHRH con las seales
de inhibicin por parte de la somatostatina.
Diferentes estudios con animales han puesto de manifiesto que el efecto del
estrs sobre el crecimiento se podra deber a un exceso de somatostatina.
Un estudio en un orfanato alemn puso de manifiesto los importantes efectos del estrs sobre el crecimiento. Con la culminacin de la Segunda Guerra
Mundial, dos grupos de nios estaban bajo la supervisin de dos nieras diferentes. Una de ellas tena mucho contacto afectivo con los nios, mientras que
la otra reduca al mximo el contacto, limitndose a resolver las necesidades
biolgicas. El estudio demostr que los nios de la primera niera tenan un ndice de crecimiento muy superior a los nios de la segunda.
Las hormonas del crecimiento tambin participan en la reparacin del tejido
seo. La GH, las somatomedinas, la hormona paratiroidal y la vitamina D posibilitan que las partes viejas de los huesos estn desintegradas y se vayan renovando constantemente. Las hormonas del estrs alteran el trfico de calcio e
imposibilitan la renovacin sea.
Los glucocorticoides inhiben el crecimiento de nuevos huesos, dado que interrumpen la divisin de las clulas precursoras del hueso en los extremos del mismo.
Durante el estrs a corto plazo se estimula la secrecin de GH, dado que dicha hormona facilita la descomposicin de los nutrientes almacenados y contribuye a la movilizacin de energa. A largo plazo, sin embargo, la secrecin de
GH es inhibida, puesto que su funcin principal consiste en estimular el crecimiento, proceso que requiere mucho gasto energtico.
El estrs a largo plazo aumenta los riesgos de osteoporosis y puede causar
atrofia esqueltica.

3.2.5. Estrs, sexo y reproduccin


En condiciones normales, las clulas hipotalmicas liberan en el sistema porta-hipotlamo-hipofisario la hormona liberadora de gonadotropinas (GnRH).
Esta ltima estimula la secrecin en el torrente circulatorio, por parte de la adenohipfisis, de la hormona luteinizante (LH) y de la hormona folculo-estimulante (FSH). La LH y la FSH provocarn que las gnadas sexuales (testculos y
ovarios) segreguen las hormonas sexuales.
El estrs, por medio de la produccin de endorfinas, es capaz de inhibir la
produccin de GnRH. Asimismo, en la respuesta de estrs se libera prolactina,
lo que disminuye la sensibilidad adenohipofisaria por la GnRH.
Se ha podido comprobar que los glucocorticoides reducen la respuesta de las gnadas sexuales a la LH y que la secrecin de CRF fomenta la inhibicin de la GnRH.
El estrs reduce los niveles de testosterona, en machos, y de estradiol, en
hembras, de manera que afecta a diferentes niveles del haz endocrino.

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329

Captulo VI. Sistemas reguladores...

Respuesta sexual masculina


En el ser humano, la ereccin es hemodinmica, es decir, se produce con un incremento del riego sanguneo del pene y con el bloqueo de la va de salida de la sangre, con lo que el pene se llena de sangre y se endurece. La ereccin hemodinmica
est controlada por el sistema nervioso parasimptico; ante situaciones de estrs,
este ltimo es inhibido, y produce un bloqueo de dicha conducta.
Vase el ejemplo del caso de la hiena manchada de frica oriental. En esta
especie, la hembra es ms agresiva y tiene ms fuerza que el macho; como aadido, dispone de un falso saco escrotal formado por clulas adiposas y un cltoris
que puede ponerse erecto. Considerada, en esta especie animal, la ereccin
como un smbolo de subordinacin social, cuando una hembra ataca a un macho, este ltimo tendr probablemente una ereccin, puesto que dentro de las
hienas manchadas esta respuesta aparece ante el estrs.
El estrs incide sobre la ereccin peneana, por medio de la inhibicin del sistema nervioso parasimptico.
Respuesta sexual femenina
El sistema endocrino de las hembras contiene una pequea cantidad de hormonas masculinas, procedentes de las glndulas suprarrenales. En las clulas
adiposas femeninas hay una enzima, la ct-aromatasa, que convierte estas hormonas masculinas en estrgenos (hormonas femeninas).
El estrs reduce el nmero de clulas adiposas y, por lo tanto, disminuyen las
cantidades de a-aromatasa; con ello, se inhiben algunos aspectos del sistema reproductor femenino. La respuesta de estrs facilita la secrecin de endorfnas y
encefalias, sustancias que inhiben la secrecin de GnRH. Asimismo, la liberacin de prolactina y de glucocorticoides durante la respuesta de estrs inhibe la
sensibilidad de las gnadas a la LH.
El estrs inhibe los niveles de progesterona, con lo que se interrumpe la maduracin de las paredes uterinas.
Como los estrgenos contribuyen a recalcificar los huesos y ayudan a impedir la aterosclerosis, su inhibicin durante el estrs puede afectar a los sistemas
cardiovasculares y msculo-esqueltico.
La disminucin de los niveles circulantes de estrgenos durante el estrs inhibe el deseo sexual en las mujeres. El estrs altera el ciclo reproductivo e influye
negativamente sobre el deseo sexual femenino.

3.2.6. Efectos del estrs sobre el hipocampo


Durante la vejez, se dan niveles elevados de glucocorticoides, a causa de un
error en la retroalimentacin inhibitoria de los glucocorticoides presentes en
sangre sobre la liberacin de CRF y ACTH.

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330

Fundamentos de Neurociencia

Este dficit de retroalimentacin es debido al hecho de que, con la vejez, se


da una degeneracin de una estructura muy rica en receptores para glucocorticoides: el hipocampo. Este ltimo parece degenerar por la exposicin a los mismos glucocorticoides durante toda la vida del sujeto.
Figura 6.17. Efectos del estrs sobre la prdida de neuronas
del hipocampo, afectando a la retroalimentacin negativa
sobre el haz hipotlamo-hipofisario-adrenal.

Bruce McEwen describi que el hipocampo era muy sensible a los glucocorticoides, puesto que dispona de grandes cantidades de receptores para estas
hormonas. En los aos ochenta, pudo demostrarse que la sobreexposicin a los
glucocorticoides liberados en la respuesta de estrs tena un efecto neurotxico
sobre las neuronas hipocampales.
Varios estudios llevados a cabo por Sapolsky y colaboradores han mostrado que la exposicin a largo plazo a los glucocorticoides destruye las neuronas de CA del hipocampo, hacindolas ms sensibles a situaciones adversas
como, por ejemplo, la disminucin del flujo sanguneo. En 1989, Uno y colaboradores estudiaron una colonia de primates vervet en Kenia. Estos ltimos disponen de una sociedad muy jerarquizada y los sujetos que ocupan las
posiciones ms bajas de esta estratificacin son perseguidos por los miembros que se encuentran por encima de ellos. Los investigadores observaron
que algunos de estos primates moran aparentemente a causa del estrs; de
hecho, los anlisis post mortem describieron la presencia de lceras gstricas,
hipertrofia de la glndula suprarrenal y destruccin de las neuronas de CA
del hipocampo.
Los glucocorticoides inhiben el suministro de glucosa a las neuronas hipocampales, y las hacen ms susceptibles a procesos degenerativos.

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331

Captulo VI. Sistemas reguladores...

3.2.7. Sistema inmunitario: Psiconeuroinmimologa


El mismo Selye describi que el sndrome general de adaptacin induca
cambios en los ganglios linfticos y en el nmero de leucocitos. Con posterioridad, varios trabajos pusieron de manifiesto que los aumentos de ACTH y de glucocorticoides provocaban una disminucin de la respuesta inmunitaria.
Fisiologa del sistema inmunitario
El sistema inmunitario tiene como funcin la proteccin del cuerpo contra las infecciones causadas por patgenos y, al mismo tiempo, debe mantener la tolerancia hacia los componentes del propio organismo. Por este
motivo, este sistema ha desarrollado todo un conjunto de respuestas muy variadas apropiadas para combatir los diferentes agentes agresores sin daar las
propias clulas.
v?*J Captulo VI, apartado 3. Grfico 85.
Diferentes mecanismos del sistema inmunitario.

Con el fin de defender el cuerpo de las infecciones, en primer lugar se debe


reconocer el patgeno para poder establecer la respuesta ms adecuada. El sistema inmunitario dispone de dos tipos de mecanismos de defensa:
Inmunidad innata, mecanismo basado en una respuesta inespecfica a la lesin del tejido por parte de un organismo invasor, mediante la cual se incrementa la circulacin sangunea, se produce una respuesta inflamatoria
y se intenta destruir el patgeno.
Inmunidad adaptativa, donde se producen dos tipos de reacciones especficas: una generada por clulas y la otra dirigida qumicamente.
Mecanismos de respuesta inmunitaria:
1) Inmunidad inespecfica o innata: esta respuesta es de accin muy rpida
y se caracteriza por desarrollar un mecanismo inespecfico de reconocimiento
del patgeno. Tiene lugar en las primeras etapas de la infeccin y su finalidad
consiste en destruir el patgeno o mantenerlo bajo control mientras se desarrollan los mecanismos de respuesta especfica. Los agentes extraos son atacados
de manera generalizada por fagocitos (monocitos/macrfagos y neutrfilos).
Los fagocitos son capaces de reconocer directamente algunos patgenos, ingerirlos y destruirlos; en concreto, los macrfagos segregan unas protenas denominadas citoquinas, que atraen nuevos fagocitos al ncleo de la infeccin y
facilitan la respuesta inflamatoria. Asimismo, existe un grupo de protenas sricas, que conforman el denominado sistema de complemento, con la funcin de
eliminar los patgenos y controlar la respuesta inflamatoria.

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332

Fundamentos de Neurociencia

2) Inmunidad especfica o adaptativa: se trata de una respuesta de accin lenta


y cuenta con mecanismos muy especficos de reconocimiento del patgeno, con
una extraordinaria capacidad de memoria inmunolgica. Los responsables de este
mecanismo de defensa son los linfocitos B y T. Cuando se reconoce el antgeno, se
produce la activacin de los linfocitos, as como su proliferacin y diferenciacin,
con el fin de eliminar el patgeno; de la misma manera, se generan linfocitos de
memoria, con la capacidad de aumentar su respuesta efectora ante prximas exposiciones al mismo agente agresor.
EM3 Captulo VI, apartado 3. Grfico 86.
a) Inmunidad dirigida por clulas. Cuando un macrfago ingiere un organismo invasor, se desencadenan unos mecanismos intracelulares que exponen los antgenos del patgeno a la membrana del fagocito. Este hecho atrae los linfocitos
T, los cuales se unen al macrfago por medio de un receptor de membrana. Se iniciar una serie de reacciones que harn
proliferar los linfocitos T con receptores especficos por el antgeno del patgeno, con el fin de podero destruir, b) Inmunidad dirigida qumicamente. Un linfocito B se puede unir directamente a un antgeno de un invasor; lo que genera la
proliferacin y diferenciacin de las clulas T y la secrecin de los anticuerpos, para eliminar o inactivar el patgeno.

El sistema inmunitario tiene dos mecanismos de reaccin ante la agresin:


una respuesta rpida e inespecfica y una respuesta ms tarda, pero con un alto
grado de especificidad.
Psiconeuroinmunologa
La Psiconeuroinmunologa es la disciplina que estudia las interacciones entre el sistema nervioso, el sistema inmunitario y el sistema endocrino. Para ello,
analiza cmo los factores psicolgicos pueden influir sobre el estado general de
salud de una persona.
"Ante todo el cmulo de datos que estaban surgiendo sobre la relacin entre el
sistema neuroendocrino y el sistema inmunitario, decid poner un cartel sobre la
puerta del laboratorio que deca: Laboratorio de Psiconeuroinmunologa"
G.F. Solomon (1963)
Esta disciplina se gest gracias a tres factores desencadenantes:
1) Riley y colaboradores demostraron que el estrs psicolgico en animales
aumentaba la morbilidad y mortalidad producidas a causa de tumores inducidos experimentalmente.
2) Diferentes estudios demostraron que el estrs y la ansiedad eran capaces
de disminuir la respuesta del sistema inmunitario y de aumentar la probabilidad
de sufrir enfermedades infecciosas.
3) En los aos ochenta, Robert Ader y Nicholas Cohn demostraron que la
inmunodepresin puede convertirse en una respuesta condicionada.
Ader (1981) estaba investigando la aversin al gusto, aplicando una droga que
produca dolor de estmago a ratas que ingeran agua con sacarina. Las ratas gene-

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333

Captulo VI. Sistemas reguladores...

raron aversin al sabor del agua edulcorada. Ader extingui este condicionamiento
exponindoles a las ratas el agua con sacarina sin la droga, durante varios ensayos.
Aproximadamente un mes despus, algunos animales murieron, dado que la droga,
adems de producir dolor de estmago, generaba inmunosupresin. Por tanto,
Ader consigui condicionar la respuesta inmunitaria, puesto que la presencia sola
de agua edulcorada era capaz de suprimir la respuesta inmune.
El tejido inmunitario es sensible a muchas hormonas que son segregadas por la
hipfisis bajo control neural. Probablemente, uno de los ejemplos ms claros de la
influencia del sistema nervioso sobre el sistema inmunitario sea el paradigma de inmunosupresin condicionada. En 1982, Ader y Cohn estudiaron una especie de
ratones que desarrollaban enfermedades espontneas a travs de un mecanismo de
hiperactividad inmune. Estos investigadores demostraron que por medio de tcnicas de condicionamiento clsico podan sustituir una droga inmunosupresora (para
controlar este exceso de actividad inmunitaria) por un estmulo condicionado y
modificar, de este modo, el sistema inmunitario de los animales.
Inhibicin del sistema inmunitario ante el estrs
Se ha podido comprobar que el estrs altera la formacin de nuevos linfocitos, as como su secrecin en el torrente sanguneo. Varios estudios han puesto
tambin de manifiesto que la respuesta de estrs disminuye la creacin de anticuerpos como respuesta a un agente infeccioso. Asimismo, la comunicacin entre los linfocitos por medio de la liberacin de mensajeros permanece muy
disminuida frente a estmulos estresantes.
Tal como se ha visto hasta ahora, la respuesta de estrs aumenta el nivel de
secrecin de glucocorticoides, hormonas que deprimen la actividad del sistema
inmunitario.
Los glucocorticoides provocan una reduccin de la glndula del timo, detienen la formacin de nuevos linfocitos T e inhiben la secrecin de interleuquinas
e interferones. Asimismo, reducen la sensibilidad de los linfocitos a la alarma de
infeccin. Estas hormonas tienen la capacidad de introducirse en los linfocitos
para que segreguen una protena que rompa su ADN de los mismos.
Aunque muchos aspectos de la inmunosupresin ante la respuesta de estrs
pueden explicarse por la accin de los glucocorticoides, no todos los efectos dependen de dichas hormonas.
Control neural del efecto del estrs sobre el sistema inmune
Las neuronas del ncleo central de la amgdala proyectan hacia las neuronas
que segregan CRF del ncleo paraventricular del hipotlamo; por este motivo,
es lgico pensar que la respuesta emocional negativa est muy relacionada con
la respuesta de estrs y la inmunosupresin.
Varios estudios hipotetizan que la inmunosupresin que no es debida a la secrecin de glucocorticoides podra estar bajo control neural directo, puesto que

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334

Fundamentos de Neurociencia

tanto la glndula del timo como la mdula sea y los nodulos linfticos reciben
inputs neurales.
El sistema inmune es sensible a muchas sustancias segregadas por el sistema nervioso. Shavit y colaboradores observaron que una descarga elctrica intermitente
que fuera inevitable produca una reduccin de la sensibilidad al dolor y una supresin de la produccin de clulas NK (natural killers) del sistema inmunitario en los
animales experimentales, por medio de la liberacin de opiceos endgenos.
El sistema nervioso puede regular directamente el efecto del estrs sobre el
sistema inmunitario.
Estrs y patologa del sistema inmunitario
Varios trabajos han demostrado que una amplia variedad de estmulos estresantes pueden aumentar la susceptibilidad a sufrir ciertos procesos patolgicos,
como las enfermedades infecciosas y/o autoinmunes. Feigenbaum, Masi y Kaplan en 1979 observaron, por ejemplo, que las enfermedades autoinmunolgicas empeoran cuando el sujeto se encuentra sometido a estrs.
Se ha podido comprobar que el estrs afecta al curso de algunos tipos de cncer:
El estrs puede inducir en el hecho de que los tumores tengan un crecimiento ms rpido.
El sistema inmunitario dispone de un tipo de clulas (las clulas agresoras
naturales o NK) que evitan que los tumores se extiendan; sin embargo, el
estrs impide que estas clulas circulen por la sangre.
Los procesos tumorales requieren mucha energa para su desarrollo. La
respuesta de estrs facilita la disponibilidad de glucosa en sangre, con lo
que influye en el ritmo de crecimiento de un posible tumor.
La respuesta de estrs puede aumentar la probabilidad de sufrir enfermedades infecciosas e, incluso, afectar al desarrollo de tumores.

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva.

Captulo VII
Neurociencia Cognitiva. Aprendizaje y memoria

1. Fundamentos del aprendizaje y la memoria


1.1. La naturaleza del aprendizaje y la memoria
El ambiente altera nuestro comportamiento, puesto que modifica nuestro
sistema nervioso. Los mecanismos principales por los que las experiencias cambian nuestra conducta son el aprendizaje y la memoria.
El aprendizaje es el proceso por el cual adquirimos nueva informacin o conocimiento. La memoria constituye el proceso por el cual este conocimiento es
codificado, almacenado y, ms tarde, recuperado; es decir, la persistencia del
aprendizaje en un estado que permite manifestarlo ms tarde. Aprendemos y recordamos muchas cosas; sin embargo, esta variedad de cosas no parecen procesarse ni almacenarse en las mismas regiones cerebrales. Ninguna estructura
cerebral o mecanismo celular puede explicar todos los tipos de aprendizaje. Asimismo, la manera en que una informacin de un tipo particular est almacenada puede cambiar a lo largo del tiempo.

1.1.1. Etapas de la memoria


Existen hipotticas etapas de memoria:
La codificacin se refiere a procesar la informacin que llega para ser almacenada. Esta etapa consta de dos fases separadas:
- Adquisicin: registra los inputs en almacenes sensoriales.
- Consolidacin: crea una representacin ms fuerte durante el tiempo.
El almacenamiento es el resultado de la adquisicin y la consolidacin de
la informacin, y crea y mantiene un registro permanente.

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336

Fundamentos de Neurociencia

La recuperacin se refiere a la utilizacin de la informacin almacenada


para crear una representacin consciente o para ejecutar un comportamiento aprendido, como por ejemplo, una accin motora.
Memoria a corto plazo y memoria a largo plazo
Una manera de caracterizar la memoria es subdividir los procesos de la memoria segn la duracin de la retencin de la misma. Las distinciones entre memoria sensorial, memoria inmediata (o a corto plazo) y memoria a largo plazo
se basan en durante cunto tiempo se retiene la informacin:
La memoria sensorial dura milisegundos o segundos, como cuando recuperamos lo que alguien nos acaba de decir, aunque no hayamos prestado
mucha atencin a quien hablaba.
La memoria inmediata o memoria a corto plazo se asocia con la retencin durante segundos o minutos (algunos investigadores tambin hablan de horas). Ello incluye retener un nmero de telfono que nos acaban de decir
para poder marcarlo.
La memoria a largo plazo se mide en das o aos, acontecimientos desde la
infancia hasta la semana pasada.
As pues, los recuerdos a corto plazo duran segundos u horas y son vulnerables de estar alterados. Los recuerdos a largo plazo son aquellos que se recuerdan
das, meses o aos despus de que se almacenaron.
La informacin sensorial se puede mantener temporalmente en la memoria a
corto plazo; sin embargo, para almacenarla a largo plazo se requiere el proceso denominado consolidacin. No toda la informacin es consolidada, mucha se olvida.
El concepto de memoria de trabajo surgi para intentar solucionar varios "defectos" del almacenaje a corto plazo. Esta memoria se utiliza para mantener informacin
on-line, que sirve como base para realizar actividades cognitivas bsicas como comprensin, razonamiento y resolucin de problemas. Representa algo similar a un almacn con capacidad limitada para realizar operaciones mentales.
La memoria a corto plazo parece producirse por cambios en los circuitos neurales existentes. Dichos cambios pueden implicar diferentes mecanismos celulares en
neuronas individuales, como por ejemplo, cambios en los sistemas de segundos
mensajeros o cambios en las propiedades de los canales de las membranas.
La memoria a largo plazo, a diferencia de la memoria a corto plazo, parece ir
acompaada de cambios ms permanentes que requieren sntesis de protenas.

1.1.2. La memoria a largo plazo puede clasificarse como declarativa


o no declarativa
La memoria que se mantiene durante un tiempo significativo es la memoria
a largo plazo, pero no todo el conocimiento es el mismo. Diferentes autores con-

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

sideran que podemos distinguir dos tipos de memoria a largo plazo: declarativa
y no declarativa.
La memoria declarativa (o explcita) consiste en el conocimiento de hechos
(conocimiento general sobre el mundo) y acontecimientos (personas, lugares,
cosas) y lo que significan. Esta memoria se recuerda de manera deliberada,
consciente, es muy flexible e implica la asociacin o relacin de informaciones
diferentes. Por norma general, se forma rpidamente, pero tambin puede olvidarse con rapidez. El conocimiento de hechos se refiere a aprender nuevo
vocabulario, a aprender que la capital de Estados Unidos es Washington, que
el plomo es ms pesado que el agua, qu es preciso hacer para restar dos nmeros, para utilizar un telfono, etc. Los acontecimientos se refieren a aspectos autobiogrficos, como recordar que esta maana me he tomado un zumo
de naranja, que el verano pasado fui de viaje, recordar dnde conoc a un amigo determinado, etc.
La memoria no declarativa (o implcita) consiste en informacin sobre
cmo llevar algo a cabo. Se recuerda de manera inconsciente, es rgida y est
muy vinculada a las condiciones en las que se produjo el aprendizaje. Por norma general, requiere repeticin y prctica durante un periodo de tiempo y se
olvida con ms dificultad. Aprendemos de manera no declarativa a atarnos
los zapatos, a montar en bicicleta, a esquiar, a salivar ante un estmulo que
precede la comida, a producir respuestas emocionales ante un estmulo que
indica peligro, etc. Intentad recordar por un momento qu cenasteis la ltima vez que fuisteis a un restaurante y, a continuacin, intentad recordar qu
bebisteis con esta comida. Os parece este esfuerzo memorstico un recuerdo
consciente de conocimiento declarativo? En contraposicin, si jugis a tenis
y en el ltimo partido corristeis hacia la red e hicisteis un remate, o si jugis
a baloncesto y lanzasteis un tiro libre, produjisteis estas secuencias de movimientos de manera inconsciente a partir de vuestro repertorio de conocimiento no declarativo?
Han habido varios intentos de establecer subclasificaciones y de conocer
cules son las estructuras involucradas en cada tipo de memoria. Por ejemplo, dentro de la memoria declarativa, algunos neurocientficos distinguen
entre memoria semntica, la cual se relaciona con conocimiento general de
hechos y conceptos no especificados en tiempo o espacio, y memoria episdica, la cual implica recuerdo consciente de acontecimientos personales especficos.
^^ Captulo VII, apartado 1. Grfico 87.
Sistemas mltiples de memoria y las estructuras cerebrales asociadas, propuestos por Squire y colaboradores
(1993). Los sistemas de memoria en el cerebro se pueden categorizar en dos grandes tipos: memoria declarativa y
no declarativa.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 7.1. Esquema propuesto por Eichenbaum y Cohn (2001).

Proponen que las estructuras subcorticales -hipocampo, amgdala y estriado- seran los tres componentes
principales de tres sistemas paralelos de memoria (declarativa, emocional y procedimental, respectivamente).
En este modelo, la corteza cerebral posee un papel importante en todas las vas (as como en el sistema de
memoria de trabajo), indicando que es una fuente comn de informacin para todas (o para la mayora de
tas mismas) las formas de memoria. En este esquema no se identifica un tipo particular de memoria con
una nica estructura, sino que cada tipo de memoria implicara diferentes regiones cerebrales.

Entonces, cuntos sistemas de memoria hay? ste es un tema que todava


se debate mucho en la actualidad; sin embargo, para simplificar el estudio podemos considerar que existen dos tipos principales de memoria: la declarativa
y la no declarativa (la cual incluye principalmente la memoria procedimental y
la emocional).
Estos dos tipos principales de memoria implican diferentes sistemas neurales. Es decir, distintas estructuras cerebrales participan en cada tipo de memoria:
La memoria declarativa depende principalmente de la formacin hipocampal (aunque participan ms regiones cerebrales, como el crtex).
La memoria no declarativa no requiere el hipocampo; la memoria procedimental depende bsicamente del estriado y la memoria emocional de la
amgdala.
Si bien la investigacin sobre los diferentes sistemas de memoria es relativamente reciente, la idea de que la memoria no es una entidad monoltica surgi
en el siglo xix. Ahora bien, la bsqueda ms actual de los mltiples sistemas de
memoria empez con el descubrimiento de que lesiones selectivas en unas zonas del cerebro resultaban en dficits muy severos en una forma de memoria,
pero no afectaban a otras. Por ejemplo, la lesin de la formacin hipocampal
afecta gravemente a la memoria declarativa, sin impedir el aprendizaje y la memoria procedimental. En el apartado "Mltiples sistemas de memoria en el ce-

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339

Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

rebro" se trata con mayor amplitud la existencia de los diferentes sistemas de


memoria.
1.2. Aprendizaje y plasticidad sinptica
El aprendizaje y la memoria representan cambios en las neuronas que facilitan el almacenamiento de nueva informacin; lo que implica que las neuronas
son plsticas y flexibles. La memoria parece que es el resultado de cambios en la
fuerza de las sinapsis entre las neuronas de redes neuronales que procesan y almacenan informacin.
Desde finales de los aos sesenta los investigadores han buscado los mecanismos existentes detrs de este tipo de plasticidad en el aprendizaje y la memoria. Como la formacin hipocampal se ha mostrado muy importante para la
memoria, se ha hipotetizado que sus neuronas deben ser plsticas; es decir, que
son capaces de cambiar sus interacciones sinpticas.
Recordis que en el apartado anterior aprendisteis que la memoria declarativa dependa fundamentalmente de la formacin hipocampal? En 1973 en Noruega, Tim Bliss y Terje L0mo hicieron un gran descubrimiento sobre el
hipocampo:
La estimulacin elctrica breve y de alta frecuencia de algunos circuitos excitatorios de la formacin hipocampal produce un aumento en la fuerza de las
sinapsis estimuladas, el cual puede perdurar a largo plazo. Este efecto se conoce
como potenciacin a largo plazo (PLP). Este aumento en la fuerza de las sinapsis
constituye un cambio plstico que consiste en un aumento a largo plazo (horas, das
o, incluso, semanas) de los potenciales posinpticos. Estos cambios fisiolgicos
perdurables podran ser algunos de los responsables del aprendizaje.
Antes de conocer cmo se produce la PLP y qu relacin posee con el aprendizaje y la memoria, debemos repasar unos conceptos bsicos como son la anatoma del hipocampo y los receptores de glutamato, puesto que el neurotransmisor
implicado en la PLP en el hipocampo es el glutamato y los receptores crticos
para la PLP son los NMDA.
1.2.1. Anatoma del hipocampo y PLP
El hipocampo consiste en dos lminas de neuronas en forma de C, dobladas
la una sobre la otra. Una lmina se denomina giro dentado y la otra asta de Amon
(del latn Comu Ammonis). Esta ltima parte se divide en cuatro regiones, pero
slo hablaremos de dos: CA3 y CA.

