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La

obra en prosa El trasgo est considerada como la mejor novela rusa


despus de las de Dostoievsky. Impregnada de matices simbolistas, la
burocracia y la baja nobleza de una pequea ciudad, esconde el argumento
de su literatura satrico-social, donde la bondad y pureza de los individuos
quedan absorbidas por el mal, representado por el protagonista Peredonov y
su alter ego el demonio.
Peredonov es maestro en una pequea ciudad de provincias. Vive con su
amante Varvara, una modistilla que ha de soportar groseras y vejaciones en
la esperanza de convertirse en su legtima esposa. Una princesa, cliente de
Varvara, promete apoyar el ascenso de Peredonov ante el inspector si se
casa con su amante. Varvara le hace recibir una carta falsa de la princesa: el
casamiento tiene lugar, pero no as el ascenso. Obsesionado por la espera,
Peredonov queda trastornado por una mana persecutoria que le hace
ganarse el odio de la escuela donde ensea y de la pequea ciudad en la
que vive. Se cree posedo por el demonio, que se le aparece bajo la forma de
una pequea bestia gris.

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Fidor Sologub

El trasgo
ePub r1.0
Titivillus 10.09.15

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Ttulo original: The Petty Demon


Fidor Sologub, 1905
Traduccin: Nicols Tasin
Editor digital: Titivillus
ePub base r1.2

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Fidor Sologub es uno de los fundadores y jefes de la escuela modernista en la


literatura rusa. Habiendo hecho sus primeras armas, hace unos veinticinco aos, con
algunos cuentos impresionistas, que atrajeron la atencin de la crtica y del pblico
por la finura del dibujo, pas ms tarde a las filas de los modernistas, de quienes no
tard en ser uno de los principales inspiradores.
Informa la mayora de sus obras un espritu mstico inquietante y atormentado,
como puede verse en El triunfo de la muerte, en las Leyendas creadas, en Las
mscaras cadas, y en tantas otras. Todo lo misterioso, lo enigmtico, lo sobrenatural,
tiene para l una singular atraccin. Hasta cuando pinta la vida moderna, procura
tender sobre su prosa un velo de misterio. As, en su novela Los encantos
desconocidos, el fondo de cuya accin lo constituye la Rusia revolucionaria de hace
quince aos, los personajes, en el intervalo entre la lucha en las barricadas y las
inflamadas arengas a las masas, se dedican a cosas msticas, evocan espectros, etc.
En casi todas sus obras figura un ser misterioso que se oculta tras los personajes y
ejerce una gran influencia en sus destinos. A veces, ese ser fantstico pertenece a la
mitologa del mundo antiguo, pero casi siempre lo crea el autor, lo inventa, lo reviste
de carne y hueso. Tal ocurre en sus novelas, en sus poemas, que l se complace en
denominar misterios; en su teatro muy poco popular, por cierto, a causa de su
misticismo nebuloso, obscuro, un tanto pesado con frecuencia.
Para presentar al pblico espaol a Sologub, hemos elegido su obra ms realista.
Adems, EL TRASGO es la ms conocida de sus novelas, y, en nuestro sentir, la mejor,
debido, quiz, a su realismo. Es una caricatura de la vida provinciana en Rusia. Como
todas las caricaturas, es un poco exagerada, pero, al fin, constituye un reflejo, ms o
menos exacto, de la triste realidad en que se ha inspirado el autor.

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Los feligreses se dirigan a sus casas, oda la misa. En el camino formaban grupos y
se detenan a charlar. Todos iban endomingados y cambiaban miradas alegres.
Cualquiera hubiera dicho al verlos: En qu buena armona viven los habitantes de
esta ciudad!. Pero se hubiera equivocado al guiarse por las apariencias.
Peredonov, el profesor del colegio, rodeado de sus amigos, deca, colocando,
luego de limpiarlas, sus gafas de oro ante sus ojillos inexpresivos:
La propia princesa Volchansky se lo ha prometido a Varia. Es una cosa segura.
En cuanto se casen ustedes han sido sus palabras, pedir para Peredonov la
plaza de inspector.
Pero cmo vas a casarte con Varvara Dmitrievna? le pregunt su
compaero Falastov, un buen hombre de cara roja. No es prima tuya?
No es prima, es parienta lejana! contest con voz desapacible Peredonov.
Conque la propia princesa te lo ha prometido, eh? inquiri otro profesor,
Rutilov, currutaco, alto, plido.
A m no, a Varia!
Qu cndido eres! exclam Rutilov. Debas ir t mismo a ver a la
princesa.
Voy a hacer un viaje a San Petersburgo para eso?
Yo, si te he de decir la verdad, no creo que la princesa le haya prometido nada a
tu parienta dijo Rutilov, y se ech a rer, enseando sus dientes podridos.
Peredonov se qued mirndole, perplejo.
Los dems amigos se fueron.
Naturalmente, yo podra hacer una boda ms ventajosa asever Peredonov.
Qu duda cabe? T no tienes ms que elegir.
Los dos colegas siguieron andando, a travs de la ancha plaza polvorienta.
Pero temo que la princesa, si abandono a Varvara, se enfade.
Que te d, por de pronto, la plaza de inspector, y luego Dios dir.
Tienes razn asinti Peredonov, titubeante.
Dile sin rodeos a Varvara que quieres primero la plaza. Y cuando seas inspector
te casas con quien te parezca. Por ejemplo, con una de mis hermanas. Tengo tres, y
puedes escoger. Las tres son instruidas, inteligentes Varvara no vale un comino
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comparada con cualquiera de ellas.


Mentira!
No te quepa duda! Tu Varvara es una chancla. Adems, es tres veces ms vieja
que la mayor de mis hermanas.
No tanto, no tanto! replic negligentemente Peredonov, limpindose las
gafas.
Como lo oyes, Ardalion Borisovich No seas tonto; csate con una de mis
hermanas Cualquiera de ellas te aceptara como marido.
Ya lo creo! Todas las mujeres de la ciudad se despepitan por m repuso
Peredonov con un orgullo melanclico. Yo quisiera casarme con una mujer
carnosita. No me gustan las delgadas.
Precisamente mis hermanas responden a tus gustos. Y cuando se casen
engordarn ms.
Yo me casara con una; pero temo que Varia arme un escndalo terrible.
Pues haz una cosa: csate hoy o maana, y llvate a casa a tu mujer. Varia
tendr que bajar la cabeza ante los hechos consumados. Quieres que te lo arregle
todo para maana en la noche? Con cul de mis hermanas prefieres casarte?
Esa canalla de Varia me denunciar! Dijo temeroso, en voz baja, Peredonov
. O tal vez me envenene.
No tengas cuidado! Yo lo arreglar todo, vers
Adems interrumpi, con rudo acento, el indeciso profesor, yo no quiero
casarme sin dote.
Rutilov no manifest ningn asombro ante el sesgo positivista que su amigo daba
de pronto a la conversacin.
Mis hermanas la tienen, tonto Consientes, pues? En ese caso, corro a
arreglarlo todo. Y por ahora, chitn! Estamos?
Hecha esta advertencia, Rutilov le estrech la mano a su compaero y se alej
presuroso.
Peredonov, pensando en sus apetitosas hermanas, se sonri con una sonrisa
lasciva. Pero una sbita inquietud turb sus torpes pensamientos. Aquello sera la
ruptura con la princesa, la prdida de una poderosa protectora. Casndose con
Varvara podra ser en breve inspector, y quizs director algn da, mientras que si lo
haca con una hermana de Rutilov, adis halageas esperanzas!
Y mirando a Rutilov alejarse casi corriendo, se dijo con malvola complacencia:
Si le gusta hacer ejercicio!.
Luego invadi su alma una ola gris de aburrimiento, y calndose el sombrero casi
hasta las cejas se encamin a su casa, a travs de las calles desiertas, en cuyo suelo,
sin empedrar, creca la hierba y gualdeaban diminutas flores.
Buenos das, Ardalion Borisovich! Oy de pronto. Entre usted un
instante.
Levant los ojos y vio en un jardn, junto a la verja, a Natalia Verchina, una
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mujercita delgada, morena, de ojos negros, de cejas negras, vestida de negro.


La mujercita fumaba un cigarrillo y se sonrea de un modo enigmtico, como
quien sabe algo a lo que no quiere aludir sino con sonrisas.
Peredonov entr tras una corta vacilacin; pero a los pocos pasos que dio por la
senda arenosa se detuvo indeciso y sac el reloj.
Es hora de almorzar! dijo.
Aunque lo llevaba haca mucho tiempo, le gustaba sacar el reloj a cada instante,
para lucir sus gruesas tapas de oro.
Eran las doce menos cuarto. Poda estar all un ratito. Y sigui a Verchina por la
senda, a cuyos dos lados se extendan bancales de fresas y frambuesas.
El jardn amarilleaba ya y los rboles estaban cargados de fruta. A la derecha se
alzaba una casita de madera, pintada de gris, con terraza.
Viene usted de misa? pregunt Verchina.
S.
Marta tambin ha estado. Acaba de volver. Va por usted. Cuando se lo he
dicho, se ha puesto colorada y no ha contestado Vamos al cenador. All se est
divinamente.
En el cenador, situado en medio del jardn, a la sombra de los lamos, hallbase
Marta, muy emperejilada. Vesta un traje claro, que le sentaba bastante mal. Las
cortas mangas dejaban ver sus brazos recios y sus codos agudos y rojos. No era fea.
Entre sus compatriotas los polacos, muy numerosos en la ciudad, se le consideraba
bella.
Estaba haciendo cigarrillos para Verchina. Aunque no amaba a Peredonov, se
alegr de que la encontrase tan peripuesta. Verchina quera casarla con l. De una
familia numerosa y pobre, la joven viva, con su hermano, en casa de la viuda desde
que sta enterr a su marido.
Peredonov, con su habitual gesto melanclico, le estrech la mano y se sent
fuera del alcance de la corriente de aire. Su mirada se detuvo un instante en las
coquetonas botas crema de la polaca. Quieren pens el taimado casarme con
ella. Siempre que una muchacha estaba amable con l pensaba lo mismo. En aquel
momento slo vea las imperfecciones de Marta: sus manos grandes, su piel tosca, sus
pecas. Saba que su padre tena un empleo modesto en una propiedad rural de las
cercanas, que ganaba muy poco y que eran muchas sus obligaciones domsticas.
Un vaso de cerveza? le pregunt Verchina.
Haba sobre la mesa vasos, dos botellas de cerveza, un azucarero, con azcar en
polvo, y una cucharilla.
S, tomar un vaso contest l con voz ronca.
La viuda mir a Marta, que llen un vaso y se lo alarg a Peredonov, disimulando
su turbacin con una sonrisa.
Pngase usted azcar! invit la viuda.
No; no le pongo nunca azcar a la cerveza.
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Como usted quiera Sabe usted que Cherepnin est cada da ms pesado?
Cree que voy a casarme con l
Las dos mujeres se echaron a rer.
Peredonov conservaba su expresin de indiferencia; los asuntos ajenos nunca le
interesaban; no quera a nadie, y, en lo extrao a su propia persona, slo le
preocupaba lo que pudiera haber en ello de ventajoso para l.
Anoche se col en el jardn cuando nosotras estbamos cenando, y se puso a
espiarnos por la ventana, sentado en un barril de agua que haba debajo. Al hacer un
movimiento perdi el equilibrio y se cay dentro del barril. Nos asomamos,
asustadas, al orle zambullirse, y haba que ver cmo corra, hecho una sopa, el
pobre hombre!
Marta se rea con alegres carcajadas de nia. Peredonov tard un poco en dejar or
su risa sonora de sochantre; lo que se le deca no obraba en seguida sobre su espritu,
cerrado y torpe.
Verchina fumaba un cigarrillo tras otro; no poda vivir sin tener humo al alcance
de las narices.
Pronto seremos vecinos! Notici Peredonov. Verchina le dirigi a Marta una
mirada rpida. La joven se ruboriz, mir tmidamente al profesor y volvi los ojos
hacia el jardn.
Se muda usted? pregunt la viuda. Por qu?
Vivo muy lejos del colegio.
En los labios de Verchina se dibuj una sonrisa de incredulidad. Lo que quera el
profesor era vivir ms cerca de la polaca!
Pues lleva usted ya mucho tiempo en la casa donde vive ahora
S, pero me he cansado. Adems, el ama es una mala persona.
S?
Peredonov se anim un poco.
Mire usted si ser canalla, que nos ha cambiado el papel de las paredes y nos ha
puesto uno de un gusto abominable. Falastov se ha indignado al verlo. Todas las
visitas se burlan de nosotros
Qu porquera!
Pero no le decimos que vamos a mudarnos aadi en tono confidencial
Peredonov. Tenemos que encontrar antes otro piso.
Desde luego! aprob Verchina.
Si se lo dijramos nos armara un escndalo dijo Peredonov, pintado el
espanto en los ojos. Adems, no quiero pagarle el ltimo mes.
Pero se lo reclamar a usted!
Y yo no se lo pagar. Con tanto ms motivo cuanto que hemos pasado muchas
semanas en San Petersburgo.
Ella dir que el piso, durante todas esas semanas, ha seguido siendo de usted
No importa. No le pagar. Es una mujer insolente, pendenciera!
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En eso me parece que no le va a la zaga su prima de usted. Tambin le gusta


armar escndalos.
El profesor frunci las cejas y no contest. Sac del bolsillo un caramelo, lo
desli y se lo meti en la boca. Debo pens darles caramelos a ellas? Bah!, es
igual O quedar mejor si les doy? No vayan a creerse que soy un rooso
Tengo muchos, llevo el bolsillo lleno.
Sac un puado y se lo alarg primero a Verchina y luego a Marta.
Tomen ustedes! Les deca. Son excelentes. Me cuestan treinta copecs la
libra.
Cada una cogi un caramelo.
Tomen ms! Llevo muchos y son muy buenos; yo nunca compro cosas malas.
Las damas no queran coger ms caramelos; pero Peredonov puso sobre la mesa,
delante de Marta, los que le quedaban en la mano. La joven se sonri y le dio las
gracias con una inclinacin de cabeza.
Qu mal educada! pens Peredonov. Ni siquiera sabe dar las gracias
como es debido.
No saba de qu hablar con ella. Le era indiferente, como todas las cosas no
relacionadas con su propio inters.
Cuando las dos botellas de cerveza estuvieron vacas, Verchina le dirigi a Marta
una mirada significativa.
Voy por cerveza dijo la polaca, que haba entendido, como siempre, lo que
quera decirle con los ojos la viuda.
Que vaya su hermano de usted. Est ah, en el jardn.
Vladislav! grit Marta.
Qu quieres? contest el muchacho, tan a punto como si estuviera en la
puerta escuchando.
Sube de la bodega dos botellas de cerveza!
Momentos despus, el muchacho le entreg a su hermana, por la ventana, las dos
botellas. Al ver a Peredonov le salud.
Buenos das! le contest el profesor. Cuntas botellas de cerveza se ha
bebido usted hoy?
El muchacho repuso, con cara de pocos amigos:
Yo no bebo cerveza.
Marta le habl en voz baja, y los dos se rieron. Peredonov los mir con
desconfianza. Cuando las gentes se rean en su presencia y l ignoraba el motivo de
su hilaridad, recelaba siempre que se burlaban de l.
De qu se ren ustedes? pregunt desapaciblemente,
Marta se estremeci y se volvi hacia l, sin saber qu contestar. Su hermano,
muy colorado, se sonrea de un modo tmido.
No es corts el rerse en presencia de personas extraas! les reproch
Peredonov. Se ren ustedes de m?
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Perdone usted contest Marta, no menos colorada que el muchacho. No


nos remos de usted Hablamos de tonteras nuestras
Secretos? No es corts, seorita, el secretear en sociedad.
Le aseguro a usted que no secreteamos. Mi hermano est descalzo y no se
atreve a entrar. Eso es todo.
El profesor se apacigu, y hasta le dio un caramelo al muchacho.
Marta, trigame usted mi mantilla negra. Y dese una vuelta por la cocina no
vaya a quemarse el pastel dijo Verchina.
La muchacha sali. No se le ocultaba que la viuda quera hablar a solas con
Peredonov.
El muchacho se alej del cenador.
Verchina mir, a travs del humo de su cigarrillo, al profesor, que, con los ojos
fijos en el azucarero, chupaba en silencio el caramelo. El vidrioso sujeto se
congratulaba de que Marta y su hermano se hubieran retirado; pues, aunque saba que
no era de l de quien se rean, les guardaba rencor.
Por qu no se casa usted? le pregunt de pronto la viuda. Qu espera
usted, Ardalion Borisovich? Varvara no es digna de usted, se lo digo francamente!
Peredonov se acarici los cabellos castaos y contest con gravedad:
Aqu no hay ninguna mujer digna de ser mi esposa!
No diga usted eso! Hay muchachas muy superiores a Varvara.
La viuda sacudi la ceniza de su cigarrillo y prosigui:
Usted podra encontrar una mujer excelente, claro es que avinindose, desde
luego, a que no tuviera dinero. Lo que no le sera ningn sacrificio, ganando lo que
gana.
Diga usted lo que quiera, lo ms ventajoso para m es casarme con Varvara. La
princesa le ha prometido su proteccin. Me dar una plaza de inspector.
Verchina le escuchaba con una sonrisa de duda.
Se lo ha prometido a usted mismo? inquiri.
A m no, a Varvara. Pero es igual.
Es usted demasiado crdulo, amigo mo! Cuntos aos le lleva a usted
Varvara? Lo menos quince, verdad? Debe de tener cerca de cincuenta.
Si no ha cumplido an los treinta, seora!
De veras? dijo Verchina en tono irnico. Pues parece mucho mayor que
usted Claro es que yo no debo meterme en lo que no me importa; pero le
compadezco a usted de todo corazn: un hombre joven, no mal parecido, inteligente y
simptico como usted, es, en verdad, digno de mejor suerte.
Peredonov se contone.
Usted no necesita proteccin continu la viuda. Sin que la princesa le
ayude puede usted hacer una bonita carrera, y no comprendo por qu no rompe usted
con Varvara. Una hermana de Rutilov tampoco le conviene a usted. Son muchachas
poco serias, y usted necesita una mujer como Marta, por ejemplo
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Peredonov sac el reloj.


Qu tarde es! exclam, levantndose.
Verchina pens: He sabido tocarle en lo vivo al proponerle que se case con
Marta, y no se decide a hablar del asunto as de pronto.

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II

Varvara Dmitrievna Malochina, la amante de Peredonov, le esperaba vestida con


harto descuido, pero muy empolvada.
Haba preparado para el almuerzo unas empanadillas muy del agrado del profesor,
y corra a cada momento a la cocina, temiendo que la cocinera, la gruesa Natalia, se
comiese alguna. En su rostro, que conservaba an como el eco de una pretrita
belleza, se pintaban la sordidez y el mal humor.
Peredonov, como siempre que llegaba a casa, sinti su espritu invadido por el
fastidio y el enojo. Entr en el comedor, tir el sombrero sobre el antepecho de la
ventana, se sent a la mesa y grit:
Varia, la comida!
Varia, segn acostumbraba, le sirvi la comida ella misma.
Cuando le llev el caf, el profesor acerc la nariz a la taza e hizo una mueca de
repugnancia. Varvara, asustada, le pregunt:
Huele mal el caf, Ardalion Borisovich?
Peredonov le dirigi una mirada sombra y repuso:
Quiero cerciorarme de que no le has echado veneno.
Qu disparate, Ardalion Borisovich! Cmo se te ocurren esas cosas?
El profesor sigui olfateando la taza. Al cabo, se tranquiliz y dijo:
Si hubieras echado veneno se notara. El veneno exhala un olor caracterstico.
Tras una corta pausa aadi:
Puedes escribirle a la princesa que no me casar contigo mientras no me d la
plaza de inspector.
Ardalion Borisovich, s razonable! La princesa es mujer de palabra y me ha
prometido solemnemente que tendrs la plaza en cuanto se celebre nuestra boda.
Mientras vivamos juntos sin estar casados, me ha hecho saber que no podr intervenir
en tu favor.
Pues escrbele que nos hemos casado ya, y todo est arreglado. Qu te parece
la idea?
Muy mal. La princesa podra enterarse de que la habamos engaado. Lo mejor
es que fijes el da de la boda. Tendr que encargar el traje.
Qu traje?
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Voy a casarme hecha una puerca? Es preciso que me des dinero


Dinero? Esprate sentada!
El profesor sinti de pronto un maligno deseo de hacer rabiar a su amante.
Sabes le dijo dnde he estado hoy?
Dnde? pregunt ella muy inquieta.
En casa de Verchina! contest rindose Peredonov.
Podas tener amistades ms interesantes! grit Varia llena de ira.
Y he visto a Marta.
Vaya una beldad! Una boca de espuerta, la cara pecosa
Es mucho ms guapa que t! No tendra nada de extrao que me casase con
ella.
Hazlo, si eres hombre! vocifer, roja de clera, la manceba. Vers cmo
le pongo los ojos de vitriolo!
No me asustan tus amenazas. Cuando las oigo me dan ganas de escupirte
Atrvete, cochino!
No me he de atrever!
Y con gesto indiferente, sombro, el profesor le escupi a su amante en plena faz.
Marrano! dijo ella, muy tranquila, limpindose con la servilleta.
Peredonov call. Desde haca algn tiempo trataba a Varvara con ms brutalidad.
Marrano, marrano!
Chitn, que viene gente!
Ah, es Pavluchka! exclam Varvara, sonriendo.
Lanzando alegres carcajadas entr Pavel Vasilevich Volodin, un joven
asombrosamente parecido a un carnero, de cabello lanudo, de ojos redondos e
inexpresivos Era maestro de carpintera en la Escuela de Artes y Oficios.
Ardalion Borisovich, mi querido amigo! grit. Heme aqu!
Sintate y come! le invit Peredonov, a quien regocijaba aquella visita.
No sabes que pronto ser inspector? La princesa se lo ha prometido a Varia.
El otro prorrumpi en una sonora risotada.
Se le saluda, excelentsimo seor inspector! grit, dando palmadas en el
hombro de su amigo.
Crees que es fcil ser inspector? Una simple denuncia y ctate sin plaza!
Pero qu denuncia puedes t temer?
Qu s yo! Figrate que alguien me acusa de que leo libros prohibidos!
Lbrete Dios de leerlos!
Ni por el forro los conozco, puedes estar seguro! replic el profesor,
dirigindole a su visitante una mirada recelosa, y aadi: Quieres una copita de
vodka?
Con mucho gusto, en tan buena compaa! contest el joven carneril,
inclinando la cabeza como si fuese a topar a alguien.
Peredonov siempre se hallaba dispuesto a echar un trago.
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Ambos bebieron.
De pronto, Peredonov lanz a la pared el caf que quedaba en su taza. Volodin le
mir asombrado. El papel de la pared estaba lleno de manchas y de desgarrones.
El profesor y su amante, al ver el asombro del joven, se echaron a rer.
Es para vengarnos de la propietaria de la finca explic Varvara. Pensamos
mudarnos muy pronto. Pero no se lo diga usted a nadie.
Magnfico, soberbio! exclam Volodin, regocijadsimo.
Peredonov se acerc a la pared y empez a dar patadas en ella. Volodin le imit.
Todos los das, despus de comer dijo el profesor, nos distraemos un rato
en estropear este indecoroso papel, para dejarle un recuerdo a la sinvergenza del
ama.
Y los tres estuvieron pateando, escupiendo y desgarrando, hasta que se cansaron,
el papel en mal hora escogido por la propietaria para ornato del comedor.
Luego, Peredonov cogi un gato que ronroneaba en torno de la mesa un gato
blanco, grande y feo y se puso a tirarle del rabo.
Splale en los ojos le aconsej, muy excitado, Volodin. Vers qu bufidos
da
El gato esforzbase en desasirse, maullaba, bufaba. Por fin, Peredonov lo solt.
No tard en llegar otra visita, Sofa Efimovna Prepolovenskaya, una mujer
gruesa, de rostro maligno, casada con el inspector forestal. Apenas hubo tomado
asiento se encar con Volodin y le dijo:
Veo que viene usted mucho a casa de Varvara Dmitrievna!
Vengo a casa de Ardalion Borisovich! replic con dignidad el joven.
De quin est usted enamorado ahora?
Era pblico en la ciudad que Volodin buscaba una novia con dote y que se pasaba
la vida haciendo declaraciones amorosas y recibiendo calabazas.
Eso es una cosa contest, ofendido que a nadie le importa, seora ma.
Tenga usted cuidado insisti Prepolovenskaya. Si Varvara Dmitrievna se
enamora de usted, el seor Peredonov se quedar hurfano.
La maligna seora acariciaba el proyecto de casar a Peredonov con su hermana, y
haca todo lo posible por provocar la ruptura entre Varvara y el profesor.
Peredonov escuchaba las reticencias de Prepolovenskaya, y una sospecha horrible
se insinuaba en su corazn. Existira acaso una intriga amorosa entre su amigo y su
manceba, y habran concebido ambos el diablico plan de envenenarlo?
En aquel momento se oyeron gritos en el recibimiento. Peredonov y Varvara se
levantaron asustados. l clav en la puerta una mirada de terror. Ella avanz de
puntillas y la entreabri sin ruido, apresurndose a cerrarla de nuevo. Los gritos
aumentaban.
Es Yerchija, la propietaria de la finca! murmur. Viene completamente
borracha. Quiere entrar aqu y Natalia no la deja.
Hay que esconderse! dijo Peredonov.
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Pero no tuvo tiempo de hacerlo. Yerchija irrumpi como una tromba en la


habitacin, y por todo saludo solt unos cuantos juramentos.
Peredonov y Varvara trataron de calmarla. Varvara llev su amabilidad hasta el
extremo de ofrecerle una empanadilla; pero ella rechaz el obsequio, cada instante
ms furiosa.
Vaya unos inquilinos! Gritaba. Yo soy mujer casada y t
De pronto se fij en las manchas y los desgarrones del papel de la pared y silb de
un modo significativo.
Ahora lo comprendo! Van ustedes a mudarse, eh?
Quin le ha dicho a usted eso? protest Varvara. Ni por pienso, seora!
Para qu bamos a mudarnos apoy Peredonov, encontrndonos tan bien
aqu?
El ama no los escuchaba y agitaba los puos ante las narices de Varvara.
Peredonov se haba parapetado detrs de su amante. Senta violentos impulsos de
echar a correr; pero le retena en el comedor una invencible curiosidad de comadre
amiga de escndalos.
Te voy a romper las muelas! Gritaba Yerchija.
No escandalice usted, seora le rogaba Varvara. Tenemos visita.
Y a m qu me importa?
Volvindose hacia Prepolovenskaya, el ama depuso de pronto su actitud belicosa
y la salud muy humilde.
Querida seora, perdneme! Me permito decirle que no deba usted tener
amistad con esta gentuza. Si supiera usted qu cosas cuenta Varvara de su hermana
de usted! Y a quin! A m, a una mujer mal educada y casi siempre borracha!
Varvara, colorada como un tomate, grit:
Yo no te he contado nada!
Cmo! Te atreves a desmentirme? vocifer Yerchija, amenazndola con
los puos.
Calla, calla! suplic Varvara, confusa.
Qu me he de callar!
Y el ama se volvi de nuevo hacia Prepolovenskaya, y aadi:
Sabe usted lo que me ha dicho esta sinvergenza? Qu su hermana de usted
es la querida de su marido!
Prepolovenskaya se levant, indignada, y dirigindole a Varvara una mirada
furibunda, profiri:
Gracias! No esperaba yo eso de usted!
Y si usted supiera lo que dice de usted continu el ama el propio seor
Peredonov! Asegura que, antes de casarse, era usted punto menos que una prostituta!
Ya ve usted qu gente! Escpales usted en la cara, que bien se lo merecen!
Prepolovenskaya se dirigi a la puerta, con aire de reina ofendida. Peredonov le
impidi salir.
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No le crea usted, es una embustera! Lo nico que he dicho una vez delante de
ella es que es usted tonta. Todo lo dems lo ha inventado.
Varvara tambin se esforz en apaciguar a la dama.
No le haga usted caso! Bien sabe usted que es una imbcil.
La otra se dej convencer. Al menos, aparentemente, se calm.
No valen la pena de tomarse en serio las palabras de una borracha! dijo.
En compaa de Varvara sali al jardn.
Tiene usted ortigas! exclam, detenindose ante unas matas que crecan
junto a la pared. Dme usted unas pocas.
Con mucho gusto! Pero para qu las quiere usted?
Es un secreto!
Dgamelo, querida! suplic Varvara. Entonces la otra le susurr casi al odo:
Frotndose el cuerpo con ortigas no se adelgaza. Mi hermana lo hace todas las
noches, y a eso le debe sus buenas carnes.
Varvara hubiera dado cualquier cosa por engordar; a Peredonov no le gustaban las
mujeres delgadas, y ella se devanaba los sesos buscando un remedio para su
delgadez. Ya lo haba encontrado! Se frotara el cuerpo con ortigas.
Tal fue la diablica venganza de Prepolovenskaya.

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III

La propietaria de la finca se march por fin, despus de proferir una larga serie de
juramentos y amenazas. Varvara y Prepolovenskaya tornaron al comedor.
Quieren ustedes que hagamos los funerales de esa ta cochina, como si
hubiese fallecido? propuso Volodin.
La humorstica idea fue acogida con entusiasmo.
Traigan una almohada! grit el carneril individuo.
Varvara llev de la alcoba una almohada muy sucia, que Volodin coloc en el
suelo.
Figurmonos que esta almohada es Yerchija, y cantemos las preces fnebres
ante el supuesto cadver!
Los cuatro empezaron a cantar a grito pelado, produciendo una algaraba infernal.
Luego, pusironse a bailar una especie de cancn en torno de la almohada, haciendo
guios, sacando la lengua
Terminado el baile, Peredonov, en un estado de violenta nerviosidad que tena
algo de frenes, sac la cartera, extrajo de ella unos cuantos billetes de banco de poco
valor y, con un gesto de desdn, se los tir a Varvara a la cara, gritndole:
Toma! Para tu traje de boda!
Los billetes se dispersaron por el suelo y Varvara se agach y fue cogindolos,
nada ofendida por la forma poco correcta de la ddiva.
Ya veremos si te casas, amiga! pens Prepolovenskaya, en cuyos labios se
dibuj una sonrisa prfida.
Momentos despus se despidi. En el vestbulo se encontr con una nueva visita.
Gruchina.
Mara Osipovna Gruchina era una viuda joven. Delgada, prematuramente
envejecida, su rostro era simptico, pero demacrado y rugoso. Dirase, al ver sus
dientes negros y uas sucias, que nunca se lavaba. Si se le dan unos manotazos se
pensaba, mirando su ropa se levanta una nube de polvo.
Viva de una pequea pensin, a la que aada algunos ingresos interviniendo
como comisionista en negocios de poca monta y haciendo algunos prstamos, por los
que cobraba crecidos intereses. Placanle las conversaciones escabrosas, y
frecuentaba el trato de los hombres, en la esperanza de volver a casarse. Siempre le
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tena alquilada una habitacin en su casa a algn hombre soltero, empleado pblico
las ms de las veces.
Varvara la recibi con alegra; tena que arreglar un asunto con ella.
Estoy hasta la coronilla le dijo de esta endemoniada Natalia! Necesito
buscar en seguida otra criada.
Si quieres le propuso Gruchina vamos ahora mismo a buscarla.
S. Y de paso me comprar la tela para el traje de boda. Ardalion Borisovich
me ha dado ya el dinero.
Le gustaba a Varvara, cuando iba de compras, que la acompaase Gruchina. La
viuda le ayudaba a escoger y regatear.
Procurando que Peredonov no la viese, le llen a su amiga los bolsillos de
empanadillas y bizcochos para los nenes. sta me necesita se dijo la viuda.
Veremos lo que quiere de m.
Tomaron un coche de punto. Aunque no haba grandes distancias en la ciudad,
Varvara, que se cansaba mucho a causa de sus botas estrechas y sus altos tacones, no
era amiga de andar a pie. Desde haca algn tiempo slo sola visitar a Gruchina, y
los cocheros que ascendan en toda la ciudad a veinte ni siquiera le preguntaban
ya adnde haban de llevarla.
Apenas el coche estuvo en marcha, Varvara empez a desahogar su corazn
atribulado.
Ardalion Borisovich ha estado esta maana en casa de esa sinvergenza de
Marta.
Le quieren pescar! coment Gruchina. Marta no piensa en otra cosa!
No s qu hacer! Cada da est ms grosero A lo mejor se casa con otra y
me deja plantada
No, querida! No tema usted que haga tal cosa. Los hombres se acostumbran a
vivir con una mujer
Cuando sale de noche y tarda no puedo dormirme, temiendo que se haya
casado. Todas quieren casarse con l: Marta, esas imbciles hermanas de Rutilov y
tantas otras
Claudina, la criada recomendada por Gruchina, fue del gusto de Varvara, y se
convino en que aquel mismo da entrase a su servicio.
Arreglado este asunto, las dos amigas dirigironse a casa de Gruchina. La viuda
viva en casa propia. Advertase en su morada no menos descuido y suciedad que en
su persona. Tena tres chiquillos, tontos y antipticos, que a toda hora estaban hechos
unos puercos.
Varvara, por fin, entr en materia.
Ardalion quiere que yo vuelva a escribirle a la princesa Volchansky. Pero no
me atrevo a molestarla. Puede que ni me contestase.
La princesa Volchansky, en cuya casa haba trabajado Varvara durante muchos
aos como costurera, tena una hija casada con un alto empleado del ministerio de
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instruccin pblica, y poda conseguir una plaza de inspector para Peredonov. Le


haba escrito haca tiempo a Varvara dicindole que estaba dispuesta a pedirle a su
yerno ese favor, pero a condicin de que antes el profesor y ella regularizasen su
situacin. Ahora Peredonov estaba empeado en que su amante le escribiese a la
noble dama recordndole su promesa.
Usted podra ayudarme, querida!
Con mucho gusto; pero cmo? Bien sabe usted que en lo que pueda serle
til
Se trata de una cosa muy sencilla: de que escriba usted una carta imitando la
letra de la princesa para que yo se la ensee a Ardalion Borisovich.
Dios mo! Qu me propone usted? exclam Gruchina, fingindose muy
alarmada. Eso es una falsificacin!
Varvara sac del bolsillo una carta.
Aqu tiene usted la carta de la princesa. No le ser difcil imitar la letra.
Gruchina se resista. A Varvara no se le ocultaba que acabara por consentir y que
lo que quera era hacerse pagar el servicio lo mejor posible. Le prometi, entre otros
regalos, una bata de seda en buen uso. Por fin la viuda comprendi que no se le dara
ni una hilacha ms, y accedi.

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IV

La sala de billar del club estaba llena de humo. Peredonov, Rutilov, Volodin,
Falastov y Murin un propietario rural, altsimo con cara de bruto haban
terminado la partida y se disponan a marcharse.
Haba sobre la mesa numerosas botellas vacas. Los jugadores haban empinado
el codo de lo lindo. Muy colorados todos menos Rutilov, que conservaba su
enfermiza palidez, cambiaban palabras groseras.
Como casi siempre, Peredonov haba perdido; era un mal jugador. Cuando, con
gesto nada alegre, estaba pagando, Murin se ech un taco a la cara, a modo de
escopeta, le apunt y grit:
Fuego!
Peredonov lanz un grito de terror y estuvo a punto de desmayarse. Haba
pensado, estpidamente, que Murin atentaba en serio contra su vida. Todos soltaron
la carcajada.
Detesto esa clase de bromas! grit, airado, Ardalion Borisovich.
Murin senta haberle asustado; su hijo estudiaba en el colegio, y el espantadizo
profesor poda tomar una venganza acadmica. Le pidi perdn y le sirvi un vaso de
vino con agua de seltz.
Soy un manojo de nervios explic Peredonov.
Tu Varvara no te cuida! dijo Rutilov.
Yo a Varvara me la paso por debajo del sobaco! Me casar con otra y la
pondr a ella de patitas en la calle.
No tienes redaos para eso!
A que me caso maana mismo!
Me apuesto diez rublos dijo Falastov. Aceptas?
Pero Peredonov, temeroso de perder los diez rublos, no acept.
Al salir del club, los contertulios se separaron. Peredonov y Rutilov se quedaron
solos. Rutilov empez a hacerle consideraciones a su compaero sobre la
conveniencia de que se casase en seguida con una de sus hermanas.
No tengas miedo, todo est arreglado!
Peredonov no vea, ni mucho menos, la cosa tan sencilla; pero el otro rechazaba
sus argumentos.
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Esprame un poco en la esquina le dijo, y te llevar a la que quieras de


mis hermanas. Vamos, no vaciles! Te voy a probar en seguida que debes casarte con
una de ellas. Dos y dos son cuatro, verdad?
Naturalmente!
Bueno; pues como dos y dos son cuatro, debes hacer tu esposa a una de mis
hermanas.
Peredonov estaba estupefacto. Tiene razn! se dijo. Qu se le va a hacer?
Tendr que casarme.
En aquel momento llegaban a la esquina de casa de Rutilov.
Pero convendra prevenirlas! objet Peredonov, tratando de darle, en lo
posible, largas al asunto.
Estn ya prevenidas y te esperan impacientes.
S, pero
Vamos, decdete! Figrate la cara de Varvara cuando te vea llegar con tu
esposa!
Son tan orgullosas tus hermanas!
Bueno; eso no es un defecto.
Y tan burlonas!
Mientras no se burlen de ti
Yo qu s si se burlan!
Pero yo s lo s! Te respetan mucho.
Que lo prueben.
Tiene gracia! Cmo van a probarlo?
Que salgan las tres y que cada una me diga lo que har para que yo sea feliz, si
me caso con ella.
Vaya un capricho!
As ver que quieren, en efecto, casarse conmigo y que no se trata de una
burla
Rutilov reflexion un poco.
Bueno dijo; esprame. Tiene gracia tu exigencia! Voy a hablarles. Pero
entra en el patio para que no te vean parado delante de la casa.
Peredonov obedeci. El otro entr en su domicilio.
En el saln, cuyas ventanas daban al patio, se hallaban las cuatro hermanas del
plido profesor: Larisa, ya casada, serena, suave, bella; Daria, viva y parlera, alta y
delgada; Ludmila, el regocijo personificado, y Valeria, exigua, delicada, monsima.
Un poco nerviosas, en espera, a todas luces, de algo, coman nueces y pasas.
Desde por la maana, las tres solteras estaban dispuestas a correr al templo a
casarse; slo les faltaba ponerse las galas de novia, que tenan a punto.
Ya lo he trado! dijo Rutilov, entrando. Est ah, en el patio.
Las cuatro hermanas se levantaron como movidas por un resorte y empezaron a
comentar animadamente la noticia con donaires y risas.
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Pero ocurre una cosa aadi Rutilov.


