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SUSAN SONTAG: CONTRA LA INTERPRETACIN (Por Joaqun Llorca)

La escritora norteamericana Susan Sontag public en 1966 su segundo libro, un grupo


de ensayos escritos desde 1961. Dichos textos recogen sus pensamientos sobre arte
y cultura en un momento clave como fueron los aos sesenta.
El tono de los textos deja ver un personaje combativo que lucha contra la
superficialidad imperante reflejada en una indiferencia tica y esttica ante grandes
obras de la cultura que Sontag descubra admirada.
Veintisis captulos a manera de ensayos individuales tratan tanto de directores de
cine como de teatro, de escritores y filsofos y de esttica.
El presente texto pretende resumir Contra la interpretacin, el primero de ellos, que da
nombre al libro y cuyo encabezado nos presenta las siguientes frases:
El contenido es un atisbo de algo, un encuentro como un fogonazo. Es algo minsculo,
minsculo, el contenido. (Willem De Kooning, en una entrevista).
Son las personas superficiales las nicas que no juzgan por las apariencias. El misterio
del mundo es lo visible, no lo invisible. (Oscar Wilde, en una carta).

Desde las primeras letras entrevemos una intencin des-mistificadora que como se
ver, en lugar de menospreciar los productos de la cultura construye un manifiesto
que, de manera inteligente, intenta mostrar el verdadero valor del arte, velado por la
palabrera vaca e intrascendente que apunta al lugar equivocado: dar importancia al
contenido por sobre la forma.
Comienza el ensayo mencionando las primeras reflexiones sobre el arte ocurridas en
Grecia.
Para Platn el valor del arte es dudoso. Al considerar los objetos materiales ordinarios
como objetos mimticos en s mismos, imitaciones de formas o estructuras
trascendentes, aun la mejor pintura de una cama sera slo una imitacin de una
imitacin. Para Platn, el arte no tiene una utilidad determinada (la pintura de una
cama no sirve para dormir encima) ni es, en un sentido estricto, verdadero. 1
Complementa Sontag que Aristteles discuta la idea platnica de inutilidad otorgando
al arte propiedades medicinales o teraputicas.
Desde la antigua Grecia la discusin sobre el arte daba por sentado su naturaleza
figurativa, imitativa, lo que se constituira en la base de la reflexin artstica de
occidente. Este punto de partida sirve a Sontag para comenzar a exponer los dos
aspectos que estructuran el ensayo y revelarnos la doble composicin de la obra de
arte: forma y contenido; significante y significado:
Es debido a esta teora que el arte en cuanto a tal -por encima y ms all de
determinadas obras de arte- llega a ser problemtico, a necesitar defensa. Y es la
defensa del arte la que engendra la singular concepcin segn la cual algo, que
hemos aprendido a denominar forma, est separado de algo que hemos aprendido
a denominar contenido, y la bienintencionada tendencia que considera esencial el
contenido y accesoria la forma.
Apunta la ensayista que an en tiempos modernos, cuando se ha descartado que el
arte sea la representacin de una realidad exterior y que en su lugar es una expresin
subjetiva, la teora mimtica contina, pues el contenido de la obra sigue siendo el
fundamental ya que de ella siempre se espera que diga algo.
1