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340

Fundamentos de Neurociencia

El principal input en el hipocampo proviene de la corteza adyacente al hipocampo, la corteza entorrinal, la cual enva un haz de axones al giro dentado (o
circunvolucin dentada) denominada va perforante. Las neuronas del giro dentado dan origen a unos axones (fibras musgosas) que sinaptan con la regin CAS.
Las clulas de CAS envan axones fuera del hipocampo (va frnix), as como a
las neuronas de CA, por medio de la va denominada colaterales de Schaffer.
Y un resumen de las principales conexiones:
Figura 7.2. Algunos microcircuitos del hipocampo.

La PLP se ha podido demostrar en diferentes estructuras neurales como el


neocrtex, la amgdala, el neoestriado, el cerebelo e, incluso, la mdula espinal. No
obstante, se ha estudiado con mayor frecuencia en las tres sinapsis del hipocampo.
Cuando se aplica estimulacin de alta frecuencia en la va perforante, se observa un aumento en la respuesta de las neuronas posinpticas; en este caso, el
giro dentado. Si se estimulan neuronas del giro dentado, se obtiene PLP en CAS,
y si se estimula CAS, se produce PLP en neuronas de CA.

1.2.2. Papel de los receptores NMDA


El neurotransmisor que se libera en las sinapsis que acabamos de comentar
es el glutamato. Esta molcula puede unirse a receptores denominados NMDA,
as como a los no NMDA. Existen diferentes receptores no NMDA, por ejemplo,

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

los AMPA. Estos receptores dejan pasar iones de sodio (Na+) cuando el glutamato se une al receptor.
El receptor-canal NMDA no funciona en situaciones bsales, puesto que, por
lo general, est bloqueado por iones de magnesio (Mg2+\ Estos ltimos se pueden desplazar de la boca del canal slo cuando una seal se genera en la clula
posinptica produciendo una despolarizacin de la membrana. Esta ltima expulsa los iones de Mg2+ del canal, permitiendo la entrada de calcio (Ca2+) una
vez llega una molcula de glutamato. Esta seal despolarizante tambin puede
producirse artificialmente estimulando las clulas presinpticas con una alta
frecuencia. Esta rfaga de actividad podra ocurrir tambin durante una experiencia de aprendizaje.
S*1 Captulo VII, apartado 1. Grfico8.

1.2.3. Mecanismos de la PLP


Debemos distinguir entre dos fenmenos, uno es cmo se inicia la PLP y el
otro son los mecanismos que permiten que este aumento en las respuestas posinpticas se mantenga durante un tiempo.
Induccin de la PLP
La seal crtica para la induccin de la PLP es la entrada de Ca2+ por medio
del receptor NMDA. La PLP requiere que la neurona presinptica dispare repetidas veces a fin de que la neurona posinptica est despolarizada y pueda expulsar el Mg2+ fuera del canal del receptor NMDA. Slo en estas condiciones entrar
bastante Ca2+ para iniciar la cascada de acontecimientos que darn lugar a la induccin de PLP en la neurona posinptica. Es decir, se requiere que la clula posinptica est activada (despolarizada) cuando la presinptica dispara y libera
glutamato.
Para que se produzca la PLP se necesita concurrencia de actividad (o cooperatividad) entre las clulas presinpticas y posinpticas. Muchos experimentos han demostrado que la PLP en el hipocampo sigue el principio de
Hebb. Este investigador propuso en 1949 que "... cuando el axn de una clula A excita la clula B y participa repetida o persistentemente en la actividad de la B, tiene lugar un proceso de crecimiento o un cambio metablico
en una o en las dos clulas, de manera que la eficiencia de la clula A aumenta", fortalecindose la sinapsis. Las sinapsis que presentan esta propiedad se
denominan sinapsis de Hebb.
La llegada del Ca2+ activa proteinquinasas, que son protenas que realizan una
fosforilacin (aaden grupos fosfato) a otras protenas (como por ejemplo, receptores), activndolas o desactivndolas.

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342

Fundamentos de Neurociencia

Las proteinquinasas que se han relacionado con la PLP son la proteinquinasa


II dependiente de calcio-calmodulina (CaM-KII), la proteinquinasa C y tirosinquinasas (como la fyn quinasa).
Figura 7.3. El papel de los receptores NMDA en la induccin de la PLP.

No NMDA

Izquierda: durante la transmisin sinptica normal, cuando la neurona presinptica dispara a baja frecuencia,
los canales NMDA estn bloqueados por iones de magnesio. Los iones de sodio y potasio pueden entrar por
medio de receptores no NMDA (como los AMPA) para mediar la transmisin sinptica ordinaria. Derecha: la PLP
es inducida cuando la neurona presinptica dispara a alta frecuencia y despolariza la membrana posinptica
lo suficiente para desbloquear el receptor-canal NMDA, permitiendo la entrada de calcio en la clula
posinptica. Esta entrada de iones de calcio activa diferentes proteinquinasas.

Expresin y mantenimiento de la PLP


Los cambios sinpticos que crean una sinapsis ms fuerte despus de la induccin de la PLP incluyen probablemente mecanismos presinpticos y posinpticos:
El mantenimiento a largo plazo de la PLP se puede deber a cambios posinpticos: la activacin de proteinquinasas da lugar a un aumento en la efectividad de
los receptores AMPA posinpticos. Ello significa que aumenta la habilidad de dichos receptores no NMDA para responder al glutamato liberado por la neurona presinptica. Puede deberse al hecho de que son fosforilados, lo que

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

aumenta la conductancia del canal. Asimismo, se podra deber al hecho de


que se insertan nuevos receptores AMPA en la membrana posinptica.
Tambin se piensa que pueden producirse cambios presinpticos: la activacin de proteinquinasas tambin puede originar un aumento de la actividad en la neurona presinptica aumentando la liberacin de glutamato en
cada potencial de accin.
Para que la neurona presinptica se "entere" de que se ha producido una
fuerte entrada de Ca2+ en la posinptica, se necesita un mensajero retrgrado
que parta de la clula posinptica e informe a la presinptica. Este mensajero parece ser el xido ntrico. Este gas difunde y entra por las membranas, pero slo de
las clulas que estn activas.
1.2.4. Cambios morfolgicos
Un cambio que acompaa la PLP es una alteracin en la estructura de las sinapsis. Despus de la PLP, pueden brotar ms espinas dendrticas en las clulas
posinpticas, produciendo tambin un incremento en el nmero de botones
presinpticos. Ello permitira ms contactos sinpticos con los axones. Entonces, despus de la PLP, un nico axn puede realizar mltiples sinapsis con la
misma neurona posinptica, lo que permitira un aumento en la respuesta de
las neuronas.
Aparte de modificar las protenas existentes, por ejemplo, fosfornndolas,
tambin existen datos que indican que el mantenimiento de la PLP a largo plazo
depende de la sntesis de nuevas protenas. Una posible diana de estas nuevas protenas podra ser la produccin de neurotrofmas, molculas que son reguladas
por la actividad neural y que poseen la capacidad de promover cambios morfolgicos y aumentar la conectividad.
I^M3 Captulo VII, apartado 1. Grfico 89.
Cambios hipotticos que sufren las sinapsis despus de la PLP.

1.2.5. Relacin PLP y memoria


Existen diferentes paralelismos entre las propiedades de la PLP y la memoria.
La PLP es una caracterstica importante de la fisiologa del hipocampo, estructura muy relacionada con la memoria.

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Fundamentos de Neurociencia

La PLP se desarrolla muy rpidamente y puede durar mucho tiempo, como sera de esperar en un mecanismo de memoria.
La PLP presenta especificidad: slo aquellas sinapsis activadas durante la
estimulacin son potenciadas. ste es un fenmeno paralelo a nuestros
recuerdos, puesto que recordamos episodios especficos diferentes relacionados con una misma persona u objeto. Recordamos una cita especfica
que tuvimos con una persona y no las otras citas, o recordamos dnde hemos aparcado el coche hoy, pero no la semana pasada.
La PLP es asociativa: ocurre mejor cuando mltiples inputs estn activados
durante la estimulacin. En el aprendizaje a menudo asociamos estmulos, estmulos con respuestas, etc.
Existe un tipo de PLP llamada asociativa. Una neurona recibe dos inputs,
uno de una sinapsis fuerte (un determinado nivel de estimulacin producir
PLP) y otro de una dbil (no se forma PLP aunque la estimulacin sea muy
elevada). La asociatividad se observa cuando el input dbil est activado al
mismo tiempo que el fuerte: resulta PLP tanto en la sinapsis fuerte como en
la dbil.
Esta PLP asociativa constituye una extensin del principio de Hebb y afirma
que si un input dbil y uno fuerte actan en una clula posinptica al mismo
tiempo, la sinapsis dbil deviene fuerte.
l^-1 Captulo VII, apartado 1. Grfico 90.

Tal como se ha explicado la PLP, se puede pensar que es slo un fenmeno


de laboratorio que tan slo se produce artificialmente. Podra ser que no reflejara lo que sucede cuando se almacenan los recuerdos reales. Podemos preguntarnos, pues:
Utiliza el almacenamiento de la memoria la PLP?
Aunque todava hay controversia, existen diferentes experimentos que indican que la respuesta a la pregunta anterior es afirmativa:
Se ha podido observar que si se bloquean los receptores NMDA (con la administracin de una sustancia denominada APS) los animales no pueden
aprender una tarea de aprendizaje espacial realizada en un laberinto de
Morris.
Con estudios de knock-outs se ha podido demostrar que los animales que
no tienen una subunidad del receptor NMDA en la regin CA del hipocampo no presentan PLP y son mucho ms lentos para aprender el laberinto de Morris.

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Si se aumenta el nmero de receptores NMDA, se facilita el aprendizaje de


algunas tareas.
El laberinto de Monis consiste en una piscina redonda con agua enturbiada con
ltex que contiene una plataforma escondida. Las ratas aprenden a nadar hacia la
plataforma, cada vez ms rpido y de manera ms directa, y as escapan del agua
(las ratas son buenas nadadoras, pero no les gusta mucho estar metidas en el agua).
En cada ensayo, los animales son introducidos en la piscina desde un lugar diferente y aprenden a dirigirse hacia la plataforma guindose por los estmulos del ambiente, como por ejemplo, los existentes en las paredes de la habitacin donde se
encuentra la piscina. Este tipo de memoria espacial se considera declarativa, puesto
que es flexible: el animal puede alcanzar la plataforma empezando su trayecto desde lugares donde no haba estado situado con anterioridad.
Figura 7.4. Laberinto de agua de Morris.

a) Trayectoria que puede seguir una rata para encontrar la plataforma la


primera vez que est metida en el laberinto, b) Tras varios ensayos de
entrenamiento, el animal nada directamente hacia la plataforma.
El aprendizaje de esta tarea requiere la activacin de receptores NMDA
en el hipocampo.

Qu papel realiza la PLP en el almacenamiento de la memoria?


La PLP parece que es necesaria para formar de manera correcta representaciones internas (mapas cognitivos) sobre el espacio, en el hipocampo. Si se interfiere la PLP en alguna va del hipocampo, se interfiere el funcionamiento
normal de las clulas del hipocampo que participan en la formacin de mapas
cognitivos, denominadas clulas de lugar.
En 1971, John O'Keefe y John Dostrovsky descubrieron que el hipocampo
puede formar una representacin interna, como una especie de mapa, del ambiente espacial. Existen, pues, neuronas en el hipocampo que se activan cuando
el animal est en una localizacin precisa en el espacio, otras que se activan
cuando est en otro lugar, etc. Se denominan clulas de lugar. De este modo, la
actividad de las clulas del hipocampo parece indicar la localizacin en cada
momento del animal en el espacio. Es como si construyera un mapa espacial de

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lo que le rodea. Cuando entra en un nuevo ambiente, en minutos se "forman"


nuevas clulas de lugar. El mapa al que contribuyen estas clulas puede permanecer estable durante semanas.
Los animales a los que les faltan receptores NMDA en el hipocampo (knockouts) pueden formar las clulas de lugar, pero no el ajuste fino de sus propiedades ni la estabilidad de las clulas durante un tiempo.
1.2.6. Depresin a largo plazo
En ocasiones, el aprendizaje consiste en desactivar o inhibir sinapsis. Uno de
los mecanismos propuestos es la depresin a largo plazo (DLP).
Si se estimula una neurona cuando la membrana est hiperpolarizada o ligeramente despolarizada, se produce un decremento en su excitabilidad, denominado depresin a largo plazo (DLP).
Se ha encontrado DLP en el hipocampo, pero tambin en otras zonas como
el cerebelo. La DLP, igual que la PLP, requiere la entrada de Ca2+ por medio del
receptor NMDA.
Cmo es posible que el Ca2+ pueda "disparar" tanto la PLP como la DLP? La
diferencia es la activacin del receptor NMDA y la cantidad de Ca2+ que entra.
Si la neurona posinptica est poco despolarizada, slo entran pocos iones de
Ca2+, y se produce DLP.
Los aumentos en la concentracin de Ca2+, modestos pero prolongados, activan unos enzimas que extraen grupos fosfatos de las protenas (al contrario
que las proteinquinasas, las cuales los aadan). Ello parece producir una desfosforilacin de los receptores AMPA en la sinapsis, hacindolos menos sensibles al glutamato.
KJ Captulo VII, apartado 1. Grfico 91.

Resumen de las reacciones qumicas que parecen ocurrir durante la PLP, tras
la entrada de la cantidad adecuada de calcio en la espina posinptica.

2. Lbulo temporal y memoria declarativa


2.1. Funcin de la formacin hipocampal en humanos
Los diferentes sistemas de memoria no estn implicados de manera equivalente en la "memoria del da a da", la memoria que necesitamos cuando recor-

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damos hechos y acontecimientos de nuestro pasado reciente o remoto. Con este


nuevo hito estudiaremos cmo se establecen y se recuperan los recuerdos sobre
episodios y acontecimientos; es decir, la memoria declarativa.
Como ya se ha comentado en el apartado "La naturaleza del aprendizaje y la
memoria" parece que existen varios sistemas de memoria en el cerebro. No obstante, sta no es una organizacin democrtica en la que todos los tipos de memoria son separados e iguales. Es decir, los diferentes sistemas de memoria no
constituyen sistemas cerebrales completamente paralelos y no estn involucrados de la misma manera en el control de cada aspecto de nuestra conducta.
Intentad recordar por un momento el nombre de un buen amigo, quizs un
compaero del colegio o del trabajo. Intentad llevar a vuestra mente la cara de
esta persona y, a ser posible, el sonido de su voz y su manera de hablar. Ahora,
recordad un episodio en el que tambin participara este amigo (una conversacin importante, un acontecimiento significativo, un viaje). Recread el episodio
en vuestra imaginacin, trasladndoos mentalmente al espacio y al lugar donde
sucedi.
Habis notado que para llevar a cabo este ejercicio no se necesita ninguna
facultad especial, ningn entrenamiento o instruccin previa? Recordar conscientemente de manera vivaz el pasado es algo que hacemos cada da con un
mnimo esfuerzo.
Pensis que este tipo de memoria, declarativa, acta de manera aislada a
otras formas de memoria? La respuesta es que no. Considerad el caso de que os
encontris un perro en la calle. Podis recordar de manera simple y directa este
encuentro (memoria declarativa), pero tambin podis experimentar otros tipos
de memoria no declarativa. Por ejemplo, en un segundo encuentro podis identificar el animal como un perro con mayor rapidez que la primera vez. O, dependiendo de lo que sucediera en el primer encuentro, podis desarrollar una
fobia o una aficin por los perros.
Este tipo de memoria depende de un sistema cerebral concreto: los circuitos
neuronales del sistema del lbulo temporal y de sus conexiones con otras regiones cerebrales. La principal estructura es la formacin hipocampal. El lbulo
temporal contiene el neocrtex temporal, que podra ser un lugar de almacenamiento de memoria a largo plazo. Tambin estn incluidos el hipocampo y
otras estructuras crticas para la memoria declarativa.

2.1.1. Amnesias
Los dficits de memoria como consecuencia de un dao cerebral, una enfermedad o un trauma psicolgico se llaman amnesia. Puede implicar la incapacidad para aprender nuevas cosas o una prdida de los recuerdos previos a la
lesin.

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Cualquier lesin que afecte al lbulo temporal medial (o reas anatmicamente relacionadas) puede producir amnesia. Por norma general, se trata de
amnesia antergrada; es decir, una incapacidad para aprender y recordar acontecimientos nuevos que pasan despus de la lesin cerebral. La razn por la
cual la enfermedad de Alzheimer empieza tpicamente con sntomas de dficits de memoria es porque los cambios degenerativos del cerebro caractersticos de la enfermedad suelen aparecer en primer lugar en el lbulo temporal
medial. El alcoholismo crnico tambin puede resultar en amnesia, puesto
que el alcohol daa el tlamo medial y el hipotlamo, reas conectadas con el
lbulo temporal medial.
Un caso muy estudiado de amnesia debida a la lesin del lbulo temporal es
el paciente H.M. Este ltimo presentaba ataques epilpticos que ya no podan
controlarse por medio de frmacos. Era imposible que llevara una vida normal,
puesto que tena ataques cada vez ms frecuentes y ms severos. En 1953, cuando tena veintisiete aos, se le practic una operacin en la que se le extirparon
bilateralmente los lbulos temporales mediales, incluyendo crtex, amgdala e
hipocampo. La ciruga fue un xito para el tratamiento de la epilepsia.
Figura 7.5. El caso de H.M.

El hipocampo y las estructuras adyacentes del lbulo temporal medial fueron


lesionadas bilateralmente en el paciente H.M. Se indican en la zona sombreada.

La lesin de la mayor parte de los lbulos temporales mediales no tuvo mucho efecto en la inteligencia, percepcin o personalidad de H.M. No obstante,
la operacin le produjo una amnesia tan severa que era incapaz de realizar actividades humanas bsicas. Tena una amnesia retrgrada pardal, dado que no poda recordar algunos acontecimientos que ocurrieron durante los dos y tres aos
precedentes a la ciruga. Este tipo de amnesia era gradual, dado que se acordaba
mal el material adquirido poco antes de la lesin, mientras que los recuerdos antiguos los recordaba bien.

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El problema ms grave es la extrema amnesia antergrada que presenta, aunque puede retener informacin durante unos minutos si mantiene la informacin activa y nadie lo distrae. No es que no pueda aprender ningn tipo de
tarea, dado que H.M. puede formar nuevos recuerdos procedimentales, lo que
no puede hacer es formar nuevas memorias declarativas.
As pues el dficit ms importante producido por la lesin del lbulo temporal
es que no puede convertirse la memoria a corto plazo en memoria a largo plazo; es
decir, no puede consolidarse la nueva informacin (de tipo explcito o declarativo).
Si bien slo podemos vivir el presente, nuestros recuerdos constituyen un aspecto importante de nuestra identidad. Os imaginis tener un dficit de memoria similar al de H.M.? Os imaginis no poder recordar treinta aos de experiencias? Os
imaginis que cada maana os sorprendierais y no reconocierais la cara que veis en
el espejo porque es treinta aos mayor de lo que pensabais que erais? Os imaginis
poder rer de un chiste como si no lo hubierais escuchado nunca, aunque os lo hayan explicado en numerosas ocasiones?
Los dficits de memoria de H.M. son notorios y dramticos (no puede identificar a personas, cosas, etc. que conoci despus de la lesin). Sin embargo, la
amnesia no se refiere a un fracaso global en la capacidad de aprendizaje:
Puede retener un nmero o una imagen visual durante un corto periodo
de tiempo. Asimismo, puede mantener una conversacin con normalidad
siempre que no dure mucho rato o no se vaya cambiando de tema muy a
menudo.
Puede recordar de manera muy vivaz acontecimientos de su infancia,
aunque es incapaz de recordar a una persona que ha conocido hace cinco
minutos.
El aprendizaje y memoria procedimentales no estn afectados, puesto que
puede aprender tareas no declarativas (habilidades motoras, pming, condicionamiento). Por ejemplo, trazar una lnea entre otras dos observndose en un espejo; cada da tardaba menos y lo haca con ms precisin.
Ahora bien, era incapaz de recordar que haba hecho aquel dibujo (el contenido declarativo del aprendizaje).
A partir de los estudios que llev a cabo con el paciente H.M., Brenda Milner
ha propuesto algunos principios importantes:
1) La habilidad para adquirir nuevos recuerdos constituye una funcin cerebral distinta localizada en los lbulos temporales mediales. Esta capacidad es diferente de las funciones intelectuales y perceptivas, las cuales se localizan en
otras regiones cerebrales.
2) El hipocampo est involucrado en la conversin de los recuerdos inmediatos (a corto plazo) en recuerdos a largo plazo. Con posterioridad, se vio que
se restringa a memorias de tipo declarativo.

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Fundamentos de Neurociencia

3) Los lbulos temporales mediales no se requieren para la memoria inmediata.


4) Los lbulos temporales mediales, y en concreto el hipocampo, no es el lugar donde se almacena la memoria a largo plazo del conocimiento adquirido
previamente.
5) Los lbulos temporales mediales no parecen necesarios para aprendizajes
de tipo procedimental o no declarativo.
La pelcula Memento, dirigida por Christopher Nolan y protagonizada por
Guy Pearce, narra la historia de un caso ficticio similar al paciente H.M. Lenny
es un investigador que trabaja para una empresa de seguros; tras sufrir una lesin en el cerebro que le provoca una grave amnesia antergrada, se convierte
en un investigador de su propia vida, de la que recuerda todo, incluso la noche
en que fue atacado y le golpearon en la cabeza. La pelcula est explicada hacia
atrs, no linealmente, y desde el punto de vista del protagonista, quien slo puede retener la informacin nueva durante unos segundos. Incluso la prestigiosa
revista cientfica Science hizo un comentario sobre esta pelcula.
Se han estudiado ms pacientes con lesiones en los lbulos temporales mediales, pero ms pequeas que la lesin de H.M., limitadas al hipocampo e, incluso, restringidas a la regin CA del hipocampo. Se han observado dficits de
memoria, si bien son menos graves que los que presenta H.M. La conclusin de
estos estudios es que los dficits son ms severos cuanto mayor es la regin del
lbulo temporal medial afectado por la lesin. Estos pacientes tenan amnesia
causada por un episodio de isquemia, una prdida temporal del riego sanguneo
en el cerebro, por lo general ocasionada por un ataque cardaco.

2.1.2. Estudios con neuroimgenes


Aparte de estudios de pacientes con dao cerebral, los estudios con neuroimgenes (TEP y RMf) de sujetos normales tambin concuerdan con el papel del
lbulo temporal en la memoria.
En general, se ha visto que el sistema hipocampal se activa cuando se procesa
diferente tipo de informacin (palabras, objetos, escenas, caras, rutas espaciales,
localizaciones, etc.). Al comparar los diferentes tipos de materiales, se observa
una clara lateralizacin hemisfrica.
Comentaremos algunos ejemplos ms significativos:
Existen estudios con TEP que muestran que el hipocampo se activa durante la recuperacin de la informacin que se ha adquirido recientemente.
Esta activacin presenta diferencias hemisfricas segn el tipo de tarea:
activacin del hipocampo izquierdo durante tareas verbales y del derecho
durante tareas perceptivas.

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La TEP se ha utilizado para investigar la participacin del hipocampo en


la memoria. Squire y otros (1992) pidieron a sujetos normales que estudiaran
una lista de palabras. Despus, realizaron unos tests mientras escaneaban sus
cerebros. Los tests presentaban dos condiciones: el test implcito consista en
completar palabras a partir de las primeras letras, era una tarea de priming; el
explcito consista en el recuerdo libre de las palabras de las listas proporcionando como pista el tema general en el que se incluan las palabras. Se observ una activacin en el hipocampo del hemisferio derecho y la corteza
prefrontal derecha. La activacin en el hipocampo fue mayor durante la tarea explcita, si bien tambin se activ durante el test de memoria implcita.
Probablemente se observ activacin del hipocampo durante la tarea implcita, puesto que de algn modo haba participado la memoria explcita. En
otro estudio, el hipocampo izquierdo es el que se activ. En esta tarea, los sujetos vean listas de palabras tres veces.
Otros estudios muestran que el hipocampo derecho se activa cuando se est
codificando informacin en lo que se refiere a caras; pero no cuando se est
reconociendo esta informacin. Ello se encuentra en mayor consonancia
con los datos sobre pacientes amnsicos, que mostraban que estos ltimos
no pueden formar nuevos recuerdos pero recuerdan los antiguos. Un ejemplo fue realizado por Haxby y otros (1996). Presentaban a los sujetos fotos de
caras. Despus utilizaban PET para investigar la memoria. Los sujetos deban
recordar (codificar) las caras para despus reconocerlas en el test.
Otros experimentos muestran que el hipocampo se activa cuando la recuperacin explcita incluye experiencias significativas y no nicamente un
intento de recuperar informacin.
En 1996, Schacter y sus colegas demostraron que el hipocampo no se activa si se eliminan los procesos explcitos. Mostraron a los sujetos palabras;
sin embargo, requeran que estos ltimos las procesaran slo de manera perceptiva (por ejemplo, deban fijarse en las intersecciones tipo T que tenan las
letras de las palabras). Durante el test, una tarea de priming, no se observ
ningn cambio en la actividad del hipocampo con TEP. En otro experimento, los mismos autores manipularon la codificacin de la informacin para
producir una mejor recuperacin. En una condicin se mostraban palabras
cuatro veces y deban efectuarse juicios semnticos. En la otra, se presentaban slo una vez las palabras y deban realizarse juicios sobre cualidades perceptivas (detectar intersecciones tipo T). Los sujetos que estudiaron la lista de
manera explcita y con mayor detenimiento (primera condicin) presentaban un mejor recuerdo y una activacin bilateral del hipocampo.
Se ha podido observar una gran activacin hipocampal (derecho) cuando
se debe codificar material de manera relacional y no cuando se hace por

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separado. Una de las caractersticas de la memoria explcita es que es flexible y relacional; el hipocampo parece, pues, activarse durante la memoria
explcita. Henke y otros (1997) presentaron a los sujetos fotos de una persona y una casa simultneamente. Las instrucciones consistan en el hecho de que los sujetos deban decidir si la persona viva en la casa o estaba
de visita; de esta manera se instaba el establecimiento de una relacin entre los dos estmulos. La otra condicin consista en realizar decisiones separadas sobre los dos estmulos: es la persona hombre o mujer? Es la
vista de la casa exterior o interior? Estas instrucciones permitan la codificacin de la casa y la persona por separado. Los investigadores encontraron, con TEP, que el hipocampo se activaba mucho ms cuando el
material se codificaba de manera relacional, sugiriendo que este sistema
est relacionado con un tipo de memoria relacional, explcita.
Las principales conclusiones a partir de estas investigaciones y de los estudios de pacientes amnsicos son que la recuperacin de informacin implcita
y explcita se lleva a cabo por medio de sistemas cerebrales separados. El hipocampo se activa para codificar nueva informacin y recuperar informacin reciente cuando se necesita el recuerdo explcito.