Qu? Acaba!
No s cmo decroslo
Al cabo, Rutilov les cont a sus hermanas lo que exiga Peredonov. Las tres
doncellas se indignaron y pusieron al exigente profesor de vuelta y media. Pero poco
a poco su ira fue aplacndose, y no tardaron las cuchufletas en sustituir a las
exclamaciones colricas y a los duros calificativos.
Habr que ver con qu cara ms seria estar esperando nuestra resolucin!
dijo Dara, remedando de un modo muy cmico la sombra seriedad de Peredonov.
Luego abri la ventana y grit:
Ardalion Borisovich, podemos decirle desde aqu lo que usted quiere, sin
necesidad de bajar al patio!
No! Tienen que bajar! contest el amante de Varvara.
Dara cerr la ventana. Las cuatro hermanas prorrumpieron en carcajadas; aquella
familia pasaba con la mayor facilidad de la tristeza a la alegra ms desbordante.
Peredonov sigui aguardando. Tena miedo, no saba de qu. De buena gana
hubiera huido, pero no se atreva.
Sonaba a lo lejos un piano.
Los sones vagos de la msica, en el silencio de la noche, ponan en el alma una
languidez melanclica y convidaban a soar.
Los sueos de Peredonov eran de carcter ertico. Se imaginaba a las hermanas
de su compaero en las posturas ms voluptuosas, y se relama de gusto. Pero la larga
espera acab por aburrirle y enojarle. Al aburrimiento y el enojo no tard en unirse el
temor de que en aquella soledad, propicia al delito, le robasen y hasta le asesinasen.
Por fin oy ruido de puertas que se abran y de pasos que se acercaban. Ah estn,
pens con alegra, lleno de carnal ansiedad.
Rutilov, que bajaba delante, se asom a la puerta de la calle, se cercior de que no
haba moros en la costa y les dijo a sus hermanas, detenidas en uno de los ltimos
tramos de la escalera:
Podis bajar.
Y aadi, encarndose con Peredonov:
Ah las tienes! No dirs que no acatan tus exigencias.
La primera que apareci en el patio fue Dara.
Bueno pregunt; qu quiere usted que yo haga para tenerle contento?
Peredonov guard un sombro y hurao silencio.
Le har a usted unos pastelillos tan ricos que se chupar los dedos. Pero no le
dejar atracarse, para que no se me ponga malo.
Yo dijo Ludmila, visitar todas las maanas a las comadres ms chismosas
de la ciudad y le contar a usted luego sus chismes, lo que espero que le divertir
muchsimo.
Yo dijo Valeria, con su vocecilla infantil, no quiero decirle lo que har.
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Estoy segura de que ser muy de su agrado. Adivnelo usted!


Y las tres hermanas echaron a correr, rindose.
Bueno pregunt Rutilov; por cul te decides?
Peredonov lo pens un poco. Lo mejor se dijo ser casarme con la ms
joven.
Opto por Valeria! contest con tono resuelto.
Rutilov subi al saln.
Ha elegido a Valeria les respondi a las cuatro hermanas, que le interrogaban
con los ojos. Est esperando.
Larisa, Daria y Ludmila empezaron a hablar y a rer todas a un tiempo. Valeria se
puso un poco plida.
Creis que es para m un plato de gusto? dijo, sonriendo tristemente.
Al engalanarse, ayudada por sus hermanas, las manos le temblaban. Sus
hermanas, un tanto celosas, dbanle mil enhorabuenas.
Has preparado coches? le pregunt Daria a su hermano.
Sera una locura ir en coche! Llamaramos la atencin de toda la ciudad y
Varvara se enterara y nos armara un escndalo formidable. Iremos a la iglesia a pie,
de dos en dos.
Ser lo ms prudente.
Valeria, de pronto, se ech a llorar.
Creis que es para m un plato de gusto? Repeta, sollozando.
Sus hermanas trataban de calmarla, acaricindola y besndola.
Hars lo que quieras de l! Le deca Larisa para consolarla.
Poco a poco fue tranquilizndose.
Peredonov, cuando se qued solo, se entreg a deliciosas imaginaciones.
Figurbase a la gentil y fina Valeria en la alcoba nupcial, desnuda, ruborosa, trmulo
de terror virgneo el cuerpecillo blanco y frgil. Pero de pronto record que era
coqueta, caprichosa, y pens que le hara gastar mucho dinero en vestidos y
perifollos. Adis economas!
Una sbita angustia invadi el corazn del caviloso profesor. Valeria, ms atenta
al adorno de su persona que a los cuidados del hogar, no se preocupara de la cocina,
y Varvara podra sobornar a la cocinera y vengarse hacindola echar veneno en la
comida. Adems, como estaba demasiado mimada, la linda muchacha no se dejara
maltratar. Cuando l le pegase o le escupiera en la cara, empezara a llorar, le armara
escndalos. No, no, aquello sera una esclavitud insoportable Ms vala casarse con
Ludmila. Ludmila era ms sencilla, menos exigente.
Peredonov dio unos golpecitos con el bastn en la ventana.
Qu quieres? pregunt Rutilov, asomndose.
He mudado de parecer. Prefiero a Ludmila.
Rutilov cerr la ventana, indignado.
Qu canalla! Djoles, con voz temblorosa de ira, a sus hermanas. Ya no
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quiere a Valeria, quiere a Ludmila.


Valeria se puso contentsima.
Ludmila se dej caer en un silln, rindose como una loca.
Aceptas? le pregunt su hermano.
La nueva elegida, sin dejar de rerse, contest afirmativamente.
Rutilov torn a abrir la ventana y le anunci a Peredonov.
Ludmila est vistindose; pronto estar dispuesta.
Que se d prisa! grit el otro con impaciencia. No vamos a acabar
nunca!
Y se puso a pensar en Ludmila. Era alegre, gordita, apetitosa. Si no se riera
tanto Se reira tambin de l Tal perspectiva le inquiet. Prefera a Daria, linda
tambin y ms formal.
Y volvi a dar unos golpecitos con el bastn en la ventana.
Qu quieres? pregunt, asomndose, su compaero. Has cambiado otra
vez de parecer?
En su voz se advertan el enojo y la angustia.
Prefiero a Daria!
Dios santo!
Cuando Rutilov desapareci, Peredonov, pensando en Daria, se acobard de
nuevo. Daria era demasiado viva. Le fatigara. Adems, ninguna de las tres hermanas
tena dinero ni relaciones. Varvara le escribira a la princesa quejndose de su
traicin, lo que podra perjudicarle en su carrera, con tanto ms motivo cuanto que el
director del colegio no le quera bien.
No, lo mejor era marcharse. Seguir all era peligroso; quiz alguien estuviera
acechndole, dispuesto a caer sobre l de un momento a otro y a robarle. Por
aadidura, haca fro y l se acatarraba con facilidad
Se acerc a la ventana y llam.
No quiero casarme hoy! le dijo a Rutilov, cuando le vio asomarse.
Pero si est todo preparado!, Ardalion Borisovich.
No, no me caso hoy! Vmonos a casa, a jugar a las cartas

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Cuando Peredonov, acompaado de Rutilov que no perda la esperanza de hacerle


su cuado, lleg a su casa, encontr, sentados ya a la mesa, a Gruchina, a Volodin,
a la seora Prepolovenskaya y al marido de sta, un hombre de unos cuarenta aos,
alto, plido, de pelo negro, extremadamente parco en palabras.
Varvara se haba engalanado, para hacer los honores, con un traje blanco muy
alegre. Peredonov la hall harto inquieta, a causa de su larga ausencia. Volodin haba
aumentado la inquietud de la escamada amante, dicindole que su Ardalion se haba
quedado, en compaa de Rutilov, a la puerta del club.
Cuando los dos amigos entraron en el comedor, los convidados acogironles con
cuchufletas.
Varvara, danos vodka! grit Peredonov.
Servido el vodka, dijo:
Bebamos!
Y los invitados bebieron.
Sin vodka y sin cartas, Peredonov no hubiera sabido cmo divertirlos.
Varvara haba cogido el cuchillo y se distraa en hacer con el extremo de la hoja
rayas en el mantel. Peredonov sinti, de pronto, el temor de que se lanzase sobre l y
le degollase.
Varvara! grit. Deja el cuchillo!
Rein un silencio embarazoso. Gruchina, para romperlo, empez a contar
historias picantes. Entre otras cosas, refiri cmo engaaba a su difunto marido, que
era muy celoso.
Querrn ustedes creer dijo Varvara que Natalia, la criada que despedimos
hace unos das, est ahora en casa del coronel de gendarmes?
Peredonov se estremeci y el terror se pint en su rostro.
Mentira! exclam.
Te lo juro!
Gruchina confirm la noticia.
El anfitrin estaba fuera de s. Natalia poda calumniarle ante el coronel de
gendarmes, el cual, a su vez, poda denunciarle al gobierno!
Mir con inquietud al estante de libros, donde haba algunos poco gratos a los
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ojos de la polica. l no los haba ledo; haca mucho tiempo que no lea nada, ni
prohibido ni sin prohibir. No reciba ningn peridico, y se enteraba de las noticias
polticas por las conversaciones de sus compaeros. Salvo sus asuntos personales,
todo le tena en el mundo completamente sin cuidado. Las suscripciones a peridicos
y revistas parecanle gastos intiles.
Se acerc al estante.
Quieres ayudarme? le dijo a Volodin.
Y fue entregndole los libros que se le antojaban peligrosos. Despus, ambos
amigos, cargados de volmenes, pasaron al saln.
El profesor se sent ante la chimenea apagada y procedi a la ocultacin de todo
aquel papel impreso. Uno por uno iba escondiendo en la chimenea los volmenes,
con un gesto de espanto. Volodin se los iba dando, muy serio, muy grave, como un
hombre que se hace cargo de la importancia de su misin.
Un poco ms tranquilo, Peredonov volvi al comedor y les pregunt a los
invitados:
Quieren ustedes que empecemos la partidita?
Los jugadores eran siete. Peredonov jugaba con pasin, pero sin arte alguno, y
perda. Casi todo el dinero iba a parar a manos del matrimonio Prepolovenskaya:
marido y mujer se hacan seas casi imperceptibles, por medio de las cuales se ponan
mutuamente en conocimiento de las cartas que tenan.
Rutilov amenizaba el juego con una charla incesante, levantaba falsos
testimonios, contaba ancdotas erticas de un subido verdor. Para hacer rabiar a su
compaero, empez a hablar de la conducta reprobable de los colegiales forasteros
que vivan en casas de huspedes.
Fuman afirmaba, beben vodka, les hacen el amor a las muchachas.
Peredonov no lo pona en duda, con tanto ms motivo cuanto que Gruchina deca:
Es verdad, es verdad!
Ella haba intentado alquilarles habitaciones a los colegiales sin familia en la
poblacin; pero como tena tan mala fama, el director lo haba impedido, y la viuda
estaba furiosa con l y con los colegiales.
El director asegur es un hombre inmoral! Admite regalos en metlico,
lo s de buena tinta!
La criada nueva apareci con la sopera. A la mitad de la comida, todos, incluso
las mujeres, estaban ya ms o menos borrachos. Volodin propuso que se deteriorase
un poco el empapelado, y la proposicin fue acogida con alegra. Los regocijados
comensales, llenos de entusiasmo, empezaron a lanzar salivazos, cerveza y aceite
contra las paredes y a arrancar de ellas estrechas tiras de papel. Se hicieron apuestas
sobre la habilidad de cada uno para arrancar tiras. El que las arrancaba ms largas,
ganaba. Tambin en este juego estuvo afortunadsimo el matrimonio
Prepolovenskaya. Cuando termin la partida, la aprovechada pareja haba ganado
rublo y medio.
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Luego de despedir en la puerta a los invitados, el profesor y su manceba retirronse al


dormitorio y empezaron a desnudarse. De pronto, Varvara se irgui ante Peredonov y
le dijo:
Te figuras que son unas Venus todas esas seoritingas que quieren pescarte?
No valen un comino! Yo valgo ms que todas ellas!
En un santiamn se qued en cueros, y con una sonrisa de reto le mostr al
profesor su cuerpo, esbelto, flexible y delicado como el de una princesa de cuento
azul. Dirase que una malvola hechicera haba colocado sobre aquel cuerpo delicioso
la cabeza de una ramera ajada y mustia.
Peredonov lanz una sonora carcajada al ver desnuda a su querida.
Tard mucho en conciliar el sueo, pensando en los numerosos enemigos que
conspiraban contra l. El director del colegio no le disimulaba su hostilidad. Claro
que l contaba con la poderosa proteccin de la princesa; pero, sin embargo
Rutilov y sus hermanas, Verchina y la polaca, sus compaeros de profesorado,
tambin intrigaban en contra suya. Volodin empezaba a inspirarle cierto recelo,
hablndole siempre de su prxima elevacin al puesto de inspector. Quiz proyectase
matarle, apoderarse de sus papeles y arramblar con la inspectora. El haba ledo en
los peridicos algo por el estilo.

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VI

Para que Volodin dejara de envidiarle y de armarle celadas, Peredonov decidi


buscarle una novia rica.
Quieres le propuso una noche que te case con la seorita Adamenko?
Con mil amores! contest el joven carneril.
Al da siguiente encaminronse los dos a casa de la muchacha. Volodin se haba
puesto su traje nuevo y se haba perfumado el pelo con una fragante pomada. Tan
grato a la vista y al olfato, se crea un hombre irresistible.
Nadechda Vasilievna Adamenko viva con su hermano en una casa propia, de
ladrillos. Adems de la casa posea una finca rstica en las cercanas de la ciudad.
Haca dos aos haba acabado sus estudios en el colegio local. A la sazn, se dedicaba
a la lectura y a la educacin de su hermano, un colegial de once aos. Viva en
compaa de los dos hermanos una anciana parienta, que era un cero a la izquierda en
la casa y se pasaba das enteros sin despegar los labios.
La seorita Adamenko evitaba el trato con la gente que no era de su confianza, y
apenas lo tena con Peredonov. Si el profesor la hubiera conocido un poco ms,
hubiera comprendido que era una estupidez el pretender casar con ella a Volodin.
La joven, aunque la visita le sorprendi mucho, recibi amablemente a los dos
amigos. Creyendo agradar a Peredonov empez a hablar de la necesidad de introducir
reformas en los colegios, de libros, de revistas literarias. Con gran extraeza observ
que a sus visitantes no les interesaba nada de aquello.
Han ledo ustedes El hombre enfundado, de Chejov?, pregunt. Es un primor,
verdad? Como en aquel momento la joven le mirase a l, Volodin pregunt a su vez,
sonriendo:
Qu es El hombre enfundado? Un artculo? Una novela?
Un cuento.
Del seor Chejov?
S, de Chejov! contest la joven, procurando mantenerse seria.
Dnde se ha publicado?
En El pensamiento ruso.
En qu nmero?
No lo recuerdo exactamente.
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El hermanito de Nadechda entreabri la puerta, y clavando en los visitantes sus


lmpidos ojos azules, dijo:
En el nmero del mes de mayo.
No debe usted leer novelas an, jovencito! le amonest Peredonov. Hay
que estudiar en vez de leer historias escabrosas!
Qu bonito! le ri su hermana. Escuchando detrs de la puerta!
La joven levant las manos, y con ambos dedos meiques form un ngulo recto,
lo que quera decir que el chiquillo en castigo deba retirarse a un rincn hasta nueva
orden. El chiquillo lo entendi al punto y se fue, muy cariacontecido, a la habitacin
inmediata, en una de cuyas esquinas se arrincon con ejemplar docilidad. Cuando
viva mam pensaba, era otra cosa: aunque hiciera algo malo no me mandaba al
rincn.
Volodin le prometi a la seorita Adamenko buscar el nmero de El pensamiento
ruso en que haba visto la luz el cuento de Chejov. En la faz de Peredonov se pintaba
un profundo fastidio.
Yo tampoco lo he ledo. No me gusta leer tonteras!
La joven se sonri y repuso:
Es usted muy severo en su juicio sobre la literatura contempornea! Se
escriben libros muy interesantes
Las cosas de mrito que se han escrito las he ledo hace mucho tiempo.
Nadechda exhal un ligero suspiro y cambi de conversacin. Se habl de las
actualidades locales. Los dos visitantes se animaron un poco y entraron de lleno, sin
tener en cuenta que hablaban con una seorita, en la crnica escandalosa.
Por fin se despidieron. En cuanto se hallaron en la calle, Peredonov felicit a
Volodin. Estaba seguro de que su amigo le haba parecido de perlas a la joven.
Yo tambin creo dijo el carneril individuo que no le he parecido mal.
Peredonov se resista obstinadamente a casarse con Varvara sin que la princesa,
de antemano, le procurase la plaza de inspector.
Hoy mismo amenazbale con frecuencia a su amante me caso con otra y
maana la traigo y te echo. sta es la ltima noche que duermes en casa.
Y se iba a jugar al billar. Del club sola irse, en compaa de Volodin y Rutilov, a
cualquier lupanar infecto, donde permaneca hasta cerca del amanecer. Varvara le
esperaba sin poder dormirse, y el insomnio y la desazn le producan a la pobre unas
jaquecas horrorosas.
Al cabo, Gruchina escribi la carta que deba ensersele a Peredonov como de la
princesa y se la entreg a Varvara, que, por ms que la letra no se pareca gran cosa a
la de la empingorotada seora, qued satisfecha del trabajo. El profesor apenas
recordara la letra de la carta autntica, y no advertira de seguro la falsificacin.
Por fin! dijo Varvara muy contenta. Lo malo ser que pregunte por el
sobre.
Le responde usted: Lo he tirado a la chimenea.
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Aquella noche, como de costumbre, Peredonov se retir muy tarde y de muy mal
humor. Varvara, plida y ojerosa, a causa de la larga e inquieta vigilia, gru:
Podas haberme anunciado que no volveras hasta la madrugada!
Peredonov, para hacerla rabiar, le cont que haba estado en casa de Verchina.
A la maana siguiente, cuando estaban desayunndose, Varvara le dijo:
Anoche, mientras t enamorabas a esa puerca de Marta, yo recib una carta de
la princesa, contestndome.
Peredonov se anim.
Le habas escrito? No lo saba.
No me dijiste que le escribiera?
Bueno; qu te contesta?
Lee!
Varvara sac la carta del bolsillo y se la alarg al profesor, que interrumpi el
desayuno y empez a leer con avidez. La supuesta contestacin le llen de alegra.
Por fin! Aquello ya era una promesa positiva. No caba duda.
Se visti a toda prisa y se lanz a la calle, ansioso de ensearles la epstola a
todos sus amigos.
Mire usted! le dijo a Verchina, a cuya casa se dirigi inmediatamente.
La viuda ley de un modo rpido los prometedores renglones, lanz una bocanada
de humo y pregunt:
Dnde est el sobre?
Peredonov se estremeci. Acaso habra escrito Varvara la carta ella misma?
Haba que pedirle el sobre en seguida. Y volvi a su casa casi corriendo.
Varvara! Dnde est el sobre? grit lo mismo fue llegar.
Qu sobre? pregunt ella con voz trmula, dirigindole una mirada
retadora.
El de la carta de la princesa!
Varvara respondi con fingida indiferencia:
Lo tir. Para qu iba a guardarlo?
Pero el profesor no se tranquiliz. Iba y vena nerviosamente por la estancia.
La princesa! Murmuraba. Quiz la princesa que ha escrito la carta viva
aqu, en esta casa!
Por la noche, en cuanto Peredonov se fue al club, Varvara corri a pedirle ayuda a
Gruchina.
Tras largas deliberaciones, las dos amigas decidieron falsificar una nueva carta.
Varvara saba que Gruchina tena amigas en Petersburgo. Poda envirsela bajo doble
sobre para que ellas la reexpidiesen.
La viuda opuso una larga resistencia.
Me da un miedo, querida! Desde que he cometido la falsificacin estoy con el
alma en un hilo. Cuando veo un agente de polica me figuro que va a detenerme.
Varvara necesit cerca de una hora para persuadirla; tuvo que darle dinero y
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prometerle una porcin de regalos. Por fin, Gruchina consinti, y se acord lo


siguiente: Varvara le dira a Peredonov que le haba escrito a la princesa acusndole
recibo de su ltima carta y dndole las gracias; algunos das despus se enviara a
Petersburgo el nuevo trabajo caligrfico de Gruchina, que sera reexpedido desde all
bajo el sobre en que la falsificadora habra escrito la direccin de Varvara. En la
nueva epstola, la princesa insistira en su promesa de hacer inspector a Peredonov en
cuanto se casase. Para que no faltase detalle, se perfumara un poquito el papel. Todo
se hizo conforme se haba pensado. Y se arreglaron las cosas de suerte que llegase la
carta de la capital el domingo por la maana, a fin de que Peredonov, que estara en
casa, se rindiese a la evidencia.

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VII

El profesor decidi un da visitar a todos los personajes eminentes de la ciudad. As


se vera que era un hombre de orden, sin propsito criminal alguno, y quedaran
desbaratadas las intrigas de sus enemigos.
Se puso el frac, prenda que por cierto no haba renovado haca mucho tiempo y ya
le vena un poco estrecha. Lament no poder lucir alguna condecoracin. Debido a
las intrigas del director del colegio, no haba sido hasta entonces condecorado.
Mi primera visita pens ser para el alcalde. Y se dirigi a casa de la
suprema autoridad municipal.
En el camino se encontr con el coronel de los gendarmes, el seor Rubovsky.
El coronel, un hombre muy amable, estaba al corriente de cuanto aconteca en la
ciudad; escuchaba gustoso todas las habladuras; pero se limitaba a escucharlas y
nunca meta baza en ellas.
Los dos caballeros se saludaron y se detuvieron un instante. Peredonov, despus
de cerciorarse de que no le acechaba nadie, dijo con tono de misterio:
He sabido que la criada que despedimos hace poco est a su servicio Dios sabe
las cosas que le contar de m! No le crea. Todo son mentiras.
No acostumbro a prestar odos a los chismes de la servidumbre! contest
con acento digno el coronel.
El profesor no le escuchaba.
Es una ta! continu. Tiene un querido polaco, y quiz haya entrado al
servicio de usted con el propsito de robarle documentos secretos.
No tenga usted cuidado repuso el otro secamente. No guardo planos de
fortalezas!
La palabra fortalezas llen de espanto a Peredonov; sin duda el coronel la haba
pronunciado para darle a entender que el da menos pensado le encerraran en una
fortaleza.
Le aseguro a usted, seor coronel, que soy vctima de las intrigas de mis
enemigos. Quieren perderme, y me denuncian sin cesar a las autoridades.
Rubovsky le mir con extraeza y se encogi de hombros.
Hasta ahora no he recibido ninguna denuncia contra usted. Tranquilcese
Me oculta la verdad pens el profesor angustiadsimo.
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En casa del alcalde se respiraban el bienestar y la tranquilidad. No se oa ruido


alguno. Los muebles eran cmodos, los suelos estaban muy limpios, las ventanas
daban a un hermoso y bien cuidado jardn.
El alcalde, el seor Skuchayev, recibi a Peredonov con su amable sonrisa
habitual. Era un hombre grueso y apacible, con el pelo cortado al rape.
Vengo a hablarle a usted de un asunto! dijo el profesor, tomando asiento en
la butaca que el otro le ofreca.
Estoy a su disposicin. En qu puedo servirle?
El seor Skuchayev se figuraba que Peredonov iba a pedirle dinero, y no estaba
dispuesto a prestarle ms de ciento cincuenta rublos.
Como es usted el personaje ms importante de la ciudad, he decidido pedirle
proteccin.
El excelente sujeto, al or estas palabras, adopt una actitud solemne y salud con
una ligera inclinacin de cabeza.
Ver usted, seor. Se habla muy mal de m en la ciudad. Se dice, por ejemplo,
que no frecuento la iglesia, lo que no es verdad.
En efecto, yo le veo muy a menudo en misa.
Se dice tambin que les cuento cuentos en clase a los alumnos en vez de
explicarles la leccin. Tambin eso es mentira. Se me achacan, adems, relaciones
ilcitas con mi prima Varvara. Es una calumnia, seor; pero, para evitar comentarios
escandalosos, pienso casarme en breve con mi susodicha parienta.
S, sera lo mejor. Porque, la verdad, se murmura Hasta los colegiales Esos
mocosos lo saben todo y en todo se meten. Y hay que evitar el mal ejemplo Una
vez casados nadie podr criticarles a ustedes.
No me ha sido posible casarme hasta hora; pero puede usted estar seguro
Celebrar mucho que lo haga usted, amigo mo. Puede usted contar con mi
apoyo. Aunque soy un hombre de escasa instruccin, gozo de cierta consideracin en
la ciudad y creo que conseguir poner coto a la maledicencia pblica.
Tengo tantos enemigos! Puedo, pues, contar con usted?
En absoluto! contest Skuchayev, orgulloso de su autoridad y su poder.
Al da siguiente, Peredonov encaminse a casa del fiscal.
Iba de un humor endiablado. Todo le era antiptico: el cielo, las casas, los
transentes, los nios que jugaban por la calle. No le inspiraba afecto nada ni nadie.
Detestaba lo limpio y lo fino. Sus discpulos predilectos eran los sucios y mal
vestidos. El ver algo no maculado lo irritaba.
La casa del fiscal le produjo buena impresin: era un casern viejo, cuyos altos
muros haba ennegrecido y deteriorado la intemperie. Tena el aspecto adusto y
amenazador de una fortaleza. Estaba cerrada a piedra y lodo. Detrs de la puerta se
oan los gruidos de un perro, sujeto con una cadena.
Peredonov llam y oy dentro los quedos pasos de alguien que se acercaba de
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puntillas, y que antes de abrir debi de mirar, cauteloso, a la calle por una rendija.
Son al fin el spero ruido del cerrojo; la puerta gir sobre sus goznes, y ante los
ojos del profesor apareci Malania, la criada del fiscal.
Momentos despus, Peredonov avanzaba casi a tientas por un oscuro corredor.
Ah! Es usted? le grit Avinovitsky.
El severo funcionario no hablaba, gritaba; dirase que amenazaba a sus
interlocutores. Era un hombre de rostro sombro, que pareca destinado por la
Naturaleza a tronar contra todo bicho viviente. Inspiraba un terror general. A cada
momento mentaba la crcel, la Siberia
Vengo a hablar con usted de un asunto! dijo Peredonov.
Viene usted a confesar algn delito? Ha asesinado usted a alguien? Ha
incendiado usted alguna casa? Ha cometido usted algn robo? brome
Avinovitsky. O ha sido usted acaso vctima de algn crimen? Todo es posible en
esta ciudad abominable. Nuestra polica no sirve para nada, y lo extrao es que no se
encuentren todas las maanas unos cuantos cadveres en la Plaza Mayor Sintese,
sintese! Es usted criminal o vctima?
No soy criminal, seor Avinovitsky, aunque, si las intrigas de mi director
tuvieran xito, pasara por tal.
En vista de eso voy a ofrecerle a usted una copa de vodka y algunos fiambres
El fiscal cogi una campanilla que haba sobre la mesa y la agit. Como no
acudiese nadie, la agit de nuevo de un modo furioso y acab por tirarla al suelo.
Malania! Malania! vocifer, dando patadas en el entarimado.
Se oyeron unos pasos lentos y entr un colegial como de trece aos, hijo de
Avinovitsky. Salud con cierta dignidad a Peredonov, recogi del suelo la campanilla,
la coloc en su sitio y dijo:
Malania est en el jardn.
El fiscal se calm al punto, y mirando a su hijo con una ternura sorprendente en
varn tan poco suave, le rog:
Quieres decirle que nos traiga algo de comer y beber?
El muchacho sali sin apresurarse. Avinovitsky le sigui con una mirada llena de
cario y de orgullo; pero, en cuanto dej de tenerle al alcance de la vista, torci el
gesto y grit de un modo tan descompasado, que Peredonov se estremeci:
Aprisa, aprisa!
El colegial ech a correr.
Es mi heredero! Un guapo muchacho, verdad? Acaso no haga de l un genio;
pero har un hombre fuerte de cuerpo y de espritu Me he propuesto forjarle una
voluntad y una salud a prueba de bomba. Los hombres de nuestra poca son unas
damiselas. Le temen al fro, a la humedad. Los alemanes han inventado, hacindose
dignos, a mis ojos, de que se les condene a trabajos forzados, los ridculos
calzoncillos de punto. Figrese usted a mi hijo con calzoncillos de punto! Le he
acostumbrado a revolcarse en cueros sobre la nieve al salir del bao caliente. No le
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teme ni al fro ni al calor!


Malania no tard en cumplir la orden de su amo. Coloc sobre la mesa varios
platos con salchichn, jamn, escabeche y otros fiambres y subi despus, de la
bodega, unas cuantas botellas.
Se venden en esta ciudad unos comestibles malsimos! grit el fiscal.
Los tenderos son unos ladrones! Se les deba condenar a muerte!
Y empez a perorar, a voz en cuello, defendiendo la pena capital.
Dicen que es una pena brbara! En modo alguno, seor! La ciencia ha
demostrado la existencia del criminal nato. Qu se va a hacer con el criminal nato?
Condenarlo a cadena perpetua y darle de comer toda su vida por cuenta del Estado?
No! El contribuyente no tiene obligacin de mantener degenerados. Aviados
estaramos! Al criminal nato hay que ahorcarlo. Es lo ms justo y lo menos costoso.
El magistrado abord luego el problema de la instruccin pblica.
Nos hemos hecho demasiado liberales aseveraba. Se coquetea con la
plebe. Los hijos de los campesinos son admitidos en los colegios y las universidades.
Con lo cual se le restan brazos a la agricultura y es cada da mayor el nmero de los
socialistas.
Nuestro director dijo Peredonov admite en el colegio no slo hijos de
campesinos, sino incluso de cocineras.
Por fin Avinovitsky pregunt:
Bueno, cul es el asunto que le trae a usted por aqu?
Tengo enemigos, seor fiscal. Se me calumnia, se hablan pestes de m
Conozco a la gente de esta ciudad. Es de lo ms puerca
La princesa Volchansky me ha prometido una plaza de inspector, y se me tiene
envidia. Las habladuras pueden perjudicarme. Ms les valdra a mis enemigos
preocuparse de su propia conducta. El director del colegio, por ejemplo, est
capacitado para hablar mal de nadie? Los colegiales fuman, beben vodka, les hacen
el amor a las muchachas
Oyndole contar al profesor las intrigas de sus enemigos, Avinovitsky se
indignaba, y de cuando en cuando profera:
Cobardes! Canallas!
Se me acusa de nihilismo. Y soy un patriota, un hombre de orden. Nunca leo.
Empleo mi tiempo en cosas ms serias.
Avinovitsky dedujo que Peredonov era vctima de una tentativa de chantaje: sin
duda se le quera sacar dinero por medio de amenazas.
Le inspiran a usted confianza todas las personas que frecuentan su casa?
Le dir a usted, Gruchina, por ejemplo
Gruchina? La conozco! Es una mujer peligrosa.
Yo jurara que va a casa a espiarme.
Seguramente conspira contra su bolsillo. No tenga usted cuidado, ser
vigilada! Si se dejara campar por sus respetos a toda esa canalla, no se podra vivir.
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El magistrado sali hasta la escalera a despedir a Peredonov.


Mucha gente de la que anda suelta por esta ciudad; gritaba con su voz
tonante, mientras el otro bajaba haciendo reverencias deba estar en presidio. Pero
yo no la pierdo de vista.

El profesor visit despus, cada da a uno, al jefe de polica, al presidente de la


Audiencia y a algunos otros personajes. A todos les habl de las intrigas de sus
enemigos, que queran perderle a toda costa, y de los que no haba crimen que no
fuera de temer.

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VIII

Oh querida! exclam Gruchina, al ver entrar a Varvara, a quien haba mandado


llamar. Qu noticia!
Dgala, dgala!
Gruchina tom precauciones; ech a los nios a la calle.
Lrgate, sinvergenza! le grit a la nena, que se resista a irse.
La sinvergenza sers t! le contest el pimpollo. La viuda cogi a la
pequea de los pelos, la arrastr hasta la calle y cerr la puerta presurosa. La pequea
le tir a la cara por el ventanillo un puado de arena.
Sierpecilla, si salgo! Amenazle su madre, enfurecida. Te la vas a
ganar, imbcil!
No te tengo miedo! La imbcil sers t! replic la pequea, y sac la
lengua.
Gruchina cerr el ventanillo, se sent y dijo:
He aqu la noticia. Hace poco, como sabe usted, ingres en el colegio un
alumno de quinto ao, que se llama Pilnikov
S, un muchacho muy guapo, que parece una jovencita.
No es extrao que lo parezca! Como que es, en efecto, una jovencita
disfrazada de hombre!
Qu me dice usted?
Lo que oye usted, querida! Se trata de una maquinacin para coger en una
trampa al seor Peredonov.
En una trampa? Y usted, cmo lo sabe?
No se habla de otra cosa en la ciudad. Y adems, yo lo s todo! A m no es
posible ocultarme nada. Se ha tramado una conspiracin contra todos los profesores
en general y, principalmente, contra Ardalion Borisovich. Disfrazada de muchacho, la
jovencita podr hacer mil diabluras
Dnde se hospeda?
En casa de Kokovkina. Hoy la he visto y le he dicho: Tenga usted cuidado,
que su husped de usted es huspeda.
Y qu ha contestado?
Se ha echado a rer, creyendo que yo hablaba en broma.
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Varvara estaba estupefacta. A pesar de su poca verosimilitud, no haba puesto en


duda nada de lo que acababa de or. Qu gente! Pensaba. Qu horribles
intrigas!.
Por la noche se lo cont a Peredonov, que tambin se qued pasmado; haba que
apresurarse a desbaratar la nueva asechanza.
El sbado, en el oratorio, se situ detrs de los colegiales y vigil atentamente su
conducta. Los que, en su sentir, no guardaban la debida compostura eran tantos, que
tema no poder recordarlos a todos, y lamentaba no haberse provisto de papel y lpiz
para apuntar sus nombres.
En realidad, los pobres muchachos estaban muy formales.
Los ojos de Peredonov buscaron, entre los alumnos de quinto ao, a Sacha
Pilnikov, y no tardaron en encontrarlo. El colegial nuevo rezaba con suma devocin.
Esbelto, de tez delicada y mejillas color de rosa, pareca, en efecto, una joven de
quince o diez y seis abriles.
Olga Vasilievna Kokovkina, la patrona de Sacha Pilnikov, era viuda de un
empleado pblico. Su marido le haba dejado una renta muy modesta y una casa,
aunque no muy grande, lo bastante capaz para que pudiese alquilar algunos cuartos.
Sus huspedes solan ser colegiales bien educados, lo que le haba conquistado una
buena reputacin.
Era una vieja enjuta, alta, de rostro benigno, que ella, a veces, se empeaba, sin
conseguirlo, en que pareciese severo.
Cuando lleg Peredonov estaba sentada a la mesa en compaa de Sacha.
La visita la sorprendi.
He venido dijo el profesor a ver cmo vive este joven. Los profesores nos
hallamos en el deber
La vieja les ofreci una taza de t. Tomado ste, pasaron los tres a la habitacin
del colegial. La presencia de Kokovkina cohiba en extremo a Peredonov, que exhal
un suspiro de satisfaccin cuando la criada entreabri la puerta y la llam para hacer
la cuenta de la plaza.
Al quedarse solos en la estancia profesor y alumno, una gran confusin se pint
en el rostro del muchacho. Sus ojos, de largas y negras pestaas, rehuyeron, tmidos,
la mirada de Peredonov.
Bueno pregunt ste, rodendole la cintura con un brazo; qu cuentas,
amiguito?
El joven se puso colorado como un tomate, y mir con espanto al carioso
pedagogo.
Tienes cara de nia. Eres una nia, verdad? Dmelo francamente.
Eso es una mentira que han inventado los colegiales para hacerme rabiar. Se
burlan de m porque no me gusta or palabras malas No estoy acostumbrado.
Es muy severa tu mam?
No tengo mam. Vivo con mi ta.
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A qu colegiales les ha odo usted palabras malas?


Sacha volvi a ruborizarse y no contest.
Bueno estoy esperando su respuesta! insisti el profesor. Est usted
obligado a decirme qu colegiales
No quiero denunciar a nadie.
Por qu?
Porque sera una vileza.
Pues yo le denunciar a usted al director, y l le obligar a usted a decirlo
todo!
Sacha clav en el profesor una mirada llena de clera.
Usted no har eso! dijo.
Vaya que lo har! As aprender usted a no ser encubridor de sus compaeros.
En aquel momento entr Kokovkina.
Hay que castigar a este jovencito! le dijo el profesor con severidad.
La vieja se sent junto al colegial.
Qu ha hecho? pregunt inquieta.
Peredonov la puso en autos de lo que suceda.
Si no dice quines son los colegiales mal hablados
No lo dir! interrumpi resueltamente Sacha.
Ve usted? Su obstinacin en modo alguno debe quedar impune.
Pero, Ardalion Borisovich arguy la buena mujer, cmo quiere usted que
denuncie a sus compaeros?
Es su deber!
Si lo hace le pegarn.
Ya se guardarn! Si tiene miedo, que lo diga en secreto. Nadie lo sabr.
Dilo, pequeo! suplic la vieja. Se quedar entre nosotros.
Sacha no contest y se ech a llorar. Kokovkina, abrazndole, le dijo en voz
queda algunas palabras al odo. Pero l sacudi negativamente la cabeza.
No quiere! se lament la pupilera.
Habr que sacudirle el polvo para que hable! grit, furioso, Peredonov.
Dme usted una buena vara!
Kokovkina se levant indignada.
No tengas miedo, Sacha! Delante de m nadie te tocar ni el pelo de la ropa!
Como usted quiera, seora. Mas, en ese caso, me ver obligado a contrselo al
director.
Pintada en la faz una terrible clera, Peredonov se retir.

Al da siguiente, el profesor y su manceba se mudaron por fin de casa. La propietaria


les despidi con lo ms escogido de su repertorio de insultos y maldiciones.
La mudanza se solemniz con una misa en la nueva morada: Peredonov quera
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hacer ver que era un hombre creyente y po.


Cuando se estaba celebrando el Santo Sacrificio le sucedi una cosa muy rara. Un
ser extrao, indefinible, exiguo y gris, de una pasmosa agilidad, trmulo como una
llamita agitada por el viento, empez a dar rpidas vueltas en torno suyo, dirase que
burlndose de l. El profesor intent varias veces cogerlo; pero se le escapaba veloz;
se esconda debajo de los muebles para reaparecer, a los pocos momentos, burln,
gris, ligero, enigmtico.
Al final de la misa, Peredonov pronunci algunas palabras de conjuro contra las
fuerzas malficas de la Naturaleza, y el extrao ser, espantado, lanz un leve silbido y
huy por debajo de la puerta. El profesor exhal un suspiro de alivio; mas, al mismo
tiempo, pens: Es posible que viva aqu, en esta casa, bajo el entarimado. Si vive
aqu, no ser sta la ltima vez que salga a burlarse de m.
Ya solo en la casa, cuando todos, incluso Varvara que se haba ido de compras
con Gruchina, habanse marchado, Peredonov se devanaba los sesos tratando de
averiguar el sitio donde se haba escondido el trasgo. Lo busc por todos los rincones,
registr concienzudamente los armarios. Una bata de Varvara, con muchos pliegues y
cintajos, le hizo fruncir el ceo.
He aqu un escondrijo murmur que al maldito acaso le haya parecido de
perlas.
Y luego de examinar la bata con gran detenimiento, la cort en mil pedazos y la
tir a la chimenea.