Sontag, Susan, Contra la interpretacin, Alfaguara, Buenos Aires, 2005


Todas las citas de este texto son tomadas del primer captulo pgs. 25-39

Quiz sea [el arte] ahora menos figurativo, menos lcidamente realista. Pero an se
supone que una obra de arte es su contenido. () Aunque pueda parecer que los
progresos actuales en diversas artes nos alejan de la idea de que la obra de arte es
primordialmente su contenido, esta idea contina disfrutando de una extraordinaria
supremaca. Permtaseme sugerir que eso ocurre porque la idea se perpeta ahora
bajo el disfraz de una cierta manera de enfrentarse a las obras de arte, profundamente
arraigada en la mayora de las personas que consideran seriamente cualquiera de las
artes. Y es que el abusar de la idea de contenido comporta un proyecto, perenne,
nunca consumado, de interpretacin. Y, a la inversa, es precisamente el hbito de
acercarse a la obra de arte con la intencin de interpretarla lo que sustenta la arbitraria
suposicin de que existe realmente algo asimilable a la idea de contenido de una obra
de arte.
A continuacin profundiza en la idea de interpretacin, la cual rechaza, y busca una
razn histrica para explicar la necesidad de buscar otros significados a las obras:
Por interpretacin entiendo aqu un acto consciente de la mente que ilustra un cierto
cdigo, unas ciertas reglas de interpretacin.
La interpretacin, aplicada al arte, supone el desgajar de la totalidad de la obra un
conjunto de elementos, (el X, el Y, el Z y as sucesivamente). La labor de interpretacin
lo es, virtualmente, de traduccin. El intrprete dice: Fjate, no ves que X es en
realidad, o significa en realidad, A? Que Y es en realidad B? Que Z es en realidad
C?.
Las razones histricas de la interpretacin, no como anlisis sino como
transformacin de un texto, aparecen con el desplome de los mitos debido a la
concepcin realista de la ilustracin cientfica, los antiguos textos dejaron de ser
aceptables en su forma primitiva. Entonces, se ech mano de la interpretacin para
reconciliar los antiguos textos con las modernas exigencias. () Lo que Homero
describi en realidad como adulterio de Zeus con Latona, explicaron, era la unin del
poder con la sabidura. En esta misma tnica, Filn de Alejandra interpret las
narraciones histricas literales de la Biblia hebraica como parbolas espirituales. La
historia del xodo desde Egipto, los cuarenta aos de errar por el desierto, y la
entrada en la tierra de promisin, deca Filn, eran en realidad una alegora de la
emancipacin, las tribulaciones y la liberacin final del alma individual. Por tanto, la
interpretacin presupone una discrepancia entre el significado evidente del texto y las
exigencias de (posteriores) lectores. Pretende resolver esa discrepancia. Por alguna
razn, un texto ha llegado a ser inaceptable; sin embargo, no puede ser desechado.
Aparece entonces el intrprete, quien sin reescribir el texto lo altera pretendiendo
descubrir su verdadero significado. En sus inicios este acto menos agresivo
pretenda adaptar el texto problemtico pero en la actualidad dice Sontag- lo que hay
es un desprecio declarado por las apariencias.
El antiguo estilo de interpretacin era insistente, pero respetuoso; sobre el significado
literal eriga otro significado. El moderno estilo de interpretacin excava y, en la
medida en que excava, destruye; escarba hasta ms all del texto para descubrir
un subtexto que resulte ser el verdadero. Las doctrinas modernas ms celebradas e
influyentes, la de Marx y la de Freud, son en realidad sistemas hermenuticos
perfeccionados, agresivas e impas teoras de la interpretacin. Todos los fenmenos
observables son catalogados, en frase de Freud, como contenido manifiesto. Este
contenido manifiesto debe ser cuidadosamente analizado y filtrado para descubrir
debajo de l el verdadero significado: el contenido latente. Para Marx, los
acontecimientos sociales, como las revoluciones y las guerras; para Freud, los