2.2. Modelos animales de amnesia: primates no humanos


2.2.1. Por qu utilizar modelos animales de amnesia?
Las limitaciones de la investigacin con humanos son importantes y las ventajas potenciales de estudiar la memoria con animales son numerosas: mayor selectividad de las lesiones, utilizacin de tcnicas que proporcionan informacin
minuciosa sobre el funcionamiento de las neuronas, mayor control experimental de variables, etc.
Un objetivo capital de los estudios neurocientficos de la memoria es la identificacin de las contribuciones especficas de reas definidas del cerebro. En humanos,
la especificidad de las lesiones es limitada, mientras que en animales pueden obtenerse lesiones muy restringidas a una zona concreta. En estudios con humanos pueden
utilizarse tcnicas de neuroimagen muy tiles para conocer la activacin de determinadas reas cerebrales; sin embargo, la resolucin espacial y temporal de dichas tcnicas es mucho ms burda que la que proporcionan los estudios de registros de
neuronas individuales en los modelos animales. En estudios en humanos, los procesos bsicos de memoria no pueden examinarse por separado de las influencias de
la competencia lingstica, las cuales pueden eclipsar las capacidades de la memoria
per se, puesto que el lenguaje juega un papel primordial en toda la cognicin humana, incluida la memoria. Con el uso de modelos animales se pueden controlar las

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

experiencias que podran contribuir a nuevos aprendizajes. En estudios de amnesia


retrgrada en humanos no es posible llegar a controlar la naturaleza o cantidad de
aprendizaje que ocurre antes de la lesin cerebral.
No obstante, encontramos algunas limitaciones con los modelos animales.
En los estudios sobre memoria declarativa, los animales no pueden expresar sus
recuerdos por medio de una declaracin verbal. Tampoco podemos saber si las
especies animales poseen capacidad para recordar de manera consciente o no
(hoy da ello es objeto de debate cientfico y filosfico). No est claro lo que significa expresin explcita en el contexto de las tareas de aprendizaje utilizadas
con animales. De todas maneras, la memoria declarativa posee otras caractersticas, aparte del recuerdo verbal o consciente, que s que se pueden reproducir
en los animales, como veremos en los apartados siguientes.
Despus de las descripciones iniciales de la amnesia global en el paciente H.M.,
los investigadores realizaron dos tipos de aproximaciones para desarrollar modelos
animales de amnesia. Una aproximacin se centr en la memoria de reconocimiento visual en primates no humanos y en identificar las reas crticas del lbulo temporal medial en los sistemas de memoria. El otro enfoque consisti en identificar
los aspectos crticos del procesamiento cognitivo que realiza el hipocampo en ratas.
2.2.2. Estudios de lesiones en primates
Test de no apareamiento demorado con la muestra
Muchos estudios se han realizado en primates debido a que son ms similares a
los humanos que otros animales, en cuanto a sus habilidades cognitivas y la anatoma cerebral. A finales de los aos setenta, Mortimer Mishkin practic lesiones en
el hipocampo, en la amgdala o en las dos estructuras al mismo tiempo en monos
(para saber cules son las estructuras crticas en los dficits de memoria en amnsicos) y realiz un test que puede ser un anlogo de memoria declarativa.
Los animales realizaron la tarea denominada no apareamiento demorado con la
muestra; evala la habilidad para reconocer como familiar un objeto presentado recientemente. La tarea empieza cuando un investigador presenta al animal un objeto simple llamado muestra. El mono puede mover el objeto y obtener comida como
refuerzo (por ejemplo uva), lo que garantiza que el animal ha estado prestando
atencin al objeto durante un rato. Despus de una demora de unos segundos, se
le presentan dos objetos y debe elegir uno: la muestra o un objeto nuevo. Para obtener el refuerzo, el animal debe elegir el objeto no familiar.
Variando el intervalo entre la presentacin de la muestra y la fase de eleccin,
puede conocerse la habilidad del sujeto para retener material adquirido recientemente. El mismo procedimiento se repite muchas veces con intervalos de demora
diferentes y objetos nuevos en cada ensayo.
Diferentes investigadores han utilizado esta tarea de aprendizaje y han observado que las lesiones del lbulo temporal medial producen dficits severos

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Fundamentos de Neurociencia

en la tarea de no apareamiento demorado con la muestra. No obstante, cuando


la demora era corta (pocos segundos), la ejecucin de monos con lesiones tan
amplias como la de H.M. fue normal; lo que es crtico puesto que indica que el
animal puede percibir de manera correcta. Cuando la demora se increment, los
monos cometan muchos errores. Ello concuerda con los datos en humanos que
mostraban que los amnsicos preservaban la memoria a corto plazo, pero olvidaban de forma anormalmente rpida.
Originalmente, Mishkin practic lesiones muy grandes que incluan el hipocampo, la amgdala y la corteza circundante y los dficits eran graves. Se pens
que las estructuras clave para esta tarea eran el hipocampo y la amgdala. Sin
embargo, ms adelante, Stuart Zola, realizando lesiones mucho ms restringidas, vio que la lesin slo de la amgdala no tena ningn efecto en este tipo de
memoria. Asimismo, se observ que las lesiones selectivas del hipocampo producan una leve amnesia. Las lesiones de ambas estructuras producan dficits
muy severos slo cuando se afectaba a la corteza circundante, siendo las lesiones
de la corteza parahipocampal y perirrinal las que producen los dficits de memoria ms significativos.
Figura 7.6. Efecto de las lesiones temporales
mediales en la tarea de no apareamiento demorado
en la muestra.

Las lesiones hacen que los animales no recuerden el estmulo-muestra


cuando se aumenta la demora entre la presentacin de la muestra y la
fase de eleccin.

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

As pues, junto con el hipocampo, el crtex que hay y que rodea el surco rinal (parahipocampal y entorrinal y perirrinal-) es necesario para la memoria declarativa. Estas tres reas corticales proyectan a la formacin hipocampal, as
como reciben y envan informacin a muchas reas de asociacin de la corteza
(visual, auditiva y somatosensorial); as tienen acceso al procesamiento que ocurre en otras zonas corticales.
Sin embargo, las cortezas rinal y parahipocampal no son simples reas de
conduccin de la informacin desde otras zonas corticales hacia el hipocampo.
Su lesin especfica puede provocar problemas en la memoria incluso ms graves que el dao de la regin hipocampal. Es decir, que tambin participan en la
memoria declarativa.
Una hiptesis es que todas estas estructuras temporales (hipocampo y corteza adyacente) almacenan recuerdos temporalmente y/o los consolidan
para enviarlos despus a otras reas corticales. Lo que no significa que cada
estructura dentro del lbulo temporal no posea una funcin concreta, podra
ser que cada una de estas regiones llevara a cabo diferentes subfunciones.
Figura 7.7.

Memoria de objetos
Los monos con lesin del lbulo temporal medial tambin realizan mal tareas en las que deben retener discriminaciones de objetos adquiridas rpidamente durante un periodo prolongado de tiempo.
En contraste con dichos dficits en el recuerdo de objetos, los monos con estas lesiones cerebrales poseen intactas las capacidades para adquirir discriminaciones individuales de objetos y para adquirir habilidades motoras en una tarea
que implica aprender a recuperar un caramelo manipulndolo a lo largo de una
barra inclinada.
La amnesia retrgrada constituye otro aspecto que se ha modelado en primates. Las discriminaciones de objetos que se haban adquirido justo antes de la
lesin no se recuerdan bien despus de la lesin del lbulo temporal medial.
Ahora bien, s que se recuerdan las discriminaciones que se haban aprendido
mucho antes de la lesin. Ello indica que la lesin del lbulo temporal medial
produce amnesia retrgrada gradual puesto que el material adquirido poco antes de la lesin es el que se afecta de manera ms severa.

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356

Fundamentos de Neurociencia

2.3. Modelos animales de amnesia: otros animales


Los trabajos en humanos y primates no han proporcionado una clara identificacin de la contribucin especfica del hipocampo en el aprendizaje y la memoria. Los estudios realizados con roedores (sobre todo ratas y ratones) intentan
responder a la pregunta de cules son los aspectos que dependen del hipocampo
propiamente dicho.

2.3.1. Es necesario el hipocampo para el aprendizaje espacial


y los mapas cognitivos?
Una de las teoras ms importantes que gua la investigacin en este campo
es la hiptesis de O'Keefe y Nadel. Proponen que el hipocampo media el establecimiento de mapas cognitivos. Es decir, la formacin de una representacin
neural organizada del ambiente fsico.
Su conclusin es que los animales con lesiones en la formacin hipocampal presentan dficit muy pronunciados en diferentes formas de exploracin y aprendizaje
espacial, si bien no muestran demasiados dficit en tareas no espaciales.
Laberinto de Morris
Una de las pruebas a favor de los mapas cognitivos fue el hallazgo de que las
ratas con lesiones en el hipocampo no pueden aprender de manera correcta
aprendizajes espaciales, como por ejemplo el laberinto acutico de Morris (vase
la figura 7.4). En esta tarea, las ratas son entrenadas para encontrar una plataforma sumergida justo por debajo de la superficie del agua en una piscina de
agua enturbiada con ltex. Debido a que no hay ninguna clave que gue hacia
la plataforma, la rata debe aprender el lugar donde se encuentra basndose en
las relaciones espaciales entre los objetos que puede ver fuera del laberinto (las
paredes de la habitacin, los muebles, etc.). Tal como progresa el aprendizaje,
las ratas nadan directas y con rapidez hacia la plataforma. Las ratas lesionadas
en el hipocampo poseen graves dficits en esta tarea.
Clulas de lugar
Adems de la observacin de que la memoria espacial depende del hipocampo, la teora de los mapas cognitivos est muy apoyada por el descubrimiento
de las clulas de lugar en el hipocampo, neuronas que disparan slo cuando la
rata se encuentra en una localizacin concreta en el ambiente.14
14. En el apartado "Representacin de las experiencias en la actividad neuronal del hipocampo"
encontraris ms informacin sobre las clulas de lugar.

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

En 1971, John O'Keefe y John Dostrovsky descubrieron que el hipocampo


puede formar una representacin interna, como una especie de mapa, del ambiente espacial. Existen, pues, neuronas en el hipocampo que se activan cuando
el animal se encuentra en una localizacin precisa en el espacio, otras que se activan cuando est en otro lugar, etc. Se denominan clulas de lugar. De este modo, la actividad de las clulas del hipocampo parece indicar la localizacin en
cada momento del animal en el espacio. Es como si construyera un mapa espacial de lo que le rodea. Cuando entra en un nuevo ambiente, en minutos se "forman" nuevas clulas de lugar. El mapa al que contribuyen estas clulas puede
permanecer estable durante semanas.
Laberinto radial
El papel del hipocampo tambin se ha estudiado con ratas que estn entrenadas en la obtencin de comida en un laberinto radial. El aparato consiste en
ocho brazos que estn unidos por una plataforma central. Al final de cada brazo
se pone comida y las ratas normales aprenden a conseguir la comida de manera
eficiente, visitando cada brazo slo una vez. El tipo de memoria utilizada para
retener la informacin sobre qu brazos se han visitado previamente fue denominada por Olton y colaboradores como memoria de trabajo. La definen como
el tipo de memoria que sirve para retener la informacin necesaria para guiar
los comportamientos que estn en funcionamiento.
El trmino memoria de trabajo posee un significado diferente en la literatura
cognitiva y neurocientfica actual. Se refiere a la capacidad de mantener la informacin on-line mientras el sujeto est trabajando con esta informacin; esta
capacidad de memoria ha estado ms vinculada a la corteza prefrontal que al
hipocampo. En la memoria de trabajo a la que se refiere Olton, la informacin
necesita mantenerse por un periodo de tiempo ms largo que el que actualmente se entiende por memoria de trabajo.
Si el hipocampo se lesiona antes de entrar en el laberinto, los animales aprenden a conseguir comida, pero no de manera eficiente. Es decir, visitan el mismo
brazo ms de una vez y dejan algunos brazos sin explorar. Una variacin de este
laberinto consiste en poner comida slo en unos cuantos brazos, no en los
ocho. Tras un poco de prctica, los animales normales slo van a los que contienen el refuerzo y entran en los que tienen comida slo una vez. Qu hacen
las ratas con lesin del hipocampo? Aprenden a evitar los brazos que nunca contienen comida, pero no son capaces de conseguir comida de los otros brazos sin
perder el tiempo y visitan cada brazo ms de una vez.
Estos resultados indican que las lesiones del hipocampo afectan a la informacin nueva de cada ensayo, la memoria de trabajo, impidiendo recordar a los
animales cules son los brazos en los que justo acaban de entrar. Sin embargo,
estas lesiones parecen dejar intacta la capacidad para recordar cules son las brazos que nunca contienen comida, la conocida como memoria de referencia, la

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Fundamentos de Neurociencia

cual consiste en recordar los principios generales de la tarea, la informacin que


se mantiene constante en cada ensayo.

2.3.2. Participa tambin el hipocampo en aprendizajes


no espaciales?
Si bien existen bastantes pruebas de que el hipocampo participa en mapas
cognitivos, la visin simplista de que la funcin de esta estructura se limita estrictamente al aprendizaje espacial en ratas no se vincula con la funcin global
identificada en humanos. Es ms limitado, pues, el mbito de la memoria que
depende del hipocampo en ratas que en humanos?
Varios estudios han demostrado dficits en diferentes tipos de aprendizaje
no espacial despus de lesiones hipocampales en ratas y, como consecuencia de
dichos resultados, han surgido diferentes teoras. Una de las mismas postula que
el hipocampo media la recuperacin de recuerdos guiados por el contexto espacial y/o temporal en que fueron adquiridos.
Existe evidencia experimental que indica que el hipocampo participa de manera crtica en organizacin de memoria tanto no espacial como espacial y, en
particular, en la habilidad de expresar la memoria de manera flexible; es decir,
de resolver nuevos problemas.
Laberinto de Morris y laberinto radial
Aunque se trat como espacial la tarea en el laberinto de Morris, este aprendizaje espacial puede considerarse como un ejemplo de memoria declarativa,
puesto que requiere flexibilidad. Los animales necesitan adquirir una representacin o rgida y relaciona} (declarativa) del espacio. Las ratas lesionadas pueden
aprender con normalidad la versin "guiada" del test de Morris, en que aprenden a nadar hacia una plataforma visible sobre la superficie. Asimismo, pueden
aprender a encontrar la plataforma si siempre empiezan la tarea desde el mismo
punto. Ello indica que la funcin del hipocampo no es necesaria para estos tests
espaciales. Cuando se exige que las ratas empiecen a nadar desde cualquier punto de la piscina, las ratas normales son capaces de encontrar la plataforma con
rapidez desde cualquier localizacin. Han aprendido informacin sobre las relaciones espaciales entre la localizacin de la plataforma y las pistas externas. Los
animales lesionados en el hipocampo son incapaces de formar esta representacin flexible y siempre actan por ensayo y error dando vueltas alrededor de la
piscina.
En esta tarea se necesita unir diferentes elementos en un nico recuerdo
complejo. Visto as, existen paralelismos con la memoria declarativa, una de cuyas caractersticas es que sirve para unificar componentes separados. El recuerdo

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

episdico de una fiesta incluye representaciones del local, de la comida, de las


conversaciones, de la gente, etc. Estos componentes se configuran en la memoria declarativa del acontecimiento.
En el caso del laberinto radial, tambin podemos interpretar los datos en
trminos de memoria relacional. Cada ensayo es un episodio y para no repetir los brazos, el animal debe recordar dnde ha estado cada da y es preciso
que separe esta memoria de la relativa a lo que realiz los das anteriores. Es,
pues, un aprendizaje episdico (declarativo) en el que los episodios se producen en la misma localizacin y el estmulo contextual que gua la conducta es el tiempo.
No apareamiento demorado con la muestra
Una versin para ratas de la tarea de no apareamiento demorado con la
muestra consiste en presentar un olor muestra a las ratas y, a continuacin,
deben elegir entre este ltimo y un nuevo olor; la respuesta al nuevo olor es
la que proporciona el refuerzo. Las lesiones del hipocampo no empeoran
mucho esta tarea; sin embargo, si estas ltimas incluyen las cortezas circundantes s, siempre y cuando haya una larga demora entre la fase de muestra
y la de eleccin.
Asociacin entre pares de olores
Eichenbaum y sus colaboradores estudiaron la ejecucin de ratas con lesiones limitadas al hipocampo en una tarea no espacial que implica el aprendizaje
de asociaciones entre pares de olores. Tras aprender las asociaciones, se aplicaron ms tests a los animales con el fin de observar si las podan utilizar de manera flexible en nuevos problemas.
Las ratas aprendieron a cavar en un recipiente con arena que tena un determinado olor para conseguir un cereal como refuerzo. Cuando el olor era
A (p.ej. cacao), ello indicaba que en el siguiente ensayo los animales podran
encontrar el refuerzo enterrado en uno de dos recipientes: en la arena con
olor B (p.ej. caf) y no con olor Y (p.ej. anis). Ms adelante aprenden tres problemas ms del mismo tipo. Despus de la muestra X (ajo), deben elegir el
olor Y y no la B. Cuando se presenta el olor B, deben elegir C y no Z. Cuando
se presenta Y como muestra, es preciso que elijan Z y no C. Los animales lesionados y los no lesionados aprenden estas asociaciones con relativa rapidez.
Los tests para la flexibilidad consisten en presentar un nuevo problema. Se
presenta el olor A como muestra y deben elegir entre C y Z. Si han aprendido
que A est asociado a B, y este tlimo est asociado a C, aplicando la propiedad
transitiva deberan elegir C y no Z. Ello es lo que hacen las ratas normales, pero
las que tienen lesionado el hipocampo no pueden hacerlo, eligen el 50% el olor
C y la Z.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 7.8. Test para la flexibilidad.

Otra prueba es la de simetra, que mide la habilidad para reconocer olores


asociados cuando se presentan en el orden inverso al entrenamiento inicial. Se
presenta como muestra el olor C y como eleccin los olores B e Y. Si B est asociado a C, este ltimo est asociado a B, aplicando la propiedad de simetra deberan elegir el olor B y no la Y. Igual que en el caso anterior, los animales
lesionados no son capaces de utilizar su memoria de manera flexible en nuevas
situaciones, mientras que las ratas no lesionadas s.
Tanto los animales lesionados como los normales aprenden las asociaciones
iniciales con rapidez. Ahora bien, los animales no lesionados pueden expresar
de manera flexible sus conocimientos en nuevas situaciones (en tests de transitividad y simetra), pero los lesionados no. Lo que demuestra que los animales
tambin expresan la memoria de manera flexible o relacional, y que esta ltima
depende de la formacin hipocampal.

2.4. Representacin de las experiencias en la actividad neuronal


del hipocampo
Los estudios anteriores sobre lesiones sugieren que el papel fundamental del
hipocampo consistira en mediar la representacin de relaciones entre elementos para permitir una expresin flexible de la memoria.
Qu tipo de representacin neural proporciona esta funcin? Cmo se representa todo ello en la actividad de las neuronas del hipocampo? Para intentar
responder a estas preguntas se han llevado a cabo experimentos de registro de
neuronas del hipocampo.

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva.

2.4.1. Clulas de lugar y aprendizajes espaciales


En una serie de experimentos que empezaron en los aos setenta, John
O'Keefe y sus colegas mostraron que muchas neuronas en el hipocampo responden selectivamente cuando una rata est en una localizacin determinada en el
ambiente, son las denominadas clulas de lugar. La localizacin en el espacio
que evoca la mayor respuesta de una clula se denomina campo de lugar o campo
espacial de aquella clula. El campo de lugar constituye un concepto similar al
campo receptor de las neuronas en los sistemas sensoriales.
En 1971, John O'Keefe y John Dostrovsky descubrieron que el hipocampo
puede formar una representacin interna, como una especie de mapa, del ambiente espacial. Existen, pues, neuronas en el hipocampo que se activan cuando
el animal se encuentra en una localizacin precisa en el espacio, otras que se activan cuando est en otro lugar, etc. Se denominan clulas de lugar. De este modo, la actividad de las clulas del hipocampo parece indicar la localizacin en
cada momento del animal en el espacio. Es como si construyera un mapa espacial de lo que le rodea. Cuando entra en un nuevo ambiente, en minutos se "forman" nuevas clulas de lugar. El mapa al que contribuyen estas clulas puede
permanecer estable durante semanas.
Suponed que una rata tiene un microelectrodo implantado en el hipocampo
mientras recorre una caja grande. Al principio, la clula es silenciosa, pero cuando la rata se mueve hacia el noroeste de la caja, la clula empieza a disparar.
Cuando se retira de esta esquina, la clula deja de disparar; cuando vuelve, la
neurona empieza a disparar de nuevo. La clula responde slo cuando el animal
se encuentra en esta localizacin particular de la jaula. Si se registra la actividad
de otra clula del hipocampo, se encuentra que esta ltima responde cuando la
rata va hacia el centro de la caja.
El hecho de que las neuronas dispongan de campos receptores no implica
que una nica neurona codifique una localizacin particular. Se piensa que una
localizacin concreta se representa por medio de patrones determinados de actividad de circuitos de neuronas en el hipocampo.
Existen ejemplos que muestran que la actividad de las clulas de lugar refleja
la codificacin de relaciones espaciales entre estmulos fsicos en el ambiente.
Los campos de lugar cambian de acuerdo con las rotaciones de estmulos
visuales sobresalientes. Tenemos la misma rata en la misma caja. Ahora
pintamos imgenes sobre las cuatro esquinas, como, por ejemplo, una estrella en el lado noroeste y una cara en el lado sudeste. Imaginad que una
clula responde slo cuando la rata est en el noroeste, cerca del lucero
que hemos dibujado. Suponed que sacamos a la rata de la caja y rotamos
esta ltima 1802 de manera que ahora el lucero est en el lado sudeste y
la cara en el noroeste. Cmo responder ahora la clula? Al poner la rata

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Fundamentos de Neurociencia

de nuevo en la caja, la neurona se activa cuando la rata va hacia la esquina


que ahora contiene el lucero. En estas condiciones, la respuesta celular se
basa en estmulos visuales.
Los campos de lugar cambian "a escala" cuando se agrandan todas las caractersticas del ambiente. Si el ambiente del animal, un campo abierto redondo, se expande proporcionalmente y la forma se mantiene, las clulas
de lugar cambian sus campos de lugar en las mismas localizaciones. Ello
sugiere que las clulas reflejan la forma global o la topologa del ambiente.
Las clulas de lugar cambian su actividad si la disposicin ambiental cambia de manera importante. Se entrena a una rata a explorar una caja pequea y se determinan los campos de lugar de diferentes clulas. Despus,
se hace un agujero en una esquina de la jaula de tal manera que el animal
ahora puede explorar ms rea. En un inicio, no haba clulas fuera de la
caja pequea; sin embargo, despus de que la rata explore el nuevo ambiente ampliado, algunas clulas empiezan a desarrollar campos de lugar
fuera de la localizacin inicial, la caja pequea.
As pues, las clulas de lugar son dinmicas; parecen aprender, puesto que alteran su actividad para ajustarse al ambiente.
En la formacin hipocampal en primates tambin se han detectado clulas
de lugar, pero la mayora parece codificar informacin sobre la parte del ambiente que el animal est mirando. No obstante, el hipocampo de los primates
tambin contiene clulas de lugar que responden de la misma manera que en
ratas; es decir, cuando se encuentran en una localizacin concreta, si bien estas
clulas parecen ser relativamente menos numerosas en los primates.

2.4.2. Estudios en humanos


No se sabe si los humanos poseen clulas de lugar; sin embargo, estudios con
TEP muestran que el hipocampo se activa en situaciones que suponen navegacin virtual o imaginada por el ambiente:
En un experimento, los sujetos, conectados a un dispositivo de TEP, deban observar un videojuego en la pantalla de un ordenador. Podan navegar por una ciudad virtual utilizando botones para ir hacia delante,
hacia atrs o girar en esta ciudad. Una vez los sujetos aprendan a orientarse en la ciudad, se registr su actividad cerebral mientras deban ir desde un punto de partida arbitrario hasta un destino concreto. La condicin
de control consista en ir movindose por la ciudad; sin embargo, no se
exiga pensar sobre cmo navegar o ir de un lugar al otro. Cuando la persona necesitaba navegar por el ambiente, se produjo un incremento de la

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Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

actividad del hipocampo derecho, que correlacionaba con la precisin en


la navegacin.
Se ha encontrado una activacin similar del hipocampo en un estudio en
el que se registraba la actividad de los cerebros de taxistas experimentados
mientras ellos mismos se imaginaban conduciendo hacia un destino concreto en las complicadas calles de Londres.
2.4.3. El hipocampo se activa con estmulos no espaciales
Diferentes experimentos muestran que las clulas del hipocampo se activan
tambin ante estmulos no espaciales y que responden a combinaciones complejas, ms que a estmulos sencillos:
Varios estudios de registro de neuronas en ratas, las cuales llevaban a cabo
tareas de aprendizaje de discriminacin o de apareamiento con la muestra, han mostrado que las clulas hipocampales disparan cuando se presentan conjunciones o combinaciones de estmulos visuales, auditivos y
olfativos; las clulas se activan tanto si los estmulos se presentan en diferentes configuraciones espaciales, como si lo hacen en distintas secuencias temporales.
En un experimento se entrenaron a ratas para que discriminaran entre olores. En una pared de la jaula haba dos portillas que desprendan
dos olores diferentes que el animal deba oler. Para cada par de olores,
la rata era reforzada (reciba agua) si iba hacia un puerto y no hacia el
otro. Se encontr con que algunas neuronas del hipocampo respondan
selectivamente a un par de olores, pero no a otros. Asimismo, las neuronas respondan mucho si el olor 1 estaba en la portilla A y el 2 en la portilla B; sin embargo, no respondan cuando los olores se cambiaban de
portilla. Ello indica que las respuestas de las neuronas del hipocampo estn relacionadas con olores especficos, con sus localizaciones espaciales
y con el hecho de que se presenten por separado o al mismo tiempo.
Tambin se vio que las lesiones del hipocampo producan dficits en
esta tarea de discriminacin.
En primates se ha observado que las clulas del hipocampo disparan
cuando se presenta un determinado estmulo visual y se encuentra en un
lugar o momento concreto.
Estudios en ratas que realizaban una tarea en un laberinto radial en el
cual haba estmulos salientes (claves) tanto espaciales, como no espaciales muestran que las clulas hipocampales codificaban los dos tipos

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de informacin. La representacin global del hipocampo reflejaba ambos tipos de relaciones, espaciales y no espaciales, entre los estmulos y
las acciones conductuales que se realizaban en presencia de aquellos estmulos. Una clula se activa cuando el animal hace una respuesta determinada, pero slo ante un estmulo concreto y cuando se presenta en
una localizacin especfica.
Las clulas hipocampales, que tienen propiedades espaciales en algunas
tareas de aprendizaje, tambin poseen correlatos de descarga cuando las
demandas de la tarea cambian. Por ejemplo, una clula que disparaba
cuando el animal realizaba una determinada tarea espacial, cambi despus y pas a disparar cuando la rata estaba explorando un olor en una
tarea de discriminacin olfativa en el mismo ambiente en que realizaba
la misma tarea.
Existen experimentos que muestran que los patrones de descarga de las
neuronas hipocampales cambian de manera drstica cuando los requerimientos de la tarea se alteran, incluso cuando los estmulos espaciales se
mantuvieron constantes.
2.4.4. Conclusiones
Un amplio abanico de relaciones, tanto espaciales como no espaciales, se representan de manera sobresaliente en el hipocampo, las cuales cambian con rapidez si cambian las demandas de la tarea.
Las representaciones hipocampales codifican cualquier relacin importante,
para la tarea que se est realizando, entre los estmulos (claves). Y tambin relaciones entre estmulos y respuestas conductuales que se realizan ante aquellos
estmulos.
Los resultados de los estudios sobre registros de neuronas en el hipocampo
estn de acuerdo con los hallazgos de los estudios sobre lesiones. La conclusin
que puede extraerse es que el hipocampo parece mediar las representaciones relacinales, las cuales constituyen la base de la memoria declarativa.