Aquella noche, Peredonov visit al director del colegio, seor Jripach, y le cont que
Sacha Pilnikov, el colegial nuevo, era una muchacha. Urga en extremo, a su juicio,
tomar una determinacin. La misteriosa intriga pona en grave peligro las buenas
costumbres del establecimiento.
El director le oa con una curiosidad maligna, diciendo para sus adentros: Este
hombre no est bien de la cabeza.
Peredonov, en vista de que el seor Jripach no se apresuraba a desenmascarar a
Sacha, les cont la historia a sus compaeros de profesorado y a todo el que le quiso
or. Estaba seguro de que si desbarataba la intriga, las autoridades sabran apreciar su
celo, y no slo se le dara la plaza de inspector, sino que, por aadidura, se le
condecorara.
Para poner ms de relieve su fervor pedaggico, empez a visitar las casas de los
colegiales, sobre todo las de los que pertenecan a familias humildes. Llegaba, les
contaba horrores a los padres acerca del comportamiento de los muchachos y
manifestaba gran empeo en que se les pegase ipso facto una paliza. Se les impona,
en su presencia, el contundente correctivo, y se retiraba, con la satisfaccin del deber
cumplido.
Al da siguiente, en el colegio, aluda, muy orgulloso, a sus hazaas de la vspera,
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ante los alumnos vapuleados, que le oan mohinos y confusos.

La historia de la muchacha disfrazada de mancebo empez a ser la comidilla de toda


la ciudad.
Ludmila, una de las hermanas de Rutilov, se llen de curiosidad y decidi hacerse
amiga de la misteriosa muchacha disfrazada. La realizacin de su propsito no era
difcil: las hermanas del plido y currutaco profesor conocan y trataban a Kokovkina,
la patrona de Pilnikov.
Cuando la regocijada doncella lleg a casa de Kokovkina, la vieja y Sacha
estaban sentados a la mesa, tomando el t.
Qu tal, mi querida Olga Vasilievna? grit Ludmila, abrazando a la vieja.
No se le ve a usted! Quiz este pcaro joven me la tiene a usted secuestrada?
Sacha se puso colorado y salud torpemente.
La conversacin no tard en ser de lo ms animada. Verdad es que la que lo
hablaba casi todo era Ludmila.
Bueno; seor colegial pregunt con sorna. No dice usted nada? No se
atreve usted ni siquiera a levantar los ojos?
Es tan sencillo! explic Kokovkina.
Yo tambin soy muy sencilla!
Nadie lo dira! exclam Sacha.
Ludmila prorrumpi en una alegre carcajada y clav en el muchacho una mirada
viva y ardiente.
Mire usted la mosquita muerta! Conque no cree usted en mi sencillez?
Sacha se puso colorado hasta la raz de los cabellos.
He querido decir solamente que es usted una muchacha que no tiene
nada de encogida.
Ay qu gracia! Es encantador el chiquillo!
La mano de nieve de Ludmila se pos sobre la cabeza del colegial, que huy,
rindose, a su habitacin.
Bsqueme usted un novio! Suplicle a la vieja la risuea doncella, con ojos
llenos de malicia.
Cmo lo quiere usted?
Moreno, querida, muy moreno, como el colegial! Y con las mismas cejas
negras, y las mismas pestaas largas, y el mismo pelo casi azul. Es guapo el
chiquillo, muy guapo!
Cuando su gentil admiradora se levant para marcharse, Sacha le pregunt:
Me permite usted acompaarla?
Slo hasta el primer punto de coches contest ella un poco ruborosa y con
voz acariciadora.
Ya en la calle, le dijo:
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Usted siempre estudiando


No siempre. A ratos leo. Me gusta leer.
Cuentos para nios?
No! Poesas, novelas
A m tambin me gusta leer. Pero slo por la maana. Casi todo lo dems del
da lo suelo invertir en acicalarme, en perfumarme. A usted qu le gusta, adems de
la lectura?
Sacha mir a la joven tiernamente, con un brillo acuoso en las pupilas, y repuso
muy quedo:
Me gusta que me quieran.
Ja, ja, ja! Tiene gracia el chiquillo!
Qu burlona es usted!
Al despedirse del colegial junto al estribo, Ludmila le estrech la mano con
fuerza.
Muchas gracias, querido, por la compaa!

Las dems hermanas de Rutilov esperaban, llenas de impaciencia, a la regocijada


joven.
Qu! Le has visto? Es, en efecto, una muchacha? Le preguntaron todas a
la vez.
Historias! Es un chico, no os quepa duda! contest. Y muy simptico.
Moreno, muy moreno, con uno ojos como ascuas, y ms inocente!
Y se ech a rer a carcajadas, sin que las otras acertasen a comprender con qu
motivo.
Toda la noche estuvo inquieta, desasosegada. Turbbanla sueos ardientes y la
despertaba a cada instante un a modo de incendio de su carne lozana y virgen.
Se haba enamorado de Sacha.

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IX

Volodin empez a darle lecciones de ebanistera al hermano de la seorita


Adamenko, su pretendida. Esperaba que, despus de las clases, la joven le invitara a
tomar con ella una taza de t y que, de esta manera, las relaciones entre ambos iran
hacindose ms ntimas. Pero sufri una cruel decepcin: se le introduca
directamente en la habitacin convertida en taller de su discpulo, y rara vez vea a la
seorita.
Aquella actitud lo desconcert, al principio, un poco; mas acab por interpretarla
de un modo optimista. La joven pensaba no quiere comprometerse.
Peredonov y Varvara le aseguraban que la hermana de su discpulo le amaba.
Hay que estar ciego para no advertirlo! Deca el profesor.
Adems, usted es para ella una excelente proposicin! Aada Varvara.
Y una maana, Peredonov y Volodin decidieron presentarse en casa de la
hurfana y exponerle las pretensiones del carneril individuo.
Los dos amigos se emperejilaron ridculamente. Peredonov se puso una corbata
blanca, y Volodin estren una encarnada con rayas verdes.
Yo, como intermediario explicaba el profesor, debo llevar una corbata
modesta, y, en cambio, t debes llevarla de colores vivos, que simbolicen lo ardoroso
de tu pasin.
La seorita Adamenko les hizo pasar a la sala. Su visita y su aire solemne le
parecan muy extraos.
Qu hermoso tiempo! dijo Peredonov, cuando los tres se hubieron sentado.
Hermossimo! asinti Volodin.
Un silencio largo, embarazoso, sigui a tan interesantes expansiones
climatolgicas.
Se adverta que los visitantes tenan algo ms que decir y no saban cmo entrar
en materia.
Por fin, Peredonov tosi, frunci las cejas y pronunci las siguientes palabras:
Nadechda Vasilievna, venimos a hablar de un asunto de suma importancia.
S, de suma importancia! confirm Volodin.
Se trata de l! aadi el profesor, sealando con el dedo a su amigo.
S, de m!
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Volodin sealbase con el dedo a s mismo. Nadechda Vasilievna se sonri.


Soy toda odos!
Yo hablar por l dijo Peredonov. Es demasiado tmido, demasiado
modesto, a pesar de sus buenas prendas. Es un joven digno, honrado, sobrio. Gana
poco; pero eso no importa.
El otro inclin carnerilmente la cabeza.
Habla t algo! le anim su panegirista. Quieres que lo hable yo todo?
Gano poco, en efecto; pero no me faltar nunca un pedazo de pan. Aunque no
he estudiado en la Universidad, soy un hombre que puede presentarse en cualquier
parte.
Hechas estas afirmaciones, Volodin call y baj de nuevo la frente, como para
topar.
Pues bien continu Peredonov: mi amigo desea contraer matrimonio. El
hombre no debe vivir solo.
Sobre todo aadi el carneril sujeto si encuentra una mujer digna de ser su
esposa.
Tambin usted deba casarse, seorita dijo el profesor.
En aquel momento se oy como una risa contenida, en el pasillo, y Nadechda
Vasilievna dirigi una severa mirada a la puerta.
Le agradezco a usted mucho repuso el inters que se toma por m.
Usted no necesita prosigui el profesor un marido rico, puesto que lo es
usted. Necesita un marido que la ame y la respete como mi amigo Volodin. S, la
ama. Acaso usted tampoco lo mire con malos ojos. En fin, usted es el pao y yo le
traigo el comprador.
La seorita Adamenko se morda los labios para no soltar la carcajada.
Qu dice usted de pao y comprador? pregunt, con los ojos bajos. No lo
entiendo.
Pues no es tan difcil de entender! Bueno; ms claro: tengo el honor de
pedir, para el seor Volodin, su mano y su corazn.
Se oy en el pasillo, de nuevo, como una risa contenida, ahora de un modo ms
distinto.
Nadechda Vasilievna clav en los visitantes una mirada burlona; la inesperada
declaracin le pareca una ridcula insolencia.
S confirm Volodin, llevndose la mano al lado siniestro del pecho; tengo
el honor de pedir su mano y su corazn, seorita.
Se levant, hizo una reverencia, avanz hacia la joven, se arrodill a sus pies, le
cogi una mano y se la bes.
Nadechda Vasilievna! grit, con los ojos en blanco. La adoro a usted!
Y se dio un formidable puetazo en el pecho.
Le suplico que se levante!
Volodin obedeci, volvi a sentarse, y apretndose el corazn con ambas manos,
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repiti:
Nadechda Vasilievna! La adoro a usted!
Le ruego que me perdone contest ella; pero me es imposible
corresponderle. Tengo que educar a mi hermano. No lo oye usted llorar en el
corredor?
Qu le va ni le viene en esto a su hermano?
Mucho ms de lo que usted piensa, caballero. Necesito pedirle consejo. Tenga
usted la bondad de esperar un instante.
La hurfana corri al pasillo, rode con un brazo el cuello de su hermano y se
dirigi con l a su cuarto.
Pcaro! Decale. Siempre escuchando detrs de las puertas!
En el cuarto de Nadechda, los dos hermanos dieron rienda suelta a la risa, que
amenazaba ahogarles.
Has odo? pregunt Nadechda.
Calla! Estaba ya a punto de soltar el trapo.
Vas a venir conmigo a la sala y no vas a hacer ninguna tontera. Cuando yo te
pida consejo, contestas que no quieres que me case, sabes? Si te dan ganas de rer, te
tapas la cara con el pauelo.
La joven y el nio entraron en la sala todo lo serios que pudieron, y se sentaron.
Me he visto y me he deseado dijo ella para calmarle. Lo que ha llorado el
pobrecito! Como he hecho las veces de madre, la sola idea de quedarse sin m
Micha, para que no le viesen rer, se tap la cara con el pauelo, segn lo
convenido, y empez a fingir que lloraba.
Hi, hi, hi!
No llores, monn! Mira, el seor Volodin quiere que me case con l.
Qu sera entonces de m? gimi el nio. No quiero que te cases, no!
Volodin, herido en su amor propio, protest con acento airado:
Me parece absurdo, Nadechda Vasilievna, que le pida usted consentimiento a
una criatura como su hermano!
Es ms que absurdo: es ridculo! refunfu Peredonov.
Se debe ser, pues, cruel con los nios?
Cruel, no, seorita respondi Volodin; pero blando, tampoco.
El seor Volodin me pegar! Llorique Micha. No quiero que te cases!
Ya lo oye usted! Contra su voluntad no puedo casarme.
Y que una mujer se someta a la voluntad de un mocoso!
No, no puedo casarme contra su voluntad! Usted, por lo visto, no tendra
inconveniente en destrozar su corazn. Dice bien la pobre criatura: le pegara usted!
Y quiz a m tambin!
Por Dios, Nadechda Vasilievna! Pegarle yo a usted? Osar mi mano?
La joven, sonriendo, interrumpi:
Adems, soy muy feliz soltera.
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Piensa usted quiz pregunt Volodin, sarcstico ingresar en un convento?


O tal vez aadi el profesor en una colonia tolstoiana?
No contest Nadechda. Estoy divinamente en mi casa.
Y se levant. Los dos amigos la imitaron.
Considere usted, seorita insisti Peredonov, que es un bello sujeto. Le
respondo de l.
Le agradezco a usted infinito el honor que me hace; pero no puedo aceptar,
caballero.
Volodin, pintada en el rostro la desesperacin, suspir:
Paciencia! Tendr que someterme a mi cruel destino!
Ya en la calle, empez a quejarse amargamente de la ingratitud de Nadechda.
Que Dios la castigue! Qu dao le he hecho? Por qu me ha rechazado?
Acaso porque no soy noble? Soar quiz con un prncipe?
El cuitado call un momento, y prosigui:
Ir a la iglesia, le encender una vela a la imagen del Salvador y le pedir al
cielo ver casada a esa ingrata con un calavera terrible, borracho, jugador, que la
maltrate y que la arruine. Cuando el infame la haya reducido a la miseria, se acordar
de m; pero ya ser tarde.
Conmovido por sus propias palabras, se llev el pauelo a los ojos.

Luego que se marcharon Peredonov y Volodin, Nadechda Vasilievna sujet por los
hombros a su hermano, que se desternillaba de risa tendido en el sof.
Conque escuchando detrs de la puerta?
Micha se incorpor, abraz a la joven y empez a darle besos. Ella se dejaba
besar, sonriendo.
Piensas que con tus mimos te vas a librar de ir al rincn?
Estara bueno que me castigases despus del favor que te he hecho
El favor te lo he hecho yo a ti. Si no le hubiera dado calabazas a ese seor,
tendras un cuado dentro de poco que te pegara unas tundas Anda, anda al
rincn, olisconcillo!
Si te empeas en castigarme, en vez de mandarme al rincn tenme de rodillas
un rato cerquita de ti.
El muchacho se arrodill a los pies de su hermana, en cuyas rodillas apoy la
cabeza. Ella empez a hacerle cosquillas en la nuca; pero de pronto se levant y se
traslad al sof. Micha se qued arrodillado ante la butaca. Nadechda abri un libro y
se puso a leer. De cuando en cuando miraba de reojo a su hermano.
Puedo ya levantarme? pregunt el muchacho, pasados dos o tres minutos,
con voz quejumbrosa. Me canso!
Quin te ha mandado arrodillarte? dijo la joven sonriendo.
Seora Volodin! grit Micha, y corri hacia ella con los brazos abiertos.
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Ludmila pensaba a toda hora en Sacha Pilnikov. No se cansaba de hablar de l a sus


hermanas. No haba noche que no lo soase.
El domingo les rog a sus hermanas que al salir de misa se llevasen con ellas a la
excelente Kokovkina, dicindole que iban a ensearle un primor de costura, y la
retuviesen todo el tiempo posible. Larisa, Daria y Valeria la complacieron.
Ella, vestida con su traje ms lindo, perfumada con sus perfumes ms exquisitos,
llevando un frasquito de esencia en el bolsillo para perfumar tambin a Sacha, se
lanz a la calle sigilosamente, lo mismo fue llegar Kokovkina, y se dirigi a toda
prisa a casa de la vieja.
La criada le dijo que su ama haba salido.
De veras? No me engaas? brome la risuea doncella. Tal vez la
seora no quiera recibirme y te haya dado orden de que me digas que no est. Voy a
verlo.
Y entr en el comedor gritando:
Ah de la casa!
Sacha acudi al punto, y la presencia de su amiga le hizo enrojecer de alegra.
Dnde est Olga Vasilievna? pregunt Ludmila.
No s. Se fue a misa y no ha vuelto an.
Ludmila se mostr sorprendida.
Cmo! exclam. Ests t, pues, solo, tunante?
Sacha se sonri. La belleza, la voz, la risa de la joven llenaban su alma de
contento.
An no me ha invitado usted a tomar asiento. Qu amable! Estoy fatigada,
necesito descansar unos minutos
Los ojos de Ludmila clavronse, ardientes, en el colegial, que se ruboriz, y
pens con placer en que su bella amiga iba a estar all un rato.
Quiere usted que le perfume un poco? le pregunt ella. Huele usted
demasiado a tinta y a latn.
Con mil amores!
Ludmila sac de uno de sus bolsillos un pulverizador, y de otro, el frasquito de
esencia. Destap el frasquito y verti en el pulverizador un poco de perfume.
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No me invita usted a pasar a su cuarto, joven clsico?


Con mucho gusto! Tendr un alto honor
Miren el mocoso, cmo sabe ser galante!
El colegial condujo a su habitacin a Ludmila.
La joven, antes de tapar el frasquito de esencia, se haba vertido una gota del
fragante lquido en el hueco de la mano, que cerr y abri luego repetidas veces para
perfumar todo su anverso.
Mira qu delicia de olor! dijo oprimiendo con la blanca pulpa de sus dedos
la boca y la nariz de Sacha.
El muchacho, entornando los ojos, aspir con sensual deleite la exquisita
fragancia. Y como la joven se echase a rer y acentuase perversamente la presin de
su mano, se puso muy colorado y bes, sin saber lo que haca, aquella carne suave,
tibia y olorosa.
Ludmila suspir y palideci al sentir el beso, invadido todo su ser por una ola de
intensa voluptuosidad.
Bueno balbuce, retirando la mano, voy a perfumarte.
Y apret la perilla del pulverizador. El fragante polvillo lquido humedeci de un
modo leve el rostro y la ropa de Sacha.
Ponte de lado orden la joven.
El colegial obedeci, sumiso.
Ahora ponte de espaldas!
El colegial dio media vuelta sobre sus talones.
De lado otra vez! Huele bien, eh?
Vaya!
Mejor que tu odioso latn!
Sacha lanz una carcajada, abarquill la lengua y le ense la puntita a su amiga.
Maana, despus de almorzar, ve a mi casa! dijo ella, mirndole con ojos
risueos y provocativos.
Bueno, con mucho gusto! contest l, rojo de alegra.
Sabes dnde vivo? Irs? No se te olvidar?
S, s ir! Palabra!
Que no faltes! Te esperar.
Para qu quiere usted que vaya?
Ya lo vers, chiquito mo! Vales ms oro, ms platino, ms brillantes que
pesas!
Es usted graciossima! exclam Sacha, radiante de felicidad.
Al irse, la joven le dio un beso en la frente y le acerc la mano a los labios para
que se la besase, lo que l hizo un tanto confuso, pero con visible entusiasmo.
Baj la escalera, hasta donde l sali a despedirla, volviendo la cabeza a cada
momento y dirigindole sonrisas tiernas al par que maliciosas.
Es encantadora! pens el colegial cuando se qued solo. Qu lstima que
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se haya ido tan pronto! Poda haber estado un ratito ms! Y yo he debido
acompaarla hasta el primer punto de coches! Qu bestia soy! Estoy por echar a
correr, a ver si la alcanzo Pero no; sera ridculo.
Se sent ante su mesa de trabajo y se absorbi en una prolija rememoracin de los
gestos y las palabras de su amiga. Senta an en la frente el dulce calor de su beso.
Con qu ternura besa! Pensaba. As besarn las hermanas! Oh, si fuera mi
hermana, qu dicha! Podra estar siempre a su lado, decirle palabras de cario,
llamarla Ludmilita de mi corazn.
No tard en volver Kokovkina.
Qu bien huele aqu! exclam.
Sacha se puso colorado.
Ha estado Ludmila explic, procurando que no se notase en su voz alteracin
alguna, y al ver que usted haba salido, ha entrado aqu un momento Cmo
hueles a latn!, me ha dicho ya sabe usted lo bromista que es, y me ha
perfumado
Qu buen humor! dijo la vieja.
Son as todas las hermanas?
Todas son, hijo mo, unas muchachas excelentes, tan cariosas con los jvenes
como con los viejos, y tan alegres, que a su lado no se puede estar triste.

Esta tarde pens el colegial, lleno de jbilo, cuando, a la maana siguiente, le


despert la buena anciana ir a ver a Ludmila.
La maana se le hizo largusima. Nunca haba esperado con tanta impaciencia la
hora de almorzar. En cuanto almorz le pidi permiso, muy turbado, a Kokovkina
para salir.
Adnde vas? le pregunt ella.
A casa de las seoritas Rutilov.
Pero, criatura! Dirn
No dirn nada. Ludmila me invit ayer a ir.
Bueno, ve; pero ya sabes que a las siete tienes que estar aqu.
El colegial encaminse a casa de Ludmila, despus de peinarse muy bien y
ponerse en el pelo un poco de pomada. Iba casi corriendo y con el corazn rebosante
de felicidad, como quien se promete el goce de la mayor de las venturas. Pensaba con
hondo placer en que iba momentos despus a volver a ver a Ludmila, a besar su mano
perfumada, a sentir en la frente el dulce calor de sus labios.
Las tres hermanas salieron al vestbulo a recibirle. Alegres, risueas,
parlanchinas, le envolvieron en un torbellino de regocijo.
Qu os parece el joven clsico? Gritaba Ludmila.
Sacha le bes la mano, y, por cortesa, se la bes tambin a Daria y a Valeria. Lo
hizo con tal primor tanto era su amor a este arte, que nadie hubiera dicho que
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haba empezado el da antes a besar manos de mujer. Las tres hermanas, a su vez, le
dieron cada una un beso en la mejilla.
Viene a verme a m! les advirti Ludmila a Daria y a Valeria, llevndose a
Sacha a su cuarto.
Ellas, ofendidas, contestronle:
No te lo vamos a robar!

El cuarto de Ludmila, amplio y con dos grandes ventanas al jardn, le gusto mucho al
colegial. Sobre las mesas y en las tagres veanse numerosos frascos de esencia,
lindas cajitas de laca, abanicos, libros rusos y franceses
Sabes dijo la joven que he soado contigo esta noche? Ibas nadando por
el ro y te pesqu con mi caa, como un pez.
Y qu hizo usted conmigo?
Te di un tirn de orejas y te solt Qu olor a pomada! Te has puesto
pomada en el pelo, mamarracho?
Sacha se ruboriz.
Detesto la pomada. No te da vergenza? Como una nia! No lo hagas ms,
estamos?
Bueno, no se enfade usted! Quin dira, sabiendo lo que le gustan las
esencias?
Eso es distinto. El olor de las esencias es fino, delicado. Espera, voy a
perfumarte, como ayer. Quieres?
No he de querer?
Ludmila cogi un pulverizador y perfum el cabello y la ropa del colegial con
esencia de lilas.
Muchas gracias! le dijo Sacha, y le bes la mano.
Tienes que cortarte el pelo! No me gustan los muchachos con el pelo largo!
Que no se te olvide!

Las visitas de Ludmila a Sacha llegaron a ser casi diarias. Al principio, la joven iba a
casa de Kokovkina a las horas en que la buena mujer sola estar ausente. Pero no
tard en despreocuparse de tal detalle, y si la encontraba en casa dedicbale algunos
minutos y se iba luego de paseo con el colegial.
En la amistad tierna, cariosa, que los una, no todo era pureza por parte del
pupilo de Kokovkina, en quien la joven, sin advertirlo, despertaba deseos precoces y
vagos, que l mismo no hubiera acertado a definir.
Placale al muchacho besar las manos de su amiga; aquellas manos finas,
elegantes, flexibles, de piel delicada y olorosa. Tambin le placa posar los labios en
la albura tibia de sus brazos, subindole las anchas mangas.
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Aunque le repugnaba mentir, le ocultaba a veces a la vieja las visitas de Ludmila,


dicindose: Una cosa es mentir y otra es callarse la verdad.
En poco tiempo hzose tambin muy amigo de Dara y Valeria. Les besaba la
mano siempre que las saludaba, lo que no era bice para que las tratase con una
familiaridad que tena mucho de fraternal.

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XI

Una tarde, Ludmila se encontr en la calle con el colegial y le dijo:


Maana celebra sus das la hija del director. Supongo que Kokovkina ir a
felicitarla.
No s.
Una dulce esperanza brot en el corazn de Sacha: la vieja ira, probablemente, a
casa del director, y Ludmila, aprovechando su ausencia
En casa del director le dijo el colegial, por la noche, a su buena patrona
habr maana recepcin
Por qu?
Como es el santo de la hija
Es verdad! Querrs creer que no me acordaba? Tendr que ir. Es una
muchacha excelente.
En efecto, al da siguiente, por la tarde, la vieja se fue a casa del seor Jripach.
Sacha estaba seguro de que su dulce amiga no tardara en presentarse. Y no se
engaaba; poco despus de irse la vieja llamaron a la puerta. Era Ludmila.
Me esperabas, eh?
Te esperaba.
Ludmila, segn acostumbraba, bes en la frente al colegial y le dio a besar su
mano alba y fragante.
No te dije yo que Kokovkina?
No se acordaba de que hoy era el santo de esa seorita. Gracias a que yo se lo
record.
Ah pcaro! Y eso que no sabas que yo iba a traerte una golosina.
La joven sac del bolsillo un paquetito.
Te gustan los dtiles? pregunt.
Mucho! Pues toma.
Ludmila sac del paquetito un dtil y se lo puso en la boca a Sacha, dndole
despus la olorosa mano a besar. Luego sac otro dtil y repiti las referidas
coqueteras.
Cuando se dispona a obsequiarle con el tercer dtil, Sacha le propuso, riendo:
Quiere usted que los besos los dejemos para el final? Sera mejor que le
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pagase todos los dtiles de una vez.


No, que me engaars! contest ella, apresurndose a cerrar el paquetito.
No la engaar a usted. Soy un muchacho muy formal.
No te creo!
Quiere usted el pago adelantado?
Eso ya es otra cosa! Muy bien! Besa, besa!
Sacha cogi por la punta de los dedos la mano larga y fina que su dulce amiga le
tenda; se la bes, y le pregunt, risueo:
Y usted, Ludmilita, no me engaar? Me dar usted luego los dtiles?
No tengas cuidado! Puedes besar tranquilo!
El colegial torn a inclinarse sobre la perfumada mano y sigui dando besos en su
nvea y suave blancura. Ludmila los contaba muy seria.
Uno, dos, tres, diez, quince No te cansa el estar inclinado?
S, un poco. Estar mejor de rodillas.
Sacha se arrodill ante su dulce amiga y sigui besndole las uas, las yemas de
los dedos, las palmas de las manos, los brazos.
Qu granuja eres! le dijo ella con ternura. Basta, basta!
Y levantndole, le sent sobre sus rodillas como a un beb.
As estars mejor!
l apoy la cabeza en el hombro de la doncella y cerr los ojos. Su rostro estaba
como la grana y sus pestaas temblaban. La doncella miraba con ojos soadores a la
lejana a travs de los cristales del balcn.
Has sentido alguna vez, querido pregunt suspirante, la verdadera
felicidad? Has sentido alguna vez estremecerte todo tu ser de gozo y de dolor a un
tiempo?
Y junt sus labios con los del muchacho en un beso trmulo y largo.
De pronto se puso en pie a impulsos de un extrao arrebato, y profiri:
Aunque t pareces muy fuerte, yo soy ms fuerte, no lo dudes!
No lo he de dudar?
Hablas en serio?
Y tan en serio!
Eso se puede ver en seguida. Te atreves a luchar conmigo?
Ja, ja, ja!
No te ras; contesta. Te atreves a luchar conmigo?
No sera muy larga la lucha. En un abrir y cerrar de ojos la derribara a usted.
T, mocoso?
Yo! Como lo oye usted.
Ay qu miedo!
Puede usted burlarse lo que quiera; pero tenga la seguridad de que si luchase
conmigo
Los hombres no hablan tanto, obran.
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Se empea usted en que luchemos? amenaz Sacha. Pues va usted a ver!


Y cogi a la joven por la cintura.
La lucha comenz. Ludmila no tard en convencerse de que el colegialito era ms
vigoroso que ella, y recurri a una estratagema: aprovechando un momento propicio,
le ech la zancadilla y lo derrib. El colegialito la arrastr en su cada; pero ella se
desasi sin gran dificultad, se puso de rodillas y lo sujet contra el suelo.
Eso no vale! Gritaba l. Est fuera de todas las reglas de la lucha!
Pero Ludmila no le haca caso y segua sujetndole.
Anda, valiente, derrbame ahora!
Se cree usted que me doy por vencido? contest Sacha. Qu pronto
canta usted victoria!
Y, merced a un supremo esfuerzo, se desasi al cabo y derrib a su vez a Ludmila.
Ve usted? Ve usted? Conmigo no valen zancadillas!
El vencedor, magnnimo, se levant, la faz enrojecida y hosca.
Me has podido! Hacemos las paces?
Yo no quera reir Se ha empeado usted. Me ha provocado
S, es verdad; he sido imprudente, temeraria! Buena leccin me has dado!
Perdname!
El vencedor depuso su actitud severa. Una sonrisa de paz ilumin su rostro.
Ludmila lo sent de nuevo sobre sus rodillas. Fatigado, rendido, estuvieron un rato en
silencio, las caras casi juntas, mirndose a los ojos
Peso demasiado dijo l; ya no soy un beb. Djeme levantarme!
No, no repuso ella. Sigue aqu, quietecito.
Y le acarici los cabellos.
Qu guapo eres, Sacha! suspir.
Tiene usted unas cosas! protest, confuso, el vigoroso luchador.
Ludmila le dio un pellizco en la mejilla; y como la divirtiese el verle enrojecer,
repiti la caricia.
Piensa usted que no me hace dao?
Dios mo, qu sensible! exclam la doncella.
Luego de contemplar con arrobo durante unos momentos a su dolo, le subi una
manga y clav una mirada ardiente en su brazo desnudo.
Qu brazo ms bonito! murmur.
Y se inclin de pronto y le bes arrebatadamente no lejos del codo. El muchacho,
ruborizadsimo, intent retirar el brazo; pero ella se lo impidi y sigui besando,
besando Sacha, al cabo, se dej querer. Quedse abstrado, como en xtasis; una
sonrisa extraa se dibuj en sus labios entreabiertos, y una sbita palidez torn de
cera sus mejillas.

Ludmila esperaba a su dolo, que le haba prometido ir; pero la hora fijada haba
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sonado haca rato y Sacha no llegaba. La joven estaba ms nerviosa a cada momento
y no haca ms que asomarse a la ventana. Sus hermanas se burlaban de ella.
Dejadme en paz! Gritbales.
Cuando comprendi que ya Sacha no ira, empez a llorar y a culpar a la
excelente Kokovkina de que el colegial no hubiera cumplido su palabra.
Vamos, Ludmila! le dijo Daria. Mira que llorar una mujer por un pipiolo!
Es tan guapo! Y tan inocente!
Pero ests perdida por l! Tiene gracia! Por un chiquillo de catorce aos!
Es un amor puro, un amor casto
Eso cuntaselo a tu abuela!
Para ver si se distraa un poco, la joven se visti, se perfum y se lanz a la calle,
con la vaga esperanza de encontrarse con Sacha.
Y quiso la casualidad que se lo encontrase.
Vaya un hombre de palabra! le ri, llena de alegra.
Sacha se puso tambin muy contento.
Se me ha hecho tarde balbuci. He tenido que preparar tanto trabajo para
maana!
Embustero! Sencillamente, es que no has querido venir a verme. Vamos a
casa; tengo que darte tu merecido.
El colegial opuso una dbil resistencia, y, al cabo, se dej convencer.
Aqu le tenis! Les gritaba Ludmila, minutos despus, a sus hermanas.
Y se encerr en su cuarto con el colegial.
Ahora vas a ver lo que es bueno! le amenaz. Ya te ensear yo a dar
palabras y no cumplirlas, pcaro!
Sacha, un poco turbado, la miraba y se sonrea. Senta un ligero mareo, producido
por el enervante olor a esencias.

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XII

Peredonov, sorprendido en la calle por la lluvia, se refugi en un portal. Como viese


en la puerta de enfrente un letrero que deca: Gudayevsky, notario, record que
haba en el colegio un alumno de segundo ao hijo de aquel depositario de la fe
pblica, y decidi hacerle una visita a su familia para quejarse de su comportamiento.
El seor y la seora Gudayevsky hallbanse en casa. El marido era un hombre
grueso, calvo, barbudo y de un dinamismo extraordinario. Sus movimientos y
palabras eran casi siempre bruscos, sbitos. No haba manera de prever lo que iba a
hacer en el momento prximo. La mujer, alta y seca, era tambin nerviosa en
extremo.
El colegial, Antocha, un muchacho de doce aos, salud cortsmente a
Peredonov, que en cuanto hubo tomado asiento, invitado a ello por los seores de la
casa, en una butaca del saln, empez a quejarse de l, a decir que en clase no atenda
a las explicaciones, charlaba y rea con sus compaeros, jugaba
En el saln de estudio, en los recreos concluy el profesor se distingue por
su travesura.
El muchacho, lleno de asombro, protestaba:
Pero si hasta ahora nadie ha tenido nada que decir de mi conducta!
Los padres divergan en su manera de enfocarla cuestin.
Perdone usted! le pregunt el notario a Peredonov. En qu consiste la
travesura de mi hijo?
Haces mal en defenderle! grit la notara. Si se porta mal, se le debe
castigar!
Necesito pruebas! insisti el padre, levantndose y dando principio a un ir y
venir vertiginoso a lo largo de la estancia.
Su hijo dijo el profesor no se est quieto un momento, se pelea con los
dems alumnos!
Pero si yo no me he peleado nunca con nadie! Torn a protestar el
muchacho. Que pregunten en el colegio!
Bueno; yo ir maana mismo a preguntrselo al inspector! contest el seor
Gudayevsky.
No basta que lo diga el seor Peredonov? arguy la madre. Hay que
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castigar al nio. De lo contrario, haremos de l un sinvergenza.


No creo que haya dado motivo para que se le castigue. Y no permitir que se
le castigue sin motivo!
La notara intent llevarse al muchacho a la cocina para vapulearle all a su gusto;
pero su marido se lo impidi.
No, no permitir que se le toque ni el pelo de la ropa!
Pero la seora se empeaba en cumplir sus altos deberes maternales, y tiraba del
chico, que pona el grito en el cielo.
Aydeme usted, Ardalion Borisovich! rog la severa educadora.
Peredonov se levant; ms el notario corri hacia l con los puos cerrados.
No se meta usted en lo que no le importa! le grit amenazadoramente.
Puede usted salir malparado, seor mo
El profesor, asustadsimo, retrocedi.
La lucha entre la mujer y el marido se hizo ms violenta. La seora Gudayevsky,
furiosa, daba unos tirones terribles del brazo de su hijo, intentando arrastrarlo al lugar
del suplicio.
Djame educarlo! Vociferaba. No quiero que el da de maana sea un
canalla, un bandido! Educado por ti, sera, de fijo, un criminal!
Cllate, imbcil! contest Gudayevsky.
Y volvindose a Peredonov, le solt la siguiente andanada:
La conducta de usted, seor mo, es indigna! Va usted de casa en casa
denunciando, calumniando a los pobres nios. Y todo lo que cuenta usted de ellos es
mentira! No es usted un profesor, es un verdadero verdugo. No le da a usted
vergenza?
Mis deberes de profesor
Sus deberes! Lrguese! No quiero verle un momento ms en mi casa.
Con los puos cerrados, el notario avanzaba hacia Peredonov, que retroceda,
pintado el terror en el rostro.
Ah tiene la puerta! Lrguese!
El profesor no dio lugar a que se le indicase por tercera vez que deba marcharse.
Gudayevsky le sigui hasta la puerta, amenazndole con los puos. Antocha se ech
a rer.
Cuidadito, Antocha! le grit su padre. Maana ir al colegio a
informarme de tu comportamiento, y si, en efecto, eres distrado, parlanchn,
travieso
Todo eso son mentiras, pap!
Cuidadito, Antocha! Mentiras no, errores. Slo los nios pueden mentir;
las personas mayores yerran.
Entre tanto, Peredonov haba salido al recibimiento. Cuando estaba ponindose,
tembloroso, el gabn, se le acerc, con pasos tcitos, la seora Gudayevsky, y le dijo
al odo:
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Le agradezco con toda el alma el inters que ha demostrado por la educacin


de mi hijo! Yo no le dejo pasar una, mientras que mi marido, ese dspota, ese
tirano, ya ha visto usted! Pero soy madre, estoy obligada a educarlo, y le he de
sacudir el polvo, se lo juro a usted!
No se lo permitir su marido!
Lo har cuando se vaya al club. Lo har si usted me ayuda.
Peredonov, despus de reflexionar un poco, contest:
Con mucho gusto; pero cmo podr yo saber?
Le mandar recado con la criada en cuanto se vaya ese mal padre. Gracias,
gracias!

Cerca de las diez de la noche, Peredonov recibi una carta de la seora Gudayevsky,
concebida en los siguientes trminos:
Mi estimado amigo Ardalion Borisovich: Mi marido se ha marchado al club y
estoy libre de su tirana hasta la una de la maana. Tenga la bondad de venir en
seguida para ayudarme a castigar a mi hijo, contra cuyos vicios hay que luchar
enrgicamente ahora que es pequeo, pues ms adelante sera ya tarde. Su
afectsima,
Julia Gudayevsky.
P. S. Le ruego que venga en cuanto reciba estas lneas, antes que se acueste
Antocha. De lo contrario tendramos que despertarle, lo que sera un poco
violento.
El profesor se puso el gabn y el sombrero y se encamin a casa del notario.
Acaso se dijo de pronto se tratar de una celada? Tal vez el notario est en
su casa y me espere para pegarme.
En la noche, tranquila, fresca y obscura, haba algo de misterioso. Haca un poco
de viento. Oanse ruidos leves, indefinibles, que le inspiraban al profesar una vaga
inquietud. Antojbasele que seres adversos y cautos le acechaban en las esquinas. Le
pareca que todos los objetos se recataban traidoramente en las tinieblas y vivan una
vida arcana y hostil
Vacil. Quizs lo ms prudente fuera volverse a casa. Pero acab por decidirse a
seguir su camino. No iba a ejecutar ningn acto reprobable; por el contrario,
acudiendo a la cita, lo que haca era dar una nueva prueba de su ardiente celo
pedaggico.
Animado por este pensamiento, apret el paso y no tard en llegar a casa del
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notario. Se vea luz en una de las ventanas. Subi de puntillas la escalera, y despus
de un corto titubeo, llam. El tintn de la campanilla, de una sonoridad estrepitosa en
el silencio de la noche, le hizo dar un salto hacia atrs. Momentos despus abri la
puerta la propia seora Gudayevsky.
Es usted, Ardalion Borisovich? susurr.
S, soy yo. No ha vuelto su marido, eh?
No. Entre usted.
La dama condujo a Peredonov a las habitaciones ntimas, rindose quedamente.
Est en el club! Deca. A la criada le he dado permiso para salir un rato.
Nadie nos molestar, pues.
Andando de puntillas, atravesaron el corredor, pasaron por varios aposentos y se
detuvieron en el de Antocha

Peredonov volvi a su casa cerca de las doce. Varvara an no se haba dormido.