acontecimientos de las vidas individuales (como los sntomas neurticos y los deslices
del habla), al igual que los textos (como un sueo o una obra de arte), todo ello, est
tratado como pretexto para la interpretacin. Segn Marx y Freud estos
acontecimientos slo son inteligibles en apariencia. De hecho, sin interpretacin,
carecen de significado. Comprender es interpretar. E interpretar es volver a exponer el
fenmeno con la intencin de encontrar su equivalente.
Situada en una poca donde el pensamiento crtico se vea tutelado por la
hermenutica y la semitica, Sontag hace su ms virulenta declaracin en contra de
la interpretacin como medio para empobrecer el mundo en lugar de enriquecerlo:
La actual es una de esas pocas en que la actitud interpretativa es en gran parte
reaccionaria, asfixiante. () En una cultura cuyo ya clsico dilema es la hipertrofia del
intelecto a expensas de la energa y la capacidad sensorial, la interpretacin es la
venganza que se toma el intelecto sobre el arte. Y an ms. Es la venganza que se
toma el intelecto sobre el mundo. Interpretar es empobrecer, reducir el mundo, para
instaurar un mundo sombro de significados. Es convertir el mundo en este mundo
(este mundo! Como si hubiera otro).
El mundo, nuestro mundo, est ya bastante reducido y empobrecido. Desechemos,
pues, todos sus duplicados, hasta tanto experimentemos con ms inmediatez cuanto
tenemos.
Despus del manifiesto rechazo a la interpretacin por intentar reducir la obra de arte
para domesticarla y para hacerla manejable Sontag pone ejemplos de la literatura
donde detecta el mayor afn por transformar los elementos del poema o la novela en
otra cosa.
La obra de Kafka, por ejemplo, ha estado sujeta a secuestros en serie por no menos
de tres ejrcitos de intrpretes. Quienes leen a Kafka como alegora social ven en l
ejemplos clnicos de las frustraciones y la insensatez de la burocracia moderna, y su
expresin definitiva en el estado totalitario. Quienes leen a Kafka como alegora
psicoanaltica ven en l desesperadas revelaciones del temor de Kafka a su padre,
sus angustias de castracin, su sensacin de impotencia, su dependencia de los
sueos
Continuando con los ejemplos comenta la interpretacin que de la obra Un tranva
llamado deseo hizo el director Elia Kazan convirtiendo un drama psicolgico en un
tratado sobre la civilizacin occidental:
Pero debe advertirse que la interpretacin no es slo el homenaje que la mediocridad
rinde al genio. Es, precisamente, la manera moderna de comprender algo, y se aplica
a obras de toda calidad. As, de las notas que Elia Kazan public sobre su versin de
A Streetcar Named Desire (Un tranva llamado Deseo), se desprende que, para dirigir
la obra, tuvo que descubrir que Stanley Kowalski representaba el barbarismo sensual
y exterminador que iba aduendose de nuestra cultura, y que Blanche Du Bois era la
civilizacin occidental, la poesa, los ropajes delicados, la luz tenue, los sentimientos
refinados y todo lo que se quiera, aunque, naturalmente, dentro ya de cierto desgaste.
El vigoroso melodrama psicolgico de Tennessee Williams se nos vuelve inteligible;
se trataba de algo: de la decadencia de la civilizacin occidental. Al parecer, de haber
seguido siendo un drama sobre un atractivo bruto llamado Stanley Kowalski y una
mustia y esculida belleza llamada Blanche Du Bois, no le habra sido posible dirigir la
pieza.
Pero Sontag no se queda slo en la crtica y da luces sobre la mirada alternativa que
al final del ensayo propondr para hablar sobre el arte, explica que el mrito de las

obras no radica en sus significados, independientemente de que su autor los hubiera