2.5. Sistema de memoria del hipocampo y consolidacin


de la memoria
El sistema hipocampal (el hipocampo y otras estructuras del lbulo temporal
medial) supone un papel crtico en la memoria declarativa y, especialmente, en
la consolidacin a largo plazo de dichas memorias, tanto si son espaciales como
si no lo son. El sistema hipocampal parece necesario slo durante un periodo

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limitado de tiempo, mientras se consolida la informacin, pero no parece necesario para la recuperacin de memorias muy remotas.
El esquema de las conexiones principales que se establecen entre las reas
relacionadas con la memoria declarativa son las que se pueden ver en la figura 7.9:
Figura 7.9.

En este contexto, Eichenbaum y Cohn proponen que la consolidacin de


las memorias declarativas se realiza en dos etapas:
El primer estadio de consolidacin implica interacciones entre el hipocampo y la regin parahipocampal. Las neuronas parahipocampales reciben inputs directos desde muchas reas corticales, y as estn
informadas y pueden codificar los estmulos o las configuraciones de
estmulos para formar representaciones de acontecimientos. Estas neuronas parahipocampales estn conectadas recprocamente con el hipocampo. Dicha retroalimentacin (feedback) del hipocampo parece que
proporciona el desarrollo de la secuencia o las caractersticas de la experiencia que son comunes entre diferentes episodios, es decir, el contexto. Una vez estas dos propiedades (secuencia y caractersticas
comunes) han sido adquiridas por las neuronas parahipocampales, se
considera que la memoria se ha consolidado all, en el sentido de que
ya no se necesita la retroaccin del hipocampo.
El segundo estadio de consolidacin implica interacciones entre las
reas de asociacin corticales y la regin parahipocampal. En un inicio, las asociaciones corticales dependen de los inputs que la regin parahipocampal enva a estas reas de asociacin informando de los
enlaces (o relaciones) entre las representaciones. Despus, por medio
de la activacin de conexiones intracorticales, se acaba de completar
la consolidacin y el sistema hipocampal ya no es necesario. No se conoce cundo tienen lugar exactamente estas interacciones entre el crtex y el hipocampo. Podran ocurrir durante las repeticiones de la
experiencia de aprendizaje, durante los ensayos despus del aprendizaje. Asimismo, se ha sugerido que las interacciones podran darse off-line, por ejemplo, durante el sueo. En este sentido, se ha observado
cmo las clulas de lugar del hipocampo que estn activas durante un

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tiempo de exploracin responden con una elevada tasa de descarga durante el sueo de ondas lentas subsecuente.
Tampoco se conoce con claridad cunto dura la consolidacin. Pueden ser
das o semanas, pero tambin meses o aos; lo que parece depender de la naturaleza del material aprendido; es decir, de si se necesitan pocos o muchos enlaces a lo largo de la experiencia.
Tal como el tiempo pasa despus del aprendizaje, la memoria se reorganiza
y se estabiliza. Durante este periodo de reorganizacin, el papel de la formacin
hipocampal y la corteza parahipocampal disminuye gradualmente y una memoria ms permanente se establece en otras reas corticales.

3. Sistemas especializados de memoria


3.1. Mltiples sistemas de memoria en el cerebro
Para percataros de la importancia de las memorias no conscientes, considerad que tuvierais que realizar de manera consciente cada una de las conductas
aprendidas o que necesitarais recordar todos los hechos y acontecimientos
que habis aprendido cada vez que queris hacer algo. Imaginaos que tuvierais
que recordar conscientemente cmo caminar, hablar, leer, escribir para poder
hacerlo bien, en lugar de hacerlo de manera inconsciente y automtica. Imaginad que necesitarais recordar toda la historia de cada persona cada vez que
la veis para poder identificarla como amigo o enemigo, como profesor o estudiante, etc.
En los apartados anteriores se ha tratado el sistema del lbulo temporal y su
importancia en la memoria declarativa "de cada da". Sin embargo, qu otros
tipos de memoria existen? Tienen importancia prctica las memorias que no
son accesibles al recuerdo consciente, o que no lo son sobre hechos o acontecimientos? La respuesta es que s.
Aparte de la memoria declarativa, existen otros tipos de memoria no declarativa (como los hbitos, las habilidades, la memoria emocional) que tambin
confieren forma y guan nuestras interacciones con el mundo. En los apartados
siguientes se estudiarn los sistemas de memoria no declarativa y los circuitos
subyacentes a cada uno de los mismos.
En el apartado "La naturaleza del aprendizaje y la memoria" se presentan algunos conceptos bsicos que ayudan a entender mejor el concepto de los mltiples sistemas de memoria.

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3.1.1. Experimento de triple disociacin en animales


McDonald y White trataron los diferentes sistemas de memoria en experimentos que demuestran una triple disociacin15 entre diferentes tipos de memoria que dependen del hipocampo, el estriado y la amgdala.
En estos experimentos, las ratas fueron entrenadas en un laberinto radial; es
decir, un laberinto con una plataforma central de la que parten ocho brazos.
Manipulando con cuidado las demandas de la tarea, estos investigadores crearon tres versiones diferentes de la misma.
Cada versin de la tarea era afectada por una lesin especfica en el cerebro:
La integridad del hipocampo, pero no del estriado o la amgdala, era necesaria para el aprendizaje cuando las ratas entraban en los ocho brazos para recibir refuerzo, sin visitar un brazo que haban visitado previamente. Los
animales pueden guiarse por los estmulos que rodean el laberinto. Esta tarea, denominada win-shift, requiere expresin flexible de la memoria y la formacin de un mapa cognitivo; por este motivo, el hipocampo parece crtico.
La integridad del estriado, pero no de la amgdala o el hipocampo, era necesaria para el aprendizaje cuando las ratas deban aprender a aproximarse a
cualquiera de los brazos iluminados (porque reciban comida como refuerzo), incluso ms de una vez, con independencia de su localizacin. Esta versin se denomina win-stay y requiere procesos de memoria relacionados con
el aprendizaje de contingencias estmulo-respuesta o hbitos.
La amgdala, pero no el hipocampo o el estriado, era necesaria cuando las ratas eran confinadas en un brazo iluminado con comida y, a continuacin, en
un brazo no iluminado sin comida, y en una prueba posterior deban elegir
entre los dos brazos. Esta versin se denomina condicionamiento de preferencia
de lugar (conditioned place preference) y el aprendizaje depende de procesos asociados con el condicionamiento emocional.

3.1.2. Experimentos de doble disociacin en humanos


Existen estudios de pacientes con lesiones cerebrales que demuestran dobles disociaciones, indicando tambin la existencia de mltiples sistemas de memoria paralelos.
Memoria declarativa y memoria emocional
En un trabajo de 1995 se estudiaron a pacientes con lesiones selectivas del
hipocampo o la amgdala. El experimento consista en una forma de condicio15.Triple disociacin significa que la lesin de la estructura A, pero no la lesin de B o C, produce dficits en la tarea X, pero no en la Y o la Z; que la lesin de B, pero no de A o C, afecta a la tarea Y, pero no
a la X o a la Z; y que la lesin de C, pero no la de A o B, deteriora la tarea Z, pero no X ni Y.

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namiento autonmico emocional en el que se debe asociar un estmulo neutro


(un color determinado) con un estmulo incondicionado (sonido muy alto).
Asimismo, se presentaban estmulos a los que no se asociaba ningn estmulo
incondicionado. La respuesta que se meda era los cambios en la respuesta galvnica de la piel. Los resultados mostraron lo siguiente:
a) El paciente con dao de la amgdala tena una respuesta normal al estmulo incondicionado, pero no desarroll respuestas condicionadas al estmulo
condicionado.
b) El paciente con lesin en el hipocampo mostr respuestas normales al estmulo incondicionado, as como un condicionamiento normal.
Despus de las sesiones de condicionamiento, se les pregunt a los sujetos sobre
los estmulos que haban experimentado y las relaciones entre los estmulos:
a) El paciente con lesin en la amgdala respondi de manera correcta.
b) El paciente con lesin en el hipocampo no se percat de los acontecimientos de la tarea ni de las relaciones entre los estmulos.
Aprendizaje de hbitos/habilidades y memoria declarativa
En 1996, se estudiaron pacientes con Parkinson que tenan lesionadas las aferencias al estriado y pacientes amnsicos con lesin en el lbulo temporal medial. Los
sujetos fueron entrenados en una tarea de aprendizaje probabilstico con el formato
de un juego para realizar predicciones del tiempo. La tarea implicaba predecir lluvia
o sol basndose en una baraja de cuatro cartas. En cada ensayo se presentaban a los
sujetos de una a tres cartas, haba, pues, catorce combinaciones diferentes. Cada
carta estaba asociada a resultado de sol slo de manera probabilstica (75%, 57%,
43% o 25%) cada vez. Despus de presentar las cartas en cada ensayo, el sujeto deba
decidir sol o lluvia y se le deca si haba acertado o no.
Como la tarea es probabilstica, es intil intentar recordar lo que suceda en los
ensayos anteriores, puesto que la misma combinacin de cartas puede dar lugar a
diferentes resultados. La informacin til es aprender la probabilidad asociada a
cada carta en particular y a las combinaciones, la cual se adquiere gradualmente
despus de muchos ensayos, como un hbito estmulo-respuesta.
&MJ Captulo VII, apartado 3. Grfico 92.

Los sujetos sin lesin mejoran gradualmente y al cabo de cincuenta ensayos


aciertan en un 70%, sin embargo:
a) Los pacientes con lesin en el estriado no muestran ningn tipo de aprendizaje.

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b) Los pacientes con lesin en el lbulo temporal fueron capaces de aprender la tarea.
Despus del entrenamiento en la tarea de la prediccin del tiempo, se elabor un cuestionario con preguntas de opcin mltiple sobre el tipo de estmulos,
materiales que se haban utilizado, etc.
a) Los pacientes con dao estriatal recuerdan los acontecimientos de la tarea
de manera correcta.
b) Los pacientes amnsicos con dao en el lbulo temporal no recuerdan
nada las caractersticas de la tarea ni tampoco haberla realizado.

3.1.3. Dnde estn y cuntos sistemas de memoria existen


As pues, los experimentos anteriores sugieren que existen diferentes sistemas de memoria.
1) Uno es para el aprendizaje flexible y declarativo de estmulos y depende
del lbulo temporal medial.
2) Otro incluye el sistema de aprendizaje de hbitos o aprendizaje estmulorespuesta y depende sobre todo del estriado.
3) Y el otro es para la memoria emocional y aprendizaje estmulo-refuerzo,
el cual se centra principalmente en la amgdala.
El hipocampo, el estriado y la amgdala parecen ser las estructuras ms importantes para cada tipo de memoria, si bien forman parte de sistemas ms amplios formados por ms estructuras.
Figura 7.10. Los tres sistemas de memoria principales y las estructuras asociadas a los mismos.
W&^t^^m^m^

&$eni0il3 f*r&$ffl$ritai

Iwefnwna fnOCfOftoI

Caractersticas
Episdica y semntica
Recuerdo consciente
Expresin flexible

Caractersticas
Reforzada
Seleccin de respuesta

Caractersticas

Estructuras
Hipocampo
Regin parahipocampal

Estructuras
Estriado
Cerebelo
Tronco del encfalo y
mdula espinal

Condicionada
Preferencias y aversiones
Estructuras
Amgdala
Hipotlamo
Sistema nervioso
autnomo y endocrino

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370

Fundamentos de Neurociencia

Aunque estos ltimos representan los tres sistemas principales, hay otros.
Por ejemplo, el sistema para los reflejos motores aprendidos que depende bsicamente del cerebelo; el sistema de la memoria de trabajo que depende de otro
sistema que implica la corteza prefrontal. Asimismo, es conveniente considerar
que la amgdala, aparte de su papel en el aprendizaje emocional, tambin participa en la liberacin de hormonas que pueden modular los diferentes tipos de
memoria.
Por tanto, cuntos sistemas de memoria existen? Si consideramos que la
memoria no es una entidad separada, o incluso varias entidades separadas, sino
ms bien el reflejo de la plasticidad existente en cada sistema funcional del cerebro,
tenemos que existen tantos sistemas de memoria como sistemas funcionales cerebrales. Por consiguiente, los esquemas anteriores son necesarios para simplificar el estudio; sin embargo, son probablemente provisionales y se modificarn
con futuros hallazgos.

3.2. Hbitos, habilidades y memoria procedimental


En este apartado se tratar de un ejemplo de memoria no declarativa, la memoria procedimental de hbitos y habilidades. Estos ltimos son importantes para el da
a da: aprendemos y ejecutamos diferentes acciones sin percatamos de que las efectuamos con rapidez y precisin. Por ejemplo, ahora cuando leis, estis ejecutando
de manera automtica unos movimientos oculares complejos y una comprensin
del texto que se han mejorado durante muchsimas horas de prctica.
Hasta ahora, nos hemos centrado en los sistemas cerebrales involucrados en
la formacin y retencin de las memorias declarativas, en parte porque la informacin declarativa es en la que pensamos por norma general cuando decimos
que recordamos algo. Asimismo, las bases neurales de la memoria no declarativa
son complejas, puesto que existen de diferentes tipos, las cuales parecen implicar distintas estructuras cerebrales.
Existen muchos ejemplos de memoria procedimental como cuando nos presentan a una persona y alargamos la mano para saludarla, cuando conducimos
un coche, cuando escribimos en el ordenador, cuando ponemos las manos por
delante, cuando caemos al suelo, cuando miramos el cielo en un da nublado y
nos hacemos una idea de la probabilidad de lluvia, cuando decimos gracias o por
favor en el contexto adecuado, etc. La eficacia o precisin con la que efectuamos
estas conductas depende de nuestra experiencia pasada y de las oportunidades
que hemos tenido para aprender y practicar.
Estructuras importantes para el aprendizaje procedimental
Las estructuras que parecen crticas para los hbitos y habilidades son el sistema estriatal y el sistema cerebelar. Para entender las bases neurales del apren-

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371

Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

dizaje procedimental sera conveniente refrescar la informacin anatmica


sobre los dos sistemas que se tratarn en este ncleo: estriado y cerebelo, as
como la corteza cerebral.
Estriado
Las conexiones anatmicas del estriado indican que no est relacionado directamente con el control del output motor, puesto que no conecta directamente con
ncleos motores del tronco o la mdula. En cambio, las conexiones con la corteza premotora y prefrontales sugieren que el estriado contribuye a funciones motoras superiores, como la planificacin y ejecucin de secuencias motoras complejas.
El estriado (o neoestriado) incluye los ncleos caudado y putamen, y es un
componente primordial de los ganglios bsales (que, asimismo, incluye el ncleo subtalmico, el globo plido y la sustancia negra), puesto que representa su
principal va de entrada de informacin. El estriado recibe inputs de toda la cor
teza (principalmente frontal y parietal) y enva outputs (por medio del globo plido y el ncleo subtalmico) a ncleos talmicos y reas corticales como la
corteza motora, premotora y prefrontal.
Cerebelo
El cerebelo recibe informacin cortical de un rea de la corteza ms restringida
que el estriado; slo inputs de reas sensoriomotoras. Asimismo, enva outputs, por
medio del tlamo, a la corteza; no obstante, la diana cortical est tambin ms restringida que la del estriado, slo enva al crtex premotor y motor. Asimismo, el cerebelo posee conexiones bidireccionales con la mdula espinal y el tronco del
encfalo. Sobre la base de estas conexiones, parece que el cerebelo contribuye ms
directamente a la ejecucin de los movimientos y a la adquisicin de hbitos en forma de reflejos aprendidos y ajustes corporales a los cambios.
El cerebelo consta de una corteza cerebelosa, la cual enva informacin dentro
del propio cerebelo a los ncleos profundos (entre ellos, el ncleo interpositus). El
cerebelo tiene unos circuitos internos muy regulares: la informacin del tronco
del encfalo llega a la corteza cerebelosa por medio de las fibras trepadoras y
musgosas que envan informacin a las clulas de Purkinje; los outputs de la corteza son a travs de las clulas de Purkinje, las que son inhibitorias y conectan
con los ncleos profundos.

3.2.1. El estriado y la memoria procedimental


A continuacin, se tratan diferentes estudios que demuestran que el estriado
es crtico para la memoria procedimental involucrada en la formacin de hbitos
conductuales.

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372

Fundamentos de Neurociencia

Estudios de lesin en animales


El experimento con ratas sobre la triple disociacin proporciona un ejemplo
de aprendizaje de hbitos que est bloqueado con la lesin del estriado. Las lesiones del estriado no afectaban, sin embargo, a las versiones declarativas y
emocionales del laberinto.
En la versin procedimental de la tarea, los animales aprenden a ir (varias veces) hacia los brazos iluminados de un laberinto radial para obtener refuerzo y
a no ir nunca a los brazos no iluminados porque no contienen refuerzo. La tarea
es constante da a da y el animal debe aprender estas regularidades. Algunos
brazos, los que tienen la bombilla encima, siempre contienen comida y la rata
adquiere gradualmente, mediante la repeticin, esta asociacin constante entre
la luz y la comida. Basndose en ello, el animal debe formar un hbito.
En primates existe una disociacin similar entre los efectos de las lesiones del
sistema hipocampal y el estriado. En monos, las lesiones que afectan al estriado
o a sus conexiones suponen efectos bien diferentes a los de las lesiones hipocampales. Cuando se lesiona el estriado, no hay ningn efecto en una tarea de
no apareamiento demorado con muestra, demostrando que el mono mantiene
la memoria declarativa y es capaz de discriminar estmulos visuales. Sin embargo, cuando se lesiona el estriado, el animal es incapaz de formar hbitos.
Un ejemplo de una tarea de aprendizaje de hbitos consiste en el hecho de
que el animal contempla dos estmulos visuales, un cuadrado y una cruz, y debe
aprender a asociar un refuerzo de comida slo con la cruz. Aunque se proporcionen repetidas exposiciones a esta situacin fija, los primates con lesin estriatal no la pueden aprender.
Estudios de lesin en humanos
Algunas enfermedades en humanos atacan los ganglios bsales produciendo
algunos efectos sobre la memoria que parecen encajar con el papel del estriado
en la memoria procedimental.
La enfermedad de Huntington provoca una degeneracin neuronal en todo
el cerebro, pero el estriado constituye uno de los focos principales. Estos
pacientes tienen dificultades para aprender tareas en las que una respuesta motora se asocia a un estmulo.
Los pacientes de Parkinson se caracterizan por una degeneracin de los inputs
de la sustancia negra al estriado. Estos pacientes poseen graves dificultades
para aprender hbitos, como por ejemplo, en la tarea de prediccin del tiempo que comporta la formacin de un hbito estmulo-respuesta.
Los pacientes de Parkinson y Huntington muestran dficits en diferentes tareas de aprendizaje de habilidades tales como mantener una aguja en contacto
con un objeto en movimiento, diferentes rompecabezas, lectura en espejo o la
tarea de tiempo de reaccin serial. La tarea de tiempo de reaccin serial o se-

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373

Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

cuencial consiste en mostrar un estmulo (p. ej., flash de luz, asterisco) en una
pantalla de ordenador. En cada ensayo, el sujeto debe apretar el botn correspondiente a la localizacin donde se ha presentado el estmulo. En el ensayo siguiente, el estmulo se presenta en otra localizacin. Las localizaciones se van
presentando en un orden repetitivo determinado. Los sujetos normales realizan
la respuesta cada vez con mayor rapidez y pueden transferir este aprendizaje a
otra tarea en la que los estmulos se presentan en un orden aleatorio. En cambio,
los pacientes de Huntington o Parkinson presentan graves dficits en esta tarea.
Aunque estos pacientes poseen disfunciones motoras, la dificultad en el
aprendizaje de hbitos no se correlaciona con la severidad de los dficits motores, sugiriendo que los dficits en la memoria procedimental son una consecuencia independiente de los problemas motores.
Estudios de registro de la actividad neuronal en animales
Los experimentos realizados con registros del estriado de la rata muestran
que las respuestas neurales de las clulas del estriado cambian a medida que el
animal va aprendiendo una tarea asociada a un refuerzo.
Figura 7.11. Respuestas cambiantes en el estriado durante el aprendizaje de un hbito.

a) La rata empieza en el final del brazo largo del laberinto en T y gira hacia la izquierda o la derecha en funcin
del tono de un sonido, b) El porcentaje de neuronas que respondieron en diferentes estadios de la tarea:
posicin de inicio, presentacin del sonido, giro hacia el brazo reforzado, conseguir el refuerzo. Cuando se va
alcanzando el aprendizaje, muchas clulas responden al inicio y al final, y pocas se activan durante el giro.

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374

Fundamentos de Neurociencia

En un laberinto en T, se sitan los animales al final de un brazo y, cuando avanzan por este ltimo, suena un tono. Un tono bajo indica al animal que debe girar a
la izquierda en el siguiente brazo para conseguir comida, y un tono alto indica que
debe girar a la derecha por el refuerzo. La actividad de las neuronas del estriado
cambia segn la fase de la tarea en la que se encuentre el animal. Cuando la rata
empieza a ejecutar la tarea, el porcentaje ms alto de neuronas responde cuando
gira hacia el brazo con el refuerzo. A medida que el aprendizaje progresa, este porcentaje decrece significativamente. Cuando la ejecucin ya es muy buena, muchas
neuronas se activan al inicio y al final del recorrido. Asimismo, muchas ms neuronas responden durante ms de una fase de la tarea.
Una interpretacin de estos cambios en los patrones de respuesta es que reflejan la formacin de un hbito, para el cual el estriado codifica una secuencia
de conductas iniciadas en la situacin del laberinto en T.
Se han llevado a cabo estudios similares en primates, registrando la respuesta
de neuronas de la sustancia negra, la cual proporciona el input principal al ncleo caudado. Se entrenaron los animales a responder a un sonido y se les proporcion zumo de manzana si respondan en dos segundos. Al inicio del
entrenamiento, las neuronas disparaban cada vez que se proporcionaba el refuerzo. Seguidamente, cuando los monos ya realizaban la tarea muy bien, las
mismas neuronas disparaban en respuesta al sonido que predeca el refuerzo.
Estudios de neuroimagen en humanos
Los estudios de neuroimagen funcional (con TEP o RMf) en humanos muestran resultados paralelos a los estudios neuropsicolgicos en pacientes, sugiriendo que el estriado se activa cuando los sujetos realizan tareas de aprendizajes de
hbitos motores o cognitivos.
Se observa un incremento en la actividad del estriado mientras los sujetos
realizan tareas procedimentales como la tarea de tiempo de reaccin secuencial
o el aprendizaje de secuencias de movimientos de dedos. La tarea de secuencias
de movimientos de dedos constituye una tarea de habilidad motora que consiste en el hecho de que los sujetos deben tocar el dedo pulgar con cada uno de los
otros dedos de la mano siguiendo una secuencia especificada, sin errores y de la
manera ms rpida posible. Asimismo, se ha demostrado activacin del estriado
en otras tareas de aprendizaje de hbitos no motores, sino cognitivos. Estas tareas son la de la prediccin de los tiempos con cartas o la lectura por medio de
un espejo.
3.2.2. El cerebelo y la memoria procedimental
Una estructura asociada desde hace mucho tiempo al aprendizaje motor es
el cerebelo. Su papel se ha estudiado principalmente en la formacin de adapta-

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

dones reflejas y condicionamiento clsico, aunque ltimamente se propone que


tambin participa en algunos aspectos del aprendizaje voluntario.
Estudios de lesiones en animales
Un modelo de aprendizaje que ha recibido mucha atencin es el reflejo condicionado de cerrar el prpado o condicionamiento de parpadeo. En este ejemplo
de condicionamiento clsico, los animales ms utilizados han sido los conejos.
Consiste en aparejar un tono (estmulo condicionado, EC) con un soplido de
aire (estmulo incondicionado, El) que se enva al ojo del animal. A la larga, el
animal se condiciona y cierra el prpado (respuesta condicionada, RC) cuando
oye el tono.
Se ha demostrado que las lesiones permanentes o la inactivacin reversible del ncleo interpositus del cerebelo perjudica la adquisicin y la retencin
(de una RC adquirida antes de la lesin) del reflejo condicionado de parpadeo. La inhibicin de la sntesis de protenas en este ncleo tambin impide
el establecimiento y la retencin del reflejo. Por otro lado, las lesiones de la
corteza del cerebelo interfieren en las respuestas condicionadas (en el timing
de las respuestas).
Otro condicionamiento que ha sido muy estudiado y en el cual las lesiones del cerebelo impiden su aprendizaje es el condicionamiento del reflejo vestbulo-ocular, un reflejo que sirve para mantener las imgenes estables en la
retina mientras se mueve la cabeza; se generan movimientos oculares que
son iguales en magnitud, pero en direccin contraria a los movimientos de
la cabeza.
En otro estudio se encontr que los animales (ratas) con lesin en el ncleo
interpositus no podan adquirir una tarea de condicionamiento aversivo, aunque
aprendan con normalidad una tarea de condicionamiento apetitivo. Los animales fueron entrenados en dos versiones de una tarea en las que era preciso
que apretaran una palanca cuando sonaba un tono; en la versin apetitiva apretaban la palanca para obtener comida y en la versin aversiva lo hacan para evitar un shock.
Hay plasticidad en el cerebelo?
Parece que en el condicionamiento de parpadeo, el ncleo interpositus y la
corteza cerebelosa que lo cubre son lugares de plasticidad. En esta rea, donde
se producen interacciones entre las fibras musgosas y trepadoras, puede obtenerse DLP. La DLP constituye una buena candidata como mecanismo sinptic
subyacente a este condicionamiento; se propone que las clulas de Purkinje
(que son inhibitorias) responden menos a los inputs y as reducen su control inhibitorio de las neuronas del ncleo interpositus.
En otros estudios, se proporciona entrenamiento "acrobtico" a las ratas,
de manera que se consigue que adquieran habilidades motoras complejas necesarias para atravesar una serie de obstculos, tales como mover barreras,

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376

Fundamentos de Neurociencia

mantener el equilibrio en una especie de columpio y en una cuerda floja.


Con este entrenamiento, las ratas desarrollaron una capa ms ancha de fibras
paralelas en el crtex cerebeloso y un mayor nmero de sinapsis con las clulas de Purkinje.
Estudios de registro de la actividad neuronal en animales
Durante el curso del condicionamiento de parpadeo, las neuronas en el ncleo interpositus y la corteza cerebelosa desarrollan un aumento en su tasa de
descarga cuando aparece el EC. Durante ensayos de extincin, en los cuales se
presenta el EC sin ir seguido del El, el RC va desapareciendo y las clulas del interpositus dejan de disparar.
Estudios de lesiones en humanos
Ciertos estudios en humanos han demostrado que el cerebelo posee un
papel primordial en el aprendizaje de hbitos motores, en el condicionamiento clsico y en otras formas de adaptacin motora. Algunas de las tareas
y respuestas en las que los pacientes con lesiones cerebelosas han mostrado
problemas son las siguientes:
Las respuestas condicionadas de parpadeo.
La adaptacin a unas gafas que deforman la visin.
Tareas de aprendizaje de hbitos, como trazado observndose en un espejo, tarea de tiempo de reaccin secuencial.
Planificacin de la secuencia de acciones en una tarea de resolucin de
problemas.
Tareas en las que deben juzgar el intervalo temporal entre pares de tonos.
Estudios de neuroimagen en humanos
Estudios de neuroimagen funcional han documentado cambios en la activacin del cerebelo asociados a tareas motoras:
Aprendizaje de secuencias de movimientos de dedos.
Aprendizaje en la tarea de tiempo de reaccin secuencial.
Aprendizaje de tareas de dibujo o trazado.
Y tambin se han encontrado aumentos en la activacin del cerebelo en varias tareas no motoras:
Discriminacin sensorial.
Generacin verbal (se presenta un nombre, p. ej., pelota, y el sujeto debe
decir un verbo adecuado, p. ej., chutar).