Estaba echndose las cartas.
No quiero que hagas brujeras mientras yo duermo! dijo con enojo el
profesor, cogiendo los naipes y guardndoselos debajo de la almohada.
Senta un gran desasosiego. Vea en todo presagios siniestros. Debajo de la cama
brillaban misteriosos, terribles, los ojos del gato, aquellos ojos verdes que parecan
perseguirle. Se habra convertido en gato alguno de sus enemigos?
Cuando se dispona a apagar la luz vio deslizarse por entre los muebles al trasgo.
Decididamente, todo se conjuraba contra su tranquilidad!

A la noche siguiente, Peredonov fue al club a jugar a las cartas. Encontr all al
notario. Al verle se atemoriz; pero no tard en tranquilizarse: el seor Gudayevsky
pareca hallarse en una disposicin de nimo nada belicosa.
La partida dur largo rato. Se bebi bastante. A eso de las doce, estando el
profesor en el buffet, Gudayevsky se acerc a l, y sin decir una palabra, le dio una
tremenda bofetada, rompindole los lentes, y se march. Peredonov, fingindose
ebrio, se dej caer cuan largo era, y empez a roncar para que le creyesen dormido.
Los testigos de la grotesca escena lo cogieron, lo metieron en un coche y se lo
llevaron a su casa.
Al otro da no se hablaba en toda la ciudad ms que del escndalo del club.
Cuando el profesor lleg al colegio, a la hora de clase, el portero le dijo:
El seor director le espera a usted en su despacho.
Qu querr de m? preguntbase receloso Peredonov mientras suba la
escalera.
Llovan quejas contra l de los padres de los colegiales. El seor Jripach haba
decidido llamarle al orden, viendo en peligro la reputacin del colegio.
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Me aseguran le amonest que visita usted los domicilios de nuestros


alumnos y les da a sus padres noticias inexactas acerca de su comportamiento,
exigiendo que se les pegue en presencia de usted. Ha llegado tambin a mi
conocimiento que, con motivo de una de esas arbitrarias visitas, anoche, en el club, el
seor Gudayevsky
Peredonov interrumpi, con voz que hacan temblar al mismo tiempo el temor y
la clera:
El seor Gudayevsky es un canalla, que no tiene derecho a pegarme. Adems,
es un hombre de la cscara amarga; no va a misa y cree en el mono[1]; es socialista y
hay que denunciarle a las autoridades.
El director, despus de mirar con atencin, por espacio de algunos momentos, a
Peredonov, replic:
Nada de eso le importa a usted. Adems, ignoro lo que quiere decir creer en el
mono. Es una expresin cientfica nueva para m. Por lo que respecta a la injuria que
le ha inferido a usted Gudayevsky, mi opinin es que debe usted llevarlo a los
tribunales. Y un consejo, por ltimo: yo, en su lugar, dejara de pertenecer al
profesorado del colegio.
Se me ha prometido una plaza de inspector.
Muy bien; pero me permito suplicarle a usted una cosa: que, mientras contine
de profesor, no vuelva a visitar a ningn colegial. Debe usted hacerse cargo de que
tales visitas nos ponen a todos en ridculo. Es verdaderamente absurdo eso de ir a
casa de los colegiales a pegarles.
Lo hago por su bien, seor director!
No discutamos! Le ruego que se abstenga de manifestar as su celo! Ah!
Se me olvidaba llamarle la atencin sobre algo que quera hablarle hace tiempo: en
sus clases los alumnos se ren con tanta frecuencia y de una manera tan ruidosa, que
se dira que, en vez de explicarles la leccin, se divierte usted en contarles ancdotas
cmicas.

Peredonov lleg a clase de muy mal humor. Y lo desahog haciendo rabiar a los
colegiales a quienes se haba vapuleado ltimamente en su presencia. De quien ms
se burl fue de un muchachito llamado Kramarenko. La pobre criatura le oa en
silencio, pero con el rostro muy plido y el brillo de la ira en los ojos.
Terminada la clase, Kramarenko baj a la calle en pos del profesor y le sigui a
cierta distancia.
Peredonov avanzaba con lentitud, detenindose a cada momento y mirando a su
alrededor. Se imaginaba que sus enemigos le seguan por todas partes y se escondan
en los portales, murmurando y rindose. Eran legin. A veces trataba de
sorprenderlos; pero huan y desaparecan cual si se los tragase la tierra.
Como oyese unas pisadas rpidas a su espalda, volvi la cabeza. Al ver a
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Kramarenko, plido, con los ojos brillantes, casi en actitud de acometerle, se


atemoriz y aceler el paso. Tambin lo aceler el muchacho. Peredonov entonces se
par en seco, se volvi y le dijo furioso:
Lrgate, sinvergencilla, si no quieres que te lleve de una oreja a tu casa!
Kramarenko se detuvo a dos pasos del profesor, se qued mirndole de hito en
hito y contest:
Canalla!
Luego gir rpido sobre sus talones y se fue.
Canalla! Serpiente! grit, detenindose un momento, al ir a doblar la
esquina prxima.
Bribonzuelo!
El muchacho escupi y desapareci.
Peredonov sigui andando, y sin darse cuenta fue a parar a las afueras de la
ciudad. A la puerta de una casa haba un carnero, que clav en l sus ojos estpidos.
Cmo se parece a Volodin! pens el profesor. Y sinti un miedo horrible; de
pronto haba cruzado por su mente la sospecha de que el carnero era el propio
Volodin, que haba tomado aquella apariencia para espiarle ms a su gusto. No es
ninguna cosa imposible pens. Hay milagros. Los franceses, a pesar de su
cultura, creen en los magos y en las brujas.
Ya cerca de su casa adonde se dirigi presuroso topse con Rubovsky, el jefe
de los gendarmes. No es casual este encuentro! se dijo. Este hombre me anda a
las vueltas. Adems, ha hecho apostarse en mi camino a numerosos agentes.
No estara de ms le aconsej con voz muy queda que vigilase usted a la
seorita Adamenko; est en correspondencia con los socialistas; jurara que ella lo es.
Desde la puerta oy la risa de Volodin en el comedor, y su inquietud subi de
punto. Volodin estaba con Varvara! Seguramente estaban tramando una
maquinacin contra l! Queran deshacerse de l a toda costa!
Sabes le dijo Varvara al abrirle la puerta que se ha escapado el gato?
De veras?
La noticia no poda ser ms alarmante. El gato habra ido quizs a casa del jefe de
los gendarmes, y su denuncia, unida a los chismes de la criada Abatido,
desesperado, Peredonov se sent a la mesa. Su cabeza se inclin bajo el peso de
dolorosos pensamientos.

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XIII

El profesor y su manceba decidieron festejar su instalacin en la nueva morada.


Invitaron a todas sus amistades.
Antes de que llegasen, Peredonov pas revista al comedor, a la sala, a las
alcobas Todo estaba a su gusto. No haba nada que pudiera provocar sospechas. La
mayor parte de los libros hallbanse escondidos en la chimenea; en las paredes
veanse cuadros patriticos y retratos del zar; ante los iconos ardan lamparillas de
aceite.
Peredonov se frot las manos, satisfecho, y murmur:
Muy bien! Ni los ms recelosos
Luego, su mirada se detuvo en las cartas, dispuestas ya sobre la mesa para la
consabida partida. El profesor las cogi y se puso a examinarlas una por una. Los
rostros de las figuras hicironle torcer l gesto; se le antoj que le miraban con
malicia, que se burlaban de l, como si estuvieran en el secreto de no saba qu. Una
de las sotas se sonrea con la misma insolencia que Varvara.
El profesor se dijo: Ya le ensear yo a meterse en lo que no le importa!.
Y con unas tijeras le horad los ojos. Despus someti a igual operacin a las
dems figuras.
As pensaba no podrn espiar!.
Los invitados fueron llegando. El trasgo se deslizaba, rpido, por entre sus
piernas.
Todos les llevaban regalitos a Varvara y a Peredonov: pastelillos, manzanas,
peras. Varvara aceptaba los presentes con sumo placer; pero, por cortesa, protestaba:
Para qu se han molestado ustedes?
Lo que no impeda que si el regalito era demasiado modesto o dos invitados
llevaban el mismo, se enfadase.
Cuando ustedes quieran dijo Peredonov empezaremos la partida.
Y la partida se empez acto seguido.
Qu es esto? grit Gruchina, al fijarse en sus cartas, a mi rey le han
sacado los ojos!
Y a mi sota tambin! exclam la seora Prepolovenskaya.
Todos los invitados celebraron con grandes risas, al mirar sus sotas, sus reyes y
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sus caballos, lo que suponan una humorada. Pero Peredonov permaneci grave y
severo.
Ardalion Borisovich coment Varvara, sonriendo hace a veces sus
travesuras
Cmo se te ha ocurrido dejar ciega a toda esta gente? pregunt Rutilov.
Las cartas repuso Peredonov no necesitan ojos. No tienen que mirar.
Se continu el juego.
Como siempre, Peredonov tuvo poca suerte. Pareca que los reyes, las sotas y los
caballos se burlaban de l, en venganza de lo que haba hecho con ellos. Sobre todo,
la maldita sota. Jurara el profesor que hasta rechinaba los dientes.
Agotada la paciencia, cogi, despus de una importante prdida, las cartas y las
hizo pedazos.
Todos se rean mirndole.
Cuando bebe un poco dijo Varvara se pone ms raro
Los jugadores continuaron con otra baraja la partida. De pronto se oy un
estrpito formidable. Todos se estremecieron y levantaron la cabeza. Un grueso
guijarro, lanzado desde la calle, haba roto un cristal de la ventana, yendo a caer casi
a los pies de Peredonov. Oyse en la calle un murmullo de voces ahogadas, seguido
del ruido de unos pasos que se alejaban presurosos.
Las mujeres, asustadas, empezaron a gritar. Uno de los contertulios cogi el
guijarro y lo examin. Nadie se atrevi a acercarse a la ventana, hasta que la criada,
enviada por Varvara a la calle a ver si haba alguien en las inmediaciones de la casa,
subi y dijo que no haba nadie.
Ha sido una hazaa de los colegiales asegur Volodin.
A todos les pareci que no iba descaminado, y se habl con indignacin del
salvajismo de los alumnos del colegio.
Esta canallada grito Peredonov es obra del director! El seor Jripach me
odia a muerte y procura hacerme todo el dao que puede. S; l es quien les ha
inspirado a los alumnos la idea de tirar la piedra
No digas tonteras! le interrumpi, riendo, Rutilov. El director es
incapaz
Pero Gruchina lo crea capaz de todo.
No le conoce usted! Es un hombre malsimo y vengativo como un demonio.
Claro que l, directamente, no les habr inspirado la idea a los alumnos; pero lo habr
hecho, acaso, por medio de sus hijos.

Cuando Varvara y Peredonov se quedaron solos y se dispusieron a acostarse, el


profesor se imagin que su manceba le miraba de una manera sospechosa. Quin
sabe? pens. Quizs haya acordado con Volodin asesinarme esta noche. Seamos
precavidos. Y se llev a la alcoba todos los cuchillos y tenedores de la casa,
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escondindolos debajo de la cama.


Te conozco murmur, comenzando a desnudarse. En cuanto nos casemos
me denunciars a las autoridades, para vivir dichosa en compaa de Volodin,
mientras yo me pudro en la fortaleza de Pedro y Pablo
Su sueo fue muy agitado. So que los reyes y las sotas le rodeaban blandiendo
sus aceros. Se hablaban al odo y trataban de deslizrsele debajo de la almohada. Al
principio, su conducta no fue excesivamente audaz; pero, poco a poco, fueron
envalentonndose y llegaron a subirse al lecho. Se burlaban de l, le hacan guios, le
enseaban la lengua. Lleno de terror y de angustia, intentaba ahuyentarlos,
mascullando frmulas sagradas que crea eficaces contra las fuerzas diablicas,
agitando las manos, amenazndoles a gritos.
Por qu gritas? le pregunt Varvara, encolerizada. No me dejas dormir!
l gimi:
El rey de espadas me quiere matar!

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XIV

El domingo, cuando Peredonov y Varvara estaban desayunndose, llamaron a la


puerta. Varvara se dirigi, de puntillas, al recibidor a ver quin era.
Es el cartero! dijo. Nos trae una carta. Pase usted! El cartero pas al
comedor. Varvara le escanci una copita de vodka y le cort un gran pedazo de pastel.
El buen hombre segua vidamente con los ojos sus movimientos. Peredonov le
miraba con curiosidad e inquietud, encontrndole parecido de un modo asombroso al
rey de espadas de su pesadilla.
Es una carta para m? pregunt.
Para la seora contest el evocador individuo.
Y luego de alargarle a Varvara, inclinndose respetuoso, la carta, se bebi la
copita, cogi el pedazo de pastel y se fue.
Varvara le entreg la carta, sin abrirla, a Peredonov.
Lela. Me parece que es de la princesa.
El profesor la abri con mano temblorosa y la ley rpidamente. Al concluir la
lectura se levant de un salto, agit la epstola como una bandera recin conquistada
al enemigo, y grit:
Hurra! Dice que hay tres plazas vacantes! No tengo ms que elegir. Hurra,
Varvara! Hemos vencido!
Lleno de jbilo empez a bailar. Con su rostro impasible y sus ojos inexpresivos
pareca un mueco mecnico de tamao natural. Varvara le miraba en silencio, y una
sonrisa maliciosa se dibujaba en sus labios. Su suspicaz amante se haba tragado el
anzuelo! Nos casaremos, Varvara! Viva la alegra!
El profesor cogi por la cintura a su manceba y se puso a dar saltos con ella en
torno de la mesa.
Bailemos, Varvara, bailemos!
Momentos despus lleg Volodin y se encontr a sus dos amigos bailando uno
frente a otro.
Qu veo? exclam muy regocijado. El futuro inspector bailando!
Atrada por el ruido acudi la criada.
Vamos a bailar nosotros tambin! le grit el maestro de ebanistera.
Asocimonos a la alegra del futuro inspector!
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Y fueron cuatro, al punto, los bailarines. Volodin, frente a la criada, bailaba el


camarinsky[2], con gran aparato de palmadas y genuflexiones. Varvara, en jarras,
frente al profesor, haca prodigios terpsicricos no menos dignos de loanza. El suelo
temblaba bajo los ocho pies frenticos, como conmovido por un terremoto.
Por fin, fatigados, Volodin, Peredonov y Varvara sentronse a la mesa. La criada
se fue, muerta de risa, a la cocina.
Se bebi de un modo copioso aguardiente y cerveza, se rompieron no pocos vasos
y botellas, se grit, se ri, hubo brindis, canciones bquicas, abrazos. Luego,
Peredonov y Volodin se cogieron del brazo y se fueron a pasear su jbilo por la
ciudad. Peredonov arda en deseos de ensearles la carta a sus amigos.
Vamos al club? dijo.
Vamos! contest el otro.
La epstola produjo gran impresin en la tertulia. Fue examinada
concienzudamente, releda, punto menos que mirada al trasluz.
Rutilov, furioso, formulaba dudas acerca de su autenticidad.
El cartero se la ha entregado a Varvara delante de m! le interrumpi
Peredonov. La he abierto yo mismo. No, lo que es ahora, no cabe duda de que la
ha escrito la princesa!
Todos le miraban con respeto: le haba escrito la princesa a Varvara, de su puo y
letra!
Cuando hubo aplastado a Rutilov y a los dems escpticos de la tertulia, el
profesor se despidi y corri a casa de Verchina.
La maana era calurosa, y la viuda le hizo pasar al cenador donde estaba Marta
haciendo media.
Tengo que darles a ustedes una noticia importantsima! dijo el inesperado
visitante, sentndose junto a la muchacha.
Qu noticia es sa? pregunt Verchina.
Adivinen ustedes!
Cmo vamos a adivinar? No somos zahores!
Al profesor le molest un tanto que no quisieran calentarse un poco la cabeza.
Estuvo cerca de un minuto silencioso, sombro, inmvil, con los ojos fijos en la labor
de la polaca.
Bueno dijo por fin; voy a ensearles a ustedes una cosa que las llenar de
sorpresa.
Y sac del bolsillo la carta.
Ven ustedes? Ahora no se me puede preguntar por el sobre! No le falta
detalle! Querida Varvara.
Las dos mujeres escucharon, atentas, la lectura de la prometedora epstola.
Verchina, dolorosamente sorprendida, tuvo que confesarse que se haba equivocado al
suponer fantstica la proteccin de la princesa: la empingorotada dama se
comprometa muy en serio a pedir para el profesor la plaza de inspector. Adis a las
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esperanzas de casarle con Marta!


Que sea enhorabuena! le felicit de un modo fro, casi hostil.
En el rostro de Marta se pintaba la estupefaccin.
Ven ustedes? prosigui el profesor, con acento triunfal. Me crean ustedes
un pobre hombre a quien se haca comulgar con ruedas de molino. Pero ya se irn
convenciendo de que no soy tan tonto. Aqu est el sobre! Ahora no cabe duda de
que la cartita es autntica!
Verchina y Marta se miraron, silenciosas.
Qu diablos quieren ustedes decirse, mirndose as? Me caso con Varvara!
Qu hay? Han resultado vanos los esfuerzos de muchas seoritas que intentaban
pescarme.
Verchina envi por cigarrillos a la polaca, que se alej presurosa del cenador.
Peredonov se levant.
Es muy tarde! dijo. Tengo mucho que hacer: los preparativos de la
boda
La viuda le despidi con un adis nada afectuoso. Estaba de muy mal humor:
su protegida iba a quedarse para vestir imgenes.

Al salir de casa de Verchina, Peredonov sac un cigarrillo y se dispuso a encenderlo:


pero de pronto se fij en que en la esquina prxima haba un guardia que le
contemplaba flemticamente.
Un espa! pens, sintiendo oprimido el corazn por una angustia horrible.
No se atrevi a encender el cigarrillo. Acercse al guardia y pregunt, muy
respetuoso:
Seor guardia: se puede fumar en esta calle?
El otro le hizo un saludo militar y le pregunt a su vez con no menos respeto:
Qu desea el seor?
Quisiera saber si se puede encender en esta calle un cigarrillo.
No se nos ha dado, en lo tocante a esa cuestin, ninguna orden.
De veras?
Ninguna. Si el transente fuma, no estamos autorizados para prohibrselo; pero
por otra parte, tampoco se nos ha ordenado que se lo permitamos.
En ese caso, puesto que el silencio de la ley se presta a dudas y a
interpretaciones, me abstendr de fumar, como un ciudadano prudente y de sanas
ideas. Y tirar el cigarrillo.
Peredonov tir el cigarrillo y se alej. El guardia, asombrado, le sigui con los
ojos hasta que torci por una bocacalle. Este caballero murmur debe haber
bebido alguna copita de ms.
El profesor se senta ms angustiado a cada instante. Todo se le antojaba
sospechoso. Hasta las ramas de los rboles parecale que le espiaban, que se
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inclinaban para verle mejor, y jurara que susurraban burlas y amenazas. De nuevo
pas por delante de un carnero que, como el de la antevspera, clav en l sus ojos
redondos y estpidos. No hay duda pens, es Volodin.
Momentos despus oy que le gritaban desde la otra acera:
Eh, futuro inspector!
Era el joven maestro de ebanistera.
Ha recobrado su aspecto ordinario se dijo el profesor, secndose con el
pauelo la frente sudorosa para despistarme.
Adnde vas tan abstrado? le pregunt el supuesto carnero.
Y cogindosele del brazo, empez a darle vaya, cariosamente, a propsito de la
inspectora y de sus dotes de bailarn; pero l no le escuchaba, pensando en la terrible
persecucin de que era objeto.

Peredonov guardaba como oro en pao la carta de la princesa, y, cuando la enseaba


lo que haca con mucha frecuencia, no le permita a nadie tocarla. La lea en alta
voz y la introduca de nuevo en su cartera, abotonndose despus la americana, sin
dejarse desabrochado un solo botn. Se le haba metido en la cabeza que queran
robarle el precioso documento.
Desde qu lo llevaba encima, su aire era ms serio, ms grave.
Ser inspector en breve deca, y un inspector no es un cualquiera!
Qu suerte! Exclamaba Falastov, cuando le oa darse tono.
No me olvidar de los amigos!
Gracias, Ardalion Borisovich.
Te buscar un buen destinito!
Dios te lo pagar!
Y Falastov, tomando en serio las promesas de su compaero, le trataba con el
respeto de un subordinado.

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XV

El futuro esposo de Varvara empez a ir a misa casi diariamente. Escoga un sitio


muy visible, y se persignaba un sinnmero de veces, viniese o no a cuento el
persignarse. Se pasaba largos ratos en una quietud absoluta, sin atreverse a hacer ni el
ms ligero movimiento. Dispersos por el templo, ocultos detrs de las columnas,
escondidos en la penumbra de las capillas, misteriosos espas le acechaban. Algunos
se esforzaban en provocar su risa. Entre los enemigos que trataban de hacerle rer
distinguanse las hermanas de Rutilov. Le miraban con ojos maliciosos; se decan:
Qu cara ms graciosa pone!; mordan el pauelo para no soltar la carcajada; pero
l permaneca impasible y no se dejaba coger en la trampa.
De cuando en cuando, en medio del humo del incienso, apareca el trasgo y
clavaba en l sus ojillos rutilantes. A veces iba y vena, velocsimo, con un leve
zumbido, por encima de las cabezas de los fieles; mas, generalmente, se les deslizaba
por entre las piernas, llenando de angustia el corazn del profesor. Se vea que quera
asustarle y obligarle de esta manera a abandonar el templo; pero l comprenda su
intencin diablica y no se marchaba.
Un da, al salir de la iglesia, acabada la misa, vio en la puerta al maestro de
primeras letras, Machiguin un joven de cortos alcances, en compaa de unas
muchachas. El maestrillo bromeaba y galanteaba con las damiselas.
Qu manera de conducirse en presencia de un futuro inspector! se dijo
Peredonov.
Y le dirigi una mirada severa. Momentos despus, sali del templo Bogdanov, el
inspector de escuelas primarias del distrito, un viejo de rostro color de ladrillo, poco
inteligente y que pareca siempre asustado. Hallbase constantemente en un extrao
estado de inquietud; la menor palabra, el menor rumor relativo a los acontecimientos
locales le atemorizaban; plido, arrugada la frente, empezaba a balbucear
incoherencias.
Peredonov se acerc a l, le salud y le dijo:
Los maestros sometidos a su inspeccin se conducen de un modo inadmisible!
El otro le mir con ojos espantados.
Se refiere usted a algn caso concreto? pregunt.
Me refiero al maestro Machiguin. Ese joven, en misa, en vez de rezar, como
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cuadra a los buenos cristianos, corteja a las muchachas, se re, habla en voz alta,
como si estuviera en el teatro. En la calle tambin se conduce muy mal, no respeta a
las autoridades
De veras? Habr que tomar ciertas medidas Estos maestritos le vuelven a
uno loco!
Pues y las maestras? Su conducta, salvo honrosas excepciones, escandaliza a
la opinin pblica. Esa Skobochkina, por ejemplo
Qu hace? No s nada
Se permite salir a la calle con un jersey rojo, como los socialistas, y a veces,
vestida como una simple campesina. Estoy seguro de que es una socialista peligrosa.
En los grandes ojos redondos de Bogdanov se pint el terror.
Me deja usted estupefacto!
Lo que oye usted, amigo mo.
Una socialista peligrosa?
S, peligrossima.
Virgen Santa, qu horror! Habr que tomar medidas radicales, extremas!
Y sin demora alguna! Hoy mismo le dir a esa joven que se busque otra
ocupacin. A Machiguin le llamar al orden con toda energa Ya ver usted!
No faltaba ms! Aviados estaramos!
Y el inspector se alej presuroso, como perseguido por alguien.

Peredonov decidi casarse con Varvara en seguida, para obtener lo ms pronto


posible la plaza de inspector.
El matrimonio Prepolovenskaya se encarg de todos los preparativos.
No debe usted demorar su casamiento le dijo Prepolovenskaya a Peredonov
. La princesa se enfadara.
Estoy dispuesto a casarme contest el profesor; pero, la verdad, ignoro en
absoluto lo que tengo que hacer para contraer matrimonio.
No se preocupe usted; yo y mi mujer lo arreglaremos todo. Deje usted en
nuestras manos el asunto.
Con mucho gusto. No sabe usted lo que le agradezco
Los amigos, querido Ardalion Borisovich, son para las ocasiones.
nicamente he de advertirle que quiero que todo se haga como es debido, sin
reparar en gastos.
Se har todo como es debido, no se preocupe usted.
Quiero comprar unos buenos anillos de boda, de oro fino. Hay gente que, por
avaricia, por economizar dinero, compra los anillos de boda de plata sobredorada;
pero yo no soy partidario de esas economas. Casi estoy por comprar, en vez de
anillos, brazaletes.
La seora Prepolovenskaya se ech a rer.
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Por Dios, Ardalion Borisovich!


No resultara bien?
Sera una cosa contra todas las tradiciones. Los novios nunca han cambiado
brazaletes, sino anillos.
Est usted segura? Habr que consultarlo con el prroco.
Rutilov, que asista a la conversacin, dijo, burlndose:
No sera mejor comprar, en vez de brazaletes, unos cinturones de oro?
Peredonov no se dio cuenta de que su compaero se mofaba de l, y contest:
Eso sera demasiado caro para m. No soy un millonario.

Aquella noche se reunieron en casa de Gruchina todas sus amistades. La viuda las
invitaba a cenar de vez en cuando, en la esperanza de pescar marido. La pesca del
marido era su principal preocupacin.
Cuando estaban tomando el t, la viuda y sus amigos empezaron a hablar de
sueos.
Yo so anoche dijo Volodin una cosa muy interesante. So que estaba
sentado en un trono, con una corona de oro, en medio del campo, y que me rodeaba
un inmenso rebao de carneros
Eras, pues, el rey de los carneros! coment Peredonov, sonrindose
malignamente.
Volodin, ofendido, renunci a seguir refiriendo su sueo y baj la cabeza, al
modo de los sbditos que el profesor le atribua.
Y yo dijo Varvara so una cosa que no se les puede contar a los hombres.
Slo a usted, querida Gruchina, se la puedo contar.
Lo que yo so repuso la viuda tampoco se les puede contar a los
hombres! Qu casualidad!
Cuntenlo, sin embargo! suplic Rutilov. Nosotros somos hombres
honestos, de una conducta modelo, y pueden ustedes con toda confianza
No, no, no! Gritaron las damas.
Y se pusieron a charlar en voz muy queda. De cuando en cuando se rean y hacan
aspavientos.
No jugamos un rato? pregunt Peredonov.
Cuando ustedes quieran contest la viuda empezaremos la partida.
A pesar de que Rutilov le aseguraba, muy serio, que era un gran jugador,
Peredonov aquella noche jug mal, como siempre. Conforme avanzaba la partida iba
ponindose de peor humor. Y lo que ms le indignaba era la conviccin de que su
torpeza obedeca a la presencia del trasgo. El extrao ser le miraba con sus ojos
brillantes desde debajo de la mesa, desde los rincones de la estancia, asomaba,
burln, su rostro por detrs de los jugadores, iba y vena, sin cesar, de un lado a otro,
gil, ingrvido, veloz Espera el momento propicio pensaba el profesor para
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algo misterioso, Dios sabe para qu. Lo advierto, lo adivino. Y fras gotas de sudor
se deslizaban por su frente.
Las cartas tambin le inspiraban miedo. Ms miedo que nunca. Sobre todo, la sota
de espadas, en cuyos ojos haba aquella noche una expresin maligna que le
estremeca. Al otro extremo de la mesa, dos jvenes oficiales de la polica local
finganse atentsimos a la marcha del juego; rean, charlaban, como si los hubiera
llevado tan slo a casa de la viuda el deseo de divertirse; pero l los vea espiarle y
cambiar a cada momento miradas significativas.
A cenar, seores! dijo Gruchina, cuando la partida termin.
Volodin, que tena siempre un apetito de lobo, se llen de alegra. En cuanto se
vio ante las sustancias alimenticias empez a comer con verdadera furia, como si
llevase tres das sin probar bocado. Eran tan alarmantes sus ataques a los entremeses,
sobre todo al caviar, que el ama de la casa le miraba inquieta, asustada.
Parece que no est usted desganado! le dijo en tono nada amable. Con su
permiso, voy a ofrecerle caviar a Varvara!
Y puso fuera de su alcance el costoso entrems.
El joven maestro de ebanistera no se ofendi, aunque le dio a la maniobra la
debida interpretacin. Se haba atracado ya a su gusto.
Peredonov miraba comer a los invitados, y el movimiento de sus mandbulas le
encolerizaba; crea que se estaban divirtiendo en hacerle muecas.
Despus de cenar, la viuda y sus amigos pusironse a jugar de nuevo. Peredonov,
que segua perdiendo, no pudo contenerse, al cabo, y, tirando las cartas en medio de
la mesa, le grit a su amante:
Se acab, qu demonios! Vmonos a casa!
Se fueron. La ciudad, desierta y oscura, reposaba en la paz nocturna, como una
enorme bestia dormida. Cubran el cielo espesas nubes.
Qu noche! reneg el profesor. Todo parece conjugarse contra las
personas honradas!
El miedo le hizo arrimarse a Varvara todo lo que pudo.
Empez a caer una lluvia fina, cuyo rumor, en el silencio de la noche, semejaba
un monlogo machacn, soporfero, recitado por alguien que temiese no tener tiempo
de acabarlo.
La naturaleza se mostraba hostil al profesor, que se la imaginaba inspirada por los
sentimientos humanos ms comprensibles para l: el odio, la envidia, la mala
intencin

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XVI

La boda deba celebrarse en un pueblecillo situado a siete kilmetros de la ciudad;


Varvara no se atreva a casarse en la misma localidad donde haba vivido amancebada
tanto tiempo.
Se ocultaba la fecha fijada para la ceremonia. El matrimonio Prepolovenskaya
hizo correr la voz de que los amantes se casaran el viernes, aunque se haba decidido
que lo hiciesen el mircoles. Se quera evitar que la gente de la ciudad acudiese el da
de la boda al pueblecillo.
No le digas a nadie el da de la boda, Ardalion Borisovich le adverta
Varvara a su amante. Seran capaces de hacernos alguna canallada.
Peredonov soltaba de muy mala gana el dinero preciso para los preparativos. A
Varvara le cost gran trabajo sacarle algunos rublos para un vestido. Antes de
drselos, el profesor, que experimentaba un enorme placer humillndola, le dijo,
alargando una pierna.
Bsame la bota, si quieres que te d el dinero!
Ella le bes la bota y escupi despus.
No me morir por ste! pens.
Hasta a los que haban sido designados como testigos se les ocultaba la fecha de
la boda, temiendo que la hiciesen pblica.
Los amigos objeto de tan sealada distincin eran dos: Rutilov y Volodin. Ambos
haban aceptado gustossimos: Rutilov, porque aquella historia le diverta y esperaba
que sucediesen, durante la ceremonia, cosas pintorescas; Volodin, porque consideraba
un alto honor el desempear un papel de tal importancia en las nupcias de un hombre
como Peredonov.
Ms el martes por la maana, el profesor le habl as a Varvara:
T puedes contentarte con un solo testigo; pero yo necesito, por lo menos, dos;
soy un hombre demasiado importante para contentarme con uno solo.
Y design como segundo testigo a Falastov.
Tiene una figura respetable dijo. Adems, lleva lentes de oro, y eso viste.
La maana del da solemne. Peredonov se lav con agua templada como haca
todos los das, temeroso de constiparse, y le pidi a Varvara colorete.
Debo parecer explic lo ms joven posible. Si parezco muy viejo, no me
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nombrarn inspector. Hasta el inspector de escuelas primarias se pinta.


Luego, se encerr con llave y dio principio a su toilette. Cuando iba a ponerse la
camiseta pens que deba marcarse el cuerpo con alguna seal, a fin de que Volodin
no pudiera hacerse pasar por l, como proyectaba, y ocupar su puesto.
En el pecho, en el vientre, en los codos y en otros sitios se dibuj con tinta una
P.
Convendra se dijo marcar tambin a Volodin. Pero cmo marcarle sin que
se entere? Adems, aunque se le marcase, cuando se viera las marcas se las
borrara.
Ocurrisele despus la idea de ponerse un cors para estar ms esbelto.
Varvara, treme uno de tus corss!
Toma dos. Prubatelos.
Ms los corss de Varvara le venan estrechos al profesor.
Debas haberme comprado uno! Todo ha de ocurrrseme a m!
Pero conoces a algn hombre que lleve cors?
Lo llevan muchos, tonta. Veriga, el inspector de escuelas primarias
Veriga es un viejo, y t ests en la flor de tu edad!
Peredonov se sonri, satisfecho, y se mir al espejo.
S, estoy todava bastante fuerte afirm. An vivir lo menos ciento
cincuenta aos.
En aquel momento, los ojos misteriosos, terribles del gato, que sala de debajo del
sof, se clavaron en l y le atemorizaron. No me cabe duda pens. Es un
enemigo que ha tomado esa apariencia, como Volodin toma la de carnero. E intent
darle un puntapi; pero el felino volvi a meterse en su escondrijo. Peredonov se
agach y le acos, lleno de rabia. Su maullar quejumbroso lo enardeca. La mirada
fosforescente de sus ojos verdes le pona frentico. De pronto, el supuesto enemigo
dio un salto, pas como un rayo por entre sus piernas y desapareci.
Es un verdadero demonio! grit el profesor.

Hacia las diez llegaron la seora y el seor Prepolovenskaya y los tres testigos. Poco
despus lleg Gruchina.
Los novios haban preparado un lunch, compuesto de fiambres, vodka y licores.
Sentronse todos a la mesa y dieron principio a la ingestin de lquidos y slidos.
Peredonov coma muy poco y pareca presa de una gran angustia; el motivo de su
inquietud era Volodin, de cuyos proyectos criminales estaba ms convencido a cada
instante.
Por Dios! Qu te pasa? le pregunt Varvara.
Despus de la boda se calmar dijo la seora Prepolovenskaya. Sobre todo
cuando consiga la plaza de inspector.
Gruchina lanz una carcajada. Todo aquello la diverta. Prevea un escndalo. Y
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no slo lo prevea, sino que haba puesto de su parte cuanto le haba sido dable para
provocarlo. Por lo pronto les haba dicho en secreto a todos sus conocidos la fecha
verdadera de la ceremonia, a fin de inspirarles la idea de ir al pueblecillo en calidad
de espectadores; luego les haba dado algunos copecs a dos chiquillos, hijos del
cerrajero del barrio, encargndoles de una misin especial.
Cuando los novios vuelvan a la ciudad les haba dicho, tiradles al coche
piedras, tronchos de berza, cortezas Pero no le digis a nadie que os lo he
mandado yo! Juradme que no se lo diris a nadie.
Los dos chiquillos se lo juraron del modo ms solemne; pero ella, para mayor
seguridad, les oblig a tragar un poco de tierra.
Ahora, si faltis a vuestra palabra, se os llevarn los demonios.
Todo ya a punto, los novios y los invitados se dispusieron a tomar el camino del
pueblecillo.
Tres coches se aproximaron a la puerta. Haba que ponerse en marcha lo ms
pronto posible, antes que los carruajes llamasen la atencin de la gente. En el primero
se instalaron Peredonov y Varvara, en el segundo el matrimonio Prepolovenskaya y
Rutilov, en el tercero, Gruchina, Volodin y Falastov.
Al atravesar la comitiva la Plaza Mayor, Peredonov tuvo una extraa visin.
Envueltos en el polvo que levantaban los carruajes, crey ver unos carpinteros con
camisas rojas y aspecto de verdugos trabajando en la construccin de una especie de
patbulo. La visin slo dur un instante. Cuando Peredonov, atravesada ya la plaza
por los coches, volva la cabeza aterrorizado, los terribles obreros y el patbulo, o lo
que fuese, haban desaparecido.
Durante todo el trayecto el profesor sigui sombro, taciturno. Una enorme
tristeza oprima su corazn. Todo en torno se le antojaba hostil, malvolo,
amenazador. El viento se le figuraba invisible y furioso enemigo que silbaba en su
odo, al atacarle, maldiciones e injurias. El polvo que dejaba atrs el carruaje tomaba
a sus ojos una vaga forma de serpiente. Parecale que los rboles se inclinaban sobre
l en inquietante actitud; que el sol se ocultaba tras las nubes para espiarle mejor; que
al conjuro de un ser arcano, poderoso y adverso, surgan de sbito a ambos lados del
camino arbustos, bosquecillos, colinas y arroyos de magia. Un pjaro pas volando
por cerca del coche.
Qu pjaro ms raro! dijo Peredonov. Lo has visto? Es un ojo con alas.
S? No me he fijado contest Varvara sonriendo.
Ha bebido mucho pens. No conviene contradecirle. Es capaz, si se enfada,
de renunciar al casamiento.

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XVII

En la iglesia los esperaban ya, escondidas detrs de las columnas, las hermanas de
Rutilov. Haban ido tempranito, para verlos llegar. Peredonov no advirti su presencia
hasta que, empezada ya la ceremonia, salieron de su escondite y se situaron no lejos
del altar. Al verlas le dio un vuelco el corazn. Podan armar un escndalo,
empearse en que mandase a Varvara a frer esprragos y se casase en el acto con una
de ellas. Eran tan de armas tomar las malditas! Pero no tard en tranquilizarse. La
actitud de las tres hermanas era pacfica; lo nico que hacan era rerse como unas
tontas. Su risa, queda al principio, ahogada, se iba haciendo a cada momento ms
ruidosa y provocativa. No son mujeres decase Peredonov. Son verdaderas
furias.
No haba casi nadie en la iglesia; dos o tres beatas susurraban preces en la
sombra.
Peredonov se conduca de un modo extrao: bostezaba sin cesar, balbuceaba
cosas absurdas, le daba codazos a Varvara, se quejaba de ahogos y angustias
producidos por el olor del incienso y la cera.
No podras conseguir le dijo colrico a Rutilov que tus hermanas dejasen
de rerse? Su falta de comedimiento es insoportable!
No te enfades, hombre! Son unas chiquillas.
Pero t podas llamarlas al orden!
Para colmo de males, el trasgo haba acudido tambin a la boda, y sus ojillos
rutilantes miraban burlones al profesor desde un hombro del sacerdote. El extrao ser
estaba cubierto de polvo.
Varvara y Gruchina encontraban ridculos los ritos de la ceremonia, y cada vez
que se cruzaban sus miradas tenan que hacer grandes esfuerzos para no rerse.
Rutilov se morda los labios; procurando que ellas advirtiesen su contenido regocijo;
se consideraba en el deber, como hombre galante que era, de divertir a las seoras.
Volodin estaba muy serio, muy grave. Respetaba la parte externa de la religin,
aunque era poco religioso. Acostumbraba a acatar las leyes y a cumplir los ritos. As
pensaba se vive ms tranquilo. El templo le pareca una cosa muy til; el
frecuentarlo les conquistaba una buena reputacin a los pecadores, que podan, fuera
de su recinto, pecar todo lo que quisieran.
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Apenas hubo terminado la ceremonia, una turba de beodos irrumpi en la iglesia.