planeado o no, y agrega:
Siempre sucede que las interpretaciones de este tipo indican insatisfaccin
(consciente o inconsciente) ante la obra, un deseo de reemplazarla por alguna otra
cosa.
La interpretacin, basada en la teora, sumamente cuestionable, de que la obra de arte
est compuesta por trozos de contenido, viola el arte. Convierte el arte en artculo de
uso, en adecuacin a un esquema mental de categoras.
A continuacin hace una lectura del arte de su poca y lo califica como un producto
que huye de la interpretacin a travs de la parodia, de la abstraccin, de la
decoracin o del no-arte. As, la pintura moderna representa ese escape de la
interpretacin eludiendo el contenido por medio de la abstraccin, por el contrario el
pop art busca lo mismo pero utilizando un contenido tan estridente, como lo que es,
termina tambin por ser ininterpretable.
Sin embargo espera que el vanguardismo, cuyo antdoto contra la interpretacin es la
experimentacin formal a expensas del contenido, no sea la nica salida ya que se
quedara el arte estacionado en la limitante discusin entre forma y contenido.
Propone entonces una salida: mediante la creacin de obras de arte cuya superficie
sea tan unificada y lmpida, cuyo mpetu sea tal, cuyo mensaje sea tan directo, que la
obra pueda ser ... lo que es. Es esto posible hoy? Sucede, a mi entender, en el cine.
Por ese motivo, el cine es en la actualidad, de todas las formas de arte, las ms vvida,
la ms emocionante, las ms importante.
Argumenta que el cine goz de una ventaja al no haber sido considerado por los
interpretadores, tal vez por su novedad como arte, y por el hecho de ser entendido
como un producto de la cultura de masas ajeno a la cultura superior. Adems, en el
cine siempre hay algo que atrapar al vuelo, adems del contenido, para aquellos
deseosos de analizar.
Cabe comentar que ms de cuarenta aos despus de escrito el texto, el cine es
sujeto de la ms variada hermenutica tan, o ms enmaraada que la sufrida, segn la
autora, por la literatura.
La posibilidad que Sontag ve en el cine como obra unificada viene dada porque posee
un vocabulario de las formas: la explcita, compleja y discutible tecnologa de los
movimientos de cmara, de los cortes, y de la composicin de planos implicados en la
realizacin de una pelcula.
Finalmente el texto deja los cuestionamientos y da respuestas. Ante la farsa que
supone la interpretacin, qu tipo de comentario se puede hacer sobre el arte? La
autora comienza aclarando que las obras de arte pueden ser descritas y comentadas
pero que la cuestin radica en el cmo.
Cmo debera ser una crtica que sirviera a la obra de arte, sin usurpar su espacio?
Lo que se necesita, en primer trmino, es una mayor atencin a la forma en el arte. Si
la excesiva atencin al contenido provoca una arrogancia de la interpretacin, la
descripcin ms extensa y concienzuda de la forma la silenciar. () La mejor crtica,
y no es frecuente, procede a disolver las consideraciones sobre el contenido en
consideraciones sobre la forma.
Con respecto a la forma Sontag acota que el trmino est ligado ms a lo espacial
(arquitectura, escultura) que a lo temporal con excepcin del teatro que siendo una
forma narrativa (o sea temporal) tiene una proyeccin visual. Echa en falta pues una
nocin clara de las formas de narracin y guarda la esperanza que la crtica

cinematogrfica aproveche la ocasin pues el cine, primordialmente visual, no deja de


ser, segn la escritora, una subdivisin de la literatura. Y contina:
Igualmente vlidos seran los actos de crtica que proporcionarn una descripcin
verdaderamente certera, aguda, amorosa, de la aparicin de una obra de arte. Esto
parece ser ms difcil incluso que el anlisis formal. () Son ensayos que revelan la
superficie sensual del arte sin enlodarla.
Para terminar su disertacin pide situarse en el momento actual (1964) para valorar la
percepcin por encima de la interpretacin, argumentando que quiz en otra poca
descubrir diversos niveles de interpretacin en la obra de arte pudo ser revolucionario
pero que hoy en da no es el momento para asimilar el arte al pensamiento o el arte a
la cultura.
Aboga por una crtica que no d por supuesta la experiencia sensorial sino que debe
situarse en su tiempo, un momento en el que la cultura est basada en el exceso y en
la superproduccin que bombardea nuestros sentidos.
Lo que ahora importa es recuperar nuestros sentidos. Debemos aprender a ver ms,
a or ms, a sentir ms.
Nuestra misin no consiste en percibir en una obra de arte la mayor cantidad posible
de contenido, y menos an en exprimir de la obra de arte un contenido mayor que el
ya existente. Nuestra misin consiste en reducir el contenido de modo que podamos
ver en detalle el objeto.
La finalidad de todo comentario sobre el arte debiera ser hoy el hacer que las obras de
arte -y, por analoga, nuestra experiencia personal- fueran para nosotros ms, y no
menos, reales. La funcin de la crtica debiera consistir en mostrar cmo es lo que es,
incluso qu es lo que es, y no en mostrar qu significa.
La ltima frase de su manifiesto lo resume todo:
En lugar de una hermenutica, necesitamos una ertica del arte.
(1964)

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