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

3.3. Memoria emocional y modulacin de la memoria


La memoria y la emocin se influyen recprocamente. Por un lado, la emocin
constituye un output conductual y sirve como tal para expresar los recuerdos; las
consecuencias de la memoria, cuando recordamos algo, a menudo implican expresin emocional (por ejemplo con la inflexin del lenguaje y el sudor de las manos).
Por otro lado, los acontecimientos que ocurrieron en torno a experiencias emocionales suelen recordarse mejor o de una manera muy vivaz.

3.3.1. La amgdala
La amgdala o complejo amigdaloide se encuentra en el interior del lbulo temporal, justo por delante del hipocampo.
Figura 7.12. Situacin de la amgdala en el cerebro.

Si mirramos el interior del cerebro humano, veramos la amgdala


en las profundidades del lbulo temporal, en una posicin anterior
al hipocampo.

La amgdala est en una posicin central entre el procesamiento de la informacin cortical, la circuitera del sistema lmbico y los outputs hipotalmicos que intervienen en los mecanismos de respuesta mediatos para el tronco del encfalo.
La amgdala recibe informacin multimodal (visceral, inputs talmicos especficos con informacin sensorial, informacin de reas de asociacin de la corteza). La conectividad intrnseca de la amgdala combina dichos inputs y
orquesta un gran abanico de influencias en el comportamiento. Por ejemplo,
proyecta a las reas talmicas y corticales de las que recibe informacin, enva
influencias a otros sistemas relacionados con otras formas de memoria (estria-

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Fundamentos de Neurociencia

do, hipocampo), as como posee outputs en los sistemas autonmico, endocrino


y motor, que generan las respuestas corporales de la expresin emocional.
Estas conexiones y la investigacin reciente con lesiones y registros indican
que la amgdala parece ser una estructura clave para el aprendizaje y la memoria
emocional, as como parece importante para la modulacin de la memoria.

3.3.2. Memoria emocional


La experiencia puede cambiar la manera en que sentimos lo que se procesa. La
manera como evaluamos la informacin (p. ej., si aadimos sentimientos positivos
o negativos a un estmulo, nuestras preferencias y aversiones) es producto inconsciente del aprendizaje. Sentimos de una manera determinada un tipo de comida,
un lugar o un estmulo supuestamente neutro, como un tono, a causa de las experiencias que han sido asociadas con determinadas comidas, lugares, tonos.
Podemos encontrar una demostracin del aprendizaje inconsciente sobre
gustos y aversiones en el estudio del efecto de la "mera exposicin". Se presentaron fotos de formas geomtricas con un tiempo de exposicin muy rpido (1
milisegundo por forma). En un test de memoria posterior, los sujetos no reconocieron como familiar ninguna de las figuras que haban visto. En cambio,
mostraron preferencias por las formas que haban visto cuando las comparaban
con otras totalmente nuevas. As, los sujetos haban desarrollado juicios positivos sobre el material que haban visto, aunque no eran conscientes de haberlo
visto con anterioridad. Parece que el aprendizaje que implica emociones puede
realizarse con independencia de la cognicin consciente.
Estudios con animales
Tal como vimos en el ncleo "el papel de la amgdala en las emociones",
la biologa del aprendizaje emocional se ha estudiado en una tarea de condicionamiento clsico denominado miedo condicionado. La rata o ratn se sita
en una caja cuyo suelo puede ser electrificado; de manera que proporciona
un leve shock (estmulo incondicionado, El) en las patas del animal. Al cabo
de un par de minutos, se presenta un tono (estmulo condicionado, EC) seguido del shock. Despus de una o dos veces de aparejar el EC y el El, el animal responde al tono, presentado en cualquier ambiente, como si le tuviera
miedo o estuviera ante una amenaza o peligro: se queda quieto, se le eriza el
pelo, aumenta su tasa cardaca, etc. La respuesta de miedo aprendido es eliminada con la lesin bilateral de la amgdala.
El circuito que parece importante para el aprendizaje del miedo condicionado se basa en el hecho de que la informacin del EC y del El convergen en la
amgdala. Esta ltima enva informacin a diferentes estructuras, de manera
que posibilita la expresin del miedo.

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

La informacin del tono parece llegar a la amgdala (al ncleo basolateral) a


partir de reas sensoriales del tlamo que procesan en primer lugar el estmulo
y a partir de la corteza perirrinal e insular. El ncleo central de la amgdala es
crtico para comunicar el estado de miedo al ingente nmero de sistemas que
actan juntos para expresar la respuesta del organismo al miedo.
Existen estudios de registro de la actividad neuronal que muestran cambios
en la actividad neural del ncleo central de la amgdala paralelos a la emergencia de la RC. Otros experimentos demuestran plasticidad en los campos receptores de las neuronas del tlamo, del crtex auditivo y de la amgdala
basolateral.
Otra tarea utilizada para estudiar las bases neurales del aprendizaje emocional es la potenciacin de la respuesta de sobresalto. Muchas especies, incluso los humanos, se asustan ms ante un ruido fuerte si antes ya estaban
en un estado de miedo o activacin. La tarea consiste en aparejar un estmulo en principio neutro (p. ej., una luz) con un shock. Despus, otro estmulo
(ruido fuerte) se presenta slo o en presencia de la luz. El reflejo de sobresalto
(un salto) es mayor cuando el ruido se presenta junto con la luz que cuando
se presenta solo.
Figura 7.13. Potenciacin de la respuesta de sobresalto.

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Fundamentos de Neurociencia

La amgdala no es necesaria para la respuesta de sobresalto, pero s que lo es


para la potenciacin de la respuesta mediante el miedo; la amgdala, pues, posee
una influencia modulatoria sobre el circuito del reflejo de sobresalto.
La amgdala no slo es necesaria para el miedo aprendido o para potenciar la
respuesta de susto, sino tambin participa en la capacidad bsica para expresar
el miedo:
Con una lesin de la amgdala, se produce un sndrome que se caracteriza
por una disminucin en la respuesta a los estmulos afectivos; los animales devienen ms tranquilos y no muestran signos de miedo.
La estimulacin de la amgdala puede producir un patrn complejo de
comportamiento y cambios en las respuestas autonmicas que se parecen
al miedo.
Estudios en humanos
Pese a que la circuitera del miedo condicionado y otras tareas, incluyendo
la amgdala y sus conexiones, se ha estudiado ms en ratas, la amgdala tambin
posee un papel importante en el aprendizaje del miedo en humanos.
Cuando se asocia un tono neutro (EC) a un ruido fuerte (El), despus de distintos apareamientos, los sujetos exhiben signos de activacin emocional cuando se presenta el tono. Uno de los signos de activacin consiste en cambios en
la sudoracin, como un aumento de la conductancia de la piel.
Los pacientes con lesin de la amgdala no desarrollan una reaccin emocional al EC, si bien pueden explicar que un tono (EC) iba seguido, por lo general,
de un ruido fuerte (El). Podis consultar los experimentos de doble disociacin
en humanos (memoria declarativa / memoria emocional) del apartado "Mltiples sistemas de memoria en el cerebro".
El paciente H.M. tena una lesin completa del lbulo temporal medial, incluyendo la amgdala. No es sorprendente, pues, que resistiera condiciones duras o desagradables sin quejarse, o que no produjera una respuesta galvnica de
la piel normal. Tampoco era capaz de identificar algn estmulo como doloroso,
si bien su percepcin no estaba alterada.
Las lesiones selectivas de la amgdala tambin producen dficits en el reconocimiento de expresiones faciales de emociones, sin afectar al lenguaje, la percepcin o la memoria de las caras.
Existen datos electrofisiolgicos en monos y en humanos que muestran que
las neuronas de la amgdala responden a las caras. Asimismo, un estudio reciente con RMf demostr que la amgdala se activa preferentemente como respuesta
a la visin de caras que expresan miedo y no a la visin de caras neutras. En
otros estudios de neuroimagen, se han detectado cambios en la actividad de la
amgdala cuando los sujetos vean escenas que producan miedo o cuando pacientes psiquitricos recordaban acontecimientos traumticos del pasado.

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

Todos estos datos en humanos y animales indican que la amgdala constituye un "sistema de ejecucin" para analizar la informacin afectiva y para la expresin de la respuesta emocional.
Participa la amgdala en el almacenamiento de la informacin emocional?
Si bien la amgdala es esencial para el desarrollo de los recuerdos basados en el
miedo y otras emociones (tambin las positivas), no se sabe si los recuerdos mismos
se almacenan en la amgdala y todava hay controversia al respecto. Una posibilidad es que los cambios neuronales que representan el miedo aprendido u otras
emociones tengan lugar en neuronas de reas corticales, incluyendo las cortezas perirrinal e insular, las cuales proyectan a la amgdala; podra ser que esta ltima fuera
la estructura mediante la cual estos cambios fueran integrados y, despus, enviados
a otras reas cerebrales. Otra posibilidad es que la amgdala almacene informacin
sobre respuestas emocionales aprendidas, positivas o negativas. Si fuera as, es probable que slo el componente emocional de la memoria se almacenara en la misma, mientras que otros componentes (como el recuerdo de qu debera hacerse si
la situacin emocional se repitiera) se almacenaran en otras reas.

3.3.3. Modulacin de la memoria


Existen muchos datos que indican que los recuerdos asociados a emociones
fuertes son ms vivaces, precisos y estables que los recuerdos de acontecimientos ms ordinarios o neutros. Ello tiene sentido adaptativo, puesto que de este
modo los organismos recuerdan mejor los acontecimientos importantes. Un
ejemplo de aquellos recuerdos detallados e intensos que se almacenaron una
vez y que pueden durar toda la vida son los acontecimientos que fueron sorprendentes y cargados de emocin. Por ejemplo, el recuerdo de qu hacais,
dnde estabais y con quin cuando os enterasteis que dos aviones de pasajeros
haban chocado contra las torres gemelas de Nueva York.
Existen mecanismos neurales especficos que modulan (facilitan o deterioran) la
fuerza de los recuerdos que se acaban de formar. Se piensa que la amgdala podra
ser una estructura clave en la modulacin de la memoria16 por dos vas:
l.Una de las caractersticas de los sistemas moduladores de la memoria es que si bien participan (facilitando o deteriorando) en el almacenamiento de la memoria, no son necesarios para la recuperacin
de la informacin una vez esta ltima ya se ha almacenado. Otra caracterstica es que su papel est limitado en el tiempo. Los tratamientos postentrenamiento afectan al almacenamiento de la memoria
durante un tiempo limitado despus del aprendizaje. Por ltimo, los sistemas moduladores de la
memoria son potencialmente capaces de influir sobre todos los sistemas de memoria (declarativa, procedimental, etc.).

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382

Fundamentos de Neurociencia

La activacin de la amgdala modula la memoria aumentando la arousal


y la atencin durante las experiencias de aprendizaje.
La amgdala modula la consolidacin de la memoria a causa del efecto de las
hormonas que se liberan en situaciones de estrs moderado o activacin.
Las hormonas de estrs (catecolaminas, glucocorticoides, opioides) actan
como moduladores endgenos para la memoria de los acontecimientos que
causaron su liberacin.
La amgdala es la regin cerebral ms claramente implicada en los efectos
moduladores sobre la memoria de drogas y hormonas. La estimulacin directa
de la amgdala puede modular la memoria, y los efectos de dicha estimulacin
en la memoria dependen de la integridad de las glndulas adrenales. Aparte de
la amgdala, otras regiones cerebrales como el sistema septohipocampal, el ncleo caudado y el prosencfalo basal podran estar involucrados en los efectos
moduladores de drogas y hormonas sobre la memoria.
Los mecanismos moduladores de la memoria se fundamentan, al menos en
parte, en los efectos de la activacin emocional sobre la memoria, por medio de
la amgdala.
Estudios con animales
En animales de laboratorio se ha observado que las experiencias ligeramente
estimulantes producen la liberacin de una variedad de hormonas en la sangre
y el cerebro. Cuando se inyectan estas mismas hormonas en los animales poco
despus de que se hayan entrenado en una tarea de aprendizaje, los animales
retienen mejor el entrenamiento.
Las hormonas de estrs actan a travs de la amgdala, puesto que las lesiones
de esta ltima o de la estra terminal (su va de aferencias-eferencias ms importante) bloquean la modulacin de la memoria de muchas drogas y hormonas.
Cuando la amgdala se activa, puede hacer que la corteza cerebral se active y se
facilite el procesamiento de los estmulos presentes; tambin las conexiones anatmicas entre la amgdala y el hipocampo podran influir sobre la memoria declarativa directamente.
Estudios en humanos
Existen experimentos que demuestran el papel de la amgdala en la facilitacin de la memoria en humanos. Unos sujetos voluntarios observaron unas diapositivas al mismo tiempo que escuchaban una historia. La historia y las
diapositivas explicaban que un chico fue atropellado por un coche y fue llevado
al hospital para una operacin de emergencia.
Los sujetos voluntarios experimentaron una gran activacin emocional
durante la parte central de la historia (la que explicaba el accidente y la
ciruga).

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383

Captulo VII. Neurociencia Cognitiva...

Tambin recordaban esta parte de la historia mejor que las partes inicial
y final (que explicaban acontecimientos relativamente neutrales).
La parte central de la historia era recordada mejor por estos sujetos que
por otras personas que vean las mismas imgenes, pero escuchaban una
historia que interpretaba las diapositivas de manera no emocional (el chico haba visto algunos coches destrozados y tambin fue testigo de un simulacro de emergencia en un hospital). Los pacientes con lesiones
restringidas en la amgdala recordaron las partes no emocionales de la historia tan bien como los sujetos voluntarios sanos; sin embargo, no posean la tendencia normal a recordar la parte emocional de la historia
mejor que las otras dos partes.
Sujetos que reciban antagonistas -adrenrgicos (antagonistas de catecolaminas) no mostraron facilidad de la memoria declarativa por el componente emocional de la historia. La administracin de agonistas enrgicos
potencia la memoria de la parte emocional del relato.
Estos resultados sugieren que el aumento de la memoria por las emociones
resulta de la influencia de la amgdala y el efecto enrgico en el sistema de la
memoria declarativa.
La importancia de la amgdala por el recuerdo emocional se constat tambin en un estudio de neuroimgenes con TEP. Se mostraron pelculas neutras o
emocionalmente desagradables mientras se utilizaba un escner TEP. Tres semanas despus y sin aviso previo, se pas un test de memoria para determinar el
recuerdo de las pelculas.
Tal como era de esperar, los sujetos recordaban mejor las pelculas emocionalmente activantes que las neutras.
La actividad de la amgdala cuando se estaban mirando las pelculas por
primera vez correlacionaba de manera altamente significativa con el nmero de pelculas que recordaban subsecuentemente.

3.4. Memoria de trabajo y corteza prefrontal


3.4.1. Qu es la memoria de trabajo?
La memoria de trabajo se utiliza para mantener informacin on-line durante
unos segundos y sirve como base para realizar actividades cognitivas bsicas
como comprensin, razonamiento y resolucin de problemas. El concepto de
memoria de trabajo constituye una elaboracin de una distincin previa de la
memoria a corto plazo, la cual es la capacidad de mantener tems brevemente
en la conciencia para despus repetirlos o identificarlos.

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Fundamentos de Neurociencia

Otro concepto a destacar es el de consolidacin. La informacin sensorial se


puede mantener temporalmente en la memoria a corto plazo; sin embargo, para
almacenarla a largo plazo se requiere el proceso denominado consolidacin. No
toda la informacin es consolidada, mucha se olvida.
El concepto de memoria de trabajo surgi para intentar solucionar varios "defectos" del almacenaje a corto plazo. Esta memoria se utiliza para mantener informacin
on-line, que sirve como base para realizar actividades cognitivas bsicas como comprensin, razonamiento y resolucin de problemas. Representa algo similar a un almacn con capacidad limitada para realizar operaciones mentales.
Requiere la integracin de la informacin perceptiva actual con el conocimiento almacenado, el cual puede provenir del pasado distante o de alguna experiencia reciente que no tenemos delante.
Hoy da se considera que la memoria de trabajo es algo ms que un almacn
a corto plazo. Implica un reconocimiento y una comprensin de los estmulos,
necesitando de este modo la recuperacin a largo plazo del estmulo (por ejemplo, el significado de una palabra o el reconocimiento de un objeto). Adems de
almacenar la informacin sobre el estmulo que se est presentando, la memoria
de trabajo a menudo implica una manipulacin cognitiva (por ejemplo, agrupar, ordenar u otro tipo de razonamiento).

3.4.2. Qu es la corteza prefrontal?


Una de las diferencias anatmicas ms obvias entre los primates (especialmente
los humanos) y otros mamferos es que aqullos poseen un gran lbulo frontal. La
parte ms anterior del lbulo frontal, el crtex prefrontal est particularmente muy
desarrollado en humanos. Dentro de la corteza prefrontal se consideran varias subdivisiones, el crtex prefrontal lateral, el prefrontal ventromedial y el angulado anterior. Cada una de dichas subdivisiones parece estar asociada a diferentes
funciones. El lateral ha estado ms relacionado con la memoria de trabajo, mientras
que el ventromedial parece representar el enlace entre las cogniciones y las emociones. El cingulado anterior se relaciona con la atencin.
Comparando las funciones de las reas corticales sensoriales y motoras, las
funciones de la corteza prefrontal son mucho menos conocidas. Debido a su
gran desarrollo en los humanos, con frecuencia se asume que la corteza prefrontal es la responsable de las caractersticas que nos distinguen de otros animales
como, por ejemplo, la autoconciencia y la capacidad de planificacin compleja
y resolucin de problemas.
Una razn para pensar que la corteza prefrontal se relaciona con el aprendizaje
y la memoria es que est interconectada con el lbulo temporal y estructuras dienceflicas (hipotlamo y ncleos del tlamo) muy implicadas en estos procesos. Por
otro lado, los estudios de lesiones y de registro apoyan su papel en la memoria.

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva...

3.4.3. Estudios de lesiones en animales


Una de las primeras pruebas que sugirieron que la corteza prefrontal es importante para el aprendizaje y la memoria provino de experimentos realizados
en los aos treinta, utilizando una tarea de respuesta demorada.
En esta tarea, un mono ve primero comida en un agujero bajo una de dos
tapas idnticas en una mesa que tiene justo enfrente. A continuacin, hay un
periodo de demora durante el cual el animal no ve la mesa. Por ltimo, el animal puede ver la mesa de nuevo y recibe la comida como refuerzo si elige el agujero correcto.
Las lesiones de la corteza prefrontal impiden seriamente la realizacin de la
tarea de respuesta demorada y otras tareas similares que incluyen un periodo de
demora. Adems, los primates ejecutan la tarea peor a medida que el periodo de
demora se alarga. Estos dficits no implican un dficit general para formar asociaciones o un dficit en la memoria de reconocimiento. En un experimento
para evaluar la memoria asociativa, los dos agujeros se cubrieron con estmulos
visuales: uno se asociaba a la comida y el otro nunca tena comida debajo. Las
lesiones prefrontales no deterioran la ejecucin de esta tarea. Los animales no
deben mantener on-line ninguna informacin durante el periodo de demora,
puesto que la asociacin es siempre constante.

3.4.4. Estudios de lesiones en humanos


Experimentos en humanos muestran que la corteza prefrontal est involucrada en la memoria de trabajo para la resolucin de problemas y la planificacin de la conducta. Los pacientes con lesiones prefrontales presentan
una contradiccin clnica. En su conducta diaria es difcil detectar un trastorno neurolgico. No muestran trastornos obvios en su capacidad de percepcin, el lenguaje, la inteligencia, etc. Sin embargo, cuando se utilizan
tests ms sensibles y especficos, se puede ver con claridad cmo dichas lesiones alteran la cognicin normal y se producen muchos problemas en la
funcin memorstica.
Recordemos, por ejemplo, el caso de Phineas Gage. Este paciente tuvo una lesin del lbulo prefrontal causada por una barra de hierro y mostraba, entre
otros problemas, dificultades para mantener el curso de la conducta que estaba
realizando, para planificar y organizar sus comportamientos, obstinacin para
realizar conductas que no eran adecuadas, etc.
Una variante de la tarea de respuesta demorada es la tarea de alternancia demorada. Aqu, una respuesta correcta requiere que el sujeto elija la localizacin
opuesta a la que se reforz con anterioridad. Los pacientes con lesiones frontales

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Fundamentos de Neurociencia

tienen muchos problemas en esta tarea, indicando que tienden a perseverar; es


decir, a volver a la misma localizacin en ensayos sucesivos.
Una tarea muy aceptada que muestra estos problemas asociados al dao de
la corteza prefrontal es el test de eleccin de cartas de Wisconsin. A la persona se
le pide que ordene una baraja de cartas que poseen un nmero variable de formas geomtricas de colores. Las cartas se pueden ordenar segn tres criterios:
el color, la forma o el nmero de smbolos que contienen. Al inicio del test no
se le dice al sujeto qu criterio seguir. No obstante, el sujeto aprende cul es
la categora de ordenacin que se est siguiendo en cada ensayo cuando, al ordenar las cartas y ponerlas en pilas es informado de cundo comete un error.
Cuando pone diez cartas correctamente, el criterio cambia y la rutina empieza
de nuevo.
Esta tarea contiene un componente claro de memoria de trabajo: los sujetos deben mantener en mente el criterio actual, actuar de acuerdo con el mismo, y despus seleccionar y mantener uno nuevo.
Las personas con lesiones prefrontales tienen grandes dificultades cuando se
cambia el criterio de ordenacin de las cartas; continan perseverando y aplicando
una regla que ya no es vlida. Parece como si tuvieran dificultades para utilizar la
informacin reciente para cambiar su conducta.
En otro tipo de tareas tambin se observa un dficit parecido. Por ejemplo, se pide a una persona con lesin prefrontal que trace un camino a travs
de un laberinto dibujado en un papel. El paciente prefrontal entiende la tarea, pero comete los mismos errores muchas veces, volviendo a calles sin salida. Es decir, estos pacientes no son flexibles para aprender a partir de su
experiencia reciente.
Los pacientes prefrontales tambin muestran problemas de memoria en tareas
en las que deben recordar el orden temporal de acontecimientos recientes.

3.4.5. Estudios de registros de neuronas en animales


Las neuronas del crtex prefrontal presentan una gran variedad de tipos de
respuestas, algunas de las cuales parecen sugerir un papel en la memoria de trabajo. En un estudio, se registra la actividad neuronal de la corteza prefrontal
cuando un mono est realizando la tarea de respuesta demorada. Existen neuronas que responden cuando el animal ve la localizacin de la comida y cuando
realiza la eleccin, pero no se activan durante el periodo de demora; la actividad
de dichas clulas correlaciona simplemente con la presentacin del estmulo.
En cambio, otras neuronas aumentan su tasa de descarga durante el intervalo
de demora; este aumento en la actividad se puede relacionar con la retencin de
la informacin que se necesita para elegir correctamente despus de la demora,
es decir, la memoria de trabajo.

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Captulo VIL Neurociencia Cognitiva.

Figura 7.14. Respuestas neurales en el crtex prefrontal de monos.

Los dos histogramas muestran la actividad de las neuronas (puntas/sec) mientras el animal realizaba una tarea
de respuesta demorada, a) Esta clula responde en la primera y tercera fase del ensayo, cuando se le ensea
y cuando elige la comida, b) Esta clula se activa con mayor fuerza durante la fase de demora, en la que
no ve ningn estmulo.

3.4.6. Estudios de neuroimgenes en humanos


Los estudios con neuroimagen funcional han proporcionado ms pruebas
que el crtex prefrontal, en concreto el lateral, es esencial para la memoria de
trabajo. Algunos ejemplos son:
En un estudio con RMf, los sujetos vean entre catorce y quince figuras
abstractas que podan ser de diferentes colores. Estas formas podan aparecer en una de veinte localizaciones diferentes y se presentaban cada 1.5
s. En la tarea de memoria de trabajo, los sujetos deban levantar un dedo
cada vez que una figura apareca en una localizacin que haba sido ocupada por otro estmulo previo; as los sujetos necesitaban poner al corriente continuamente las localizaciones de los estmulos. Para la tarea de
control no haba demandas memorsticas, slo era preciso que respondie-

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Fundamentos de Neurociencia

ran cuando apareca una forma con un color determinado. Se observ un


aumento de actividad en la corteza prefrontal durante la tarea de memoria de trabajo, sobre todo en el hemisferio derecho.
En un estudio de TEP tambin se observ una activacin en la corteza pre
frontal mientras los sujetos realizaban una tarea de respuesta demorada
espacial.

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Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva.

Captulo VIII
Neurociencia cognitiviva.
Especializacin hemisfrica y lenguaje

1. Especializacin hemisfrica
1.1. Especializacin hemisfrica: aspectos anatmicos
El cerebro est dividido en dos hemisferios unidos por medio de las fibras comisurales. Dichos hemisferios difieren en algunas caractersticas anatmicas importantes, lo que est relacionado con las diferentes propiedades funcionales
que presentan. Empezaremos estudiando el aspecto anatmico que diferencian
a ambos hemisferios para pasar a estudiar las diferencias funcionales en apartados posteriores.

1.1.1. Asimetras anatmicas


Los primeros datos sobre asimetras anatmicas entre los dos hemisferios cerebrales fueron obtenidos al final de la dcada de los sesenta por Norman Geschwind y Walter Levistky, por medio del estudio post-mortem de cien cerebros
humanos. Estos autores observaron cmo una regin del lbulo temporal, conocida como planum temporale, era mayor en el hemisferio izquierdo en un 65%
de los cerebros examinados, mientras que slo era mayor en el hemisferio derecho en un 11% de los cerebros. En un 24% de los casos no haba diferencias en
el tamao de los dos planum temporale.
El planum temporale izquierdo puede llegar a ser diez veces mayor que el derecho. En cambio, en los casos en que es mayor el planum temporale del hemisferio derecho, la asimetra est menos marcada. El inters por el planum
temporale surgi de algunos datos previos, que se han confirmado con posterioridad, sobre asimetras en la cisura de Silvio. Esta ltima separa el lbulo temporal de los lbulos frontal y parietal, y en los diestros, la cisura del hemisferio
izquierdo suele ser ms larga y sigue un ngulo menos pronunciado que la del

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Fundamentos de Neurociencia

hemisferio derecho. Esta asimetra est presente en la misma proporcin que la


referente al planum temporale.
Figura 8.1. Asimetra del planum temporale.

En el dibujo podis observar representado un corte axial del cerebro


en el planum temporale que, como puede notarse, ocupa ms extensin
en el hemisferio izquierdo.