La presida Murin, el propietario rural de la broma del taco. Componanla los ms
joviales contertulios de Peredonov.
El propietario rural abraz al profesor y grit:
Queras ocultarnos tu boda, pero no lo has logrado! Aqu nos tienes! No
esperbamos que hicieras eso con nosotros!
Los dems tambin abrazaron al recin casado y protestaron ruidosamente.
Bandido, no nos has invitado!
Pero te has fastidiado, aqu estamos!
Para nosotros no hay secretos!
Vaya un amigo!
Tanto que te queremos!
Si no nos hubiramos emborrachado un poco dijo Murin hubiramos
llegado a tiempo de ver al cura bendecirlos!
Peredonov miraba con ojos sombros a sus contertulios y no les contestaba. Senta
una gran clera y una gran inquietud. Le espiaba todo el mundo!
Entre los alegres beodos haba un joven, de largos bigotes rojos, a quien l apenas
conoca. Le encontr en extremo parecido a su gato. Sera su gato que haba tomado
apariencia humana para ir a la iglesia?
Cmo han sabido ustedes que nos casbamos hoy? pregunt Varvara.
Nos lo han dicho
Pero quin se lo ha dicho a ustedes?
Cualquiera se acuerda!
Qu discretos!
Murin se cogi del brazo de Peredonov y ech a andar, tirando de l, hacia la
puerta.
Ahora, Ardalion Borisovich dijo, no te escapas! Vamos a tu casa a
bebernos una copa de champaa, en castigo de la mala partida que nos han jugado.
S, s gritaron los dems beodos, hay que castigarle, para que no vuelva a
portarse as con los amigos!
Cuando los recin casados llegaron a la ciudad, el sol empezaba a ponerse, entre
nubes de prpura y oro. Peredonov, mirndolo con ojos huraos, pensaba: Qu
derrochadora es la Naturaleza! Para qu gastar tanto oro y tanta prpura?.
Los chiquillos del cerrajero y diez o doce ms echaron a correr detrs del
carruaje, en cuanto lo vieron, con gran algazara de gritos y silbidos. Peredonov
temblaba de miedo. Varvara vociferaba:
Sinvergenzas! Mal rayo os parta! Y a las puercas de vuestras madres, que
as os educan! Canallas!
Y les escupa a los chiquillos, les enseaba los puos, pareca a punto de saltar al
arroyo.
Por fin, el coche se detuvo a la puerta de la casa, que se llen de ruido, de risas,
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momentos despus.
Champaa, champaa! Tenemos una sed horrible! Gritaban Murin y sus
amigos.
Se bebi champaa, se bebi vodka. Luego, los novios y los invitados se pusieron
a jugar a las cartas.
La juerga dur toda la noche. Varvara se emborrach e hizo mil locuras.
Peredonov ri y brome, alegre como unas castauelas: Volodin no haba logrado
realizar sus planes diablicos y suplantarle.
Los invitados trataban a Varvara con un cinismo grosero, sin asomos de
consideracin; pero ella no se enfadaba, creyndolo muy natural.

Despus de la boda todo sigui como hasta entonces en casa de Peredonov. Es decir,
todo no: Varvara cambi un poco. Se hizo algo ms independiente. Convertida en la
mujer legtima del profesor, no se mostraba ya tan sumisa con l como antes. No
haba dejado en absoluto de temerle, pues no en balde le haba temido por espacio de
muchos aos; l tampoco haba dejado en absoluto de maltratarla, acostumbrado a
hacerlo durante tanto tiempo, y hasta se permita el lujo de pegarle de vez en cuando.
Pero los malos tratos y los golpes no eran ya soportados por Varvara con la misma
resignacin que en la poca prematrimonial.
Esto le inspiraba al profesor cierta inquietud. Los asomos de rebelda de la sierva
se le antojaban sospechosos; por lo visto, Varvara estaba firmemente decidida a
desembarazarse de l y a poner en su lugar a Volodin.
Hay que estar en guardia! Se deca. Hay que vigilarlos a los dos!.
A Varvara le complaca mucho el verse convertida en la seora Peredonov: su
posicin social era ahora harto elevada. Acompaada de su marido, haca visitas no
pocas veces a familias a quienes casi no conoca. En ellas sola conducirse de un
modo ridculo, torpe y plebeyo.
Para presentarse en sociedad con el aparato indumental propio de su categora, se
haba encargado un sombrero en casa de una de las mejores modistas de la ciudad.
Que sea muy vistoso, todo lo vistoso posible! haba dicho.
El sombrero, enorme, con profusin de flores de colores chillones, le pareca una
obra de arte.
La primera familia a quien visit el nuevo matrimonio fue la del director del
colegio.
Las hermanas Rutilov, avisadas por la directora, a cuyo marido, el da antes, le
haba anunciado la visita Peredonov, acudieron con anticipacin a casa de Jripach,
llenas de burlona curiosidad.
Momentos despus de su llegada, llamaron a la puerta los recin casados.
Estn los seores?
S, seora. Sern ustedes los seores Peredonov Pasen ustedes.
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Los recin casados pasaron a la sala. La seora Jripach y las tres hermanas
Rutilov se levantaron. Varvara le hizo a la esposa del director una ceremoniosa
reverencia, y le dijo, con una voz lo menos spera que pudo:
Aqu nos tiene usted! Nos creamos en el deber de presentarle nuestros
respetos.
Tanto gusto! contest la otra, invitando a Varvara a tomar asiento en el sof.
Varvara se sent con visible satisfaccin; se ahuec la crujiente falda de seda
verde, y habl de esta manera:
Hasta ahora he sido seorita, y ahora soy seora! Y hasta ahora no los
habamos visitado Es natural; cuando una es seorita Pero ahora Ardalion
Borisovich y yo hemos decidido salir de nuestra concha y sostener relaciones con la
buena sociedad. Espero que vendr usted a vernos a menudo.
Con mucho gusto; pero, segn he odo decir, no seguirn ustedes aqu mucho
tiempo
Ha odo usted decir eso?
S; me han dicho que su marido ser destinado a otra ciudad
S; la princesa Volchansky le ha prometido una plaza de inspector. Tendremos
que irnos. Pero mientras no nos vayamos, sostendremos relaciones con la buena
sociedad. No va una a meterse en un rincn.
Claro!
Varvara, que, casada ya, le haba escrito a la princesa pidindole para su marido
otro destino, esperaba una respuesta favorable, por ms que la princesa no se
apresuraba a contestar.
No creo que tardemos mucho aadi en recibir el nombramiento.
Las hermanas de Rutilov cambiaban miradas irnicas; la seora Peredonov estaba
graciossima con su enorme sombrero florido y su verde falda de seda.
Nosotras creamos le dijo Ludmila al profesor que se casara usted con la
seorita Sacha Pilnikov.
Peredonov no se dio cuenta de que se burlaban de l, y repuso con acento
desapacible:
Yo necesitaba una mujer que me pusiera en contacto con gente de influencia, y
hubiera sido un tonto haciendo mi esposa a cualquier seoritinga!
Sin embargo insisti Ludmila, usted cortejaba a Sacha Pilnikov
Yo?
S, seor. Y estbamos seguras de que pensaba usted casarse con ella. A qu
se debe el que renunciase usted a sus proyectos? Le dio a usted Sacha calabazas?
El profesor no contest, como si no hubiese odo la pregunta. Cuando la
regocijada doncella se dispona a repetrsela, dijo:
Sigo en mis trece! Sacha Pilnikov es una muchacha! Y tengo que
desenmascararla!
Contina con su idea fija, Ardalion Borisovich? pregunt el director, que
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entraba en aquel momento.

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XVIII

Las seoras empezaron a devolverle las visitas a Varvara.


Algunas, acuciadas por la curiosidad, no tardaron veinticuatro horas en hacerlo,
ansiaban ver cmo viva la ridcula recin casada. Otras entre ellas Verchina, que
tena tantos motivos para detestarla, dirase que no se acordaran de que las haba
visitado.
El nuevo matrimonio le daba a la devolucin de las visitas gran importancia.
Esta tarde vendrn tal vez a vernos fulano y su mujer deca el profesor.
Y l y Varvara se preparaban para recibirlos.
Si fulano y su mujer no iban, los recin casados sufran una cruel decepcin.
Una de las visitas que esperaban con ms impaciencia era la del matrimonio
Jripach.
No pensarn venir? Preguntbanse.
Transcurri una semana. El matrimonio Jripach no iba.
Vaya una gente orgullosa! Deca Varvara, iracunda.
Peredonov se mostraba an ms irritado que ella.
En sus ojos se haba apagado casi en absoluto el fulgor de la vida. Cada da se
afirmaba ms en la creencia de que sus enemigos queran matarle. Ya no les tema
slo a las personas y a los animales, sino tambin a los objetos. Los cuchillos y los
tenedores le inspiraban un miedo cerval, y los esconda.
Dnde estn los tenedores? Le preguntaba Varvara.
No los necesitamos contestaba l. Los chinos comen con palillos.
Durante algunos das no se comi en la casa ms que sopa y smola.
Varvara, en venganza de la tirana prematrimonial de su marido, le segua la
corriente cuando le oa hablar de sus numerosos enemigos, y hasta sola decirle:
Estoy segura de que te han denunciado a las autoridades y a la princesa para
que no te den la plaza de inspector.
Estas palabras acrecan la tristeza del profesor, y Varvara, observndolo,
experimentaba un maligno placer.
Peredonov sospechaba, haca tiempo, que la princesa estaba enfadada con l; de
no estarlo, le hubiera hecho un regalo con motivo de su casamiento, le hubiera
enviado un pastel o un icono. Cmo se las arreglara para volver a su gracia? Quiz
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si le escribiera Pero no se atreva a escribirle, temeroso de empeorar la situacin.


Rutilov y los dems camaradas seguan visitndole muy a menudo. l los acoga
framente y slo los obsequiaba con vodka. Haba comprado una botella de vino de
Madera para obsequiar al director. Como le haba costado tres rublos, la consideraba
casi una joya y la guardaba bajo llave en la alcoba. A veces se la enseaba a sus
amigos.
Es para el director! Deca.
Un da le pregunt Rutilov:
Ests seguro de que ese vino vale los tres rublos que te ha costado?
Claro que lo estoy! T lo dudas?
Naturalmente! Mientras no nos lo des a probar
En seguida! Es un vino demasiado caro para vosotros. Es para el director!
Quiz el director prefiera el vodka
Ca! contest Peredonov, apresurndose a llevarse la botella a la alcoba.
Cuando la hubo puesto a buen recaudo, volvi al comedor y empez a hablar mal
de la princesa. Le sacaba de sus casillas el que le hiciera esperar tanto.
Hay princesas y princesas. Cualquier fregatriz puede convertirse en princesa,
seduciendo a un prncipe arruinado y casndose con l. La princesa Volchansky
venda patatas en el mercado, de soltera.
No digas tonteras! protest Rutilov. Eso son invenciones tuyas. La
seora Volchansky es noble de nacimiento.
Peredonov le lanz una mirada de odio. Por qu defenda a la princesa? Sera,
acaso, su cmplice? Se habran aliado los dos para perderle?
El trasgo iba y vena como un fuego fatuo por la estancia, todo trmulo de risa.
Mis desgracias pensaba el profesor le causan una alegra inmensa.
Mirando en torno suyo, con ojos espantados, balbuci:
Qu vida, Dios mo! Le espan a uno siempre. En todas las ciudades hay una
porcin de gendarmes vestidos de paisano, que durante el da se dedican al comercio
o a otra ocupacin inocente, y en cuanto anochece se visten de uniforme y se van a
casa del jefe local a contarle todo lo que han visto y odo.
Y para qu se ponen el uniforme? inquiri Volodin.
Para presentarse ante el jefe, segn exige la ordenanza.
De modo que muchos cocheros, muchos barberos, muchos mozos de caf
Son gendarmes.
Y, claro!, la gente no sospecha.
A veces susurr el profesor al odo de su amigo esos gendarmes toman la
apariencia de un animal, de un gato por ejemplo. Y, a lo mejor, crees tener un gato
sobre las rodillas y lo que tienes es un gendarme.

Por fin, el director y la directora le devolvieron la visita al matrimonio Peredonov.


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Llamaron a la puerta de los recin casados, un martes por la tarde, a cosa de las
cuatro. La criada los hizo pasar a la sala, y avis a Varvara, que estaba entregada a las
faenas culinarias y vestida muy de trapillo.
Ests segura de que son los seores Jripach?
S, seora! Acaso yo no los conozco? Ella viene elegantsima y muy
perfumada.
Varvara, despus de rogarle a su marido que les diera conversacin a los
visitantes mientras no sala ella, corri a la alcoba a arreglarse un poco.
Perdonen ustedes dijo Peredonov, luego que hubo saludado que Varvara se
haga esperar unos momentos. Est vistindose. La llegada de ustedes la ha cogido
guisando. Nuestra cocinera es muy torpe y tiene ella que hacerlo todo
Este hombre pensaba el director, mirando a su subordinado deba de estar
durmiendo la siesta.
Minutos despus entr Varvara, vestida con una visible precipitacin, encarnada,
sudorosa. Les tendi a los visitantes la mano, no muy bien lavada, y dijo con voz un
poco trmula:
Perdonen ustedes que les haya hecho aguardar. No les esperbamos hoy;
creamos que vendran un da de fiesta.
No me gusta salir los das de fiesta contest la directora. Las calles estn
llenas de borrachos.
Con no poca dificultad se entabl una conversacin relativamente animada. La
directora estaba muy amable; trataba a Varvara con indulgencia, como las seoras que
se respetan tratan a las pecadoras arrepentidas, a quienes se les debe manifestar cierto
afecto, pero procurando mantenerlas a prudente distancia para no mancharse a su
contacto. Le dio algunos consejos relativos a la toilette, al mobiliario, etctera.
Varvara, alentada por su amabilidad, la escuchaba atenta en extremo; la emocin
haca temblar sus labios y sus manos. La otra la miraba con una repugnancia que le
era muy difcil disimular. Aunque la trataba amablemente, le daba a entender, sin
decrselo de un modo claro, que las relaciones ms o menos amistosas entre ellas eran
imposibles. Varvara no lo entenda, y se imaginaba que tendra, con el tiempo, una
amiga ntima en la directora.
La actitud del director era la del hombre que se encuentra fuera de su centro, pero
que hace de tripas corazn y lo disimula. No quiso beber Madera: no estaba
acostumbrado a beber a media tarde. Sus esfuerzos para sostener una conversacin
seguida con Peredonov eran heroicos, pero vanos; los dos interlocutores se movan,
espiritualmente, en crculos distintos y sin ninguna relacin.
La visita, pues, no fue larga.
Cuando la puerta se cerr tras el matrimonio Jripach, Varvara manifest una gran
alegra.
Gracias a Dios que se han marchado! Suspiraba, desnudndose. Yo no
saba de qu hablar. Cuando una conoce poco a la gente se ve negra para darle
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conversacin.
De pronto record que el director y su mujer no los haban invitado, al marcharse,
a volver por su casa. Aquello le pareci una grosera, y la indign; pero se apacigu,
hacindose la consideracin siguiente:
Esas invitaciones no ser costumbre hacerlas de palabra. Probablemente nos
mandarn una tarjeta donde dir el da en que reciben. La gente distinguida tiene para
todo das y horas fijos
Haba entrado en el gran mundo! Este pensamiento halag en extremo su
vanidad.
Tendr que aprender aadi un poco de francs: en los salones, el no
hablar francs est muy mal visto.
Mientras la mujer del profesor monologaba de esta suerte, la directora y el
director, camino de su casa, hablaban as del nuevo matrimonio:
Jess, qu ordinaria es la tal Varvara! No es posible tratar con ella. Y pensar
que es la mujer de un profesor!
Te aseguro que el profesor es su digna pareja. Tienen poco que echarse en cara.
Estoy deseando que se largue. Maldito lo que honra al colegio!

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XIX

La borrachera que tom el da de la boda haba despertado en Varvara una desmedida


aficin a la bebida, en vez de hacrsela aborrecer. Y la mujer del profesor se
achispaba a menudo, las ms de las veces en compaa de Gruchina.
Una tarde, estando a medios pelos, aludi, en presencia de la seora
Prepolovenskaya, a la carta que la viuda haba falsificado por encargo suyo. La otra,
aunque la alusin no haba sido demasiado clara, no necesit explicaciones para
interpretarla con acierto. Varvara se dijo ha engaado a Peredonov, y toda esa
historia de la plaza de inspector prometida por la princesa es una fantasa!.
Aquello fue para ella un descubrimiento sensacional. Sin esperar al da siguiente,
se lo cont a Verchina, la cual, a su vez, se lo cont a todos sus amigos. Al otro da, el
engao de que el profesor haba sido vctima era pblico en la ciudad. La seora
Prepolovenskaya, en cuanto vio a Peredonov, le hizo objeto de burlas nada
disimuladas.
Es usted un pobre hombre, Ardalion Borisovich!
Yo, seora?
S, un pobre hombre! Se deja usted engaar
A m no me engaa nadie! He estudiado en la Universidad!
De poco le ha servido a usted!
Seora!
Prepolovenskaya se alej, sonrindose malignamente.
Peredonov se qued con la boca abierta. No acertaba a explicarse sus enigmticas
palabras.
Qu querr de m? Cavilaba. Sin duda, le tiene envidia a Varvara. La alta
posicin que ocupar en breve no es para menos.
Sin embargo, las reticencias de la inspectora forestal le inspiraban gran inquietud.
La malvola mujer arda en deseos de abrirle los ojos; pero no se atreva a hacerlo
a cara descubierta, temerosa de provocar las iras de Varvara. De cuando en cuando le
enviaba annimos llenos de alusiones al engao de que haba sido vctima. Pero l los
interpretaba a su modo.
En uno de los annimos, Prepolovenskaya le deca:
Acaso la princesa que ha escrito la carta viva en esta ciudad.
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l pens: Es posible! Tal vez haya venido de San Petersburgo a espiarme.


Quiz est enamorada de m y quiera separarme de Varvara.
Sabes dnde est la princesa? le pregunt a Varvara, cuando estaban
comiendo. He odo decir que ha venido aqu a pasar una temporada.
Ella, por divertirse, no lo neg. Puso la cara de quien sabe algo y no quiere
decirlo, se sonri misteriosamente y contest en un tono acorde con su gesto:
Cmo voy yo a saber dnde est la princesa?
Embustera! Sabes dnde est! grit Peredonov, furioso, dirigindole a su
mujer una mirada de pavor.
No s nada! Si se le ha ocurrido, como es muy posible, salir de San
Petersburgo, a cuento de qu iba a decrmelo? Tena que pedirme permiso?
As es que no te parece inverosmil que est aqu
Qu ha de parecrmelo! Pero no puedo afirmar nada Acaso se haya
enamorado de ti y no pueda vivir sin verte.
Peredonov tom la broma en serio y repuso:
Qu cosas tienes!
Es una suposicin, hombre!
Pero es una suposicin tan aventurada
No tan aventurada. La princesa, como cada hijo de vecino, tendr su alma en su
almario.
Y crees que puede haberse enamorado de m?
Varvara respondi con una estridente carcajada.
Peredonov empez a buscar por todas partes a la princesa. Cuando iba por la
calle, miraba en torno suyo a cada momento, esperando verla. A veces parecale que
la empingorotada dama se asomaba a una ventana, a una puerta. Hasta se imaginaba
orla susurrar:
Por ah pasa Peredonov!.

Los das pasaban y el nombramiento tan ansiosamente esperado por Peredonov no


llegaba.
El profesor estaba cada da ms impaciente. Se le ocurra con frecuencia escribirle
a su protectora, pidindole noticias; pero no se atreva. Pensaba que el hecho de
escribirle a una aristcrata de tal fuste poda tener consecuencias muy desagradables
para l; la princesa poda quejarse a las autoridades de su insolencia y darle un
disgusto.
Varvara fomentaba su temor.
T no conoces a esos grandes aristcratas! Le deca. No les gusta que se
les moleste. Cuando prometen algo y no cumplen su palabra, lo mejor es callarse.
Menudo orgullo tienen! Dios te libre de importunarles con preguntas
impertinentes
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Peredonov prestaba odo atento a estas advertencias. Haba que ser en extremo
prudente con los aristcratas! Mejor era esperar: acaso la princesa cumpliera an su
palabra.
Pero su optimismo duraba poco. Las inquietudes, los recelos, no tardaban en
turbar de nuevo su alma. Acaso la princesa trataba de perderle por medio de
denuncias; as lograra desembarazarse de l y no se vera obligada a cumplir la
promesa que le haba hecho. O quiz obedeciese su persecucin a los celos; tal vez
hubiera provocado su ira el que l hubiera contrado matrimonio con Varvara. Esto
era lo ms verosmil, si se tena en cuenta que la muy piruja estaba enamorada de l.
Por eso le rodeaba de espas, que le seguan paso a paso y acechaban todos sus
movimientos, todas sus palabras. Era rica, poderosa y haca lo que se le antojaba. La
princesa se convirti en su pesadilla, en su obsesin. El desventurado dio en la flor de
levantarle falsos testimonios, de contar de ella cosas absurdas. A Volodin y a Rutilov
les aseguraba que haba sido su querida en otro tiempo y que le pagaba con verdadera
esplendidez.
Por qu te pagaba? pregunt rindose Rutilov.
Por ser su querido! Pero yo me gastaba el dinero en juergas. No lo necesitaba.
Adems, me prometi sealarme una pensin para toda mi vida. Y la muy
sinvergenza no cumpli su palabra!
Pero t hubieras aceptado la pensin?
Peredonov no comprendi la pregunta y no contest; ms el maestro de
ebanistera contest por l, filosficamente:
Por qu no haba de aceptarla? Si era rica y quera placer, deba pagarlo.
Era rica y horrible! dijo Peredonov. Haba que verla: nariguda, picada de
viruelas Un monstruo! Si no me hubiera pagado bien
Qu embustero eres! exclam Rutilov.
Lo que digo es el Evangelio! Me pagaba esplndidamente, y yo haca de tripas
corazn. Ahora est celosa de Varvara, y se venga de nuestro casamiento no dndome
la plaza de inspector prometida.
Por qu no nos lo has contado hasta ahora?
Porque esperaba que me diese la plaza.
Magnfico!
Privado en absoluto de sentido moral, el desventurado contaba, con el mayor
impudor, que se haba vendido, por dinero, a una mujer. Volodin no lo pona en duda.
Rutilov, aunque no era muy crdulo, pensaba que acaso hubiera en todo aquello un
fondo de verdad.
Es vieja, mucho ms vieja de lo que parece prosigui el profesor. Para
disimular la edad se pinta, se estuca, recurre a mil industrias fantsticas. Que se quede
esto entre nosotros: si se enterase de que os lo he contado, se vengara. Es una mujer
terrible!
Volodin sacuda la cabeza y miraba a su amigo con cierta admiracin.
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XX

Cada da se hablaba ms en la ciudad de las cartas falsificadas por Gruchina a


peticin de Varvara. Era un tema de conversacin divertido y sensacional. Todo el
mundo aplauda a Varvara, y se alegraba mucho de que hubiera logrado engaar a
Peredonov. Y cuantos haban tenido ocasin de ver las cartas falsificadas, aseguraban
que en seguida haban comprendido que se trataba de un engao.
Donde se comentaba con ms regocijo la mala partida jugada al profesor por
Varvara era en casa de Verchina. La viuda estaba furiosa con Peredonov, contra cuyo
egosmo se haban estrellado todas sus generosas astucias de casamentera. Verdad es
que Marta haba encontrado novio al cabo: Murin, el jovial propietario rstico, se le
haba declarado, y ella le haba contestado con el ms dulce de los ses. Sin embargo,
Verchina le guardaba rencor al marido de Varvara. No poda olvidar las groseras que
le haba aguantado!
Marta tambin triunfaba: el profesor se haba casado con su amante,
desdendola a ella, por obtener una plaza de inspector, y ahora se encontraba sin
plaza y unido a su amante de por vida.
Vladia, el hermanito de la joven, tambin tena sus motivos para odiar a
Peredonov, que se complaca en amargarle la existencia, como a casi todos los
colegiales.
Estas tiernas vctimas de su ardiente celo pedaggico le haban jurado un odio
mortal al profesor, y experimentaban un placer diablico hablando mal de l. Se
haba corrido la voz entre ellos de que el director del colegio haba enviado un oficio
a San Petersburgo, en el que afirmaba que Peredonov era un loco peligroso. Se
aseguraba que, con tal motivo, el profesor sera sometido en breve a un
reconocimiento psiquitrico.
La gente, al ver a Varvara, se sonrea maliciosamente, bromeaba y hasta haca
alusiones nada veladas a la falsificacin epistolar. Ella las escuchaba con una sonrisa
descarada, y no afirmaba ni negaba.
No as Gruchina, que, cuando se le gastaban bromas acerca del asunto, pona cara
de susto y protestaba de su inocencia.
Un da se present en casa de Varvara y le reproch de un modo violento su falta
de sigilo.
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No diga usted tonteras! le contest Varvara. Yo no he dicho nada a nadie.


Cmo lo sabe entonces la gente? Supongo que no creer usted que se lo he
contado yo!
Pues yo tampoco se lo he contado!
Lo mejor sera que me diese usted esas cartas. Si su marido de usted oye algo y
las examina a conciencia, no tardar en convencerse de que no las ha escrito la
princesa.
Bueno; que crea lo que quiera ese imbcil! Me tiene sin cuidado.
Gruchina le dirigi a su amiga una mirada llena de clera.
A usted le tendr sin cuidado, pero a m no! grit. Gracias a las cartas, se
ha casado usted con l. A m, en cambio, me pueden meter en la crcel por haberlas
escrito. Tenga la bondad de devolvrmelas. De lo contrario
De lo contrario, qu? pregunt Varvara con rabia contenida.
Har que se anule el matrimonio.
Que se anule el matrimonio? Est usted loca? Aunque se suba usted a los
tejados y se desgaite gritando que las cartas son falsificadas, no conseguir que mi
matrimonio se anule. La bendicin del cura es una cosa sagrada!
Ya lo veremos! Para casarse se ha valido usted de una falsificacin, y ya sabe
usted, amiga ma, lo severa que es en ese punto la ley. Ardalion Borisovich, si se
entera de la verdad, puede quejarse a las autoridades, y el Senado puede declarar nulo
el matrimonio. Contra el matrimonio, amiga ma, existe el divorcio!
Varvara se atemoriz y dijo, con tono conciliador:
No comprendo por qu se pone usted as!
Creo que me sobra motivo!
No hay motivo ninguno para enfadarse de ese modo, mujer
Cmo! Se niega usted a darme las cartas
No me niego. La ltima, por lo menos pues la primera la romp, no tengo
inconveniente en drsela. Lo que ocurre es que, como la lleva siempre en la cartera
mi marido
Las dos mujeres se reconciliaron. Pero a Varvara no se le ocultaba que Gruchina
no se calmara mientras no tuviera la carta en su poder.
Y decidi robrsela a Peredonov. Haba que hacerlo cuanto antes, pues la
impaciencia de la viuda no admita largas demoras. Lo mejor sera aprovechar una
borrachera del profesor. Afortunadamente para Varvara, las borracheras de su marido
menudeaban desde haca algn tiempo. A veces, incluso al colegio, iba borracho, y se
conduca en las clases de manera tan vergonzosa, que hasta a los alumnos ms
perversos les inspiraba repugnancia.

Una noche volvi a casa ms borracho que de costumbre. Sin embargo, llevaba,
como siempre, abrochados todos los botones de la americana, y cuando,
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tambalendose, se la quit para acostarse, sac la cartera y la guard debajo de la


almohada.
En cuanto se acost quedse dormido; pero con un sueo intranquilo, agitado. A
cada momento pronunciaba palabras incoherentes y lanzaba gritos de terror. Varvara
velaba y le acechaba, temblando de miedo, en espera de que su sueo se hiciese ms
profundo.
Por fin le oy roncar. Ya se ha quedado como un tronco se dijo. Y para
cerciorarse empez a empujarle, a menearle. l rechinaba los dientes, pero no se
despertaba. Entonces Varvara encendi la vela, la coloc de modo que la luz no
hiriese los ojos de Peredonov, y, saltndosele el corazn del pecho tal era el miedo
que senta, meti la mano, con extremada precaucin, debajo de la almohada de su
marido.
La cartera no estaba muy adentro; pero el apoderarse de ella no era empresa
sencilla. Las sombras de los objetos interpuestos entre la vela y las paredes movanse
a modo de fantasmas. La atmsfera ola a aguardiente. Los ronquidos de Peredonov
atronaban la estancia.
Por fin Varvara consigui sacar la cartera, y despus de coger con mano trmula
la carta, la puso de nuevo en su sitio.
Por la maana, cuando estaba vistindose, Peredonov la ech de menos.
Varvara! Dnde est la carta? grit muy alarmado.
La interpelada, simulando, no sin gran esfuerzo, la tranquilidad de una mujer que
no tiene nada que reprocharse, contest:
Qu s yo, Ardalion Borisovich! No est en tu cartera?
No! Ha desaparecido!
La has buscado bien? La habrs metido entre otros papeles
La he buscado bien! He mirado todos los papeles, uno por uno! No est!
Como acostumbras ensersela a todo el mundo, y la sacas a cada momento, es
muy fcil que la hayas dejado caer en cualquier parte O quiz te la hayan robado.
Te pasas la noche bebiendo con tus amigotes, y no tendra nada de extrao
No le falta razn pens Peredonov. He sido un imprudente. Y se sumi en
sus ttricas cavilaciones. Acaso le hubiera robado la carta alguno de aquellos
aparentes amigos, que eran, en realidad, sus enemigos ms encarnizados y se haban
jurado perderle. De quien ms sospechaba era de Volodin. El maestro de ebanistera
se habra apoderado, por lo pronto, de la carta, y proyectara irse apoderando despus
de sus dems papeles, de sus documentos personales, para arramblar, por ltimo, con
la plaza de inspector y dejarle a l en la miseria.

Decidido a luchar contra sus enemigos con verdadera actividad, Peredonov se


convirti en un delator infatigable.
Cada da escriba una denuncia contra uno de sus supuestos perseguidores. Al
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primero que denunci fue a Volodin. Luego denunci a Rutilov y a sus hermanas, a la
seora Verchina, a sus compaeros de profesorado, de quienes recelaba que queran
arrebatarle la plaza de inspector.
Por la noche le llevaba las denuncias a Rubovsky, el jefe de los gendarmes.
Como el coronel viva en la Plaza Mayor, al lado del colegio, las entradas y
salidas de Peredonov en su casa mal podan ser un secreto para la ciudad. Pero el
profesor estaba seguro de que lo eran, porque nunca llevaba de da las denuncias y
suba y bajaba por la escalera de servicio.
Creyendo no despertar as sospecha alguna llevaba las denuncias escondidas bajo
el gabn y las sujetaba con la mano derecha. Si se encontraba a algn amigo las
sujetaba con la izquierda, mientras le saludaba.
Qu lleva usted ah escondido? Preguntbanle a veces.
Yo? Nada!
Adnde va usted?
A tomar el aire.
Con estas respuestas, el celoso delator crea engaar a los ms linces.
Qu taifa de canallas! Le deca a Rubovsky. Si fuera uno a creerles, los
mejores amigos del mundo! Pero yo no me dejo engaar. Ellos no saben que conozco
todos sus actos criminales, todos los motivos que han dado para que se les meta en la
crcel o se les deporte a Siberia.
Rubovsky le escuchaba en silencio. La mayora de sus denuncias, llenas de
acusaciones estpidas, se las enviaba al director del colegio; algunas se las guardaba.
El seor Jripach escribi a San Petersburgo diciendo que Peredonov, a juzgar por
muchos de los actos que vena realizando desde haca algn tiempo, deba de haberse
vuelto loco.
En su casa, el profesor se crea rodeado de peligros y enemigos. Se imaginaba or
a toda hora ruidos sospechosos, murmullos burlones.
Por ah anda alguien de puntillas le deca a Varvara. Toda la casa est llena
de espas y t los dejas campar por sus respetos.
Varvara no se daba cuenta del estado de su marido. Atribuyendo a la embriaguez,
tan frecuente en l, sus despropsitos, le contestaba con acritud:
El vodka te hace ver visiones! Si no empinaras tanto el codo
Ms vala replicaba l que en vez de decir estupideces velases por mi
seguridad, idiota!
Yo qu culpa tengo de que ests borracho?
Cllate, mala pcora!
La puerta de su despacho no cerraba bien, y Peredonov se imaginaba que por el
resquicio le acechaba siempre un ojo maligno y siniestro. A veces, deslizndose como
una sombra a lo largo de la pared, se acercaba a la puerta inquietante y la abra de
golpe, con nimo de sorprender al misterioso espa; pero el maldito siempre
consegua escapar a tiempo.
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El gato se haca cada da ms antiptico, y sus terribles ojos verdes no dejaban


tranquilo un momento a Peredonov. A veces maullaba de una manera tan extraa, que
el profesor senta escalofros. El felino quera perderle, no caba duda, y como no lo
lograba, estaba furioso. l le escupa, le daba puntapis, se persignaba, murmuraba
jaculatorias de su invencin; pero todo era en vano: el odioso animal no le dejaba a
sol ni a sombra.
An le angustiaba ms el trasgo. El extrao ser saltaba de silla en silla, lanzando
grititos. Exhalaba un olor repugnante. Peredonov estaba seguro de que haba acudido
a su casa con el propsito de perderle. Era un diablico aliado de sus numerosos
enemigos. Y viva all, junto a l, misterioso, temible, preparando su perdicin,
espindole, burlndose de l con desconcertante insolencia Le persegua por la
calle, cambiando de aspecto a cada paso. Ya pareca un trapo, ya una cinta, ya una
rama de rbol, ya una bandera, ya una nube de polvo. Qu fatigosa era su
persecucin, tenaz, encarnizada! Y l no poda pedirle socorro a ningn ser humano,
porque todos eran mortales enemigos suyos. En vez de socorrerle, las gentes a
quienes acudiese haran todo lo posible por acelerar su perdicin. No; no poda contar
con nadie. Tena que defenderse l solo. Pero cmo?
Un da se dijo de pronto: Ya s cmo cazar al trasgo!. Y puso en seguida
manos a la obra.
Provisto de una brocha y de un frasco de cola se meti en su despacho y encol
todo el pavimento. Luego hizo la misma operacin en las dems habitaciones, incluso
en la cocina. As pensaba al trasgo se le pegarn las patitas al suelo y no podr
escaparse. Desgraciadamente, la artimaa no tuvo xito. A l y a Varvara se les
pegaron los pies al suelo pero el trasgo recorri sin ninguna dificultad toda la casa,
desternillndose de risa.
A cuento de qu se te ha ocurrido esta imbecilidad? Gritaba Varvara,
furiosa.

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XXI

La mana persecutoria de Peredonov se acentuaba de da en da. El desventurado


viva en un mundo de espectros terribles. Un terror constante se pintaba en su rostro.
No se atreva a salir de noche. Haba renunciado hasta a su partida de billar. Despus
de comer se encerraba en la alcoba, atrancaba la puerta con sillas, luego de dibujar
con tiza en sus dos hojas numerosas cruces para ahuyentar a los espectros, y se pona
a escribir denuncias contra sus enemigos. Cuando terminaba las llevaba a casa de
Rubovsky y se volva a la suya a toda prisa, temeroso de que las tinieblas le
sorprendiesen en la calle.
A menudo se le aparecan los reyes, los caballos, las sotas y las dems cartas, no
como tales cartas, sino como seres humanos todos ellos, incluso los ases, los doses,
los treses Los ases, por ejemplo, se presentaban a sus ojos con personalidad de
hombres gordos y barrigudos. A veces, los naipes fantasmas eran el vivo retrato de
personas que l conoca.
Quien ms malos ratos le daba era la sota de bastos. Peredonov se la imaginaba
dotada de un gran poder y dispuesta a cogerle cuando menos se lo pensara y llevarlo
a la crcel. La endiablada sota permaneca horas y horas detrs de la puerta
vigilndole.
Muchas cartas se parecan a alumnos del colegio; pero tenan patas de chivo. Se
divertan en desfilar como soldados por delante de l. El trasgo las miraba, rindose.
El extrao ser se haca cada da ms insolente. Ya ni siquiera se esconda. Se
burlaba de l con un irritante descaro. Peredonov, agotada la paciencia, decidi
matarlo. Su risa le pona frentico. Fue a la cocina por un hacha y destroz con ella la
mesa, en uno de cuyos cajones se haba refugiado el trasgo al verle tan fuera de s. El
trasgo lanz un grito de queja y de terror y huy, dando tremendos saltos, al otro
extremo de la estancia.
A Peredonov se le hel la sangre en las venas y le flaquearon las piernas. Se
rebelar contra m pensaba y me morder?. Pero no tard en tranquilizarse; el
extrao ser desapareci.
Algunas veces el profesor coga las cartas, y pintada la ira en el rostro, se pona a
decapitarlas. Un da pens que era muy peligroso cortarle la cabeza a los reyes, pues
los espas podan denunciarle como regicida, y se limit desde entonces a decapitar a
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los caballos y a las sotas. Como Varvara, en cuanto l deterioraba una baraja,
compraba otra, Peredonov siempre tena cabezas que cortar.
No tard en imaginarse que, realmente, era un revolucionario terrible, vigilado
por la polica desde su juventud, desde sus tiempos de estudiante. En aquella poca
haba ledo algunos folletos clandestinos y hasta haba asistido a algunos mtines
universitarios. Ahora pagaba aquellos crmenes. A eso obedeca el que se viese
rodeado de espas.
Lo que le sacaba de sus casillas era la habilidad casi taumatrgica de los espas
para esconderse. Cuando el viento agitaba el papel mal pegado de las paredes, el
ligero ruido que haca le inquietaba. Detrs de ese papel decase hay espas
escondidos. Sus enemigos, por lo visto, haban dado orden de que se pegase mal el
papel para que los espas pudieran esconderse all. Recordaba haber ledo haca
tiempo una novela cuyo protagonista se ocultaba detrs del papel de la pared y
apualaba a media noche a otro personaje.
Pero l no estaba dispuesto a dejarse asesinar. El se defendera. Prefera matar a
que le matasen.
Aquella misma tarde compr un pual muy afilado. Cuando volvi a casa, como
haca aire y estaban abiertas las ventanas, el papel de la pared se agitaba ligeramente.
Sin duda, los espas, presintiendo el peligro, huan hacia los rincones de la estancia.
Peredonov sinti una clera frentica y clav en la pared, con toda su fuerza, el
pual. Imaginse que bajo el papel se estremeca alguien. Lleno de triunfal alegra
empez a dar saltos y a aullar, sin soltar el arma.
Atrada por el ruido entr Varvara.
Qu demonios te pasa? grit.
Acabo de matar a un espa!
Dnde estaba escondido? Detrs del papel de la pared.
A que lo que has matado ha sido una chinche!
S, s una chinche! Lo que es se no vuelve a espiarme
Jess, cmo te pone el vodka!
Aquel crimen imaginario despert en Peredonov los instintos homicidas que
duermen en el corazn de todos los hombres. El profesor, a partir de aquel da, sinti
una constante e imperiosa necesidad de matar, de destruir, de aniquilar. Para
satisfacerla, destrozaba a hachazos los muebles, talaba los rboles del jardn,
figurndose que entre sus ramas se ocultaban malos espritus.
Todo se le antojaba sospechoso, lleno de misteriosos peligros.
Varvara, para divertirse, se acercaba a veces de puntillas a la puerta de su
despacho, y, con bronca voz, pronunciaba palabras amenazadoras. l, asustado, abra
la puerta de golpe, esperando encontrar en el vestbulo a alguno de sus enemigos, y a
quien encontraba era a su mujer.
Quin haba contigo? Le preguntaba.
Conmigo? Nadie!
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Cmo que nadie, mentirosa?