La existencia de estas asimetras en la cisura de Silvio hace que las estructuras


corticales que la rodean, o regiones perisilvianas, tambin muestren diferencias entre los dos hemisferios. Es el caso del oprculo temporal, que incluye el planum tem
porale, pero tambin los oprculos parietal y frontal, por regla general tambin
mayores en el hemisferio izquierdo. En Neuroanatoma, el trmino oprculo se refiere a las porciones de los lbulos frontales, temporales y parietales que cubren el
lbulo de la nsula, que es la corteza que encontramos al fondo de la cisura de Silvio.
Asimetras medidas con neuroimagen
Adems de las ya mencionadas, se han observado asimetras en otras regiones corticales y subcorticales, as como en la morfologa de grandes estructuras anatmicas. Las tcnicas de neuroimagen, por ejemplo, han
permitido medir importantes asimetras en el sistema ventricular o en la propia morfologa de los hemisferios cerebrales. En general, el ventrculo lateral
izquierdo es mayor que el derecho, y la principal diferencia se localiza en el
asta occipital. Entre los individuos diestros, un 60% presenta un asta occipital izquierda mayor, por slo un 10% que presentan un asta occipital derecha mayor. Del mismo modo, en la mayora de los casos la morfologa de los
dos hemisferios no es simtrica. En un 78% de los diestros, la zona occipital
izquierda se extiende ms con posterioridad y es ms ancha que la zona occipital derecha. En el lbulo frontal, en cambio, el hemisferio derecho se extiende ms con anterioridad y es ms ancho que el izquierdo. Esta
caracterstica anatmica se conoce con el nombre depetalia occipital y petalia
frontal, respectivamente.

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Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva.

1.1.2. Causas y relevancia funcional de las asimetras anatmicas


No se conoce con certeza el porqu de las asimetras anatmicas que muestran algunas regiones cerebrales. No obstante, el hecho de que la asimetra del
planum temporale, por ejemplo, ya sea visible en el feto a las veintinueve semanas de gestacin, nos permite pensar que estas asimetras son el resultado de diferencias en el desarrollo de los dos hemisferios cerebrales.
Existen varios factores que pueden afectar al desarrollo cerebral del feto,
como las hormonas. Algunos autores han propuesto que las asimetras podran
ser consecuencia de una proliferacin neuronal simtrica seguida de una muerte
neuronal asimtrica. Estos procesos de proliferacin y muerte neuronal estaran,
de algn modo, controlados por factores bioqumicos, como las hormonas. De
hecho, adems de las asimetras anatmicas, tambin es posible observar asimetras bioqumicas entre los hemisferios cerebrales, aunque estas ltimas han
sido mucho menos estudiadas.
En cualquier caso, es conveniente tener muy presente que, para una estructura determinada, no todos los cerebros presentan el mismo grado de asimetra.
Las asimetras anatmicas no se deben considerar slo en tres grupos (superioridad del lado izquierdo, superioridad del lado derecho o ausencia de asimetra).
Las asimetras anatmicas representan un continuo, en el cual, entre las asimetras extremas en ambas direcciones, podemos encontrar una infinidad de
posibilidades intermedias. Por ejemplo, si consideramos que las asimetras anatmicas constituyen la base de las asimetras funcionales, cuando una estructura cerebral determinada en un individuo presente una ligera asimetra
anatmica a favor del lado izquierdo, la funcin dependiente de esta estructura
puede ser mucho ms parecida a la de un individuo con una ligera asimetra
anatmica a favor del lado derecho en esta misma estructura que a la de un individuo con una gran asimetra a favor del lado izquierdo.
Algunas estructuras cerebrales, como el planum temporale, son mayores en el
hemisferio izquierdo en la mayora de los individuos.

1.2. Preferencia manual


La preferencia manual, con un claro sesgo poblacional hacia la derecha,
constituye la manifestacin ms evidente de la asimetra cerebral. La preferencia por un lado del cuerpo no se limita a la mano, as como existe predileccin
por una de las piernas, por uno de los ojos o por uno de los dos odos. No obstante, la preferencia manual es la que ha sido ms estudiada.
La preferencia manual derecha se observa en todas las culturas del mundo. Asimismo, se ha podido comprobar cmo el hombre ha tenido preferencia por el uso de la mano derecha desde su aparicin en la tierra. Estudiando

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Fundamentos de Neurociencia

la forma de las herramientas construidas por los hombres primitivos, por


ejemplo, se encuentra un porcentaje de diestros idntico al actual. Del mismo modo, la preferencia manual derecha no es exclusiva del ser humano, y
se observa en muchas especies de mamferos, desde el ratn hasta el chimpanc, lo que indica que la especializacin hemisfrica es producto de la evolucin natural.

1.2.1. Distribucin de la preferencia manual


Para saber si un sujeto es diestro o zurdo, existen diferentes mtodos. El ms
usado, sin embargo, es el del cuestionario que pregunta al sujeto con qu mano
realiza algunas actividades habituales de la vida diaria, como escribir, comer con
cuchara, cortar el pan, lanzar una piedra, cepillarse los dientes o abrir una caja.
En la poblacin general, el porcentaje de diestros se sita alrededor del 90%, lo
que indica que en la mayora de los individuos el hemisferio izquierdo es dominante sobre el derecho.
Del mismo modo que las asimetras anatmicas, la preferencia manual se debera entender como una variable continua, y no como una dicotoma absoluta
entre diestros y zurdos. As pues, habra individuos diestros y zurdos extremos;
sin embargo, la mayora de la poblacin se situara entre ambos extremos, con
un claro sesgo, eso s, hacia la dominancia derecha. En cualquier caso, en un
mismo individuo pueden existir diferentes grados de preferencia dependiendo
de la actividad manual de que se trate.
Los individuos que no tienen una preferencia manual claramente definida se
denominan ambidiestros. Por otro lado, aquellos que poseen una clara preferencia manual, derecha o izquierda, pero realizan algunas actividades de manera
preferente con la mano no dominante tienen dominancia mixta.

1.2.2. Preferencia manual y lenguaje


La preferencia manual se relaciona de una manera clara con la lateralizacin
del lenguaje. En un 95% de diestros, el lenguaje se lateraliza en el hemisferio izquierdo. En un 60% de zurdos, el lenguaje se lateraliza tambin en el hemisferio
izquierdo.
Por tanto, podemos ver cmo tanto en los diestros como en los zurdos el
lenguaje se lateraliza preferentemente en el hemisferio izquierdo, aunque
con mayor claridad en los diestros. Por regla general, en los zurdos encontramos un alto porcentaje de individuos con el lenguaje bilateralizado; es decir,
distribuido por igual entre los dos hemisferios cerebrales, un hallazgo prc-

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Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

ticamente inexistente en individuos diestros. Del mismo modo, el porcentaje de zurdos con el lenguaje lateralizado en el hemisferio derecho es superior
al de diestros. En la tabla adjunta podis observar las diferencias en la lateralizacin del lenguaje entre la poblacin de diestros y la de zurdos.
Tabla 8.1. Porcentaje de individuos con el lenguaje lateralizado en el hemisferio izquierdo, derecho o
bilateralizado, en funcin de la preferencia manual.

LateraKzactndd lenguaje
Bilateral

Hemisferio izquierdo

Hemisferio derecho

Diestros

95%

0%

5%

Zurdos

61%

20%

19%

1.3. Especializadn hemisfrica


Las funciones cerebrales se pueden asociar a regiones y sistemas cerebrales
concretos. En este contexto, la especializacin hemisfrica estudia la lateralizacin de las diferentes funciones preferentemente en uno de los dos hemisferios
cerebrales. ste es un estudio no exento de complicaciones, derivadas, por ejemplo, del hecho de que la complejidad de las funciones estudiadas implica con
frecuencia que no todos sus componentes estn lateralizados por igual. Otra
complicacin deriva de la dificultad de obtener datos fiables en este tipo de estudios. Empezaremos con la descripcin de los principales mtodos de estudio
de la especializacin hemisfrica.
1.3.1. Mtodos de estudio de la especializacin hemisfrica
En este apartado estudiaremos las metodologas que se han utilizado para obtener datos sobre la especializacin hemisfrica.
Estudios de sujetos con lesin cerebral
Con frecuencia, las lesiones cerebrales slo afectan a uno de los dos hemisferios, por lo que los investigadores han intentado extraer conclusiones
del estudio de los dficits mostrados por pacientes con lesiones unilaterales.
La lgica subyacente a esta metodologa es que si un paciente con una lesin
en el hemisferio derecho presenta dficit en una funcin determinada y los
pacientes con lesiones izquierdas no los presentan, esta funcin se debe lateralizar en el hemisferio derecho. De hecho, estas limitaciones no son ex-

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Fundamentos de Neurociencia

elusivas de los estudios sobre especializacin hemisfrica, sino que se pueden


aplicar a todos los estudios sobre localizacin cerebral de funciones que se
basen en estudios de sujetos con dao cerebral. No obstante, esta metodologa presenta algunas limitaciones importantes:
Una funcin compleja puede verse afectada por la lesin de distintas estructuras si estas ltimas constituyen el sustrato de sus subfunciones componentes.
Las reas no lesionadas del cerebro pueden ver alterado su funcionamiento despus de la lesin de una estructura alejada como consecuencia de la
prdida de aferencias provenientes de esta ltima estructura.
Tras una lesin, puede darse cierto grado de recuperacin de la funcin,
sea por recuperacin de la misma zona lesionada, o por mecanismos compensatorios resultantes de la actividad de otras reas no afectadas.
En ocasiones, las lesiones pueden afectar a funciones cerebrales bsicas,
como la atencin o la activacin, por lo que se afectarn indirectamente
a todas las funciones cerebrales.
Estudios con sujetos comisurotomizados
Los dos hemisferios cerebrales estn conectados por las fibras comisurales. En
pacientes epilpticos que no responden al tratamiento farmacolgico, ni es adecuada la reseccin quirrgica del foco epilptico, se secciona la comisura cerebral
ms importante, el cuerpo calloso, para evitar la generalizacin de las crisis en
ambos hemisferios. Pese a tener el cerebro dividido, el nivel de funcionamiento
cognitivo de estos pacientes es normal, y slo una exploracin neuropsicolgica
minuciosa detecta los efectos de la comisurotoma.
La epilepsia se caracteriza por episodios de actividad neuronal excesiva y
sincronizada. Puede ser de causa gentica (alteracin en la sntesis de las protenas que conformarn los canales inicos) o consecuencia de traumatismos, infecciones, consumo de txicos o tumores cerebrales. Cada uno de los
episodios se denomina crisis epilptica. Las crisis pueden ser de diferentes tipos. Las parciales empiezan en un punto del cerebro (foco), y slo se extienden a reas vecinas, lo que puede resultar en movimientos incontrolados de
alguna parte del cuerpo, pero el paciente no pierde la conciencia. Las crisis
generalizadas, en cambio, se extienden con rapidez por todo el cerebro, afectan a los dos hemisferios y el paciente pierde la conciencia. Dentro de estas
ltimas, las crisis de pequeo mal (o de ausencia) consisten en episodios de
desconexin del entorno de 15 a 20 s de duracin. Las crisis de gran mal, en
cambio, consisten en convulsiones generalizadas de todo el cuerpo, de segundos o minutos de duracin, que dejan al paciente totalmente agotado.
Por norma general, la epilepsia puede controlarse farmacolgicamente, con
drogas bloqueadoras del paso de Na+ a travs de la membrana o drogas que
incrementan la transmisin gabargica; sin embargo, en algunos casos es

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Captulo VIII. Neurocienca cognitiviva...

preciso practicar la reseccin quirrgica del foco epilptico. En casos extremos, la reseccin del foco puede estar tambin contraindicada por los efectos
no deseados que tendra sobre el individuo (por ejemplo, practicar una reseccin en las reas del lenguaje) o por imposibilidad quirrgica. En estos casos, la comisurotoma limita la extensin de las crisis a un solo hemisferio,
reduciendo su efecto a un nico hemicuerpo. Asimismo, se ha comprobado
que se reduce significativamente el nmero de crisis, seguramente como
consecuencia de la imposibilidad de autopropagacin de la hiperexcitabilidad neuronal.
Para observar las consecuencias de la ausencia del cuerpo calloso, la informacin se debe presentar de manera que slo sea procesada por uno de los
dos hemisferios. Al no existir comunicacin entre los mismos, cada hemisferio procesar la informacin de manera independiente, sin percatarse de lo
que est procesando el hemisferio contralateral. El psiclogo norteamericano Roger Sperry (1913-1994, Premio Nobel de Fisiologa y Medicina en 1981)
fue el pionero de la evaluacin neuropsicolgica de este tipo de pacientes.
En exploraciones anteriores, estos ltimos no haban mostrado ninguna alteracin significativa, pero Sperry, que junto con Ronald Myers haba realizado experimentacin con animales en este mismo tema, supo aplicar estos
conocimientos para desarrollar una exploracin neuropsicolgica sensible a
los efectos de la comisurotoma en humanos.
Para conseguirlo, en el caso de la informacin tctil slo es preciso presentar
los estmulos por separado en cada una de las manos, puesto que la mayora de
las vas sensitivas se contralateralizan. As, un estmulo presentado en la mano
izquierda slo ser procesado por el hemisferio derecho, y al revs (lgicamente,
es importante que el sujeto no tenga acceso a este estmulo por medio de otras
modalidades sensoriales: vista, odo, etc.).
Aunque ste sera quizs el mtodo que ha tenido mayor relevancia en la investigacin sobre especializacin hemisfrica, tambin presenta algunas limitaciones:
Parte de la informacin presentada puede llegar al hemisferio ipsilateral.
Por ejemplo, la informacin tctil tambin viaja por el haz espinotalmico, que dispone de algunas vas ipsilaterales. Del mismo modo, la operacin quirrgica no secciona todas las comisuras que comunican los dos
hemisferios.
Los sujetos experimentales han sufrido epilepsia grave durante muchos
aos, por lo que su cerebro puede haber sufrido daos y no funcionar con
normalidad.
Una vez operados, los hemisferios cerebrales deben funcionar sin la informacin proveniente del otro hemisferio, por lo que las funciones que desarrollan pueden ser diferentes de las de los cerebros normales.

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Fundamentos de Neurociencia

Estudios con sujetos neurolgicamente normales


Las tcnicas de presentacin selectiva de informacin en un hemisferio,
descritas en el punto anterior, han sido aplicadas tambin en sujetos neurolgicamente normales. En este caso, lo que se mide es el tiempo de reaccin.
Se supone que cuando un sujeto debe resolver una tarea utilizando una
funcin lateralizada, la respuesta ser ms rpida cuando la informacin se
presente en el hemisferio especializado, puesto que cuando presentamos esta
informacin en el hemisferio no especializado, dicha informacin deber
viajar por medio del cuerpo calloso hasta el otro hemisferio para ser procesada correctamente.
Otra manera de demostrar la lateralizacin de funciones en sujetos normales consiste en el uso de actividades concurrentes. Podemos realizar la
prueba tomando un lpiz y golpeando lo ms rpido posible sobre un papel
durante un minuto. Cuando llevamos a cabo este ejercicio con la mano derecha est controlado por el hemisferio izquierdo, y cuando lo hacemos con
la mano izquierda est controlado por el hemisferio derecho. Si seguidamente realizamos la misma prueba mientras hablamos, la mayora de nosotros
dar ms golpes con la mano izquierda que con la derecha. Ello se debe al
hecho de que en la mayora de los casos el lenguaje se lateraliza en el hemisferio izquierdo, por lo que la produccin verbal interferir con la accin de
golpear cuando se encuentre bajo el control del mismo hemisferio.
Otro tipo de tcnicas tiles para estudiar la especializacin hemisfrica
son las tcnicas de registro de la actividad cerebral. Se ha usado el electroencefalograma (EEG) o los potenciales evocados (PE), as como varias tcnicas
de neuroimagen funcional, como la TEP, el SPECT o el RMf. El principal problema de estas tcnicas es la interpretacin de los resultados. Cuando se observa que una zona est activada, no podemos saber si es consecuencia de
una activacin directa por la tarea que se est realizando, o resultado de la
activacin de otra estructura cerebral de la que recibe aferencias.

1.3.2. Diferentes funciones de los hemisferios cerebrales


En la segunda mitad del siglo xix se describi por primera vez la lateralizacin de una funcin cerebral. El neurlogo francs Paul Broca describi el
centro del lenguaje que lleva su nombre en el lbulo frontal y que, en la mayora de los casos, est situado en el hemisferio izquierdo. Con posterioridad,
se describieron otros centros del lenguaje en el hemisferio izquierdo.
Estos trabajos hicieron plantear la idea de que el hemisferio izquierdo era
dominante sobre el derecho. En la actualidad, sin embargo, se sabe que no
es exactamente as y que el hemisferio derecho posee sus propias funciones.

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Captulo VIII. Neurociencia cognitviva...

Lenguaje
En individuos diestros, el hemisferio izquierdo es el encargado de la comprensin y produccin del lenguaje oral y escrito. En cambio, el hemisferio derecho es crtico para el contenido emocional del habla. Las personas con
lesiones en el hemisferio derecho tienen un habla montona, poco expresiva,
y tienen dificultades para entender las emociones de otras personas cuando
son expresadas verbalmente, as como los dobles sentidos o los comentarios
sarcsticos.
Emociones
El hemisferio derecho participa en la expresin de emociones como el miedo, el enfado o el disgusto. Del mismo modo, el reconocimiento visual de las
emociones de otros tambin parece depender del hemisferio derecho, tanto
para las emociones positivas como para las negativas. Se ha sugerido que la expresin de las emociones positivas podra depender del hemisferio izquierdo,
pero los datos no son lo suficientemente consistentes. Las lesiones del hemisferio derecho provocan una reaccin de despreocupacin para con la enfermedad
y se observan frecuentemente casos de anosognosia; es decir, de falta de reconocimiento del propio estado.
Percepcin musical
La percepcin musical est lateralizada en el hemisferio derecho. Por medio del
procedimiento de la escucha dictica, se ha demostrado una superioridad del odo
derecho (hemisferio izquierdo) en la percepcin de lenguaje y una superioridad del
odo izquierdo (hemisferio derecho) en la percepcin de melodas musicales.
Curiosamente, en msicos esta asimetra puede desaparecer, o incluso puede invertirse. El hecho de que la educacin musical altere la lateralizacin normal de la
percepcin musical nos hace pensar que, en realidad, lo que est lateralizado no es
el proceso perceptivo en s, sino la manera de procesar dicha informacin. Posiblemente, un msico pueda procesar las melodas de una manera ms lingstica, fijndose en cada sonido del conjunto, funcin que depende del hemisferio
izquierdo.
Informacin visual
El hemisferio derecho es superior al hemisferio izquierdo en la apreciacin y
manipulacin de las relaciones espaciales entre estmulos. As, las lesiones del
hemisferio derecho ocasionan problemas en tareas de memoria espacial, en el
juicio de orientacin de lneas o en la visualizacin de rotaciones espaciales.
Igualmente, el hemisferio derecho parece especializado en la percepcin de la
forma global de los objetos, mientras que el hemisferio izquierdo est especializado en el anlisis de los detalles que conforman una figura.

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Fundamentos de Neurociencia

Tanto las lesiones del hemisferio izquierdo como las lesiones del hemisferio
derecho pueden afectar sobre la capacidad de copiar dibujos, pero de manera diferente. As, mientras que los pacientes con lesiones izquierdas simplifican los
dibujos, eliminando detalles, los pacientes con lesiones derechas acostumbran
a perder la configuracin general y el patrn de relaciones espaciales entre estmulos.
Resultados de los estudios con pacientes comisurotomizados
Cuando presentamos un estmulo visual en el campo visual derecho (hemisferio
izquierdo), estos pacientes podrn denominarlo verbalmente sin problemas, puesto que el lenguaje se localiza en este hemisferio. Sin embargo, si seguidamente les
pedimos que lo reconozcan tctilmente de entre un conjunto de estmulos, slo podrn hacerlo con la mano derecha (hemisferio izquierdo), puesto que la mano izquierda (hemisferio derecho) no sabr qu estmulo buscar.
Cuando presentamos un estmulo en el campo visual izquierdo (hemisferio
derecho), el sujeto afirmar verbalmente que no ha percibido ningn estmulo
(es el hemisferio izquierdo el que habla); sin embargo, podr reconocerlo con
facilidad de entre un grupo de estmulos con su mano izquierda (controlada por
el hemisferio derecho).
Deteneos un momento a pensar en la trascendencia de estos resultados. De
estos estudios podemos deducir que, en el caso de los pacientes comisurotomizados, los dos hemisferios cerebrales pueden funcionar con independencia,
cada uno con sus capacidades y caractersticas, pero sin percatarse de lo que
hace o piensa el otro hemisferio. Reflexionad sobre las implicaciones que ello
supone para el concepto de conciencia de uno mismo (conciencia del yo). Los individuos comisurotomizados se comportan realmente como si tuvieran dos cerebros. Cmo debe afectar ello a su conciencia del yo?
Las diferencias interhemisfricas son cuantitativas, no absolutas
El lenguaje constituye la funcin ms lateralizada. Sin embargo, a pesar de
ello, el hemisferio derecho tambin posee capacidades lingsticas, y no todos
los individuos tienen el lenguaje lateralizado por igual. Lo mismo sucede con el
resto de las funciones lateralizadas.
Las diferencias funcionales entre hemisferios, igual que las anatmicas, se
deben entender como un continuo, en el cual la mayora de los individuos se
sitan entre los dos extremos, que representan la lateralizacin total de una funcin en un hemisferio cerebral.
Especializacin hemisfrica y estilo de procesamiento de la informacin
A menudo, se habla del hemisferio izquierdo como el hemisferio verbal y
del hemisferio derecho como el visual. Otras dicotomas que se han plantea-

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399

Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

do sobre la especializacin hemisfrica afirman que el hemisferio izquierdo


procesa de una manera serial y el derecho en paralelo, o que el hemisferio
izquierdo es analtico y el derecho, holstico.
De hecho, dichas propuestas estn fundamentadas. Se ha visto, por ejemplo, cmo el hemisferio derecho percibe los estmulos visuales de una manera ms global, mientras que el izquierdo percibe ms los detalles. Lo que est
en consonancia con la dicotoma izquierdo-analtico, derecho-holstico.
No obstante, es preciso que consideremos enormemente que las diferencias funcionales entre hemisferios son cuantitativas y que, por consiguiente,
difcilmente cada hemisferio poseer unas caractersticas funcionales totalmente diferentes a las del hemisferio contrario. Asimismo, la lateralizacin
se ha observado en funciones bsicas, como el lenguaje, la percepcin de las
emociones, etc.; sin embargo, cualquier actividad cognitiva compleja de la
vida diaria requiere utilizar muchas de estas funciones bsicas y, por tanto,
del funcionamiento simultneo de los dos hemisferios cerebrales.
Algunas teoras, ms o menos afortunadas, derivadas de estos trabajos
han llegado a ser realmente populares. Es el caso del concepto de hemisfericidad, el cual se refiere a la existencia de dos estilos cognitivos diferentes,
cada uno controlado por un hemisferio cerebral. As, los individuos "derechos" seran ms visuales, holsticos o sensibles a las emociones. Los individuos "izquierdos", en cambio, seran ms verbales y analticos. Incluso se ha
asociado la hemisfericidad derecha a una mayor creatividad, puesto que, supuestamente, en la poblacin general predomina la hemisfericidad izquierda. Probablemente ello sea una simplificacin excesiva y arriesgada de las
diferencias funcionales entre hemisferios. En primer lugar, hasta el momento nadie ha definido con claridad cul es el estilo de procesamiento de cada
hemisferio cerebral. En segundo lugar, si bien es cierto que diferentes individuos poseen distintos estilos de procesamiento de la informacin, estos ltimos constituyen el resultado de la accin conjunta de ambos hemisferios
cerebrales.

2. Lenguaje
2.1. Localizacin del lenguaje
Desde la mitad del siglo xix, autores provenientes de diferentes disciplinas cientficas han estudiado la localizacin cerebral del lenguaje. Hasta bien
entrado el siglo xx, el nico mtodo de estudio posible era el anlisis post

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400

Fundamentos de Neurociencia

mortem de los cerebros de pacientes con trastornos del lenguaje. En la primera mitad del siglo xx, sin embargo, se empezaron a aplicar las tcnicas de estimulacin elctrica del cerebro y, con posterioridad, la introduccin de las
tcnicas de neuroimagen ha permitido incrementar todava ms nuestro conocimiento sobre el tema.
De la primera poca de los estudios sobre las bases anatmicas del lenguaje,
es conveniente destacar dos autores. En primer lugar, el neurlogo francs Paul
Broca, que en 1861 public su trabajo sobre un paciente con trastornos del lenguaje (conocido como el Sr. Tan, puesto que slo poda decir esta palabra). En
1863, Broca public un trabajo que recoga veinticinco casos parecidos al del Sr.
Tan, y concluy que todos ellos tenan lesionado el hemisferio izquierdo y, en
concreto, la tercera circunvolucin frontal, regin hoy conocida como rea de
Broca.
El segundo autor es el neurlogo alemn Cari Wernicke. En un trabajo publicado en 1874 propone la existencia de un centro para "las imgenes auditivas
de las palabras", localizado en el giro superior del lbulo temporal, que hoy se
conoce como rea de Wernicke.

2.1.1. Modelos conexionistas: modelo de Wernicke-Geschwind


En la segunda mitad del siglo xx, Norman Geschwind recogi las aportaciones clsicas de Cari Wernicke y las actualiz. En general, los modelos conexionistas describen el lenguaje como el resultado de la intercomunicacin de
diferentes estructuras anatmicas.
Segn el modelo de Wernicke-Geschwind, el lenguaje resulta de la interaccin de siete estructuras del hemisferio izquierdo: la corteza visual primaria, el
giro angular, la corteza auditiva primaria, el rea de Wernicke, la corteza motora
primaria, el rea de Broca y el fascculo arqueado. El funcionamiento secuencial
de estas estructuras nos permite producir y comprender el lenguaje, tanto de
manera oral como escrita. En el grfico 93 de la web se presentan dos ejemplos
del funcionamiento de este modelo.
t^^3 Captulo VIH, apartado 2. Grfico93.