Como no fuera el gato!
El gato no habla. Eso le faltaba al maldito!
Has odo acaso hablar? Cuando yo digo
Cuando t dices Qu?
Que t eres capaz de inventarte
No me invento nada! Aqu haba alguien! No estoy loco, gracias a Dios!

En la ciudad se hablaba con una insistencia creciente de las cartas falsificadas con
que Varvara haba logrado engaar a Peredonov y convertirlo en su marido. Hasta en
presencia del profesor se aluda de un modo harto directo al engao.
Qu! Y la plaza de inspector, Ardalion Borisovich? Le preguntaban.
La seora Prepolovenskaya gozaba lo indecible dirigindole envenenadas
reticencias.
No me explico decale cmo no se ha ido usted ya a tomar posesin de su
plaza de inspector.
Estamos esperando el nombramiento contestaba Varvara por su marido,
haciendo casi sobrehumanos esfuerzos para no prorrumpir en insultos. No creemos
que tarde. En cuanto lo recibamos nos iremos.
S, eh? Ya ha habido tiempo
Y qu vamos a hacerle nosotros, seora? No vamos a dar prisa!
Claro que no! Pero es muy raro.
No En los ministerios
Qu quiere usted que le diga? Esa historia de la plaza de inspector empieza
la gente a sospechar que sea una fantasa.
Quin hace caso de la gente?
Es verdad. La gente es terrible! Con decirle a usted que ya hasta duda que
exista la princesa!
Estas conversaciones ponan an ms triste a Peredonov, y suscitaban en su
espritu nuevos recelos. Por qu no llegar pensaba ese dichoso
nombramiento?.

Desde haca algn tiempo, el profesor guardaba un hacha debajo de la cama y llevaba
siempre un cuchillo sueco en el bolsillo. Por las noches, despus de cerrar con llave
todas las puertas, atrancaba la de la alcoba con numerosas sillas. De cuando en
cuando pona cepos alrededor de la casa, en el jardn y hasta en las habitaciones,
dicindose: Lo que es ahora no se escaparn mis enemigos!.
Pero los cepos obra suya estaban tan mal hechos, que no caa nadie en ellos.
l lo atribua a que sus enemigos los inutilizaban, y senta una inmensa desesperacin
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al pensar que la lucha con gente tan astuta y tan poderosa era insostenible.
Al maestro de ebanistera le consideraba el ms peligroso de sus perseguidores.
Iba a su casa, con frecuencia, a las horas en que saba que no lo haba de encontrar, y
registraba los cajones de su escritorio, para ver si le haba robado algn documento.

Despus de mucho cavilar dio por fin con la causa del enojo de la princesa: la
empingorotada dama le amaba todava y la tena enfadadsima el que l no se
brindase a ser de nuevo su querido. Era tan fea y tan anciana!
Pasar pensaba con horror de los ciento cincuenta aos!.
Sin embargo, sera quiz lo ms sensato capitular, hacer de nuevo de tripas
corazn, pues la princesa era terrible.
Tal vez convendra escribirle.
Y, ni corto ni perezoso, Peredonov le escribi la siguiente carta:
La amo a usted porque es fra. Varvara es demasiado ardiente y se asa uno a
su lado. Necesito una amante fra. Venga usted, si quiere, y viviremos juntos.
Lo mismo fue echar al correo la absurda misiva, el profesor sinti un miedo atroz. Lo
que acababa de hacer poda tener consecuencias desagradables. La Volchansky, al
cabo, era una princesa, una gran aristcrata. Aquello fue un nuevo motivo de
inquietudes para Peredonov.
El trasgo, que haba estado sin aparecrsele unos das, haba vuelto a las andadas.
Se le deslizaba por entre las piernas y se complaca en atormentarle, en irritarle. Sus
ojos despedan chispas amarillas y pareca an ms malvolo y ms soberbio.
El gato tambin le haca sufrir mucho. Le diriga miradas amenazadoras y lanzaba
maullidos lgubres, que le helaban la sangre en las venas.
Qu siniestros presagios! decase Peredonov. El desenlace se aproxima!.
La insolencia creciente del trasgo y del gato probaban que uno y otro vean cercana
su victoria.

Habra llegado la carta? Acaso la princesa estuviese ya en la ciudad y se ocultase


no muy lejos, tal vez en la baraja. Aquel caballo de espadas le miraba con tanta
malicia! Quiz fuera l la princesa. O quiz lo fuese el caballo de copas Lo malo
era que Peredonov no haba visto nunca a la Volchansky y no poda reconocerla. Si le
preguntase a su mujer Pero su mujer no le dira la verdad. Nunca se la deca.
Por fin el profesor decidi quemar la baraja. Tanto peor para la princesa si era ella
uno de los caballos.
Esper a que Varvara se fuera de compras, y en cuanto estuvo solo tir la baraja a
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la chimenea. El fuego prendi al punto en ella. Los naipes se abarquillaban, se


agitaban. Peredonov se imagin que queran huir y los golpe furiosamente con un
hierro. Un torbellino de chispas policromas se alz, rutilante. Y de pronto, en su
centro, apareci una mujercita color ceniza: la princesa. Lanzaba gritos
desgarradores, silbaba, escupa
Peredonov, aterrorizado, se desplom y empez a aullar. El trasgo daba saltos a su
alrededor y se rea con una risa victoriosa y siniestra.

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XXII

Sacha Pilnikov estaba encantado con Ludmila; pero siempre que se la nombraba, la
vieja Kokovkina se turbaba, dirase que se avergonzaba.
A veces, sus visitas hasta le daban miedo. El corazn casi cesaba de latirle y el
rostro se le ensombreca cuando, por la ventana, la vea llegar con su sombrero rosa y
gualda. La esperaba siempre lleno de angustia y de inquietud, y se mora de fastidio
cuando no la esperaba. Sentimientos contradictorios agitaban su alma, sentimientos
oscuros, vagos, viciosos, por lo precoces, y deliciosamente turbadores.
Haca dos das que Ludmila no iba. Sacha, que llevaba esperndola toda la tarde,
se dijo, muy triste: Ya no viene!. Pero en aquel momento oy su voz en el pasillo.
Henchida el alma de alegra, corri a su encuentro, le cogi las manos y comenz a
besrselas.
Qu le ha pasado a usted? Dos das sin venir! le reproch.
Ella se rea, muy contenta. Exhalaba un delicioso olor a esencias japonesas.
Momentos despus se fueron ambos a dar un paseo por las afueras.
No quiere usted acompaarnos? le dijo Ludmila a la patrona.
Soy demasiado vieja para esos paseos. Vyanse sin m. Lo pasarn mejor.
Y si hacemos tonteras? pregunt, riendo con malicia, la regocijada
doncella.

En la dulce quietud del aire parecan flotar nostalgias y aoranzas. La luz del sol se
iba apagando, como la vida de un enfermo, en el cielo plido y cansado, se tean de
prpura, por occidente, los resplandores del ocaso. Las hojas secas cubran,
inmviles, la tierra.
Ludmila y Sacha descendieron a lo hondo de un barranco. En aquella profundidad
era an ms intensa la melancola del otoo, y casi haca fro.
Ludmila iba delante y llevaba la falda un poco levantada, lo que permita ver la
caa de sus coquetonas botitas y algo de sus medias color de carne. Sacha baj los
ojos y pens, al fijarse en los tobillos de su amiga: Por qu no se habr puesto
medias?. Un sentimiento vago y apasionado le turb. Sus mejillas se arrebolaron. Le
acometi una especie de vrtigo. Con qu gusto se hubiera prosternado ante la joven,
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le hubiera quitado las botas y hubiera posado los labios en sus pies desnudos!
Ludmila, como si hubiera sentido la mirada ardiente del colegial y hubiera
adivinado sus recnditas ansias, volvi la cabeza y le dijo risuea:
Te gustan mis medias?
No, yo no miraba contest l, azoradsimo.
Me haba parecido
No, no Le juro a usted
Son unas medias tan extraas! No mirndolas muy de cerca parece que no
lleva una medias, verdad?
La joven se detuvo y se levant ms la falda.
Verdad que son muy raras?
No! Son muy bonitas! protest, colorado como un tomate, el colegial.
Ludmila, sonriendo y mirndole con afectado asombro, exclam:
Calla, calla! Ya empieza el mocoso a entender de bonituras.
Sigui andando. Sacha iba en pos de ella, confuso en extremo y sin atreverse a
mirarle las piernas.
Cuando llegaron al otro lado del barranco se sentaron en el tronco de un lamo
derribado por el viento.
Tengo las botas llenas de tierra dijo Ludmila, y no puedo andar.
Se quit las botas y las sacudi. Sus ojos se clavaron, maliciosos, en Sacha.
Te gustan mis pies? le pregunt. Verdad que son bonitos?
Sacha, colorado hasta la raz de los cabellos, no saba qu contestar.
Ella, sin dejar de mirarle, se quit una media.
Has visto en tu vida un pie ms blanco?
La regocijada doncella se sonrea provocativamente. De pronto grit, altiva,
imperiosa:
Arrodllate! Bsalo!
El colegial no se hizo repetir la orden.
Me gusta ir sin medias dijo ella. Voy a quitarme tambin la otra.
Se la quit, se guard luego las dos en el bolsillo y volvi a ponerse las botas. No
se adverta en su semblante la menor seal de turbacin.
No se constipar usted? le pregunt Sacha.
No tengas cuidado! Soy ms fuerte de lo que t crees!

Una tarde, Ludmila fue a casa de Kokovkina y le dijo a Sacha:


Quieres prestarme un gran servicio?
Con mucho gusto! Usted dir
Necesito que me ayudes a colgar una tagre. Quieres venirte conmigo?
Sacha era muy aficionado a clavar clavos, y acept gustossimo, con tanto ms
motivo cuanto que le era siempre en extremo agradable pasar un rato en compaa de
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Ludmila.
Pues, andando, seor colegial!
Vamos! contest Sacha, cogiendo el sombrero.
Una vez en su cuarto, Ludmila le hizo a Sacha tomar asiento, y, detrs del
biombo, cambi de indumentaria en un santiamn.
Qu coquetona! exclam el colegial cuando la vio salir con una falda corta,
sin medias, los brazos desnudos, lozana y fragante como una flor recin abierta.
No se echan de menos las medias?
Usted siempre est encantadora!
Oh, qu galante!
Bueno; vamos a trabajar. Dnde estn los clavos?
Jess! Qu prisa tienes! No quieres charlar conmigo un rato?
No he de querer?
Pues entonces, mocoso, esprate un poquito. Nadie te corre. Nos sobrar
tiempo para colgar la tagre. Cualquiera dira que ests deseando irte!
Ya sabe usted, querida Ludmila, que si dependiese de m, estara a su lado
hasta que me echase!
Embustero!
No necesito jurrselo.
Sabes suspir la joven que cada da eres ms guapo?
Sacha se ruboriz, se ech a rer y sac la lengua.
No diga usted tonteras! protest. Me importa un comino el ser guapo o
feo!
Te importar un comino; pero eres muy guapo.
Por todos los santos, Ludmila, no me piropee usted ms!
Me da la gana! Eres guapsimo! Tienes una cara preciosa!
Ja, ja, ja!
Y debes tener un cuerpo
Ludmila rode con su brazo derecho la cintura del colegial y su mano izquierda
empez a acariciarle los cabellos.
Anda, ensamelo, nada ms que hasta la cintura le rog.
Qu cosas se le ocurren a usted! dijo l, ruboroso y un poco contrariado.
Anda, tontn!
Pero, Ludmila
Por qu no quieres? Si no tiene nada de particular
S, s; pero.
Pero qu, criatura?
Podra entrar alguien
No entra nadie! contest la joven con tono ligero, como si no le diese
importancia a lo que pretenda.
Y como el colegial no cediese, aadi, levantndose y dirigindose a la puerta:
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Cerrar con llave para que ests ms tranquilo!


Sacha, al ver que, en efecto, cerraba con llave, comprendi que no se trataba de
una broma. Su frente se llen de fras gotitas de sudor.
Ludmila, por Dios! suplic.
Jess, qu tonto eres! Qu te va a pasar?
La cabezuda joven sujet al muchacho y empez a desabrocharle la blusa. l se
resista, le atenazaba la mueca, pintado el espanto en el rostro.
Djeme, djeme! Imploraba.
La vergenza le haca bajar los ojos. Poco a poco le fueron faltando las fuerzas y
acab por soltar la mano de su admiradora, que, con gesto resuelto, las cejas
fruncidas, sigui desabrochndole. Cuando hubo logrado desanudarle el cinturn, la
joven le quit la blusa y le dej en mangas de camisa. l entonces hizo un esfuerzo
desesperado, se desasi y ech a correr a travs de la estancia, tropezando con los
muebles. Pero Ludmila le dio alcance junto al sof, sobre uno de cuyos cojines le
derrib, medio desvanecido por el enervante perfume de sus ropas, de su carne y de
sus cabellos.
En la lucha, saltaron todos los botones de la camisa del muchacho. Ludmila le
desnud los hombros, y se dispona a desnudarle los brazos, cuando l comenz de
nuevo a defenderse.
Veremos quin puede ms, mocoso! murmur ella, jadeante.
En aquel momento el colegial, en su braceo desesperado, le dio, sin querer, un
manotazo muy parecido a un bofetn.
Ella se estremeci y se puso como la grana, pero sigui luchando.
Ah maldito, me pegas! rugi.
Sacha, avergonzado, baj los ojos y, como un hombre que renuncia a defenderse,
dej caer los brazos.
La joven, entonces, aprovechando ocasin tan propicia, se los desnud
rpidamente y pudo, al cabo, contemplarle sin ropaje alguno de medio cuerpo arriba.
El doncel sinti fro y vergenza. Una vergenza como nunca la haba sentido.
Chico, no hay motivo para que te pongas tan colorado! le dijo Ludmila.
Estaba sentada junto a l y le haba cogido una mano, que apretaba hasta casi
estrujrsela. Con la mano libre le daba palmaditas en la espalda desnuda. Intentaba,
en vano, encontrar la mirada de sus ojos bajos, velados por las negras y largas
pestaas.
De pronto el doncel empez a hacer pucheros.
Djeme usted! gimi. Es una vergenza todo esto!
Y se ech a llorar. Los sollozos estremecan todo su cuerpo. Ludmila, confusa,
asustada, le solt la mano, ces de acariciarle y se levant.
Mira que llorar como un beb! le reconvino. Parece mentira!
l volvi la cabeza y se llev la mano a los ojos, para secarse las lgrimas,
avergonzado de su llanto.
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La joven miraba su espalda desnuda vidamente. Cunta belleza pensaba


hay en el mundo! Pero la gente la cubre con trapos para que no se vea.
Sacha se levant y comenz a vestirse; es decir, a intentar vestirse, porque en su
turbacin no acertaba a meter los brazos por las mangas de la camisa.
Viendo sus apuros, Ludmila le tir la blusa y le dijo con acritud:
Toma, estpido! No tengas miedo, que no te van a comer!
Luego le tir el cinturn, se acerc a la ventana y se puso a mirar al jardn.
Apresuradamente, sin haber llegado a ponerse la camisa del todo, el colegial se
cubri el cuerpo con la blusa. Luego le dirigi a Ludmila una mirada de
arrepentimiento. Jurara que estaba llorando. Acercse, con tcitos pasos, a ella; la
mir, tmido, a los ojos, y vio que, en efecto, estaba derramando lgrimas. Su llanto le
produjo profunda impresin. La ternura y la lstima sucedieron en su corazn a la
clera y la vergenza.
Por qu llora usted, querida Ludmila?
Ella no contest.
Llora usted porque le he pegado, verdad? Pues le juro que lo he hecho sin
querer Braceando para defenderme
No lloro por eso! Lloro porque te duele tanto el satisfacer un capricho tan
inocente como el mo Qu hay de malo en que yo te vea los hombros desnudos?
Me da mucha vergenza, Ludmila!
Qu tontera!
Pero por qu tiene usted ese empeo?
Por qu? contest con impetuosidad la joven. Porque soy una pagana,
porque yo deba haber nacido en Atenas, entre los paganos, que saban apreciar la
belleza y no la ocultaban. Amo las flores, los perfumes, los bellos ropajes, los
cuerpos desnudos. Dicen que hay un alma No lo s, no la he visto. Desde luego, no
me interesa. Cuando mi cuerpo muera, todo acabar para m. No es para m ningn
consuelo vivir en espritu despus de muerta. El alma me tiene sin cuidado. Lo que yo
amo es el cuerpo, el cuerpo fuerte, gil, desnudo, que sabe sentir los placeres, las
delicias
Y que tambin sufre interrumpi Sacha con dulzura.
S, es verdad, tambin sufre! Pero hasta en los sufrimientos hay placer. Qu
importan los sufrimientos, mientras puedan los ojos recrearse en la belleza del cuerpo
desnudo?
Da tanta vergenza estar desnudo!
Vergenza por qu, tonto? Es algn crimen?
No es un crimen; pero
La joven, de pronto, se prostern ante el colegial y empez a susurrar, besndole
las manos:
dolo mo, vida ma, djame mirar un instante, nada ms que un instante, tus
hermosos hombros! Te lo pido por lo que ms quieras!
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Sacha suspir; baj los ojos, ruboroso, y se despoj, con mano trmula, de la
blusa y la camisa. La joven se abalanz sobre l y le cubri los hombros de besos.
Sus manos ardientes acaricibanle la espalda. El se estremeca de vergenza.
Ve usted qu dcil soy? dijo, tratando de disimular su confusin con una
sonrisa.
Los labios de Ludmila recorran, vidos, insaciables, la esbelta desnudez de sus
brazos, desde los hombros hasta las muecas.
dolo mo, vida ma, qu hermoso eres! Murmuraba de vez en cuando.
El doncel no opona la menor resistencia, sumido en un lnguido deliquio lleno de
voluptuosos y vagos anhelos.
Oh! Es usted terrible! Suspiraba.
Daria y Valeria miraban por el ojo de la cerradura, disputndose el sitio a
empujones, y sentan correr por sus venas lava en vez de sangre.

Es muy tarde! Dijo el colegial. Me permitir usted que me vista


Bueno; te vestiremos repuso Ludmila.
Y le ayud a ponerse la camisa y la blusa, solcita como una esclava.
Conque es usted pagana
La joven lanz una alegre carcajada.
Y t, no?
Yo? Dios me libre!
T eres cristiano, eh?
Vaya! Me s de memoria todo el catecismo.
Pues yo soy pagana. Ya ves!
Y sin embargo, va usted a misa.
Ludmila se qued perpleja.
Voy a misa explic porque me gusta el culto catlico, porque me gusta ver
arder la cera ante los iconos, respirar el olor del incienso, or el canto del coro, sobre
todo cuando hay buenas voces. Todo eso es hermoso Adems, yo amo al
Crucificado.
Las ltimas palabras las pronunci muy quedo, casi susurrando, y con los ojos
bajos.
A veces aadi le veo en sueos en la cruz, sudando gotitas de sangre.

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XXIII

A partir de aquel da, escenas anlogas tuvieron lugar con frecuencia. Ludmila se
llevaba a Sacha a su casa y lo desnudaba de medio cuerpo arriba.
Al principio, el muchacho sufra con esto lo indecible y tena que hacer grandes
esfuerzos para no llorar; pero no tard en acostumbrarse y acab por no padecer poco
ni mucho cuando su amiga le bajaba la camisa hasta la cintura, le acariciaba la
espalda y le daba besos en los hombros. ltimamente se quitaba l mismo la blusa.
Un da, estando solo en casa, como se acordase de las extraas caricias de la
joven, se dijo: Qu querr de m?.
De pronto se puso colorado y su corazn empez a latir con violencia. Momentos
despus se apoder de l una alegra loca. Se levant, derribando la silla, y comenz
a dar grandes saltos, como impelido por una fuerza misteriosa.
La vieja Kokovkina, que llegaba en aquel momento, acudi, atrada por el ruido.
No acertando a explicarse tan descomedido regocijo, se detuvo a la puerta de la
habitacin y sacudi la cabeza con gesto de reproche.
Qu te pasa, hijo mo? Parece que te has vuelto loco! Aun se te podran
perdonar esos saltos si estuvieras con tus compaeros; pero estando solo Es una
vergenza! A los catorce aos!
Sacha, azoradsimo, miraba a la excelente anciana, sin saber qu contestar.

Una vez, Kokovkina encontr a Ludmila en su casa dndole bombones a Sacha.


Le est usted echando a perder! le dijo. Habrse visto goloso?
Pues no crea usted que me lo agradece! Contest la joven. Sabe usted lo
que acaba de decirme?
Qu?
Que estoy loca!
Pero, Sacha! Parece mentira!
Si supiera usted repuso el colegial las tonteras que hace!
Y le dirigi una mirada llena de clera a su amiga.
Ella prorrumpi en carcajadas.
Soplona! le dijo l, por lo bajo.
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No, Sacha insisti Kokovkina, no se debe ser grosero con nadie, y sobre
todo con las personas mayores!
El colegial mir de nuevo a la alegre doncella, y una fina sonrisa se dibuj en sus
labios.
Perdneme usted murmur, no lo har ms.

Ludmila dio en la flor de vestir a su amigo, siempre que iba a verle, con los ropajes
ms fantsticos.
A veces le pona un cors y un vestido suyo. Los trajes de baile, que le permitan
lucir los torneados y finos brazos, le sentaban muy bien. Tambin le sentaban a las
mil maravillas las medias y los zapatos de Ludmila. Vestido de mujer y provisto de
un abanico se sentaba en el sof y haca tales dengues y coqueteras que pareca una
muchacha.
Es una lstima le deca Ludmila que te hayas cortado el pelo al rape!
Lo he hecho por orden tuya! Te empeaste en que no lo llevara largo
Qu tonto! Con un poco que te lo hubieras dejado crecer
La joven le ense a su amigo a saludar. Al principio lo haca con cierta torpeza;
pero como el maldito estaba dotado de una gracia que para s quisieran muchas
damiselas, no tard en hacerlo tan bien como su profesora.
A veces, Ludmila le cubra de besos los brazos. El se dejaba querer, y, con
frecuencia, se los acercaba a los labios y le deca:
Bsalos!
No contenta con ponerle sus trajes, la joven decidi hacer algunos ex profeso para
l. Y le hizo uno de pescador, que le permita lucir las piernas, y una tnica griega.
Con ambos estaba muy guapo. Ella le contemplaba punto menos que en xtasis.
Qu hermoso eres! Murmuraba.
Con frecuencia, despus de admirarle durante largo rato, suspiraba y se quedaba
como absorta en una cavilacin triste

Sacha estaba sentado en la cama de Ludmila vestido a la griega. La joven, en pie, le


contemplaba llena de admiracin, conmovida, dichosa.
Qu tonta eres, querida Ludmila! dijo l.
Tal vez. Pero mi tontera me hace tan feliz! balbuce ella con las lgrimas
en los ojos, besando las manos adoradas.
Si eres tan feliz, por qu lloras?
Porque tengo clavadas en el corazn las flechas de la felicidad
Hacen dao esas flechas?
S, hacen dao, un dao delicioso.
Un dao delicioso! No lo acabo de comprender.
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Si lo sintieses como yo, lo comprenderas.


Sin embargo, confesars que es un poco tonto eso de gozar padeciendo.
Qu equivocado ests, querido! Contest Ludmila, secndose las lgrimas
. Debes convencerte de que nicamente en la locura est la verdadera dicha.
En la locura, querida Ludmila?
S, en la locura. Los demasiado razonables no sabrn nunca lo que es ser
dichoso de veras.
Entonces, para ser feliz pregunt Sacha, un poco inquieto, es necesario
perder el juicio?
Tal vez.
Pero, mujer
No le des vueltas. Slo cuando se olvida todo; slo cuando anega el corazn y
la cabeza una ola de olvido, se puede conocer la verdadera dicha, que no razona, que
no titubea, que no se detiene ante nada
La tarde otoal se asomaba por la ventana. Se oa el rumor triste del viento en la
arboleda del jardn.
Sacha y Ludmila estaban solos. l, en traje de pescador chaqueta y pantaln
corto de seda, estaba perezosamente tendido en el sof; ella, sin ms vestido que un
ligero salto de cama, sin medias ni zapatos, estaba sentada junto a l, en el suelo. Le
haba perfumado el cuerpo y la ropa con una esencia que ola a hierbas y flores
silvestres, y le haba adornado el cuello con enormes diamantes falsos y las muecas
con pulseras de oro. Se haba impregnado los hombros, los brazos y el pecho de
esencia de iris.
Embobada, arrobada, contemplaba el rostro moreno de su dolo, sus largas
pestaas, sus pupilas negras e indolentes de meridional.
Qu hermoso eres! le dijo.
Y le bes los ojos. Luego empez a besarle las rodillas desnudas, cubrindolas
con su dorada cabellera suelta. El olor buclico que exhalaba la carne del
pescadorcillo la embriagaba, le causaba vrtigos.
Las ramas de un manzano golpeaban suavemente los cristales de la ventana. Una
calma profunda reinaba en la naturaleza. La noche descenda, silente y llena de
misterios.

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XXIV

Peredonov se afirmaba cada da ms en la creencia de que su principal enemigo era


Volodin. El maestro de ebanistera estaba, en su sentir, decidido a perderle para
ocupar su puesto, y mientras no se le presentaba la ansiada ocasin de realizar su plan
diablico, haca todo lo posible por perjudicarle, le denunciaba a las autoridades, le
calumniaba.
Cuando el profesor, al volver a casa, lo encontraba esperndole, de charla con
Varvara, en el comedor, se deca: No cabe duda. Estn conspirando contra m!.
Una noche, desde el vestbulo oy sus alegres carcajadas y se detuvo,
alarmadsimo. Qu tramaran los dos infames?
Entr muy serio y no salud.
La mesa estaba servida.
Varvara, mirando con extraeza a su marido, pregunt:
Quieren ustedes una copita de vodka?
Tratan de envenenarme pens Peredonov. Pero se van a llevar chasco!.
Con mucho disimulo coloc su copa ante Volodin y cogi, para beber l, la de su
supuesto enemigo. Si su copa, como presuma, estaba envenenada, sera Volodin el
que fenecera.
El joven carneril bebi. Peredonov esper con febril impaciencia el mortal efecto
del tsigo; pero no pas nada.
Comenz la cena. Volodin estaba de muy buen humor, se rea mucho, hablaba por
los codos.
Peredonov, que coma en silencio, muy serio, muy grave, le dijo de pronto:
Oye, Volodin: si renuncias a hacerme dao, te comprar todas las semanas una
libra de bombones de los mejores, de los ms caros
El otro le mir con asombro y contest:
Pero de dnde saca usted que yo quiero hacerle dao? Vaya una ocurrencia!
Varvara se sonri irnicamente y dijo a su vez:
Qu tontera, Ardalion Borisovich! Qu dao puede hacerte Volodin?
Para hacer dao no se necesita talento repuso con tono severo el profesor.
Ser imbcil no es ser inofensivo!
Muchas gracias por el cumplimiento! No esperaba yo que me tratara usted asi
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se doli Volodin. Me crea su amigo, y me insulta usted sin razn


No le haga usted caso le aconsej Varvara. Se conoce que ha empinado el
codo por ah

A la maana siguiente, cuando estaba vistindose, Peredonov advirti, horrorizado,


que unos ojos enormes, redondos sin duda los de uno de sus espas le miraban
por la ventana. Cogi el jarro del agua, se acerc a la ventana, la abri y lanz el agua
con todas sus fuerzas contra los misteriosos ojos, que desaparecieron.
Al volverse vio al trasgo, que se estremeca de risa, mirndole. Le tir el jarro;
pero el extrao ser huy, como haba huido el espa. Toda la naturaleza pens el
profesor est contra m!. Los hombres, las bestias, los malos espritus, las cosas,
eran sus enemigos. Senta que las fuerzas, en aquella lucha desigual, empezaban a
abandonarle.
Pero l no desesperaba y segua luchando. Sus compaeros, los profesores del
colegio, los colegiales y sus familias, el director, todos se le antojaban enemigos
mortales, y haca todo lo posible por desacreditarlos. Hasta en clase se dedicaba, con
gran asombro de los alumnos, a calumniar a los profesores y al director, a quienes les
atribua verdaderos horrores.
Algunos colegiales aprovechaban la desaforada maledicencia del profesor para no
estudiar una jota, y se pasaban la clase rindose a carcajadas; pero otros, de espritu
ms delicado, le escuchaban con repugnancia y hasta protestaban cuando manchaba
el honor de gentes respetables.
Sacha Pilnikov le miraba sonrindose irnicamente y no le ocultaba su asco y su
desprecio. Su mirada turbaba en extremo a Peredonov. Desde luego, el muchacho,
que no era un muchacho, sino una muchacha disfrazada, tramaba algo contra l; pero
qu tramaba? Quines eran sus cmplices? Qu objeto persegua? Peredonov
intentaba en vano adivinarlo. Tal vez sus enemigos quisieran hacerle caer en una
trampa, utilizando, como cebo, la belleza de la misteriosa muchacha disfrazada Por
eso el fingido mancebo se acicalaba y se perfumaba tanto.
No tard el profesor en enterarse de que Sacha y Ludmila sostenan relaciones
amistosas y se vean con frecuencia. Se congratul del descubrimiento, en el que
encontr su mala lengua base para una nueva historia escandalosa. En las clases a que
no asista Sacha les cont a los alumnos que Ludmila estaba enamorada del lindo
colegial. Sin acordarse de sus recientes afirmaciones respecto al sexo de Pilnikov,
aseguraba que Ludmila lo haba seducido y que el colegialito haba llegado a hacerla
madre.
Sacha, cuando sus compaeros le hablaban de esto, se pona furioso y deca que
Peredonov estaba loco y que haba inventado aquella historia para vengarse de
Ludmila, que no haba querido casarse con l.
Pero la historia corra ya de boca en boca.
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Es verdad le preguntaban a Ludmila que se ha enamorado usted de ese


chiquillo? Sera una ofensa para los pollos de la ciudad!
Ludmila, confusa, contestaba, tratando de sonrerse:
Qu tontera! La ha tomado conmigo ese demonio de Peredonov
Sacha estaba ms indignado cada da, y le deca, a veces con acritud:
Ves a lo que has dado lugar con tus caprichos paganos? Ella procuraba
calmarle a fuerza de caricias.
Para poner fin a tan escandalosas habladuras y sacar a Ludmila del entredicho en
que se hallaba, sus hermanas, su hermano y sus numerosos amigos organizaron una
enrgica campaa defensiva contra Peredonov. Afirmaban en todas partes que era un
loco peligroso y que le haba dado ltimamente por contar horrores de todo el mundo.
Y no tenan que esforzarse mucho para convencer a la gente, pues la conducta del
profesor despertaba, desde haca tiempo, dudas inquietantes, respecto a su estado
mental, en cuantos le trataban.
Se enviaban a San Petersburgo numerosas denuncias contra l. Los padres de los
colegiales le rogaban al director que hiciese lo posible por librar a sus hijos de la
frula de aquel hombre. El director escribi de nuevo a San Petersburgo, insistiendo
en la peticin del cese de su subalterno, cuya permanencia en el profesorado
suscitaba generales protestas y era incompatible con el prestigio del colegio.
Pero como la mquina burocrtica funcionaba con demasiada lentitud y la
respuesta poda hacerse esperar mucho, decidi tomar, por lo pronto, otras
providencias.
Un da llam al profesor a su despacho y le dijo:
Ardalion Borisovich, cmo va esa salud? Parece que est usted un poco
fatigado
S, me duele la cabeza contest Peredonov con gesto severo.
Ve usted? No me considero autorizado para darle consejos; pero yo, en
su lugar, descansara una temporada suspendera durante unos das mis lecciones
en el colegio, y me cuidara. Seguramente el exceso de trabajo cerebral propio de
nuestra profesin le ha producido a usted un ligero desequilibrio nervioso
Peredonov escuchaba al seor Jripach atentamente. No le pareca mal la idea;
sera para l una felicidad el dejar de ir al colegio, entre otras razones, porque
entonces sus enemigos dispondran de un campo de accin menos amplio.
Aprovechara, pues, la proposicin del director.
Tiene usted razn! repuso. Estoy cansado, enfermo, debo cuidarme.
Desde maana no vendr al colegio; me quedar en casa.

La respuesta de San Petersburgo se haca, en efecto, esperar das y das. El director


volvi a escribir, exponiendo de nuevo la necesidad de someter al profesor a un
reconocimiento psiquitrico.
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Peredonov no iba ya al colegio. Se pasaba el da forjando planes de defensa


contra sus enemigos, sobre todo contra Volodin. La imagen del maestro de ebanistera
le persegua por todas partes y a todas horas. Temeroso de su actividad subrepticia,
slo estaba relativamente tranquilo cuando le tena a la vista.
Por la maana, al despertarse, su primer pensamiento era para l: Dnde estara?
Qu hara en aquel momento? De noche, lo soaba. Buscaba su compaa como la
del amigo ms caro.
Volodin vea en esta aficin a su presencia una prueba de profundo cario, y
estaba muy hueco.
Es natural deca; Ardalion Borisovich se da cuenta de que yo soy su nico
amigo fiel. No puede confiar ni en su mujer, que le ha engaado con las cartas de la
princesa
Pasaban juntos todo el tiempo libre del maestro de ebanistera. Durante horas y
horas no despegaban los labios; pero a veces entablaban conversaciones.
Acaban de inventarse, segn he ledo deca Volodin, unas mquinas
maravillosas que no slo siembran el trigo, sino que fabrican la harina y amasan el
pan.
S contest Peredonov. En el porvenir, la gente no tendr nada que hacer;
le dar vueltas a las manivelas de las mquinas y asunto concluido.
T crees que llegar a progresar tanto?
Qu duda cabe?
Ser magnfico. Lo malo es que eso no lo veremos nosotros.
Peredonov le diriga una mirada sombra a su interlocutor y replicaba:
T, cuando eso suceda, acaso te hayas muerto; pero yo vivir todava!
Te felicito! Por lo visto, piensas vivir uno o dos siglos. Con frecuencia, el
profesor, bebiendo vodka en compaa de su supuesto perseguidor, hablaba de la
princesa.
Cuntos aos dirs que tiene? Deca.
Si no recuerdo mal, dijiste una vez que tena ciento cincuenta.
Ca! Tendr lo menos doscientos.
Qu barbaridad!
Est horrible! Amarilla, arrugada, encorvada
Un encanto!
Y, sin embargo, se empea en que yo vuelva a ser su amante!
Mndala a paseo!
Si la mando a paseo no me dar la plaza de inspector!
Qu mujer!

Como no tena nada que hacer, Peredonov se dedic con redoblada actividad a
escribir denuncias contra sus enemigos: contra el trasgo, que se complaca en
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amargarle la existencia; contra las cartas, que queran perderle; contra Volodin, que
sola transformarse en carnero para realizar ms fcilmente sus proyectos diablicos.
Cuando se encontraba en la calle a los colegiales les deca cosas estpidas,
insensatas; les contaba historias absurdas.
No tard en convertirse en el hazmerrer de toda la chiquillera de la ciudad. Los
chiquillos le seguan en grandes grupos: los pequeos, de lejos, porque le tenan
miedo; los mayorcitos, no tan tmidos, de cerca. Pero l no haca caso; viva por
entero en el mundo de las alucinaciones, de los terribles misterios, de las fantasas
lgubres. De continuo le atormentaban, ya el trasgo, que tomaba ahora aspectos
nuevos y lanzaba gritos y gemidos penetrantes como agudos dardos, ya el gato, que
creca a lo mejor de un modo espantoso y se metamorfoseaba en un hombre
corpulentsimo, mal encarado y con unos enormes bigotes.
Ni uno ni otro le dejaban tranquilo en ninguna parte. Se le aparecan cuando
menos lo esperaba; lo perseguan por la calle, por las habitaciones de su casa; se
presentaban ante l en cuanto abra los ojos al despertarse. El trasgo ya no era gris,
sino rojizo, color de fuego. Y cada da era ms gil, ms rpido, ms inaprehensible.

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XXV

Un da, Sacha le pidi permiso a Kokovkina para dar un paseo. Seran las cuatro de
la tarde.
Volvers antes de las siete, verdad? le dijo la excelente anciana. Ya sabes
que despus de esa hora os prohbe el reglamento estar fuera de casa.
No tenga usted cuidado contest el colegial. No tardar.
Anda con Dios, trotacalles!
Como sonaran las siete en el reloj de comedor y Sacha no volviera, Kokovkina
empez a inquietarse. Si alguno de los profesores le encontraba a aquella hora en la
calle, el colegial sera castigado. Adems, la reputacin de su casa no ganara nada
con ello; los colegiales sometidos a su custodia eran siempre muchachos formales.
Decidi, pues, ir a buscar a su pupilo.
Debe de estar pens en casa de las seoritas Rutilov.
Y se encamin a casa de Ludmila.
La joven no se haba acordado aquella tarde de cerrar la puerta con la llave.
Kokovkina la abri y se detuvo en el umbral, estupefacta. Tan inesperado era el
cuadro que se ofreca a sus ojos.
Sacha, vestido de mujer, estaba de pie ante el espejo, haciendo monadas con el
abanico.
Ludmila, rindose a carcajadas, le arreglaba las cintas de la cintura.
Ave Mara Pursima! exclam con horror la vieja. Yo, llena de inquietud
preguntndome qu le habr pasado y l vestido de mscara! Parece mentira! Mire
usted que ponerse una falda, cintas, medias! Ya usted, Ludmila, no le da
vergenza ensearle esas cosas?
Ludmila, en el primer momento, se turb mucho; pero no tard en recobrar su
aplomo: se le haba ocurrido una explicacin. Abraz a la vieja, la hizo sentarse en un
silln y le cont, rindose, la historia que acababa de inventar.
Mire usted, querida seora, estamos preparando una funcin de
aficionados Sacha va a representar en ella un papel de muchacha y yo uno de
muchacho. Nos vamos a divertir ms!
El colegial, muy colorado, con las lgrimas en los ojos, miraba a su patrona sin
saber qu decir.
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Al diablo se le ocurre! contest, indignada, Kokovkina. Como si l


pudiera perder el tiempo en esas tonteras! Lo que tiene que hacer es estudiar!
Y volvindose a Sacha, aadi con tono imperativo:
Anda, vstete y vmonos a casa!
Pero Ludmila le hizo tantas zalameras, que la buena mujer acab por decirse.
Verdaderamente la cosa no puede ser ms inocente y no hay que darle ms
importancia de la que tiene. Sin embargo, deba mostrarse severa para que los
jvenes no se creyesen por entero limpios de pecado. Y aunque en su interior no
estaba ya enojada, continu, o, mejor dicho, procur continuar poniendo una cara de
pocos amigos.
Sacha cambi de traje en un periquete detrs del biombo. Kokovkina, en cuanto
estuvo listo, se lo llev a casa. Todo el camino fue rindole. l, confuso,
avergonzado, ni siquiera osaba disculparse y pensaba, temeroso: Cuando lleguemos
a casa ser ella!.
La vieja decidi castigarle severamente. Era la primera vez que lo haca. En
cuanto llegaron le mand ponerse de rodillas. Pero no llevara arrodillado cinco
minutos, cuando impresionada por sus lgrimas silenciosas y su expresin resignada,
le tuvo lstima y le perdon.
Cmo hueles a esencias! le dijo huraa an. No te da vergenza?
Como una muchacha!
Sacha hizo una reverencia y bes la mano de Kokovkina cuyo corazn an se
abland ms.