2.1.2. Estimulacin elctrica del cerebro


Por suerte o por desgracia, la organizacin cortical del lenguaje es algo ms
compleja de lo que propone el modelo de Wernicke-Geschwind. Para localizar
las regiones de la corteza relacionadas con el lenguaje, un neurocirujano puede

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401

Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

estimular elctricamente diferentes puntos de la corteza mientras se administran al paciente consciente (recordemos que el cerebro no tiene receptores del
dolor) varias tareas de lenguaje, como denominar objetos, leer, etc. Cuando se
estimula un punto relacionado con el lenguaje, pueden producirse "paradas del
habla" (el paciente no puede denominar el estmulo que se le presenta, pero lo
hace correctamente cuando finaliza la estimulacin) o errores de denominacin, lectura, etc. Estas intervenciones estn justificadas por su utilidad clnica:
de esta manera el neurocirujano se asegura de no producir al paciente ningn
dficit de lenguaje irreversible.
Los primeros estudios sobre estimulacin elctrica de la corteza en pacientes conscientes fueron llevados a cabo por el neurocirujano norteamericano Wilder Penfield en el Instituto Neurolgico de Montreal. Con el fin de
evitar la extirpacin de regiones de corteza relacionadas con el lenguaje u
otras funciones, Penfield estimulaba elctricamente la corteza de los pacientes y registraba los efectos de dicha estimulacin. Cuando se estimulaban
reas del lenguaje, por lo general el paciente no poda denominar los objetos
que se le presentaban. De este modo, Penfield marcaba los puntos de la corteza donde se produca esta "parada del habla" para, seguidamente, hacer
una fotografa de la corteza con las marcas que indicaban qu reas estaban
relacionadas con el lenguaje.
Los estudios del neurocirujano Ojemann sobre estimulacin elctrica de las
reas del lenguaje pusieron de manifiesto tres puntos importantes:
La mayora de las reas de la corteza implicadas en el procesamiento
de la informacin lingstica se localizan alrededor de la cisura de Silvio (regin perisilviana) del hemisferio izquierdo; sin embargo, otras
se sitan en regiones frontales y temporoparietales alejadas de la misma. En cualquier caso, se extienden ms all de las reas predichas por
el modelo de Wernicke-Geschwind.
No se puede considerar que las regiones anteriores estn especializadas
en la produccin del lenguaje y las posteriores en la comprensin,
puesto que todas las capacidades lingsticas se distribuyen por igual
en regiones anteriores y posteriores.
Mientras que en un 15% de sujetos no se encontr ninguna rea frontal perisilviana relacionada con la produccin del lenguaje, en un 17%
de sujetos slo se encontraron reas frontales y ninguna temporoparietal. Incluso, la estimulacin del rea de Broca no interfiri con la produccin lingstica en un 21% de los sujetos. De este tercer punto se
desprende lo siguiente: existen importantes diferencias individuales
en la organizacin cortical del lenguaje.
A partir de los trabajos de otro autor, Mateer, se propuso que el lenguaje estaba
organizado en subsistemas neurales relativamente independientes, con localizado-

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402

Fundamentos de Neurociencia

nes anatmicas diferenciadas. Se propuso la existencia de tres subsistemas, el fonolgico (anlisis de los sonidos), el gramatical (anlisis de la estructura del lenguaje) y
el semntico (anlisis del significado). Mientras que los subsistemas gramaticales y
semnticos se localizaran fuera de las regiones perisilvianas, el subsistema fonolgico estara ubicado en regiones perisilvianas. Estos subsistemas se integraran en el
giro temporal superior (aproximadamente el rea de Wemicke), puesto que la estimulacin de esta zona interfiere con los tres subsistemas lingsticos.
Figura 8.2. Organizacin cortical del lenguaje a partir
de los trabajos de Mateer.

La estimulacin de puntos concretos de la corteza extrasilviana produce errores


gramaticales o semnticos. La estimulacin de regiones perisilvianas, en cambio,
produce errores fonolgicos o gramaticales y semnticos conjuntamente, por lo que
se considera que en las regiones perisilvianas se integran los subsistemas gramatical
y semntico. Para acabar, los tres subsistemas confluyen en el giro temporal superior,
lugar donde la estimulacin elctrica produce los tres tipos de errores conjuntamente.

2.1.3. Investigaciones con neuroimagen funcional


Las tcnicas de neuroimagen funcional han permitido estudiar la localizacin cortical del lenguaje en sujetos sin patologa cerebral. ste es un aspecto
importante particularmente, puesto que la existencia de patologa neurolgica
previa puede causar una reorganizacin de la localizacin de las reas del lenguaje, de manera que las reas lingsticas en pacientes neurolgicos no coincidan con las de sujetos sanos.
El grupo de Steven Petersen ha sido pionero en este tipo de trabajos. Sus investigaciones con tomografa de emisin de positrones (TEP) se han centrado en
el procesamiento de estmulos lingsticos presentados por va visual o auditiva.

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Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

En uno de sus experimentos, el diseo experimental usado permiti diferenciar


las reas corticales activadas en tres condiciones diferentes:
Recepcin pasiva (auditiva o visual) de un sustantivo.
Repeticin activa del sustantivo presentado.
Formacin de una asociacin semntica sustantivo-verbo (por ejemplo
ante el sustantivo pelota decir un verbo relacionado, como jugar).
Los estudios realizados con TEP poseen un diseo caracterstico. Se trata de
comparar diferentes condiciones experimentales entre s, de manera que una
haga de control de la otra. As, por ejemplo, una primera situacin consiste en
mirar un punto en una pantalla, y se realiza el registro de la actividad cerebral
en este momento. Una segunda situacin consiste en mirar una palabra escrita
en la misma pantalla. Si a la activacin registrada en esta segunda situacin le
restamos la activacin de la primera situacin, nos quedar nicamente la activacin debida a la lectura de la palabra. Si planteamos una tercera situacin, por
ejemplo, leer la palabra en voz alta, y a la activacin registrada en esta tercera
situacin le restamos la activacin de la segunda situacin, tendremos la activacin debida al hecho de leer la palabra en voz alta. Esta tcnica se conoce con
el nombre de sustraccin de imgenes aparejadas.
En el grfico 94 se presentan las reas activadas en cada una de las situaciones.
&&%*> Captulo VIII, apartado 2. Grfico 94.
En este dibujo se representa la parte lateral y la parte medial de los dos hemisferios cerebrales. Si hacis clic en las
diferentes condiciones experimentales que se presentan al lado, podris observar qu zonas corticales se activan en
cada una de las mismas..

Las principales conclusiones de este estudio se resumen en la figura 8.3.


Petersen y colaboradores proponen que, al percibir un estmulo lingstico
se activan las cortezas sensoriales pertinentes de acuerdo con la va de presentacin del estmulo. Si la presentacin es auditiva, este ltimo se codifica fonolgicamente en la regin temporoparietal. Cuando la presentacin es visual, el
reconocimiento de la palabra sucede a la corteza visual extraestriada.
La activacin bilateral de reas premotoras, como el rea motora suplementaria, y de regiones perisilvianas estara relacionada con la programacin motora del habla, mientras que la activacin bilateral de reas sensoriomotoras
estara relacionada con el control motor del habla. Dichas reas tambin se activan cuando el sujeto slo mueve la boca, sin pronunciar nada. Si se trata de
una tarea simple, como repetir o leer una palabra, la informacin pasara de las
cortezas sensoriales y temporoparietal directamente a estas reas de produccin
de la salida motora. En cambio, cuando se trata de una tarea compleja, como la
asociacin semntica sustantivo-verbo, dicha informacin debera pasar antes
por la corteza prefrontal, lugar donde se producira esta asociacin.

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Fundamentos de Neurociencia

Figura 8.3. Conclusiones del estudio de Petersen.

2.1.4. Aproximaciones actuales


De acuerdo con las investigaciones con estimulacin elctrica del cerebro y neuroimagen funcional, podemos decir que el lenguaje constituye una funcin compleja, compuesta de diferentes subsistemas cuya base anatmica se encuentra en
redes neurales independientes pero interconectadas. En funcin del diseo experimental, activaremos selectivamente slo algunas de estas redes neurales y, por tanto, en diferentes experimentos podemos obtener diferentes correlatos anatmicos
del lenguaje.
Algunos autores han propuesto modelos de funcionamiento del lenguaje
que intentan integrar los datos obtenidos en los ltimos aos. Ahora repasare-

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Captulo VIII. Neurociencia cognittviva...

mos brevemente la funcin de las principales estructuras lingsticas segn algunos de estos modelos.
Sistema perisilviano anterior, formado por el rea de Broca y zonas adyacentes
del hemisferio izquierdo, este sistema parece especializado en la secuenciacin
de los fonemas para formar palabras y en la secuenciacin de las palabras para
formar frases, es decir, en la sintaxis del lenguaje. Estara implicado tanto en aspectos de produccin como de comprensin, especialmente cuando esta ltima
depende de la estructura sintctica de la frase (frases en pasiva, por ejemplo).
Sistema perisilviano posterior, formado por el rea de Wernicke y zonas adyacentes del hemisferio izquierdo. En la fase de recepcin del lenguaje, est implicado en la conversin de las secuencias auditivas y visuales en representaciones
neurales de las palabras. La comprensin propiamente dicha no se realizara en
esta rea, puesto que el significado de las palabras estara almacenado de manera
distribuida por toda la corteza cerebral. En la fase de produccin del lenguaje,
este sistema est implicado en la transformacin de los conceptos en palabras.
Fascculo arqueado: conecta bidireccionalmente los lbulos frontales, temporales
y parietales. Formara parte del sistema necesario para unir los fonemas entre s.
Sistema prefrontal medial: incluye el rea motora suplementaria y el giro cingular
anterior. Posee un papel capital en la iniciacin y el mantenimiento del habla.
Del mismo modo, algunos de estos modelos incluyen reas de asociacin
frontales, temporales y parietales como componentes importantes de los sistemas lingsticos, as como estructuras subcorticales, especialmente el neoestriado (caudado y putamen) y el tlamo. El hemisferio derecho se considera
importante para la prosodia (entonacin) del lenguaje y para los aspectos paralingsticos relacionados.
2.2. Trastornos del lenguaje
Como se ha visto en el tema anterior, el lenguaje es una funcin compleja
que resulta de la actividad coordinada de amplias redes neuronales distribuidas
por la corteza y reas subcorticales. No obstante, ello no elimina la posibilidad
de que la lesin de una determinada zona del cerebro pueda producir un trastorno del lenguaje especfico. En este captulo estudiaremos cules son los principales trastornos del lenguaje.
2.2.1. Afasias
La afasia es la prdida o alteracin del lenguaje como consecuencia de alguna
lesin cerebral. Dependiendo de la localizacin de la lesin, obtendremos diferentes tipos de cuadros afsicos.

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Afasia de Broca
Esta afasia se produce por la lesin del rea de Broca y reas adyacentes de la
corteza frontal, la nsula y estructuras subcorticales del hemisferio izquierdo.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla poco fluida.
Distorsin en la produccin de fonemas.
Agramatismo. Principalmente se emplean sustantivos y, en un menor grado, verbos y adjetivos. Las palabras gramaticales (conjunciones, preposiciones, terminaciones verbales, etc.) desaparecen; es lo que se denomina
habla telegrfica. Por ejemplo: comer manzana postres por he comido una
manzana de postre.
Comprensin relativamente preservada, a excepcin de cuando depende
de la correcta interpretacin de las reglas gramaticales. Por ejemplo, en las
frases en pasiva: el nio fue golpeado por el asno.
f3 Captulo VIII, apartado2.Audio1.
En el audio 1 de la web se puede escuchar la descripcin de este dibujo que realiza un paciente con afasia de Broca.
Este ltimo, adems, presenta dificultad articulatoria (disartria), un problema que con frecuencia acompaa a la afasia de Broca. Notad que el contenido del discurso es correcto, pero para el paciente supone un gran esfuerzo. Su
discurso se compone de oraciones de estructura muy similar, y casi no utiliza elementos lingsticos diferentes de
los imprescindibles para transmitir informacin (agramatismo).

l*^J Captulo VIII, apartado 2. Audio2.


En el audio 2 de la web se presentan tres ejemplos de las dificultades que este mismo paciente se encuentra para
conjugar verbos. La evaluadora le lee una frase en pasado y aqul debe decir la forma verbal en presente. Aunque
en la primera oracin presentada puede hacerlo, en el resto de las oraciones tiene serias dificultades para hacerlo
correctamente.

Afasia de Wernicke
Esta afasia se debe a la lesin de la regin temporal posterior izquierda, es decir, el rea de Wernicke. Con frecuencia, la lesin incluye la corteza auditiva primaria, otras regiones del lbulo temporal, regiones parietales (como el giro
angular o el giro supramarginal) o la sustancia blanca subcortical.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla fluida. En ocasiones, excesivamente fluida (logorrea).
Alta incidencia de parafasias (sustituir una palabra por otra) y neologismos
(usar palabras inexistentes). A veces, el habla es totalmente ininteligible
(jergafasia).
Anomia (incapacidad para decir el nombre de un objeto).
Alteracin de la repeticin.

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407

Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

Importante dficit de comprensin, sobre todo en el mbito sintctico y semntico (significado de las palabras).
t*^J Captulo VIII, apartado 2. Audio 3.
Partiendo de la misma figura 8.10, podis escuchar en el audio 3 la descripcin de este dibujo que realiza un paciente con afasia de Wernicke. Fijaos en las seras dificultades que tiene el paciente para encontrar las palabras adecuadas (anomia), y en el abundante uso de circunloquios que utiliza para compensar dicho problema. Igualmente,
el lenguaje de este paciente, al contraro que el del paciente con afasia de Broca, es ms fluido, pero con menos
contenido, aunque consigue describir casi todos los elementos de la lmina. Si la evaluacin se hubiera llevado a
cabo poco despus del accidente vascular que ocasion esta afasia (fase aguda), el lenguaje del paciente hubiera
sido verborreico. Sin embargo, en el momento de la evaluacin haca ms de dos aos del accidente vascular, por
lo que el cuadro ya ha evolucionado a un estado crnico.

iays*J Captulo VIII, apartado 2. Audio 4.


En el audio 4 se presenta otra caracterstica muy tpica de los pacientes con afasia de Wernicke, como es la dificultad
en la repeticin. La evaluadora lee unas frases que el paciente debe repetir. Aunque repite correctamente la primera
fase, se encuentra con serias dificultades para repetir con exactitud el resto, especialmente cuando son ms largas.
Aunque el paciente parece entender el sentido general de la frase, cambia las palabras (por ejemplo, dice nio en
lugar de bebe). Si la evaluacin se hubiera realizado en la fase aguda del cuadro, el paciente no hubiera sido capaz
ni de repetir palabras simples.

Afasia de conduccin
Esta afasia se observa cuando se lesiona la conexin entre los componentes
anteriores y posteriores del lenguaje; es decir, cuando se lesiona el fascculo arqueado del hemisferio izquierdo. La lesin suele afectar al giro supramarginal y
a la sustancia blanca subyacente, o a la corteza auditiva primaria, a la corteza
insular y sustancia blanca subyacente.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla fluida y con parafasias.
Problemas de denominacin (anomia).
Grave alteracin de la repeticin. Aunque el paciente comprenda lo que se
le dice, hace sustituciones parafsicas en la repeticin.
Comprensin preservada.
Afasia global
Esta afasia se debe a la lesin de estructuras relacionadas con los tres tipos de
afasia hasta ahora descritos, por lo que sus caractersticas constituyen una combinacin de las afasias de los apartados anteriores: habla poco fluida, grave alteracin de la comprensin, alteracin de la repeticin y anomia. En ocasiones, el
lenguaje automtico est conservado (contar, recitar los das de la semana, etc.).
Estos pacientes pueden evolucionar hacia una afasia de Broca, puesto que el dficit de comprensin suele tener una mejor evolucin.

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Afasia motora transcortical


Esta afasia se debe a la lesin de estructuras de la corteza prefrontal que rodean el oprculo frontal, reas premotoras y/o la sustancia blanca subyacente
del hemisferio izquierdo.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla no fluida.
Dificultades de denominacin (suelen necesitar ayuda fonmica).
La comprensin est relativamente preservada.
La repeticin est relativamente preservada.
Afasia sensorial transcortical
La corteza auditiva primaria y el rea de Wernicke no estn afectadas. Se debe
a la lesin de otras zonas temporales del hemisferio izquierdo, y puede abarcar
tambin parte de corteza visual. Asimismo, puede ser de origen subcortical.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla fluida y con parafasias.
Afectacin de la comprensin.
Repeticin relativamente conservada. A menudo, se observa ecolalia (repeticin de todo lo que dice otra persona).
Afasia mixta transcortical
Esta afasia es una combinacin de los dos tipos de afasias transcorticales descritos con anterioridad. En general, se conservan las zonas perisilvianas y estn
afectadas otras regiones de los lbulos temporales, parietales y frontal del hemisferio izquierdo.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla no fluida.
Alteracin de la denominacin.
Alteracin de la comprensin.
Repeticin relativamente conservada. A menudo, se observan ecolalias.
Este cuadro se ha denominado aislamiento de la zona del lenguaje, dado que si
bien las estructuras del polo expresivo y receptivo del lenguaje (reas de Broca
y Wernicke, respectivamente) estn intactos, han perdido su conexin con el
resto de las reas de la corteza.
Este tipo de afasia nos muestra cmo el rea de Broca es necesaria, pero no
suficiente, para la produccin lingstica, y lo mismo sucede con el rea de
Wernicke para la comprensin. La repeticin, en cambio, parece que se puede
desarrollar correctamente slo con estas estructuras, siempre que la conexin

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Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

entre las mismas est intacta. La principal caracterstica de las afasias transcorticales es que la repeticin est relativamente conservada.
Afasia anmica
En principio, se asociaba este tipo de afasia a lesiones del lbulo parietal y de
regiones inferiores del lbulo temporal del hemisferio izquierdo. No obstante,
como se ha visto, la anomia constituye un sntoma comn en muchos tipos de
afasias, por lo que su localizacin anatmica puede ser tambin diferente. ste
es el tipo de afasia ms leve y ms frecuente, puesto que la mayora de los pacientes afsicos recuperados acaban con un dficit residual en la denominacin.
Se caracteriza por lo siguiente:
Habla fluida y sin parafasias.
Repeticin conservada.
Comprensin conservada.
Alteracin variable de la denominacin. En los casos ms graves se observa habla vaca (uso frecuente de palabras inespecflcas, como cosa, eso,
etc.), uso de circunloquios y un importante nmero de pausas para buscar
la palabra adecuada.
En la tabla 8.2 se resumen las principales caractersticas de los trastornos afsicos.
Tabla 8.2. Principales sndromes afsicos con sus caractersticas clnicas. Observad cmo en la mayora
de los casos tambin est afectada la comorensin lectora v la escritura.

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Broca

No fluida

Relativamente Alterada
conservada

Alterada

Alterada

Alterada

Wemicke

Fluida,
parafsica

Alterada

Alterada

Alterada

Alterada

Alterada

Conduccin

Fluida,
parafsica

Relativamente Alterada
conservada

Alterada

Relativamente Alterada
conservada

Global

No fluida

Alterada

Alterada

Alterada

Alterada

Motora
transcortical

No fluida

Relativamente Relativamente
preservada
conservada

Relativamente
conservada

Relativamente Alterada
conservada

Sensitiva
transcortical

Fluida

Alterada

Relativamente
preservada

Alterada

Alterada

Alterada

Mixta
transcortical

No fluida

Alterada

Relativamente
preservada

Alterada

Alterada

Alterada

Anmica

Fluida

Relativamente Relativamente Alterada


conservada
preservada

Relativamente
conservada

Relativamente
conservada

Alterada

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2.2.2. Alteraciones de la lectoescritura


El trmino alexia se refiere a la alteracin de la lectura como consecuencia de
una lesin cerebral. El trmino agrafa se refiere a la alteracin de la escritura
como consecuencia de una lesin cerebral.
En ambos casos hablamos de sujetos que ya haban adquirido la capacidad
de lectura y escritura previamente. Cuando aparezcan trastornos de lectura o escritura durante el desarrollo, hablaremos de dislexia y de disgrafa.
Alexia posterior
Tambin conocida con el nombre de alexia pura o alexia sin agrafa, ste es el
tipo de alexia menos frecuente pero ms espectacular, puesto que el paciente
pierde la capacidad para leer, pero conserva la escritura. Se suele caracterizar por
una incapacidad para leer las palabras (alexia verbal), mientras que la lectura de
letras est conservada. La escritura es normal, a excepcin de la copia, que se
realiza con dificultad. La lectura de nmeros, igual que la de letras, suele estar
conservada. Hablaremos de alexia verbal cuando el sujeto pueda leer las letras
una a una, pero no pueda leer palabras. Si se da el patrn contrario, es decir, lectura de palabras conservada pero lectura de letras alterada, hablaremos de alexia
literal. Cuando sea imposible tanto la lectura de letras como de palabras, hablaremos de alexia global.
La lesin responsable de esta alexia es la desconexin entre las reas visuales
y las estructuras responsables de la lectura en el hemisferio izquierdo, como el
giro angular. Por este motivo, se necesita una lesin en el lbulo occipital del
hemisferio izquierdo que afecte a la parte posterior del cuerpo calloso y, de este
modo, impida tambin el acceso de la informacin visual proveniente del hemisferio derecho.
Alexia central
Se acompaa siempre de agrafa (alexia con agrafa). La alexia es global; es decir, se pierde la capacidad para leer palabras y letras individuales. La lesin suele
estar circunscrita al giro angular. Si la lesin se extiende ms all del giro angular, se suele acompaar de afasia de Wernicke, de afasia sensorial transcortical o
de afasia anmica.
Alexia anterior
Esta alexia es la que acompaa a la afasia de Broca. Se caracteriza por alexia
literal (incapacidad para leer letras individuales) y alexia sintctica, o incapacidad para comprender la funcin de los elementos gramaticales. Las alteraciones
de la escritura son frecuentes. La lesin responsable es la misma que en la afasia
de Broca.

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Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

Agrafa afsica
En la mayora de los casos, la agrafa aparece en el contexto de una afasia, de manera que las caractersticas de la agrafa dependen de las caractersticas de la afasia.
As, las afasias no fluyentes, como la de Broca o la motora transcortical, se acompaan de una escritura dificultosa, con agramatismo y alteraciones ortogrficas. En
cambio, las afasias fluyentes, como la de Wernicke o la sensorial transcortical, se
acompaan de una escritura fcil, pero de escaso contenido y con presencia abundante de paragrafas. Igual que al hablar de las afasias catalogbamos como parafasia la sustitucin de una palabra por otra, denominaremos paralexias las parafasias
que se observan en la lectura y paragrafas las que se observan en la escritura.
Agrafa pura
La agrafa pura es una alteracin de la escritura que no se acompaa de otros
trastornos del lenguaje. Se ha relacionado con lesiones de la parte superior del
lbulo parietal posterior izquierdo, y se ha propuesto que esta rea podra ser
clave para integrar el lenguaje con la funcin sensoriomotora necesaria para la
escritura. Se trata de un trastorno muy poco frecuente.
2.2.3. Otras alteraciones
Aprosodias
El trmino prosodia se refiere a aquellos aspectos del lenguaje como la entonacin, la meloda, las pausas o el nfasis.
Podemos hablar de dos tipos de prosodias:
Prosodia lingstica: se refiere a la entonacin que permite diferenciar una
frase interrogativa de una declarativa (prosodia intrnseca) y al nfasis que
se puede conferir a determinadas palabras para dar un significado especial
a la frase (prosodia intelectual).
Prosodia emocional: es aquella que permite expresar alegra, miedo, sorpresa o cualquier otra emocin.
El trmino aprosodia se refiere a la prdida o alteracin de la capacidad de
expresin y/o comprensin de los aspectos prosdicos del lenguaje (lingsticos
o emocionales) a consecuencia de un dao cerebral adquirido, por lo general localizado en la regin perisilviana del hemisferio derecho.
Acalculias
El trmino acalculia se refiere a la incapacidad, total o parcial, para realizar
clculos aritmticos como consecuencia de un dao cerebral adquirido.

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Fundamentos de Neurociencia

Puede ser consecuencia de una alexia o una agrafa especficas para nmeros,
o en el caso de la acalculia primaria, consecuencia de una incapacidad para realizar operaciones aritmticas (anatmtica). Las acalculias suelen observarse
cuando est lesionada la parte posterior del hemisferio izquierdo. La acalculia
acompaa con frecuencia los trastornos del lenguaje.

2.3. Antecedentes del lenguaje humano


El lenguaje humano es el sistema de comunicacin ms complejo que se conoce. Los animales poseen sistemas de comunicacin que pueden ser bastante
precisos, como el de las abejas; sin embargo, parece que estos sistemas de comunicacin animal no son comparables al lenguaje humano en el sentido de que
este ltimo, al utilizar unas reglas gramaticales finitas, da lugar a un nmero de
combinaciones, en la prctica, infinito. Los primates no humanos se comunican por medio de vocalizaciones que expresan peligro, amenaza, etc. Un sonido
concreto puede querer decir 'pjaro peligroso en el aire1, mientras que otro puede significar 'serpiente entre las hierbas'. Sin embargo, nadie ha demostrado,
hasta ahora, que su sistema de comunicacin pueda crear frases del tipo pjaro
peligroso entre las hierbas o serpiente en el a/re.

2.3.1. Lenguaje en primates


Chimpancs
Se han llevado a cabo varios intentos para ensear a los chimpancs el lenguaje del ser humano. Por norma general, se trata de experimentos de larga duracin en los que se entrenan para utilizar palabras y combinaciones de palabras
mediante el lenguaje de los signos o consolas especiales donde se representan
diferentes smbolos con valor comunicativo. Algunos experimentos intentaron
ensear a hablar a los chimpancs. Fracasaron por la sencilla razn de que los
chimpancs no disponen del aparato fonador adecuado. Ello, en principio, no
implica que no puedan utilizar el lenguaje por medio de signos o consolas especiales.
Aunque los chimpancs pueden aprender un buen nmero de palabras y de
combinaciones de palabras, algunas caractersticas de su lenguaje lo diferencian
del lenguaje humano:
Pocas veces utilizan combinaciones de smbolos que no se les haya enseado.

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413

Captulo VIII. Neurociencia cognitiviva...

Utilizan los smbolos mayoritariamente para pedir, pero no para describir.


Al contrario de los nios y de los adultos cuando aprenden una nueva
lengua, los chimpancs parece que producen mejor de lo que entienden
el lenguaje de los dems.
Bonobos
El bonobo, o chimpanc pigmeo, es una especie de chimpanc que ha demostrado poseer unas capacidades lingsticas bastante interesantes. De hecho,
la conducta de los bonobos recuerda la del ser humano en varios aspectos. En
cuanto a las relaciones sociales, por ejemplo, las uniones macho-hembra son de
larga duracin, los machos contribuyen de manera importante al cuidado de las
cras y los adultos comparten la comida entre ellos. Igualmente, por lo que respecta a la conducta sexual, la hembra est receptiva a lo largo de todo el ao, y
las parejas a menudo copulan cara a cara. Asimismo, se aguantan y caminan
bastante bien sobre las dos piernas traseras. Algunas de estas caractersticas tambin se observan en otras especies; sin embargo, el hecho de que se den conjuntamente en el bonobo hace que se parezca al ser humano ms que cualquier otra
especie de primate.
Como mnimo, as lo ha demostrado uno de estos animales, Kanzi. La madre
de Kanzi, Matata, era entrenada para utilizar una consola especial para comunicarse con un equipo de investigadores, pero no se conseguan los resultados deseados. Los investigadores se percataron, sin embargo, de que la cra que
acompaaba siempre a Matata pareca entender bastante bien el lenguaje oral.
Aunque fue entrenado de manera explcita, Kanzi aprendi enseguida a utilizar
la consola, y su comprensin del ingls se ha comparado a la de un nio de dos
aos o de dos aos y medio.
La manera como Kanzi y algunos otros miembros de su familia utilizan el
lenguaje se parece a la de los seres humanos en algunos aspectos:
Comprenden ms que producen.
Usan los smbolos para describir objetos, no nicamente para pedir.
Son capaces de pedir cosas que no tienen delante en aquel momento.
En ocasiones, utilizan los smbolos para describir hechos pasados.
A menudo, realizan peticiones originales.
En relacin con este ltimo punto, podemos poner un ejemplo. Kanzi haba
aprendido cul era el smbolo de perseguir, y lo utilizaba para pedir a los investigadores que jugaran con l a ser perseguido. Una vez exigi a una persona que
persiguiera a otra mientras l los miraba.
Qu factores creis que han ayudado al hecho de que Kanzi haya desarrollado estas capacidades lingsticas? En primer lugar, es conveniente que pensemos que, posiblemente, los bonobos poseen un potencial lingstico ms
importante que los chimpancs; sin embargo, tampoco debemos olvidar el he-

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414

Fundamentos de Neurociencia

cho de que Kanzi aprendi por imitacin cuando todava era una cra, que es
cuando por lo general el ser humano tiene ms facilidad para aprender idiomas.