Negras nubes se cernan, entre tanto, sobre la cabeza de colegial, Varvara y Gruchina
le haban dirigido al director del colegio un annimo, en el que aseguraban que el
colegial Sacha Pilnikov, pervertido por Ludmila, se haba enamorado de ella y pasaba
en su compaa todas las tardes entregado a ilcitas expansiones.
La carta llen de inquietud al director. Ya haba odo l una vez hablar de un
chiquillo enamorado de una joven pero no haba sospechado que se tratase de Sacha.
Adems, se haba cambiado de conversacin al advertir su presencia, De quin
hablarn?, haba pensado; pero, como hombre correcto, no haba preguntado nada.
Tarde o temprano se haba dicho me enterar de todo. Y no se haba
engaado. Los rumores escandalosos que circulaban por la ciudad se referan, a
juzgar por lo que en el annimo se le contaba, a Sacha y a Ludmila.
Ni por un momento crey en la veracidad de la denuncia. No era posible que las
relaciones entre el colegial y la joven tuvieran un carcter ertico.
Aquello era, seguramente una invencin absurda del loco de Peredonov. Adems,
la gente de la ciudad, sobre todo la del sexo dbil, se distingua por su mala lengua.
Pero bastaba el hecho de que circulasen tales rumores para que el prestigio del
colegio sufriera grave menoscabo. Haba que tomar medidas enrgicas.
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Por lo pronto, el seor Jripach le mand un recado a Kokovkina, suplicndole que


fuera a verle; quiz hubiera algo en la conducta de Sacha y Ludmila en que los
maldicientes hubieran encontrado base para sus calumnias.
Precisamente aquella maana la vieja se haba topado a la puerta de una tienda
con Gruchina y haba tenido con ella una conversacin que casi la haba puesto
enferma.
Se ha enterado usted le pregunt la repugnante cmplice de Varvara de lo
de Ludmila y el nio?
Qu nio? pregunt ella a su vez un poco inquieta, acordndose de su
disgusto de la vspera.
Qu nio va a ser? Sacha!
No s a lo que se refiere usted, seora
Ya supona yo que sera usted la ltima en enterarse.
Por Dios, acabe usted! Qu sucede?
Pues que Ludmila se ha entusiasmado con Sacha y lo ha hecho su amante.
Ave Mara Pursima! Una criatura tan inocente!
S, s, muy inocente! Ya no le queda nada por aprender! Menuda profesora
tiene!
La pobre mujer volvi a su casa en el estado de nimo que es de suponer, y entr
como una tromba en el cuarto del colegial.
Vaya una manera de corresponder a mis bondades, a mi confianza! le grit
. Has estado engandome de un modo indigno! Yo, sin sospechar nada, te dejaba
ir a casa de Ludmila siempre que queras, y t
Sacha fingi una gran extraeza.
Pero, seora, qu he hecho yo? Por qu me rie usted?
Y an te atreves a preguntrmelo?
Le juro a usted que no s de qu habla! No tengo nada de que acusarme!
Aquellas protestas de inocencia desarmaron a Kokovkina, que no saba qu
contestar.
Se te ha olvidado ya lo de anoche, granuja?
El qu? Lo del disfraz?
Lo del disfraz! S, lo del disfraz!
Acaso es un crimen? Ya sabe usted que me vest as para ensayar una
comedia Adems, no me castig usted?
El colegial casi lloraba. La vieja, no encontrando argumentos ms slidos que
oponer a los suyos, replic:
S, te castigu; pero no como merecas!
Bueno! Si cree usted que no me castig bastante, castigeme ms! dijo el
colegial en el tono de un hombre que es vctima de una injusticia. Por qu no me
tuvo usted de rodillas hasta la madrugada? Me perdona usted, y ahora vuelve a
reirme!
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Pero no sabes, criatura, que ya se habla de ti y de Ludmila en toda la ciudad?


Y qu dicen? pregunt Sacha de un modo tan infantil que desconcert an
ms a la vieja.
No te lo figuras?
Yo? No!
Nada bueno, como podrs suponer! Se dice que haces con Ludmila cosas
que no estn bien!
Pues de hoy en adelante ser ms formal! prometi el muchacho muy
tranquilo, como si se tratase de travesuras sin importancia.
Al preguntar, fingiendo una angelical inocencia, qu se deca en la ciudad de l y
de su amiga, Sacha tuvo que hacer un gran esfuerzo para disimular su inquietud;
tema or algo grosero, vergonzoso. Qu podan decir? La ventana del cuarto de
Ludmila no daba a la calle, sino al jardn; adems, cuando l iba, cerraba ella la
puerta con llave y bajaba las cortinas. Se le habra olvidado algn da bajarlas y
habran visto algo sus hermanas o la criada? De haber ocurrido eso, en qu forma se
referira lo atisbado por la cerradura?
Cuando recibi el recado del director, Kokovkina estuvo a punto de desmayarse.
Sin decirle nada a Sacha se visti y se dirigi a casa del seor Jripach.
ste la acogi muy amablemente. Con toda clase de eufemismos la enter del
contenido del annimo.
La pobre mujer se ech a llorar.
Clmese usted, seora! le dijo l. Bien s yo que usted no es responsable de
nada; es usted una mujer dignsima, que merece toda mi consideracin. Lo nico que
le ruego es que vigile bien a Sacha. Y ahora tenga la bondad de decirme lo que, en su
sentir, puede haber de cierto
Ella le cont todo lo que saba, manifestndole su profunda conviccin de que
Sacha era un nio inocente y de que se trataba de una calumnia.
Cuando volvi a casa le arm un nuevo escndalo a su pupilo.
Le voy a escribir a tu ta! le amenaz.
Bueno; escrbale usted! le contest l, llorando.
S, le escribir, y le dir que venga!
Que venga, si quiere!
Ah! No te importa?
Cmo no he hecho nada malo!
Al da siguiente el director llam al colegial a su despacho.
Quiero saber le dijo con tono severo qu amistades tiene usted en la
ciudad.
Sacha supo darle a su rostro una expresin ingenua, que predispuso en su favor al
seor Jripach.
Tengo muy pocas amistades repuso. La seora Kokovkina conoce a todas
las personas con quienes me trato A veces van a verme algunos de mis
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compaeros. Suelo ir de visita a casa de la familia Rutilov


Esas visitas son las que me interesan. Son muy frecuentes?
Bastante frecuentes.
Y qu hace usted en ellas?
Me distraigo un rato charlando, oyndoles recitar versos a las seoritas Rutilov,
que son muy aficionadas a la poesa
Y hasta qu hora suele usted estar en casa del seor Rutilov?
Hasta poco antes de las siete.
No alarga usted alguna vez un poco la visita? pregunt el director, clavando
en Sacha una mirada de juez de instruccin.
Anteanoche la alargu un poco contest el colegial, con la tranquilidad de un
muchacho inocente que no tiene nada de qu acusarse, y la seora Kokovkina me
castig. Es la primera vez que ha tenido que castigarme.
El director se qued perplejo. Las respuestas de Sacha, tranquilas, pronunciadas
con voz firme, le desconcertaban. No caba duda: el annimo menta, el colegial era
inocente de las obscenidades que se le achacaban. Era un nio an, y ninguna persona
sensata poda suponerle capaz de tales cosas. Ni siquiera comprenda de qu se
trataba. Ms vala as! Maldita la falta que haca que lo comprendiese. Haba que
darle otro sesgo a la conversacin para que no sospechara nada. Qu se le poda
decir para ocultarle el verdadero objeto de aquel interrogatorio, para que las
preguntas que se le haban hecho no suscitasen en su mente ideas peligrosas? Se
haba de procurar, al mismo tiempo, no ofenderle, no herir su amor propio. Desde
luego, lo mejor era poner fin a sus visitas a la familia Rutilov, y, con ellas, a las
calumnias de la gente malvola. Mas era necesario hablarle con diplomacia
Ah, la labor del pedagogo es una labor ardua, delicadsima pens el director
, sobre todo cuando se tiene el honor de estar al frente de un establecimiento como
ste, cuando se est obligado a velar por la moralidad de tanto futuro ciudadano!.
Por decir algo, empez a repetir, como un rezo, las vulgaridades que los
colegiales estaban acostumbrados a orle, y que Sacha casi se saba ya de memoria;
pero no tard en elevar un poco la voz y poner un poco ms de calor en sus palabras.
Usted, Pilnikov, es an un nio y no tiene derecho a perder el tiempo en
visiteos. Su nico deber es el de estudiar, el de prepararse para la vida. Cuando tenga
usted un poco de tiempo libre, lo mejor que puede hacer es pasarlo con sus
compaeros de colegio y no con personas mayores, como, por ejemplo, las seoritas
Rutilov Respecto a sus frecuentes visitas a tan honorable familia, debo decirle
El director hizo una pausa, como para escoger las palabras que mejor se
adaptasen a las circunstancias.
Debo decirle que esas visitas no me agradan. Tengo motivos para creer que sus
relaciones de usted con esas seoritas dignas, desde luego, de toda mi
consideracin son de un carcter, vamos, de un carcter no del todo en armona,
dada la edad de usted, con las reglas de buena conducta.
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Sacha se ech a llorar. Se les acusaba a l y a la pobrecita Ludmila de una


conducta poco correcta!
Palabra de honor protest entre sollozos, no hacemos nada malo. Leemos,
paseamos, jugamos No tenemos nada que reprocharnos.
El director le dio unas amistosas palmaditas en el hombro y dijo, tratando en vano
de poner en su acento un poco de cordialidad:
Esccheme usted, Pilnikov!
Su primer impulso haba sido llamarle Sacha; mas eso estaba en desacuerdo con
las costumbres establecidas en el colegio.
Esccheme usted, Pilnikov! Me complazco en creer que, en efecto, no ocurre
nada malo entre ustedes Pero, sin embargo, lo mejor sera que renunciase usted a
esas visitas Crame! Le hablo no slo como superior, sino como amigo
Qu iba a hacer Sacha? Dar las gracias, prometer que obedecera y despedirse.

Desde aquel da, sus entrevistas con Ludmila fueron muy cortas, de cinco o diez
minutos; pero l procuraba que fuesen diarias. La necesidad de acatar las rdenes del
director le pona nervioso y, a veces, estaba grosero, hasta brutal con Ludmila. Ella
no se ofenda, y a todas sus groseras y brutalidades contestaba con alegres
carcajadas.

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XXVI

Se corri la voz por la ciudad de que los actores del teatro local estaban organizando
un baile de mscaras en el club, con premios para los mejores disfraces: uno, para el
mejor disfraz de hombre, y otro, para el mejor disfraz de mujer.
Se aseguraba que los premios consistan en una bicicleta y una vaca.
Estos rumores despertaron en mucha gente el deseo de tomar parte en el
concurso; una bicicleta y una vaca no eran cosas despreciables. Se confeccionaron
apresuradamente disfraces y se gast en ellos mucho dinero. Los que pensaban
disfrazarse se ocultaban unos a otros sus proyectos indumentales, para evitar plagios.
Una dolorosa decepcin les esperaba: cuando aparecieron en las paredes los
enormes carteles anunciadores de la fiesta, vieron que los premios, contra lo que se
haba dicho, consistan, no en una vaca y una bicicleta, sino en un abanico y un
lbum.
Aquello fue una sorpresa desagradable. La gente censuraba a los organizadores.
Se deca:
No valan la pena esos premios de gastarse tanto dinero!
Esto es burlarse del pblico!
Deba haberse anunciado el baile mucho antes, para que uno hubiera sabido a
qu atenerse!
Slo en esta ciudad se puede abusar as de la gente!
No se arruinarn con el abanico y el lbum los muy roosos!
Pero, a pesar de estas protestas, el pblico sigui entregado a sus preparativos;
aunque los premios fuesen de poco valor, siempre era halagadora la esperanza de
recibirlos.
Las hermanas de Ludmila no manifestaron al principio el menor inters por el
baile.
Los premios no eran para tentar a nadie. Adems, quines seran los jueces?
Acaso se poda confiar en su buen gusto? En la capital o en cualquier otra poblacin
de importancia ya hubiera sido otra cosa; pero all, en aquella vetusta ciudad, el buen
gusto brillaba por su ausencia hasta entre la gente distinguida.
No iremos a esa fiesta estpida decidieron.
Sin embargo, no tardaron en volver sobre su acuerdo. A Ludmila se le ocurri una
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idea que no careca de originalidad: la de vestir a Sacha de muchacha y hacerle tomar


parte en la fiesta. Le daran el gran bromazo a toda la ciudad. Sobre todo si Sacha se
llevaba el premio!
Valeria, la hermana menor, que estaba un poquito celosa de la preferencia de
Sacha por Ludmila, le puso ciertos reparos al proyecto.
Adems, no se atrever dijo, como postrero y definitivo argumento. Es
demasiado tmido tu colegial!
Por qu no ha de atreverse, tonta?
Porque temer que le conozcan.
Le disfrazaremos tan bien, que ni el ms lince podr sospechar que es un
muchacho.
Bueno; pues disfracmosle.
Aquella tarde, las hermanas Rutilov le dijeron al colegial:
Te vamos a llevar al baile vestido de japonesita!
El colegial empez a saltar de alegra. La idea le pareca de perlas. Sera
delicioso embromar a toda la ciudad de aquel modo! Acept, desde luego, con la
condicin de que no se le dijese nada a nadie.
Tras largas deliberaciones se decidi disfrazarlo de geisha. Ludmila se puso en
seguida a trabajar. Utilizando como modelo los grabados de una revista, hizo en poco
tiempo un quimono de seda amarilla, forrado de tafetn rojo, muy largo y muy
amplio, con grandes flores exticas bordadas. Las otras dos hermanas confeccionaron
un abanico de papel japons, una sombrilla de seda rosa con caa de bamb y unos
minsculos y agudos zapatos de raso.
Slo faltaba la careta. De su confeccin se encarg Ludmila, y demostr en ella
verdaderas dotes de artista: la careta representaba un rostro delgado y gentil, de ojos
oblicuos y boca pequea, en la que se dibujaba una leve sonrisa. La peluca hubo que
encargarla a San Petersburgo; poda haberla hecho un barbero de la ciudad; pero era
de temer que lo contase luego.
La gran dificultad estaba en que Sacha slo les haca a las traviesas hermanas
visitas de cinco minutos, y no haba tiempo en tan breves entrevistas furtivas para
probarle el traje.
Te necesitamos le dijo una tarde Ludmila lo menos por una hora, nene.
Ya sabes que no me es posible
Pues tiene que srtelo!
Kokovkina me preguntara dnde haba estado
Hay una manera de que no te lo pregunte.
A ver! Dmela!
Arreglndotelas de modo que te crea ella en tu habitacin mientras ests t
aqu.
Eso es muy fcil de decir.
Y de hacer, infeliz! Esta noche, cuando Kokovkina se haya acostado, te
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escapas por la ventana Luego, entras por la ventana tambin.


Sacha encontr muy ingenioso el proyecto de Ludmila y lo realiz: aquella noche
se escap por la ventana, estuvo una hora larga en casa de Rutilov y se volvi a su
residencia estudiantil sin que se enterase nadie.

Varvara decidi tambin tomar parte en la fiesta.


Se compr una careta que representaba una faz sobremanera estpida y se hizo un
traje de cocinera.
No tena grandes esperanzas de alcanzar el premio. Pero todo poda ser
Gruchina, que tambin pensaba ir al baile, le anunci que se vestira de Diana.
Cmo! De perra?
No, mujer! Diana, aunque hay algunas perras que se llaman as, es el nombre
de una diosa antigua! contest Gruchina con aire de suficiencia.
La noche del baile, Varvara envolvi en un peridico su disfraz y se fue a vestir a
casa de su cmplice.
La toilette de la viuda era muy ligera: el pecho desnudo, la espalda desnuda, los
hombros y los brazos desnudos, la ropa interior, incluso las medias suprimidas;
sandalias, falda hasta la rodilla; el traje blanco, con cenefa roja de una tela tenue
y vaporosa.
Me parece dijo Varvara, sonriendo que va usted demasiado fresca.
Gruchina se mir al espejo, lanz una carcajada insolente y repuso:
As me dar el gusto de que todos los hombres me sigan!

Sacha estuvo durante unos das que no caba en s de gozo pensando en el baile de
mscaras: Era tan bonito su disfraz de geisha! Pero no tardaron en aminorar su
regocijo vivas inquietudes: no era una cosa balad el pasarse fuera de casa casi toda
una noche, sobre todo ahora, despus de las explicaciones con el director y
Kokovkina. Si su asistencia al baile se descubra, el escndalo sera formidable.
Seguramente le expulsaran del colegio.
No tena la conciencia tranquila. Antes era uno de los mejores alumnos; ahora
estudiaba menos y los profesores haban llegado a advertirlo.
Qu es eso, Pilnikov? le pregunt un da uno de ellos, un hombre muy
amable, extremadamente corts, no slo con las personas, sino hasta con los animales
. Hace algn tiempo que no trabaja usted con el celo que ha trabajado siempre
Estudio, seor profesor.
S estudia usted, pero no como antes La diferencia es muy visible.
Era la vspera del baile. Sacha decidi negarse a ir.
Slo faltaba que descubriesen mi calaverada! pens.
Pero Ludmila logr hacerle volver sobre su acuerdo a fuerza de caricias y dulces
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palabras.
A la noche siguiente, el colegial que a duras penas haba podido ocultarle su
turbacin a Kokovkina durante la cena se acost temprano para que la vieja no
sospechase nada. Cuando la oy retirarse a su cuarto se incorpor y se puso a
escuchar, atentsimo, dispuesto a echar pie a tierra en cuanto la oyese roncar.
Los ronquidos de la buena mujer no se hicieron esperar mucho. Sacha se levant,
se visti presuroso, abri sin ruido la ventana, y, despus de cerciorarse de que nadie
poda verle, salt a la calle.
Caa una menuda lluvia. Aunque la noche era muy oscura, temiendo ser
reconocido, se quit la gorra y las botas, las tir por la ventana a la habitacin y ech
a correr, destocado y descalzo.
As pensaba no se fijar nadie en m.

Valeria y Ludmila le esperaban vestidas de espaolas. Ludmila, con un traje de


colores chillones de seda y terciopelo; Valeria, con un traje negro de seda y encaje.
Dara se haba vestido como el ao anterior: de turca.
Cuando lleg, las tres hermanas pusironse a vestirlo, en lo que invirtieron mucho
tiempo. Lo que les cost ms trabajo fue colocarle la peluca.
Sera horrible que se le cayese! Deca Ludmila.
Al cabo consiguieron sujetrsela bien con unas cintitas.

El club cuyos salones se haban habilitado para el baile era un edificio de dos
pisos, rojo, parecido a un cuartel, situado en la Plaza Mayor.
El principal organizador de la fiesta haba sido el empresario y, al mismo tiempo,
actor del teatro local Gromov Chistopolsky.
La puerta de entrada del club estaba iluminada con numerosos farolillos de
colores. Ante ella se agolpaba la multitud, que acoga a las mscaras que iban
llegando con vayas tan ruidosas como poco ticas. El no poder ver a su gusto los
disfraces, ocultos casi por completo bajo los abrigos, la exasperaba.
A los guardias les costaba mucho trabajo mantener el orden. El jefe de la polica y
sus ayudantes estaban en el interior del edificio.
A cada mscara se le entregaban a la puerta dos tickets: uno rosa, para el mejor
disfraz femenino, y otro verde, para el mejor disfraz masculino. Esos tickets deban
entregrsele a la mujer y al hombre a quienes se considerase dignos del premio.
Desde luego puedo guardarme un ticket para m, verdad? le pregunt una de
las mscaras al taquillero.
Qu capricho ms raro!
No, no es capricho! Si en mi sentir, el mejor disfraz es el mo, por qu le he
de dar a otra mscara el ticket?
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Tiene usted razn!


Claro!
No pocas mscaras hicieron la misma consulta. El taquillero les contestaba:
Puede usted quedarse, si quiere, con los dos!

Peredonov estaba seguro de que el baile se haba organizado con el exclusivo objeto
de hacerle a l algn nuevo dao.
Tal vez sus enemigos hubieran acordado tenderle un lazo
Estuvo, durante unos das, cavilossimo, pensando si deba ir o no, y al cabo
determin ir. As le sera quiz ms fcil desbaratar los planes criminales de sus
enemigos. Mejor era salir al encuentro del peligro que volverle la espalda.
Y fue al baile desde luego, sin disfraz con su larga levita negra, que le daba
un aspecto imponente.

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XXVII

La

estancia en los salones, apenas comenzada la fiesta, no poda ser ms


desagradable. Los llenaba una multitud abigarrada en la que se adverta el principio
de la borrachera. El humo de las luces de los candelabros unos candelabros
enormes, pesados dificultaba la respiracin. Los feos y sucios cortinajes impedan
la renovacin del aire. No se poda andar sin tropezar a cada paso con la gente.
Se vean por todas partes hombres y mujeres disfrazados, que se esforzaban en
llamar la atencin de la concurrencia.
El notario Gudayevsky se haba vestido de indio; llevaba una careta de color rojocobre con rayas verdes, una chaqueta de cuero y unas botas altas de lo mismo y
numerosas plumas de gallo en la cabeza. Marchaba a travs de los salones a paso
gimnstico, agitando los brazos. De cuando en cuando daba saltos.
Su mujer se haba vestido de espiga. Llevaba un traje de retales verdes y
amarillos, al que haba cosido infinidad de espigas autnticas. La gente, para hacerle
rabiar, se las arrancaba, y ella se pona furiosa.
Cuidado con tocarme! Gritaba. Como empiece a dar bofetadas!
La gente, desternillndose de risa, la segua en grupos compactos.
De dnde has sacado tanta espiga? Le deca, arrancndole los gergicos
adornos.
Se ha pasado el verano contest una mscara robndolas en los trigales.
Sinvergenzas! Ruga ella.
Y la siega continuaba, activa y alegre.
Unos cuantos empleados pblicos, enamorados de Gruchina, que les haba
anunciado cmo iba a ir disfrazada, constituan su guardia de honor. No la perdan de
vista y acudan en su socorro en las circunstancias difciles. Recogan tickets para
ella, mendigndolos entre sus conocidos. A los ms tmidos se los arrebataban.
En poco tiempo consiguieron llenarse los bolsillos de los codiciados cartoncitos.
El triunfo de usted es seguro! Decanle a su dolo.
Ella consideraba ya suyo el abanico, que deba entregrsele a la mscara femenina
que reuniese ms tickets.
Pero otras seoras disfrazadas tenan tambin adoradores, parientes y amigos que
recogan para ellas cartoncitos rosa. Ellas mismas se los pedan a la gente.
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Dme usted su ticket! Suplicaban.


Qutese usted la careta para que yo vea si se merece! Les contestaban con
frecuencia.
Y a lo mejor les contestaban una barbaridad.
Una dama de aspecto triste, vestida de Noche un traje azul celeste tachonado de
estrellas y media luna de cartn en la frente, se acerc a Falastov, con voz
suplicante:
Dame tu ticket!
Djame en paz! contest l.
Qu mal genio tienes!
Y t qu frescura! Seguramente ni siquiera sabrs cmo me llamo, y me
tuteas.
La Noche se alej refunfuando. Era una mscara fea y pobre que no aspiraba a
obtener el premio. Su nica ambicin consista en reunir un puado de cartoncitos
para ensearlos en su casa. Y hasta este humilde sueo era para ella irrealizable!
La institutriz Skobochkina se haba vestido de oso: llevaba una piel y una cabeza
ursinos muy bien colocados. El disfraz no tena, a la verdad, nada de bello; pero
estaba muy en armona con su corpulencia y con su voz tonante. La zoolgica
mscara iba y vena con paso pesado a travs de los salones, lanzando aullidos tan
sonoros, que las luces temblaban en los candelabros.
Parece un oso de verdad! Exclamaban, al verla y orla, muchos
concurrentes.
Y le daban su ticket.
Otras seoras disfrazadas la miraban con mal disimulada envidia. Los amigos de
algunas de ellas organizaron un complot para despojarla de los cartoncitos color rosa.
Empezaron a seguirla, simulando una gran admiracin.
Es usted encantadora, seora osa!
Muchas gracias!
Y debe de gustarle a usted el vodka.
Por qu?
Porque a los osos les gusta mucho. No lo saba usted?
Lo ignoraba
Parece mentira! Para estar en su papel, se tomar usted una copita
La corpulenta institutriz no se atrevi a decir que no: quera conservar su
prestigio. Llevronla al buffet y la obligaron a beber, no una copita, sino varias.
Cuando comprendieron que empezaba a subrsele a la cabeza, la rodearon y le
quitaron casi todos los tickets.
Entre las mscaras masculinas llamaba la atencin un seor de elevada estatura
vestido de teutn antiguo. La concurrencia admiraba la atltica musculosidad de sus
brazos. Seguale un compacto grupo de seoras, hacindose lenguas de su robustez.
Es Bengalsky dijo alguien, al verle pasar.
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A los cinco minutos todo el mundo saba que era Bengalsky, un actor muy
estimado en la ciudad, y muchos concurrentes le dieron sus cartoncitos verdes.
Ms vale que se lleve el premio un actor decanse unos a otros que
cualquier zascandil.
El disfraz de Gruchina tuvo tambin xito, pero un xito de escndalo. Los
hombres la seguan, rindose a carcajadas y comentando su semidesnudez con chistes
groseros. Las mujeres, por el contrario, protestaban con tal indignacin, que el jefe de
polica se acerc a la viuda y le hizo la siguiente advertencia:
Seora, me permito aconsejar a usted que se abrigue un poco.
Por qu?
Porque va usted demasiado fresca.
Y eso le escandaliza a usted, verdad?
A m, no. Al contrario! repuso galantemente el jefe. A quien parece que
les molesta es a las seoras.
Yo a las seoras me las paso por debajo del sobaco!
S; pero, sin embargo
Sin embargo, qu?
Me permito rogar a usted que se cubra un poquito el pecho y la espalda,
aunque sea con un pauelo.
Y si no quiero?
Por qu no ha de querer usted?
Supngase usted que no quiero!
En ese caso, seora
Acabe usted!
Me vera en la triste necesidad
De echarme?
No; de echarla, no; de suplicarle que se fuera.
La viuda, furiosa, se dirigi al gabinete-tocador, donde, ayudada por una
camarera, se cubri un poco la espalda y el pecho.
Luego volvi al saln y, a pesar de todo, sigui llamando la atencin de la
concurrencia. Insolente, descocada, provocaba una hilaridad estrepitosa con sus
muchas bromas de mal gusto.
Cuando se cans de embromar a todo bicho viviente y de pedir tickets a diestra y
siniestra, se fue al buffet a robar bombones y frutas.
All se encontr a Volodin.
Mire usted! le dijo, por lo bajo, a los pocos instantes de entrar.
Y le ense, a hurto de la gente, un puado de bombones que haba cogido del
mostrador, aprovechando un descuido del encargado.
Media hora despus estaba borracha. Su manera de conducirse era
verdaderamente escandalosa: agitaba los brazos, gritaba, deca frases de doble
sentido
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XXVIII

Tal era el baile adonde llevaron a Sacha las hermanas de Rutilov.


Llegaron con l, en un coche de punto, cuando la fiesta estaba en su apogeo.
Su entrada en el saln levant un clamor admirativo. Sacha, con su traje de
geisha, produjo verdadero entusiasmo. La gente le rode en seguida, preguntndose
quin sera.
Ser la Kachtanova? dijo, envanecido por su anterior acierto, el concurrente
que haba reconocido a Bengalsky.
La Kachtanova era una actriz del teatro local, que tena muchos admiradores.
S, es la Kachtanova, es la Kachtanova! Se oy gritar por todo el saln.
Los compaeros de la actriz se sonrean. Estaban seguros de que la geisha no era
ella. Precisamente el da anterior haba cado enfermo su hijo.
Sacha, vindose objeto de la admiracin general, posedo por completo de su
papel, senta una especie de embriaguez, una excitacin deliciosa, y haca todas las
monadas, dengues y remilgos de una japonesita coqueta. Sus ojos brillaban con vivo
fulgor tras los agujeros del antifaz. Haca graciosas reverencias; prorrumpa, al or los
piropos que le echaban, en carcajadas argentinas; les daba en el hombro golpecitos
con el abanico a sus piropeadores, y de cuando en cuando cerraba y abra la
sombrilla.
El nmero de sus admiradores creca por momentos, y las mscaras femeninas de
ms relieve no tardaron en quedar relegadas a segundo trmino. Los tickets caan en
abundancia en la manecita abierta del colegial, que apenas tena tiempo de guardarlos
en los bolsillos de su quimono. Algunos seores que haban bebido demasiado en el
buffet, lo que se adverta en sus rostros enrojecidos y sus miradas turbias, le decan
galanteras de un verde subidsimo, que, por fortuna, l, en su relativa inocencia, no
entenda del todo.
Valeria estaba un poco celosa de su xito. Tambin a la linda muchacha le hubiera
gustado llevarse el premio, con tanto ms motivo cuanto que su disfraz de espaola
era muy bonito y muchos concurrentes le daban sus tickets. Su figura esbelta y gentil
contribua en gran parte a ello. Si no fuera pensaba por lo que hemos acordado,
el abanico acaso me lo ganara yo. Lo que las tres hermanas haban acordado era
cederle a Sacha cuantos cartoncitos recogiesen. La linda muchacha tena, pues, que
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renunciar, con harto dolor de su alma, a todo triunfo personal. Por qu se habra
comprometido? En una esquina del saln, Volodin, en medio de un corro de
hombres y mujeres, bailaba el trepak[3], zapateando y palmoteando con un
entusiasmo frentico. Los espectadores le acompaaban palmoteando tambin. Dos
de ellos, empleados de comercio a juzgar por su aspecto, salieron al centro del corro
y, ponindose en jarras, empezaron a bailar no menos fervorosamente. Los tres
bailarines armaban tal estrpito, que parecan un centenar.
Dos caballeros, en cuyas mangas se vean unas cintas rojas, que denotaban su
calidad de organizadores de la fiesta, se acercaron a ellos con no poca dificultad y les
rogaron que dejasen de bailar.
Volodin, respetuoso con todas las autoridades, obedeci sin replicar; pero los
otros protestaron.
Como hemos pagado la entrada, tenemos derecho a divertirnos!
Pero no a bailar el trepak, seores!
Es algn baile subversivo?
Es un baile que no est en el programa!
Vaya una razn!
No les convence a ustedes?
Qu ha de convencernos!
Lo sentimos mucho; pero no estamos dispuestos a discutir
Ni nosotros a dejarnos atropellar.
No es atropellarles, seores, el rogarles que respeten el programa.
A nosotros el programa nos importa un comino!
Los dos amantes del trepak se iban exaltando por momentos. La discusin
amenazaba convertirse en escndalo.
Seores, si no se reportan ustedes, habr que expulsarlos.
Expulsarnos?
S, expulsarlos. No estn ustedes dando motivo para otra cosa.
A ver quin es el guapo!
Momentos despus acudieron un oficial y dos agentes de polica, y los levantiscos
bailarines fueron expulsados. Peredonov, muy solemne con su levita negra, estaba
sentado en un rincn y miraba a la multitud con ojos severos. Cuanto ocurra en su
presencia parecale una fantasmagora estpida, absurda, incoherente; una especie de
pesadilla. Sin cesar pasaban por delante de l gentes vestidas de un modo
estrambtico y con la faz enmascarada, rindose, atropellndose, cambiando palabras
extraas. Todas le eran adversas y haban jurado perderle. Para algo se haban
enmascarado: as podran realizar a mansalva sus planes criminales.
Las hermanas Rutilov le vieron y decidieron divertirse un poco con l.
Primero se le acerc Ludmila, a la que no reconoci bajo su disfraz de gitana.
Buenas noches, chiquillo, alma ma, tesoro! le dijo la alegre doncella,
fingiendo la voz. Qu guapo eres! Quieres que te diga la buenaventura? A ver
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esa mano, querubn!


Vete al diablo! contest l encolerizado.
La gitana, al acercrsele inesperadamente, le haba dado un susto.
Vete al diablo! repiti furioso. Si sigues molestndome, llamar a la
polica!
No te pongas as, cachito de cielo!
Djame en paz! Lrgate!
Anda, hermoso, ensame la mano! Nada ms que un momento, tontn!
No me interesan tus predicciones! Si sigues molestndome!
Si supieras lo que estoy leyendo en esa carita de lucero!
No me importa! Si sigues
Estoy leyendo un porvenir que le dara envidia a un rey.
Cunto hablas!
Pero lo que hablo es el Evangelio, corazn!
Ya, ya
Como las rayitas de tu mano anuncien lo mismo que tu cara
Qu anuncia mi cara, parlanchna?
Que vas a ser rico, poderoso
Bueno; chame la buenaventura dijo Peredonov, presentndole abierta su
mano derecha a la gitana, animado por sus palabras; chamela, pero no mientas.
Dime la verdad.
Ludmila, luego de examinar detenidamente la palma de la mano del profesor, le
solt el horscopo siguiente:
Pobrecito mo, vidita, qu desgraciado eres! Por si no es bastante que vivas
como vives, rodeado de enemigos que te espan, te denuncian a las autoridades y te
tienden lazos, morirs lo mismo que un perro, en medio de la calle, el da menos
pensado.
Ah canalla! grit Peredonov, retirando la mano.
Adis, sol!
La gitana, lanzando alegres carcajadas, se perdi entre la multitud.
El profesor, aterrorizado, se enjugaba el fro sudor de la frente. La maldita
mscara habra dicho la verdad?
Pero el infeliz no tuvo tiempo de entregarse a sus tristes cavilaciones; apenas se
haba ido Ludmila, se le acerc Valeria. Sentse a su lado y le susurr casi al odo,
fingiendo la voz, como su hermana:

Soy la ms bonita
de las sevillanas,
las ms deliciosas
mujeres de Espaa,
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y con un buen mozo


como t, mi alma,
sueo a todas horas.
Vmonos a Espaa!

Djame en paz! grit el profesor, fuera de s, apartndose.


La joven acerc ms su silla a la que l ocupaba, le cogi una mano y prosigui:

El sol de Sevilla
mis besos inflama,
los aromatiza
la dulce fragancia
de los azahares
en la noche lnguida.
Tu mujer es fea,
da miedo mirarla,
parece una bruja,
mndala a hacer grgaras!
Sgueme a mi tierra!
Vmonos a Espaa!
Ven, que entre mis brazos
venturas te aguardan
dignas de los dioses!
Por qu las rechazas?

Peredonov empez a prestar odo al apasionado cuchicheo de la elegante espaola.


Acaso estuviera, en efecto, enamorada de l, como tantas otras mujeres. Acaso fuera
rica, noble
Tienes razn dijo al hablar as de mi mujer. Es verdad: parece una bruja, y
de buena gana la mandara a hacer grgaras; pero se quejara a la princesa y me
partira por el eje.
Qu iba a hacerte la princesa, tonto?
No darme la plaza de inspector!
Y qu? Que se la guarde!
Me es de todo punto necesaria!
La prefieres a mi amor, a mis besos?
Sin tus besos y sin tu amor podr vivir. Sin la plaza, no!
Pues eres un puerco, un imbcil, un sinvergenza! contest Valeria con la
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misma voz queda, susurrante, acariciadora.


Y desapareci entre la multitud, como haba desaparecido su hermana.
Peredonov pens: Es uno de mis enemigos. Acaso sea el diablo en persona.
La otra hermana, Daria, no embrom al profesor; pero embrom a Volodin. Con
mucho misterio le puso en la mano una cartita color rosa. El maestro de ebanistera la
abri, emocionado y lleno de impaciencia, y la ley, creyendo soar. Deca as:
Ven, amor mo, esta noche, a las doce, a la explanada de atrs del cuartel. Te
espero anhelosa. Tu G.
Ni siquiera le pas por la mente que aquello pudiera ser una burla; no le cupo la
menor duda de que una hermosa se haba enamorado de l, y esperaba impaciente la
hora de la cita. Quin sera?
Todas las mujeres de la ciudad cuyo nombre empezaba con G fueron desfilando
por su imaginacin.
Luego le ense a Rutilov la amorosa misiva.
T qu haras en mi lugar? le pregunt.
Acudir a la cita, hombre!
Acudir, eh?
Claro! Acaso te aguarde esta noche detrs del cuartel la felicidad de toda tu
vida!
No tanto!
No tanto? Quiz tu enamorada sea rica, muy rica, y quiera casarse contigo.
Para eso no me citara detrs del cuartel.
T qu sabes? Suponte que sus padres se oponen y que se ve obligada
Chico, tienes razn! No se me haba ocurrido a m eso. La cosa pudiera ser
ms seria de lo que parece.
Ve, tonto, ve! Sera una estupidez que no aprovechases la ocasin.
Ir, ir! dijo Volodin.
Pero luego lo pens mejor, y decidi no ir. Acaso se tratase de una celada. La
explanada de detrs del cuartel era uno de los sitios ms solitarios y peor alumbrados
de la ciudad.

El baile estaba ms animado a cada instante. Llenaba todos los salones una multitud
densa, compacta, agitada, excitada, gesticulante, gritadora; era casi imposible dar un
paso por las vastas estancias.
Afluan sin cesar nuevas mscaras.
Mirad! Mirad! Se oy gritar.
Todo el mundo volvi la cabeza hacia la puerta de entrada. Acababa de entrar una
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mscara, en torno de la cual se agolpaba la gente.