2.3.2. Evolucin del lenguaje humano


Se ha visto cmo algunos bonobos estn preparados para desarrollar unas capacidades de comunicacin parecidas al lenguaje humano cuando les son enseadas. No obstante, parece que estos animales no pueden desarrollar estas
capacidades por ellos mismos.
Muy posiblemente, el lenguaje humano haya evolucionado a partir de esta
capacidad lingstica rudimentaria que presentan los bonobos. Sin embargo,
como se ha visto en apartados anteriores, son muchas las reas del cerebro que
estn implicadas en la funcin lingstica, por lo que esta evolucin parece ms
el resultado de la reorganizacin funcional de muchas estructuras cerebrales que
de la evolucin aislada de una o dos estructuras. La evolucin natural seleccion
esta reorganizacin funcional, ya presente de manera parcial en los bonobos,
muy posiblemente por la ventaja que significaba en el mbito de las relaciones
entre individuos.
Segn este punto de vista, en los seres humanos el cerebro es organizado desde el nacimiento para adquirir el lenguaje.
Ello es precisamente lo que piensan un grupo de investigadores encabezados
por Noam Chomsky. Estos autores destacan la facilidad con que los nios adquieren una funcin tan compleja como el lenguaje sin ningn entrenamiento
especfico. Sin duda, la interaccin con el medio facilita la adquisicin del lenguaje, pero sus reglas gramaticales parece que, hasta cierto punto, son el resultado de la organizacin funcional de nuestro cerebro.
Parece claro que cuando somos nios es el mejor momento para aprender
una lengua. Muchos adultos se encuentran con problemas a la hora de aprender
las reglas de pronunciacin o gramaticales de una nueva lengua; sin embargo,
parece ser que los nios son ms flexibles en este sentido.
Los adultos, cuando hablan una segunda lengua que todava no dominan,
activan unas zonas cerebrales diferentes de las que activan al hablar su propia
lengua. No obstante, cuando han conseguido dominarla, con independencia de
la edad en que la hayan aprendido, activan las mismas reas cerebrales que al
hablar su lengua, lo que demuestra que existe cierto grado de flexibilidad en el
cerebro adulto.
En cambio, parece que estn en clara desventaja los escasos ejemplos de personas que no han aprendido ninguna lengua hasta la edad adulta (nios sordos
que no han sido expuestos al lenguaje de los signos, por ejemplo). Estas personas parecen tener problemas de por vida en el uso de la funcin lingstica, lo
que demuestra que existe un periodo crtico para desarrollar el lenguaje.

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Captulo IX. Neurociencia cognitiviva.

Captulo IX
Neurociencia cognitiva. Atencin y funciones ejecutivas

1. Atencin
1.1. Efectos de la atencin sobre la conducta
La atencin constituye un proceso cognitivo bsico. Es decir, se necesita un estado atencional adecuado para que el resto de los procesos cognitivos funcionen correctamente. La percepcin de los estmulos internos y externos que llegan a
nuestro cerebro depende de nuestro estado atencional. Del mismo modo, la atencin nos permite seleccionar los estmulos ms importantes entre el conjunto de
seales que reciba nuestro cerebro, de manera que nuestra conducta se oriente correctamente hacia los acontecimientos ms relevantes del ambiente que nos rodea.

1.1.1. La atencin es una funcin cognitiva compleja


La atencin se divide en el estado atencional general y la atencin selectiva. El
estado atencional general se refiere a la capacidad de mantener de manera prolongada
en el tiempo un estado de alerta adecuado que permita el correcto procesamiento
de los estmulos de nuestro entorno. La atencin selectiva se refiere a la capacidad de
seleccionar un estmulo discreto entre el conjunto de informaciones que constantemente nos llegan, de manera que maximizamos la eficacia de nuestros recursos
cognitivos y no necesitamos dividirlos entre distintas fuentes de estimulacin.

1.1.2. Estado atencional general


El estado atencional general es necesario para poder llevar a cabo cualquier
otra funcin cognitiva, puesto que nos permite detectar los estmulos del am-

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416

Fundamentos de Neurociencia

biente interior y exterior que nos rodea. Cuando se altera el estado atencional
general, quedan afectados todos los procesos cognitivos.
La alteracin del estado atencional general se conoce con el nombre de estado confusional. El estado confusional puede ser consecuencia de alteraciones metablicas, de intoxicaciones o de alteraciones primarias del sistema nervioso
central. En la tabla 8.3 se resumen las causas ms frecuentes de alteracin del
estado atencional general.
Tabla 8.3. Etiologas ms frecuentes del estado confusional.

Alteraciones metablfcas
Hipoxia; hipoglucemia; desequilibrio electroltico; alteraciones hepticas, renales o pulmonares;
alteraciones endocrinas.

Infecciones
Sistmicas: neumona, septicemia.
Intracraneales: meningitis, encefalitis.

Intoxicaciones
Alcohol; drogas anticolinrgicas; sedantes e hipnticos; txicos industriales.

Abstinencia d drogas
Alcohol; sedantes e hipnticos.

Enfermedades fletiroloaieas
Crisis epilptica; traumatismo craneoenceflico; lesiones focales (lbulo parietal derecho, regin
occipito-temporal, lbulo frontal, mesencfalo, tlamo).

Otros
Estados posquirrgicos.

Adems de la alteracin de la atencin general, el estado confusional se caracteriza por la alteracin del estado de vigilancia y por una alta distractibilidad,
lo que impide mantener un pensamiento coherente e imposibilita llevar a cabo
movimientos intencionados. Todas las funciones cognitivas (orientacin, memoria, lenguaje, juicio, etc.) se encuentran alteradas. Del mismo modo, pueden
aparecer alteraciones perceptivas, como alucinaciones, alteraciones del estado
de nimo y cuadros de agitacin psicomotora o de extrema pasividad.
El paciente en estado confusional a menudo se muestra somnoliento y, en
casos extremos, el estado confusional puede conducir al coma. No obstante, parece que el estado confusional no precisa coincidir necesariamente con una alteracin del estado general de activacin cortical (o arousal), puesto que la
alteracin de la atencin puede ser mucho ms grave que el estado de somno-

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417

Captulo IX. Neurociencia cognitviva...

lencia. Algunos pacientes, por ejemplo, pueden estar completamente despiertos, incluso agitados, pero mostrar una desproporcionada alteracin de la
atencin. As pues, los mecanismos de la atencin general y los del arousal no
parece que se encabalguen completamente.
1.1.3. Atencin selectiva
Del conjunto de estmulos que recibimos constantemente, es preciso que seleccionemos uno o unos cuantos sobre los que focalizar nuestra atencin. Lo
que se consigue por medio de la atencin selectiva. Imaginad que os encontris
en una fiesta con mucha gente a vuestro alrededor hablando. Si se supone que
vuestro estado atencional general es correcto; es decir, si se supone que no os
habis excedido en el consumo de bebidas alcohlicas, seris capaces de detectar muchas conversaciones. La atencin selectiva os permitir centraros en una
sola de las mismas e ignorar el resto, de manera que no os interfieran.
Por qu necesitamos centrar nuestra atencin en un nmero limitado de estmulos en lugar de procesarlos todos? Quizs nuestro cerebro no puede procesar toda la informacin sensorial simultneamente. Sin embargo, aunque
nuestro cerebro pudiera procesar toda la informacin sensorial simultneamente, la efectividad del procesamiento cognitivo es mayor cuando se limita a un
pequeo nmero de estmulos.
La atencin selectiva constituye una funcin dinmica, puesto que podemos
cambiar el foco de atencin dependiendo de las circunstancias. Continuando
con el ejemplo de la fiesta, ello permite, por ejemplo, que prestemos atencin
rpidamente a la conversacin de detrs si omos que alguien habla de nosotros.
En ocasiones, adems, intentaremos mantener dos o ms focos de atencin a la
vez, proceso que denominamos atencin dividida. Lgicamente, el procesamiento cognitivo es menos efectivo cuando prestamos atencin a muchos estmulos,
puesto que aumenta la posibilidad de interferencia; sin embargo, la atencin dividida nos permite realizar varias tareas al mismo tiempo, como conducir y
mantener una conversacin, o cocinar y escuchar las noticias.
La atencin selectiva permite la orientacin encubierta
Cuando omos un ruido intenso y repentino, orientamos nuestros sentidos
hacia la fuente de estimulacin. As, por ejemplo, giramos la cabeza y el cuerpo,
y movemos los ojos en la direccin del estmulo. Esta constituye una respuesta
de orientacin abierta, puesto que implica un movimiento evidente de diferentes rganos del cuerpo.
No obstante, en ocasiones podemos centrarnos en un estmulo sin necesidad
de efectuar ningn tipo de respuesta motora. Ello se llama orientacin encubierta.
La orientacin encubierta se consigue focalizando la atencin.

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Fundamentos de Neurociencia

Por norma general, la orientacin encubierta se acompaa de la orientacin


abierta; sin embargo, en diseos experimentales, con frecuencia se ha utilizado la
orientacin encubierta para estudiar las bases neurales de la atencin selectiva.
En una situacin experimental tpica, se pone a un sujeto frente a una pantalla
de ordenador y se le pide que pulse un botn lo ms rpido posible cuando detecte
la presencia de un estmulo concreto (por ejemplo, un cuadrado) en cualquiera de
los dos lados de la pantalla. Sin embargo, al sujeto se le pide que no aparte la vista
de un punto situado en medio de la pantalla. Si antes de la aparicin del estmulo
que debe detectar le proporcionamos una pista del lado en el que aparecer el estmulo (por ejemplo, indicndolo con una flecha), el sujeto detectar con mayor rapidez el estmulo cuando aparezca en el lado sealado por la flecha que cuando lo
haga en el lado contrario. Ello indica que el sujeto, inducido por la orientacin de
la flecha, haba focalizado su atencin en un lado de la pantalla, aunque los ojos no
se hayan movido del punto situado en medio de la pantalla.
Del mismo modo que podemos focalizar la atencin en una localizacin espacial concreta, como en el ejemplo anterior, tambin podemos focalizarla en
un estmulo concreto.
La orientacin encubierta puede dirigirse tanto a legalizaciones espaciales como
a estmulos discretos. Imaginad que presentamos dos estmulos en una misma localizacin espacial (por ejemplo, un cuadrado con una raya vertical que lo atraviese
de arriba abajo) durante un periodo de tiempo de milisegundos, lo que impide que
se produzcan movimientos oculares (presentacin taquitoscpica). En esta situacin, los sujetos pueden describir hasta dos caractersticas del mismo objeto (el cuadrado es rojo con el contorno negro, o la raya es fina y tiene puntitos, por ejemplo),
pero no pueden describir una caracterstica de cada uno de los dos objetos (el cuadrado es rojo y la raya es fina, por ejemplo). La razn es que su atencin slo puede
focalizarse en uno de los dos objetos.
Esta capacidad de focalizar nuestra atencin sobre estmulos discretos nos
permite seguir un estmulo en movimiento sin mover los ojos. El hecho de que
focalicemos nuestra atencin sobre un estmulo y no sobre otro depende de varios factores, como las caractersticas fsicas del estmulo (color, luminosidad,
etc.), si aparece repentinamente, si se mueve o est esttico, la relevancia subjetiva que suponga para nosotros, etc.

1.2. Bases fisiolgicas de la atencin


En el captulo anterior, se ha visto cmo la atencin es una funcin cognitiva
compleja que nos permite mantener un adecuado estado de alerta y poder
orientar nuestro procesamiento cognitivo hacia aquellos estmulos del entorno
que, por algn motivo, son ms relevantes. Ahora estudiaremos las bases fisiolgicas de estos fenmenos.

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Captulo IX. Neurociencia cognitiviva.

1.2.1. Bases fisiolgicas del estado atencional general


Se han relacionado diferentes estmcturas con el mantenimiento del estado atencional general. Lesiones talmicas (que afecten, por ejemplo, a los ncleos intralaminares o al ncleo reticular) o lesiones de algunas reas de asociacin polimodales
de la corteza (como la corteza prefrontal, la corteza temporal ventral o la corteza parietal posterior) producen alteraciones en el estado atencional general.
Sin embargo, tradicionalmente se ha hablado de la formacin reticular troncoenceflica como el sistema activador primordial del encfalo. Hoy da dividimos la formacin reticular en diferentes grupos neuronales que se diferencian
en funcin del neurotransmisor que utilizan (acetilcolina, dopamina, serotonina o noradrenalina). Estos sistemas activadores envan proyecciones, algunas a
travs del tlamo, a mltiples estructuras dienceflicas y telenceflicas, como la
corteza, modulando su actividad.
Estos diferentes sistemas activadores estn formados por grupos de neuronas
con la soma situada en el tronco del encfalo que envan sus axones a mltiples
localizaciones dienceflicas y telenceflicas. En el caso de las proyecciones colinrgicas, sin embargo, si bien es cierto que algunas de las mismas se originan en
el tronco del encfalo, existe un grupo capital de axones que proporcionan inervacin a la corteza y al hipocampo que poseen su soma situado en el cerebro
anterior basal. Igualmente, la histamina, otra sustancia neurotransmisora, modula tambin la actividad de otras reas del encfalo; sin embargo, en este caso,
las somas de los axones histaminrgicos se localizan en el hipotlamo.
Nos centraremos en el papel activador de la noradrenalina, puesto que es uno
de los sistemas mejor estudiados. La mayor parte de vas noradrenrgicas se originan en el lois coeruleus, situado en la protuberancia del tronco del encfalo.
Figura 9.1. Principales vas noradrenrgicas del encfalo
originadas en el locus coeruleus.

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Fundamentos de Neurociencia

La noradrenalina incrementa la capacidad de procesamiento de la informacin en distintas reas del encfalo incrementando la respuesta de las neuronas
cuando estas ltimas son estimuladas.
Las neuronas pueden mostrar dos tipos de actividad diferenciables. En
primer lugar, todas las neuronas responden cuando son estimuladas por alguna sustancia neurotransmisora. Esta respuesta se denomina seal, puesto
que es consecuencia de algn acontecimiento interno o externo que ha afectado al organismo. En segundo lugar, muchas neuronas muestran una determinada frecuencia de descarga basal, en ausencia de estimulacin, que
llamamos ruido. La noradrenalina aumenta la capacidad de procesamiento
de la informacin incrementando el cociente seal/ruido, dado que incrementa la actividad neural que sigue a una estimulacin (seal) sin afectar sobre
el ruido. De este modo, se consigue que la actividad neural consecuencia de
una estimulacin destaque por encima de la actividad basal, con lo que se
facilita la deteccin de los estmulos.
As pues, en condiciones de baja actividad del locus coeruleus, las neuronas de
otras reas del encfalo reaccionarn poco a la estimulacin, disminuyendo la
capacidad de deteccin de los estmulos; es decir, mermando el estado atencional general. Lo que es caracterstico de la fase de sueo, por ejemplo. En condiciones de alta actividad del locus coeruleus, en cambio, las neuronas mostrarn
una respuesta incrementada en la estimulacin. Esta situacin provoca un estado atencional general hipervigilante, en el cual se detectan con facilidad una
gran cantidad de estmulos, pero se dificulta la atencin selectiva y se incrementa la distractibilidad. Lo que es caracterstico de las situaciones peligrosas, innovadoras y, en general, de los estados de ansiedad.
Por ltimo, si la actividad del locus coeruleus es moderada, pueden detectarse
con facilidad los estmulos relevantes a la vez que se impide la interferencia de
estmulos irrelevantes. En esta condicin, adems, la atencin se puede focalizar
fcilmente, puesto que la aparicin de un estmulo sobresaliente provoca una
hiperactivacin puntual del locus coeruleus, lo que aumenta la probabilidad de
deteccin de este estmulo.

1.2.2. El papel de lbulo parietal en la atencin


Los estudios electrofisiolgicos en primates han detectado neuronas en el lbulo parietal que incrementan su frecuencia de descarga cuando el animal focaliza su atencin en un estmulo significativo. Este incremento en la actividad se
mantiene durante todo el periodo durante el cual el animal focaliza su atencin
en el estmulo, y desaparece cuando deja de prestarle atencin. El lbulo parietal contiene neuronas que responden especficamente durante los periodos de
atencin a estmulos relevantes.

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Captulo IX. Neurociencia cognitiviva...

1 sndrome de negligencia contralateral


Tras una lesin cerebral, algunos pacientes muestran un trastorno atencional
conocido con el nombre de sndrome de negligencia contralateral. El sndrome de
negligencia contralateral suele estar causado por lesiones en la corteza parietal
del hemisferio derecho.
Los pacientes que presentan este sndrome no prestan atencin a los objetos
presentados por medio de cualquier modalidad sensorial en el lado contralateral
a la lesin. En algunos casos, tampoco prestan atencin a las partes de su cuerpo
contralaterales a la lesin. En ningn caso presentan ningn dficit sensorial o
motor que pueda explicar el trastorno.
Dado que la lesin causante de este sndrome suele afectar al hemisferio derecho, estos pacientes no reaccionan ante estmulos presentados en el lado izquierdo y, en ocasiones, descuidan por completo el lado izquierdo de su cuerpo,
olvidndose de lavarlo, vestirlo, afeitarlo, etc. Los casos ms extremos llegan a
negar su existencia. Algunos pacientes, por ejemplo, han llegado a afirmar que
en su cama haba una pierna o un brazo que no eran suyos (refirindose a su
pierna o a su brazo izquierdos).
Figura 9.2. Dibujos realizados por pacientes con
sndrome de negligencia contralateral.

Puede observarse cmo omiten casi por completo el lado izquierdo del dibujo.

El dficit atencional hacia el lado contralateral a la lesin no slo afecta a la


percepcin de los estmulos, sino tambin a su representacin mental. As, en
un experimento, se pidi a sujetos con sndrome de negligencia que describieran de memoria un espacio conocido por todos ellos (la plaza del Duomo de Miln). Se observ que los pacientes slo decriban los detalles situados en el lado
ipsilateral a la lesin. Cuando se les pidi que, mentalmente, se situaran en el
lado opuesto de la plaza, slo describieron aquellos detalles que haban omitido
con anterioridad.
Como hemos comentado, la mayora de las veces el sndrome de negligencia
contralateral es consecuencia de lesiones parietales en el hemisferio derecho.
Ello se debe al hecho de que mientras el hemisferio izquierdo controla la atencin que se dirige al lado derecho, el hemisferio derecho controla la atencin
que se dirige a ambos lados. De este modo, el dficit de atencin que se observara despus de lesiones parietales izquierdas queda compensado por el control
bilateral de la atencin ejercido por el lbulo parietal derecho.

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Fundamentos de Neurociencia

l!MJ Captulo IX, apartado 1. Grfico 95.


En estas imgenes obtenidas con tomografa de emisin de positrones (TEP), se muestra que cuando el sujeto presta
atencin al campo visual izquierdo, se activa el lbulo parietal del lado derecho (A). Cuando el sujeto presta atencin al campo visual derecho, en cambio, se observa activacin bilateral de los dos lbulos parietales (B). As pues,
cuando la lesin se localiza en el lbulo parietal derecho, se pierde la capacidad de atender al lado izquierdo del
cuerpo, pero no al revs.

1.2.3. Bases fisiolgicas de la atencin selectiva


Los mecanismos fisiolgicos de la atencin selectiva han sido muy bien estudiados en el sistema visual. Por ejemplo, cuando presentamos simultneamente dos
estmulos en el campo receptor de una neurona de un rea visual de asociacin,
ambos competirn entre s con el objetivo de que se favorezca la percepcin de uno.
!*^J Captulo IX, apartado 1. Grfico 96.
La atencin selectiva reduce el campo receptor de las neuronas en torno al estmulo seleccionado. Los mecanismos de seleccin del estmulo que hay que atender
son bastante complejos, e incluyen aferencias reguladoras provenientes de la corteza prefrontal y de otras reas de asociacin polimodal. As, por ejemplo, podemos
seleccionar un estmulo sobre el cual focalizar la atencin dependiendo de si previamente su aparicin ha ido seguida por la presentacin de un refuerzo. En este
caso, son las reas de la corteza prefrontal donde se almacena esta asociacin estmulo-refuerzo, las responsables de que el campo receptor de las neuronas de las
reas visuales de asociacin se reduzca en tomo a este estmulo condicionado.
La atencin selectiva nos es muy til en numerosas situaciones de la vida cotidiana. Imaginad que estamos en el cine y buscamos a una amiga que es rubia. Automticamente, las neuronas de las reas visuales de asociacin "encogern" su
campo receptor en torno a los estmulos que coincidan con la caracterstica "rubia",
de manera que nos ser mucho ms fcil encontrar a nuestra amiga.

2. Funciones ejecutivas
2.1. La corteza prefrontal: aspectos anatmicos
El lbulo frontal comprende todo el tejido situado por encima de la cisura lateral, o de Silvio, y por delante de la cisura central, o de Rolando. Podemos dividir el

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Fundamentos de Neurociencia

gar, al estriado (caudado, putamen o ncleo accumbens). Del estriado envan


proyecciones hacia el globo plido y la sustancia negra, y de estas estructuras salen
proyecciones hacia ncleos talmicos especficos, que proyectan de nuevo a la corteza prefrontal, y as cierran el circuito. En la figura 9.8 se representa esquemticamente la organizacin anatmica general de los circuitos frontobasales. Realmente,
el nmero de circuitos frontosubcorticales descritos es de cinco, los tres prefrontales
ms dos motores. Estos circuitos motores estn constituidos por el originado en el
rea motora suplementaria y el originado en los campos oculares frontales. Poseen
la misma estructura anatmica que los circuitos prefrontales, y su funcin se relaciona con la preparacin y ejecucin del movimiento, as como con la fijacin visual y los movimientos oculares, respectivamente.
Estos diferentes circuitos, pese a compartir muchas estructuras, se mantienen
anatmicamente separados a lo largo de todo su recorrido. El hecho de ser circuitos
cerrados no les impide recibir y enviar proyecciones a otras reas corticales y subcorticales, por lo que no estn funcionalmente aislados del resto del encfalo.
Figura 9.3. Esquema de la organizacin
anatmica general de los circuitos
frontobasales.

Las conexiones entre el estriado y el globo


plido y la sustancia negra pueden ser directas,
o indirectas por medio de la parte extema
del globo plido y el ncleo subtalmico.
Gpe: globo plido, parte externa; NST:
ncleo subtalmico.

Circuito dorsolateral
Este circuito se origina en la parte dosolateral de la corteza prefrontal (reas 9 y
10 de Brodmann) y proyecta hacia la parte dorsolateral de la cabeza del ncleo caudado. De aqu parten eferencias directas e indirectas hacia la parte interna del globo
plido y la sustancia negra. El circuito se contina con las proyecciones de estas es-

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Captulo IX. Neurociencia cognitiviva...

tructuras a los ncleos ventral anterior y dorsomedial del tlamo, para proyectar de
nuevo a la corteza prefrontal dorsolateral.
Circuito orbitofrontal
Se origina en la parte inferolateral de la corteza prefrontal (rea 10 de Bodmann). En primer lugar, proyecta a la parte ventromedial del ncleo caudado.
De aqu proyecta directa e indirectamente a la parte interna del globo plido y
la sustancia negra y, de nuevo, por medio de los ncleos ventral anterior y dorsomedial del tlamo, a la corteza orbitofrontal.
Circuito cingular anterior
Se origina en la corteza cingular anterior (rea 24 de Brodmann) y proyecta
al estriado ventral, que incluye el ncleo accumbens, el tubrculo olfativo y las
porciones ventromediales del caudado y el putamen. Al estriado ventral llegan
tambin aferencias de diferentes estructuras lmbicas, como el hipocampo o la
amgdala, por lo que se considera que este circuito es el ms relacionado con el
sistema lmbico.
Del estriado ventral salen proyecciones directas, y probablemente indirectas,
hacia los globos plidos y la sustancia negra. De aqu las eferencias se reparten
entre muchas estructuras, como el rea tegmental ventral, la habnula, el hipotlamo, la amgdala o el ncleo dorsomedial del tlamo, que completa el circuito proyectando de nuevo a la corteza cingular anterior.
2.2. Corteza prefrontal: aspectos funcionales
Como se puede deducir por sus mltiples conexiones con reas del encfalo
implicadas en funciones muy distintas, la corteza prefrontal se relaciona con
una gran variedad de procesos cognitivos, conductuales y emocionales. Algunas
funciones de la corteza prefrontal se han estudiado con anterioridad en otros captulos de este material. En este tema, intentaremos realizar un breve resumen
de otras funciones todava no estudiadas y aproximarnos a los efectos sobre la
conducta de las lesiones de la corteza prefrontal.
2.2.1. Funciones de la corteza prefrontal
Entre las muchas funciones con que se ha relacionado la corteza prefrontal,
ahora estudiaremos algunas de las que no se han visto en otros apartados.

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Control ejecutivo de la conducta


La corteza prefrontal posee un papel crtico en la conducta dirigida a objetivos. El control ejecutivo de la conducta tambin se podra definir como la atencin dirigida a la accin. Es decir, como el proceso cognitivo que nos permite
seleccionar entre el conjunto de patrones de actividad (conductual o cognitiva)
que podemos realizar en un momento dado, lo que nos permitir conseguir el
objetivo que nos hemos propuesto.
El modelo ms influyente a la hora de explicar esta funcin de la corteza prefrontal es el de Norman y Shallice. Segn este modelo, en situaciones habituales
y cotidianas seleccionamos patrones de actividad adecuados sin dificultad, basndonos en la experiencia previa. En otras situaciones, sin embargo, necesitamos un control especial para seleccionar el patrn de actividad que nos
permitir conseguir el objetivo que nos hemos propuesto. Este control especial
lo lleva a cabo el sistema atencional supervisor (SAS), que nos permite seleccionar
patrones de actividad en las situaciones siguientes:
Situaciones que impliquen planificacin o toma de decisiones.
Situaciones que impliquen la correccin de un error.
Situaciones en las que la respuesta que hay que hacer sea nueva o poco
habitual.
Situaciones que juzgamos difciles o peligrosas.
Situaciones en las que debemos inhibir las tendencias de respuesta habituales.
Por ejemplo, el SAS nos permitir planificar acciones complejas, tales como
cunto tiempo dedicaremos al estudio de cada asignatura durante el fin de semana dependiendo de la motivacin que tengamos para cada asignatura y de
su nivel de dificultad. Del mismo modo, el SAS nos permitir, si queremos dejar
de fumar, no encender el cigarrillo despus de cenar, como hacemos habitualmente, superando la tendencia de conducta habitual.
Entre las tareas utilizadas en evaluacin neuropsicolgica, existe una que es
especialmente sensible a las disfunciones del SAS. Se trata del test de Stroop. Consiste en denominar el color de la tinta con que est escrito el nombre de un color
diferente (por ejemplo, azul). La dificultad de la tarea radica en el hecho de que
se debe inhibir una respuesta muy automtica, como es leer, en favor de una respuesta menos automatizada, como es denominar un color. En el grfico 97 de
la web se presenta un ejemplo del test de Stroop.
&%*? Captulo IX, apartado 1. Grfico 97.
Ejemplo del test de Stroop. Durante la exploracin neuropsicolgica, se le presenta al paciente esta lista de palabras,
y se le pide que denomine el color en que estn escritas.

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Otro te