No est mal! Tiene gracia!
La mscara a quien se referan estas exclamaciones era un hombre flaco, muy
alto, con un largo capote viejo y sucio y una careta patilluda de expresin
terriblemente estpida. Llevaba una toalla al brazo, una palangana en una mano y un
pedazo de jabn en la otra. Cubra su cabeza un gorro con escarapela.
Yo crea que aqu haba unos baos[4] repeta sin cesar. He entrado a
baarme y me encuentro con que la gente est bailando en vez de lavarse. Y eso que
un lavadito no le vendra mal.
La concurrencia le aplauda y se rea mucho.
Es una stira explic alguien.
De qu? De los bailes? De los baos?
De las autoridades.
De dnde saca usted eso?
Creo que est bien a la vista! Qu significa, si no, la escarapela?
Ah! Tal vez No me haba fijado.
No le quepa a usted duda, es una stira poltica!
Volodin, que estaba junto al exgeta, se alej presuroso: toda crtica de las
autoridades le inspiraba un miedo cerval.
La nueva mscara eclips durante un rato a todas las dems.
ste se lleva el premio! Deca la gente. Vaya que se lo lleva!
El calor era insoportable. El baista se haca aire con la palangana.
Se asa uno en este establecimiento de baos! Deca, excitando la hilaridad
de sus numerosos admiradores.
Luego les alarg la palangana, en demanda de tickets, y reuni gran cantidad.
Peredonov, al verle pasar, se estremeci. Sobre uno de sus hombros haca
cabriolas el trasgo. Y lo ms extrao era que nadie se fijaba en el diablico ser. El s
se fijaba; el maldito le miraba con sus ojillos rutilantes y se rea. Hubo un momento
en que se hubiera dicho que iba a acometerle.

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XXIX

Se comenz, al fin, a contar los tickets obtenidos por cada uno de los aspirantes al
premio. El jurado, constituido por miembros del club, se encerr en un gabinete
contiguo a los salones.
Numerosos curiosos se agolparon a la puerta. Cesaron los gritos, las risas, las
bromas; la orquesta dej de tocar. Llena de impaciencia, la multitud esperaba el
veredicto.
El inesperado silencio alarm a Peredonov, que no se lo explicaba. Qu ha
sucedido? se pregunt aterrorizado. Qu fraguan? Qu traman?.
De pronto vio al trasgo pasar con la rapidez de un relmpago, fulgurantes los
ojos, lanzando un largo y leve silbo.
Se levant y busc el amparo de la multitud; en medio del gento, en el agobio de
las apreturas, se senta ms seguro. El silencio no dur mucho. La gente se cans
pronto de esperar y empez a protestar en voz alta.
Estn abusando de nuestra paciencia!
Se necesita frescura para hacernos esperar tanto!
Me dejo cortar la cabeza si los premios no se los dan a un actor y a una actriz!
Como si slo los actores tuvieran gusto!
Sera una injusticia!
Sera una injuria!
No lo toleraramos!
Son unos farsantes!
Muchos de los que protestaban no haban obtenido casi ningn ticket, y por
grande que hubiera sido su confianza en el jurado, no hubieran podido hacerse
ilusiones. Las seoras que se encontraban en esta situacin estaban furiosas y
tronaban contra el jurado, contra el club, contra los actores de ambos sexos y contra
el pblico, que no haba sabido apreciar el mrito de sus disfraces. Los que haban
reunido gran cantidad de tickets teman que no se efectuase como era debido el
escrutinio, y su excitacin superaba a la de los dems.
Por fin son un timbre prolongadamente, anunciando que el escrutinio haba
terminado.
Momentos despus se abri la puerta del gabinete y apareci el jurado en el
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umbral. Lo componan Avinovitsky, el fiscal, Veriga, el inspector de escuelas


primarias y tres miembros del club.
La emocin del pblico era enorme. Dirase que iba a decidirse el porvenir de la
humanidad. Reinaba un profundo silencio.
Avinovitsky pronunci con voz sonora y penetrante las siguientes palabras:
El premio para el mejor disfraz masculino, el lbum, le ha sido adjudicado al
seor vestido de teutn antiguo, que es el que ha obtenido mayor nmero de tickets.
El fiscal tom el lbum de manos de Veriga, y lanzando una mirada furiosa sobre
la multitud, como si se dispusiera a tirrselo a algn concurrente a la cabeza, aadi:
Seor teutn, acrquese!
La fornida mscara empez a abrirse paso a travs de la concurrencia. No era
empresa fcil: se le manifestaba una hostilidad agresiva. Algunos individuos no se
apartaban.
Haga el favor de no atropellarme! grit con acento quejumbroso la seora
del traje tachonado de estrellas y la media luna de cartn.
Esto es intolerable! protest otra mscara fracasada. Se figura que
porque se ha llevado el premio vamos a aguantar sus brutalidades!
Al menos poda ser un poco ms fino con las seoras! refunfu una dama a
quien el triunfador haba tenido que apartar con el codo.
Qu mal educados son estos actores! exclam otra dama.
Pero si no me dejan ustedes pasar! replic el teutn, haciendo visibles
esfuerzos para contener la clera.
Por fin, con no poco trabajo, logr acercarse a Avinovitsky, que le entreg el
lbum.
En el mismo instante la orquesta empez a tocar la marcha; pero los insultos y las
maldiciones de la multitud ahogaron sus triunfales sones. La gente rodeaba al teutn
con intenciones visiblemente hostiles, gritaba, aullaba.
Abajo la careta!
Que se la quite, que se la quite!
El teutn no contestaba. Hubiera podido con facilidad abrirse paso, para lo que le
sobraban puos; pero no quera servirse de la fuerza.
El notario Gudayevsky intent arrebatarle el lbum, sin lograrlo.
Abajo la careta! segua gritando la multitud.
Que se la quite, que se la quite!
Yo se la quitar! rugi alguien.
Y su mano violenta, sin que el teutn tuviera tiempo de evitarlo, se la arranc del
rostro.
La gente no se haba engaado: la fornida mscara era, en efecto, el actor
Bengalsky.
Pues bien, soy Bengalsky! profiri mirando con clera a la multitud.
Quin me ha dado los tickets sino vosotros?
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Mentira! Mentira! Todos, no!


La mayora los traa usted en el bolsillo!
Qu duda cabe?
Como si no conociera una a los actores!
Buenos pjaros estn!
Son capaces de todo!
Bengalsky grit, rojo de ira:
Es una infamia lanzar esas acusaciones! Se puede contar el nmero de los
concurrentes y el de los tickets
Fuera, fuera!
Seores, clmense! dijo Veriga. Les aseguro que se ha procedido, por
parte de todos, con la mayor correccin. El nmero de tickets corresponde al nmero
de concurrentes.
Fuera, fuera!
Por fin, con mucho trabajo, los miembros del club lograron poner un poco de
orden. Contribuy mucho a que la gente se aquietase la curiosidad que despertaba el
veredicto relativo al premio femenino.
El inspector de escuelas primarias, cuando se lo permiti el silencio del pblico,
habl de esta manera:
Seores: el premio para el mejor disfraz de mujer le ha sido adjudicado, en
virtud del nmero de tickets obtenidos, a la seora vestida de geisha. Seora geisha,
acrquese usted: el abanico est a su disposicin. Seores, tengan la bondad de
dejarla pasar
La orquesta empez de nuevo a tocar la marcha de honor.
Sacha, turbadsimo, temeroso, de buena gana hubiera huido; pero era imposible.
Alguien le empuj hacia delante. Momentos despus, el colegial se encontraba ante el
jurado. Veriga, sonriendo amablemente, le entreg el abanico. Haba que dar las
gracias El colegial hizo una graciosa reverencia, balbuci algo ininteligible y se
dispuso a retirarse. Ms, en aquel momento, estall una tempestad de gritos furiosos
y se vio rodeado de gentes en actitud nada pacfica, envuelto en un torbellino de
hombres y mujeres iracundos.
Intent en vano abrirse paso hacia la puerta: el muro de seres humanos que le
circundaba era infranqueable.
Se oan por todas partes gritos belicosos e injurias.
Abajo la careta!
Que se la quite!
No la dejis escapar!
Arrancadle la careta!
Quitadle el abanico!
Es la Kachtanova. La comicucha
Esa indecente trastornadora de maridos!
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Qu escndalo!
La muy suripanta!
No debemos tolerarlo!
Los hombres son tontos!
Los seores del jurado le debern favores!
Es muy posible!
La seora Gudayevsky, vestida de espiga, era una de las mscaras ms
enfurecidas. No contenta con insultar de un modo brutal a la geisha, se lanz contra
ella con los puos cerrados.
Sacha haca desesperados esfuerzos para ganar la puerta.
La agresividad de la concurrencia a cada momento era mayor. Aquellos salvajes
le arrebataron el abanico y lo hicieron mil pedazos. Luego decidieron arrancarle la
careta, en vista de que l se negaba a quitrsela. Ni las hermanas Rutilov ni los
miembros del club podan llegar a su lado para defenderle, a pesar de sus tenaces
tentativas. Hbil, fuerte, se defenda l mismo, dando a diestra y siniestra araazos y
puetazos, sin dejar un momento de sujetarse con una mano la careta. La sola idea de
que lo desenmascarasen y lo reconociesen le inspiraba un terror indecible.
Uno de los que atacaban recibi en pleno rostro un magnfico puetazo y empez
a echar sangre por las narices.
Mal rayo te parta! gimi.
Aquello acreci la furia de la multitud.
Hay que escarmentar a esa sinvergenza! vocifer Gruchina.
Y parapetndose detrs de Volodin, alarg el brazo y le dio un pellizco feroz a la
supuesta actriz.
Un jovenzuelo se agarr a una manga del quimono y la desgarr de arriba abajo.
Sacha grit:
Socorro!
Pero nadie pudo acudir en su ayuda, y sigui combatiendo l solo con la multitud
vil y cobarde.
Manos innobles y brutales se complacan en hacerle nuevos desgarrones en el
traje, y por algunos sitios se le vea ya la carne. Ludmila y Dara intentaban llegar
hasta l y tambin fueron agredidas.
Volodin, borracho perdido, le atacaba con terrible saa, aullando y gesticulando.
La supuesta actriz no le inspiraba la menor malquerencia; a l le tena sin cuidado el
que le hubieran adjudicado el premio; ms aquel escndalo le diverta, y gozaba en
extremo contribuyendo a su magnitud en la medida de sus fuerzas.
Al darle un tirn de una manga al colegial se qued con ella en la mano.
Mirad qu guapo estoy! grit, colocndosela en la cabeza a modo de
turbante.
Y se dirigi, dando saltos, a la ventana, desde cuyo hueco contemplaba
Peredonov la brbara escena.
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El profesor le mir con ojos espantados, como si viese a Satans brotar de las
entraas de la tierra. Lo que ms le asust fue la tela con que acababa de tocarse.
El principio del fin!, se dijo, sintiendo que el corazn cesaba de latirle.

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XXX

El colegial consigui al fin, merced a casi sobrehumanos esfuerzos, zafarse de la


multitud y salir corriendo al pasillo.
Algunas seoras corrieron en pos del fugitivo; la seora Gudayevsky logr darle
alcance y asirle un pliegue del quimono. l le asest un puetazo en la cabeza; pero
en aquel momento llegaron otras de sus perseguidoras y empezaron a maltratarle. El
pobre muchacho, agotadas las fuerzas, desesperado, llorando de rabia, no saba ya
cmo librarse de aquellas arpas.
Por fortuna, en tan crtico instante, apareci en el corredor el actor Bengalsky, de
vuelta de su casa adonde haba ido a despojarse de su disfraz y ponerse su traje
ordinario. Con el poderoso auxilio de sus puos se abri paso hasta Sacha. Lo cogi y
levant como una pluma, y con l en los brazos volvi a abrirse paso a travs de la
aglomeracin de furias, y se dirigi a una puertecita que daba al comedor.
La multitud, al ver que se le escapaba su presa, se puso ms furiosa an.
Canalla! Sinvergenza! Le gritaban a Bengalsky.
Y le pegaban puetazos en la espalda, le silbaban; pero l segua su camino, con
Sacha en los brazos, como un oso acosado por una jaura.
No os permitir maltratar a una mujer! Gritaba. Podis hacer lo que
queris; pero eso no os lo permitir!
Que se quite la careta! Aullaban las seoras.
No tienen ustedes derecho a exigirle eso a ninguna mscara!
Se la quitaremos nosotras!
Eso sera una infamia y no lo harn ustedes!
El actor, perseguido por la multitud, lleg a la puertecita del comedor, adonde
acudieron en su socorro numerosos miembros del club, con Veriga a la cabeza.
Seoras, de aqu no pasan ustedes! dijo, con tono resuelto, el inspector.
La seora Gudayevsky, sin embargo, intent pasar; pero l la detuvo con una
mirada severa y amenazadora.
Bengalsky atraves el comedor y penetr en la cocina, donde se le proporcion
un gabn para Sacha, a quien dej en tierra por fin.
Con esto le dijo, ayudando a ponrselo podr usted salir a la calle sin
temor de que la reconozcan.
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En seguida bajaron ambos por la escalera de servicio, mal alumbrada y sucia, a


una calleja oscura, en cuya medrosa soledad respir Sacha el aire fresco de la noche
con un placer inenarrable.
Cuando los miembros del club consideraron que los fugitivos haban tenido
tiempo de evadirse, se retiraron de la puertecita. La multitud se precipit en el
comedor, de donde pas a la cocina; pero en vano busc a la geisha: haba
desaparecido.

Ahora lo ms prudente le dijo Bengalsky al colegial sera que se quitase usted


la careta. Puede usted contar con mi discrecin
Quin ser pensaba esta mujer cuya asistencia al baile ha estado a punto
de provocar una tragedia?.
l saba que no era la actriz Kachtanova, como crea en el club todo el mundo.
Sacha se quit la careta.
El actor le mir y se encogi de hombros. No recordaba haber visto nunca aquel
rostro moreno, en el que se pintaban, a la vez, el espanto y la alegra de haber
sorteado un gran peligro; aquellos ojos negros que brillaban como dos ascuas en la
oscuridad
No encuentro palabras murmur Sacha con que expresarle a usted mi
agradecimiento! Sin su intervencin sabe Dios lo que hubiera sido de m!
Pero usted se defenda como una leona!
Haca lo que poda
Que no era poco, eh? Porque hay que reconocer que el valor, en usted, va
acompaado de una fuerza bastante regular.
Pues, a pesar de todo eso, si usted no acierta a volver al club esta noche Qu
gente ms salvaje!
Bengalsky se preguntaba quin sera aquella muchacha tan brava y tan
interesante. l conoca a todas las seoras y seoritas de la ciudad Deba de ser
forastera y llevar all poco tiempo. De dnde sera? Aquella tez, aquellos ojos eran
meridionales, dignos de una espaola o de una italiana Pero ella era rusa, no caba
duda. Su acento no tena nada de extranjero. Qu profunda y deliciosamente
femenina deba de ser, a pesar de su valenta y de sus buenos puos! Haba estado
adorable en su papel de geisha! En sus gentilezas y donaires de mscara traviesa
haba sabido poner toda la inquieta e ingrvida coquetera, toda la blanca y exquisita
perversidad de una figulina de amor. Para eso se necesitaba ser muy mujer.
Debe usted estar en la calle lo menos posible dijo el actor. Es peligroso.
Quiere usted decirme su direccin? Tomaremos un coche.
La linda geisha le mir con espanto.
Es imposible! balbuci. Lo siento mucho; pero no puedo decirle mi
direccin por nada del mundo. Adems, ya se me ha pasado el susto y puedo ir sola
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a casa.
Pero cmo va usted a ir sola y a pie, con esos zapatos japoneses? Tiene usted
que ir en coche. Yo la llevar.
No, se lo ruego; djeme! En un momento estoy en casa. No me pasar nada.
No, no puedo abandonarla a usted Le doy mi palabra de honor de que ser
discreto. Nadie sabr nunca por m Si va usted a pie y cae enferma, tendr yo la
culpa!
No se preocupe usted no caer enferma.
Adems, esos salvajes son capaces, si dan con su pista, de perseguirla por las
calles. Ya los conoce usted!
S, son terribles! contest Sacha con las lgrimas en los ojos.
Y, tras una corta vacilacin, aadi:
Bueno; llveme usted a casa de Rutilov; dormir all esta noche.
Bengalsky detuvo el primer coche de punto que pas. Subieron. El actor, a la
dbil luz de los faroles, mir con fijeza el rostro de la geisha. Encontraba en l algo
extrao. Sacha se turb y volvi la cabeza a otro lado.
El actor empez a concebir ciertas sospechas. Se acord de las habladuras que
circulaban por la ciudad respecto a Ludmila y Sacha Pilnikov.
Ahora pens me explico que la linda geisha duerma en casa de Rutilov.
Al pasar el coche por delante de un reverbero, pudo, al cabo, ver bien la cara de la
extraa mscara.
Calla! dijo en voz baja, para que no le oyese el cochero. T no eres una
mujer, hermosa geisha, eres un muchacho!
Por Dios suplic Sacha, plido de horror, no me pierda usted!
Y junt las manos y las levant, en un ademn implorante.
El otro lanz una alegre carcajada y se apresur a tranquilizarle.
No tengas miedo, tonto, te guardar el secreto!
No se lo dir usted a nadie?
Como si no supiera nada!
Oh, muchas gracias!
Pero se necesita, para lo que has hecho, una osada!
Si yo hubiera sabido lo que iba a sucederme
Y en tu casa no descubrirn tu escapatoria?
No. Si usted no lo cuenta, nadie se enterar.
Cuntas veces voy a decirte que puedes confiar en m? Ser mudo como una
tumba. Yo tambin he sido muchacho y he hecho muchas barrabasadas. No tengas
cuidado, amiguito!

Entre tanto, en el club, la gente se haba apaciguado. Pero la tranquilidad no dur


mucho. Cuando era mayor la animacin, cuando la alegra de las mscaras era ms
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ruidosa, ocurri algo tan inesperado como horrible.


Mientras la geisha luchaba desesperadamente con la multitud, el trasgo se
deslizaba por entre las piernas de Peredonov y no le dejaba tranquilo un instante. De
cuando en cuando brincaba a los candelabros, se encaramaba al techo y, desde all,
saltaba al suelo. A veces se suba a los hombros de los concurrentes y clavaba en el
profesor una mirada fascinadora, provocativa y burlona.
Peredonov maldeca a aquel ser odioso, que le torturaba con tanta crueldad;
maldeca a la multitud, compuesta de mortales enemigos suyos; maldeca al club,
donde sucedan cosas tan terribles y extraas.
Una idea insensata y atroz se le ocurri de pronto: si le prendiese fuego a aquel
edificio siniestro, si lo convirtiese en una inmensa hoguera, se salvara. En el
incendio pereceran el trasgo, Volodin y todos sus dems enemigos. S, era la nica
salvacin! Habra que incendiar el club! Era una triste, pero imperiosa necesidad.
Se levant y pas a un saloncito contiguo, a la sazn desierto. Luego de mirar en
torno suyo, para cerciorarse de que no le acechaba nadie, encendi una cerilla, se
agach, la acerc a la orla inferior de una cortina y esper a que el lienzo comenzase
a arder. Momentos despus, el trasgo, en figura de llama, y chillando como una rata,
trep a lo alto de la cortina, gil y rpido.
Peredonov, entonces, sali de la desierta estancia y cerr la puerta. Nadie le haba
visto ejecutar el acto criminal.
Fuego! Fuego! Se oy gritar, a poco, en la calle.
Algunos transentes, viendo salir llamas por las ventanas del saloncito, daban la
voz de alarma.
Fuego! Fuego en el club!
La alegre multitud, presa de un terror loco, huy torrencialmente por todas las
puertas. Un cuarto de hora despus arda el edificio entero, como una antorcha
gigantesca.

Al da siguiente no se hablaba en la ciudad ms que del incendio y del escndalo


provocado por la geisha.
Bengalsky cumpli su palabra y no le cont a nadie el donoso final de su aventura
con la mscara.
Sacha, cuando el fornido actor lo dej en casa de Rutilov, se despoj a toda prisa
del disfraz, se transform en el muchachuelo descalzo de algunas horas antes, corri a
su hospedaje, entr por la ventana en su cuarto y se meti tranquilamente en la cama.
En aquella ciudad donde la gente viva como en casas de cristal, donde los
menores detalles de la vida ntima de todo vecino eran pblicos, donde nadie poda
hurtar nada a la curiosidad insana y malvola de los dems, la correra nocturna del
colegial permaneci siempre ignorada, envuelta en un profundo misterio.

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XXXI

Catalina Ivanovna Pilnikova, la ta y tutora de Sacha, recibi dos cartas: una, del
director, y otra, de la seora Kokovkina. Lo que se deca en ellas la llen de angustia:
Sacha se haba echado a perder. La buena seora decidi ponerse inmediatamente en
camino. Haba que apartar del borde del abismo a la inexperta criatura.
Con un tiempo endiablado, dejando a merced de las sirvientas su casita aldeana,
sali aquella tarde para la ciudad.
Sacha, que la quera mucho, la acogi con gran alegra. Ella, aunque iba dispuesta
a armarle un escndalo en cuanto lo viese, no pudo, en el primer momento, dirigirle
ninguna palabra severa: el regocijo y la ternura con que el colegial salt a su cuello y
le bes las manos, la desarmaron.
Tita querida, qu bien has hecho en venir! Gritaba el muy tuno. Tena
unas ganas de verte!
Y contemplaba con filial arrobo la faz redonda y sonrosada de su ta, y sus ojos
azules, cuya expresin benigna trataba ella de tornar dura y spera.
No te alegres tanto! contest la dama. He venido a reirte.
Reme lo que quieras, tita querida! dijo el colegial con el tono y el gesto
tranquilos de un nio de conciencia pura, que no tiene nada que temer. Por eso no
ser menor mi alegra!
Eres muy zalamero, Sacha; pero no estoy contenta de ti!
Porqu, ta?
Porque he sabido cosas tuyas horribles.
De veras?
S, hijo mo; cosas horribles!
Sacha puso la cara de asombro de un nio inocente, para quien las cosas
horribles no pueden ser sino asesinatos, incendios, sacrilegios y otras atrocidades.
Ah, ya caigo! exclam, cuando su tutora se dispona a concretar sus
acusaciones.
Sabes a lo que me refiero?
Me lo figuro! Hay en el colegio un profesor, el seor Peredonov, que est loco
y que invent hace ya tiempo que yo era una muchacha vestida de hombre Ahora
le ha dado por decir no s qu tonteras de las seoritas Rutilov y de m. El director
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me llam el otro da a su despacho y me sermone por mis visitas a esas seoritas.


Como si yo fuese a casa de Rutilov a robar!
La seora Pilnikov escuchaba tan ingenuas, tan infantiles explicaciones, y se
deca: Esta criatura sigue igual de inocente que cuando vino de la aldea. Es el Sacha
de siempre. Y no comprenda cmo se le poda suponer capaz de las pecaminosas
precocidades que se le achacaban. Acaso estara ya tan corrompido que simulara la
inocencia para que le creyesen vctima de una calumnia? Sera posible que aquellos
ojos, aquella voz, aquel rostro mintiesen?
La buena seora se encerr con la vieja Kokovkina y tuvo con ella una larga
conferencia. Despus, triste y perpleja, se fue a casa del director.
Su conversacin con el seor Jripach desvaneci todas sus dudas. Volvi a casa
de Kokovkina llorando, convencida de que su sobrino no era ya, ni muchsimo
menos, como ella se haba figurado, el Sacha de siempre.
Parece mentira! le dijo. No slo haces cosas horribles, que deban
avergonzarte, sino que, adems, eres un embustero, un hipcrita.
l lloraba a lgrima viva y segua manifestando el asombro de un muchachito que
no sabe de qu se le acusa.
Yo no he hecho ni hago nada malo con las seoritas Rutilov aseguraba.
Todo lo que te han contado es mentira.
Qu inters puede tener nadie en hacer creer eso de ti?
No te he dicho que lo ha inventado todo el loco de Peredonov?
La seora Pilnikov no crea ya nada de lo que su sobrino deca. Sigui rindole y
llorando como una Magdalena.
Te voy a dar una paliza le amenaz con voz plaidera que te va a dejar
para toda la vida recuerdo de m, pcaro!
Yo no he hecho nada malo, tita!
Habrse visto hipcrita? Cualquiera que no conociese su vida y milagros le
tomara por un querubn, por un santo
Te juro que todo es una pura invencin, una calumnia infame!
Los sollozos entrecortaban la voz del colegial. Su ta, severa, implacable, como
un juez que no se deja impresionar por las lgrimas, se levant y puso fin al luctuoso
dilogo con estas palabras:
Hasta luego! Voy a hacerles una visita a las seoritas Rutilov.

La buena seora, mientras esperaba en la sala a las hermanas del currutaco profesor,
perdi no pocos de sus bros. Haba ido con la firme decisin de hacerles a las tres
muchachas reproches crueles y hasta llevaba preparadas una porcin de frases duras.
Pero el aspecto plcido y coquetn de la estancia le inspiraba dudas en lo referente a
la culpabilidad de las acusadas y aplacaba su clera.
La sala, elegantemente amueblada y decorada, denotaba la innata distincin de las
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jvenes. Sobre algunas butacas se vean bastidores con primorosos bordados sin
acabar. Los cuadros, las plantas, los bibelots eran de un buen gusto exquisito. Todo
estaba limpsimo. Haba all un no s qu de casa seria y honorable. Es posible
se preguntaba la seora Pilnikov que unas muchachas distinguidas, bien
educadas, de una refinada cultura se complazcan en pervertir a un colegial?.
A medida que su espera en aquella sala se prolongaba, iba inclinndose a creer
que lo que le haban contado careca de fundamento, era una fantasa absurda. Quiz
Sacha dijera la verdad cuando aseguraba, con las lgrimas en los ojos, que no haba
nada de malo en sus relaciones con las seoritas Rutilov. Acaso fuera cierto que se
limitaban a recitar versos, a charlar, a bromear, a solazarse, en fin, de un modo
inocente. Si la seora Kokovkina haba sorprendido a Sacha vestido de mujer una
tarde en la habitacin de Ludmila, l haba explicado que se trataba del ensayo de una
funcin de aficionados, en la que se le haba asignado un papel de muchacha.
La visita de la seora Pilnikov asust mucho a las tres hermanas. Se habr
enterado pensaron de la escapatoria de Sacha y de lo que le pas en el baile?.
Pero no tardaron en cobrar nimos: sabran, de seguro, salir triunfantes de la prueba.
Antes de acudir a la sala se reunieron las tres en la habitacin de Ludmila, donde
deliberaron durante largo rato, en voz baja, como si temiesen que la seora Pilnikov
pudiera orlas:
Vamos! dijo, por fin, Valeria. No es corts hacerla esperar tanto tiempo.
No importa contest Dara. Al contrario, conviene que se le enfre un poco
la sangre. As no caer sobre nosotras con tanta violencia.
A los pocos momentos entraron en la sala, perfumadas con finas esencias,
coquetonamente vestidas, tranquilas, alegres, y la estancia se llen al punto de la
deliciosa msica de sus risas y de la cristalina algaraba de su charla.
La seora Pilnikov las escuchaba y las contemplaba encantada.
Y hay quien considera capaces a estas criaturas pensaba de tales horrores!
A los seores pedagogos se les ocurren a veces unas cosas!.
Pero luego se pregunt si las tres hermanas no estaran representando una
comedia, hacindose, para engaarla, las infantiles, las ingenuas. Sera ms prudente
desconfiar un poco. Se mantendra grave, severa, y no se dejara engaar.
Les ruego a ustedes, seoritas, que me perdonen el haber venido a su casa sin
tener el gusto de conocerlas dijo, esforzndose en hablar con la mayor sequedad
posible. La necesidad de pedirles ciertas explicaciones
Las jvenes fingieron no haberse dado cuenta de que se trataba de un asunto
grave, y siguieron muy amables con ella.
Estamos a su disposicin, querida seora! No estara usted mejor en esa
butaca?
Quin de ustedes tres? inquiri, confusa, la ta de Sacha, no sabiendo
cmo entrar en materia.
No encontraba palabras con que terminar la pregunta. Ludmila, con la corts
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solicitud de una amable ama de casa que acude en socorro de su visitante al verle en
una situacin embarazosa, pregunt, sonriendo:
Quiere usted saber quin de nosotras tres es la ms amiga de su sobrino,
verdad?
S, en efecto
La ms amiga soy yo. Es tan bien educado y de unos gustos tan finos, que me
encanta charlar con l.
Es un chiquillo tan simptico! dijo a su vez Dara, segura de que el
cumplimiento halagara mucho a la dama.
S, es una criatura encantadora! confirm Valeria. Y muy inteligente!
La seora Pilnikov haba comprendido, de pronto, que no tena nada concreto que
reprocharles a las amables jvenes, y estaba a cada momento ms arrepentida de
haber ido a pedirles, como les haba dicho, ciertas explicaciones. Qu
explicaciones iba a pedirles? Qu acusaciones poda formular contra ellas? Qu
crmenes haban cometido?
No considero necesario advertirles a ustedes balbuci, turbadsima que yo
las creo; pero me han contado unas cosas
Ah! Ya me figuro cul es el asunto de que quiere usted hablarnos la
interrumpi Dara. Sin duda, han llegado a sus odos las estpidas invenciones del
seor Peredonov! Sabr usted que est loco
S; creo haber odo
Completamente loco, seora! Con decirle a usted que el director le ha
suplicado que deje de ir al colegio
Pobre hombre!
El director ha dirigido un oficio al Ministerio de Instruccin Pblica solicitando
que se le someta a un reconocimiento psiquitrico Padece mana persecutoria.
Qu horror! Pero perdone usted; no se trata del seor Peredonov, sino de mi
sobrino. Personas que merecen crdito me han asegurado que ustedes, perdonen la
expresin, le pervierten
La ta de Sacha se arrepinti al punto de haber pronunciado esta palabra. He ido
demasiado lejos pens. No deba haber sido tan explcita.
Las tres hermanas se miraron, pintados en el rostro un asombro y una indignacin
tan bien fingidos, que la buena seora acab de desconcertarse. Muy coloradas,
prorrumpieron las tres a la vez en exclamaciones de clera:
Eso es demasiado!
Qu atrocidad!
Qu infamia!
Luego, Dara se encar con la seora Pilnikov, y poniendo en su acento una
frialdad glacial, habl de esta manera:
Seora: deba usted medir un poco sus palabras. Antes de formular acusaciones
tan graves hay que cerciorarse de que son fundadas. Se trata nada menos que de
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nuestra reputacin, de nuestro honor


Me hago cargo, seora dijo a su vez Ludmila, con el tono de una persona
justamente ofendida, pero que sabe perdonar, del estado de su alma. Usted quiere
mucho a Sacha, le adora; slo piensa usted en hacer de l un hombre digno, honrado,
y de pronto le cuentan a usted esos horrores! Es natural que pierda usted los
estribos. A qu madre, pues Sacha es para usted un hijo, no le pasara lo mismo?
Una cosa tan inocente como nuestro cario a su sobrino que es un muchacho
encantador y se gana las voluntades, ha servido de base para que los murmuradores
de esta ciudad abominable se forjen todo un crimen. Si usted conociera a esa gentuza
no le dara ninguna importancia a sus habladuras
S, es una gente repugnante! murmur Valeria, estremecindose de pies a
cabeza como al contacto de algo impuro.
Adems propuso Daria, puede usted preguntarle a Sacha; es demasiado
franco, demasiado ingenuo, demasiado nio para engaarla. Es asombroso lo nio
que es an, lo puro, lo candido. Y pensar que hay gente capaz de sospechar!
Vivimos en un nido de vboras! Ni un santo se librara aqu de las ms infames
calumnias.
Las tres hermanas mentan con un aplomo tal, que era imposible no dar crdito a
sus palabras. La mentira, a veces, posee ms apariencias de verdad que la verdad
misma, inverosmil a menudo.
S, lo confesamos continu Daria tras un corto silencio, vena a casa con
frecuencia, quiz con demasiada frecuencia. El pobre muchacho prefera nuestra
conversacin a los juegos brutales de sus compaeros. Desde hace algn tiempo
apenas viene. Si las habladuras siguen, nos veremos en la precisin de dejar de
recibirle Lo sentiramos mucho; pero hgase usted cargo; se trata de nuestro
honor, sin mancha hasta ahora.
Esta misma tarde ir a ver al seor Jripach dijo Ludmila. l ha sido, sin
duda, quien le ha contado a usted esa atrocidad. No estoy dispuesta a tolerar!
El seor director interrumpi la ta de Sacha se ha limitado a lamentarse
de que circulen por la ciudad esos rumores, con los que pierde mucho el prestigio
del colegio No me ha dicho que sean verdicos.
Ve usted? grit con alegra Ludmila. El propio director opina que se trata
de una calumnia. Es demasiado inteligente para suponer otra cosa. Nos conoce y, lo
que es an ms importante, conoce a la gente de esta ciudad.
La seora Pilnikov escuchaba a las tres hermanas y se senta a cada momento ms
confusa. A medida que oa las protestas de las lindas jvenes iba afirmndose en la
idea de que toda aquella historia era una estpida invencin de los desocupados de la
ciudad, sin fundamento alguno. La prueba era tena razn la gentil amiga de Sacha
que el propio director no pareca darles crdito, y slo por lo que tenan de
daosos para el prestigio del colegio se preocupaba de ellos.
Ludmila, Dara y Valeria siguieron protestando durante largo rato contra la
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infame calumnia, como actrices hbiles y concienzudas. Parecan tan dolorosamente


sorprendidas ante la terrible acusacin y tan indignadas, que se necesitaba ser de
piedra para no conmoverse oyndolas.
A fin de convencer definitivamente a la seora Pilnikov del carcter puro e
inocente de sus relaciones con Sacha, manifestaron la intencin de contarle, sin
omitir detalle, cmo pasaban el tiempo cuando el colegial iba a verlas. Pero, despus
de algunas tentativas no muy afortunadas, desistieron de su propsito: no era posible
recordar, como si tuvieran importancia, una infinidad de detalles minsculos, a los
que nunca se les haba concedido ninguna.
La ta de Sacha acab por convencerse de que aquellas lindas seoritas, tan bien
educadas, tan distinguidas, eran vctimas de un innoble falso testimonio.
Al irse, las abraz a las tres y les dijo:
Veo que son ustedes unas excelentes muchachas a quienes no se les puede
reprochar nada. Debo confesarles que, antes de conocerlas, mi concepto de ustedes
era muy distinto.
Las tres hermanas se echaron a rer.
Me lo figuro contest Ludmila.
Parece mentira que haya lenguas tan venenosas.
Como no nos tratamos con ella y no le ocultamos nuestro desprecio, cierta
gente de esta ciudad se venga de nosotras desollndonos vivas.
Cuando lleg a casa de Kokovkina, la seora Pilnikov se limit a decirle a Sacha:
Hola, granuja!
El colegial, confuso, inquieto, no se atrevi a mirarla de frente.
La buena seora volvi a encerrarse con Kokovkina y celebr una nueva
conferencia con ella. Maana pens, cuando la hubo terminado ir otra vez a
casa del seor Jripach.

Ludmila se le adelant y fue aquel mismo da a ver al director. Luego de charlar en la


sala unos cuantos minutos con su mujer, se levant y dijo:
Quiere usted pasarme al despacho de su marido? Esta visita es para l. Tengo
que hablarle de un asuntillo.
Su conversacin con el seor Jripach fue muy animada, con tanto ms motivo
cuanto que los dos interlocutores eran en extremo parlanchines. Ludmila estuvo
elocuente, persuasiva. Hizo enrgicas protestas de inocencia, habl largamente del
carcter de sus relaciones con Sacha.
No se trata de m deca. Todas esas habladuras me hubieran tenido en
absoluto sin cuidado, a no ser por ese pobre Sacha Pilnikov, a quien la gente se atreve
a acusar de semejantes ignominias. Mi crimen consiste tan slo en haberle
manifestado cierto cario. Mis hermanas y yo cremos poder reemplazar, en cierto
modo, a la familia de que el pobrecito carece. Adems, es tan simptico, tan dulce,
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tan ingenuo, que es imposible no quererle.


La emocin lleg a hacerle llorar; trmulas lagrimitas empezaron a deslizarse por
sus mejillas sonrosadas.
S, lo confieso; le quiero como a un hermanito. l tambin me quiere como a
una hermana mayor
No hay nada reprobable en eso
La gente sin corazn, sin nobleza de alma puede encontrarlo pecaminoso.
El director, visiblemente turbado, trat de tranquilizar a la joven.
Clmese, querida seorita! Lbreme Dios de poner en duda la nobleza de los
sentimientos que le inspira a usted ese nio. Bien s que usted y sus hermanas son
unas muchachas bien educadas, distinguidas Siempre lo he afirmado!
Es monstruoso, s, seor; monstruoso el suponer que yo
Crame usted, seorita; yo nunca he dado odo a esas habladuras Me he
considerado, eso s, en el deber de noticiarle a la seora Pilnikov que su sobrino
andaba en lenguas; pero no he formulado la menor acusacin contra usted. No debe
usted, pues, tomar la cosa por lo trgico.
A pesar de estas explicaciones, Ludmila no depona su actitud de virgen
calumniada, y segua vertiendo lgrimas.
Quiere usted decirme pregunt con acento de dulce reproche, qu hay de
malo en que haya despertado en nosotras cierto inters ese pobre nio, brutalmente
ofendido por Peredonov, el loco peligroso, contra toda prudencia no encerrado an?
Se interrumpi breves instantes para enjugarse las lgrimas, y prosigui:
Acaso no se da usted cuenta de que Pilnikov es un nio puro, sin malicia, de
que se necesita ser un monstruo para acusarle de ciertas cosas? Slo seres como
Peredonov son capaces de propalar mentiras tan infames
De nuevo se llev a los ojos el fino pauelo perfumado. El director aspir con
delicia la exquisita fragancia que flot un momento en el aire, mir la mano blanca y
delicada de la joven y sinti un violento deseo de cubrirla de besos. De buena gana
hubiera dicho, con aquella mano divina entre las suyas: Ludmila, es usted bella
como un ngel! No llore usted! Esta estpida historia no vale una lgrima de sus
hermosos ojos!. Pero, naturalmente, domin sus impulsos y sigui escuchando los
argumentos de Ludmila contra las invenciones de Peredonov. Estaba dispuesto a creer
cuanto le dijese. Al fin y al cabo, no tena gran inters en conocer la verdad. Prefera
creer lo que le contaba Ludmila a creer lo que le referan sus acusadores. El dar
crdito a lo que la joven llamaba calumnias le costara algunos disgustos y le
obligara quiz a contestar, en son de disculpa, a algn oficio inculpatorio de sus
superiores. Adems, l haba afirmado, en los partes acerca de Peredonov, que el
profesor estaba loco, y si ahora daba crdito a sus invenciones, se desmentira a s
mismo.
Lamento de todo corazn le dijo a la dulce amiga de Sacha que este
enojoso asunto haya sido causa para usted de desazones y de angustias. Crame
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usted, seorita, ni por un instante he pensado nada malo en lo relativo al carcter de


sus relaciones de usted con Sacha Pilnikov. Por el contrario, aprecio en lo mucho que
valen los nobles sentimientos que ese muchacho le inspira a usted, y he considerado
siempre viles calumnias los estpidos rumores que acerca de ustedes circulan por la
ciudad. Y si, a pesar de eso, le he escrito a la seora Pilnikov ponindola en autos de
tan despreciables habladuras, ha sido tan slo porque me crea en el deber de
prevenirla, temeroso de que llegasen, como verdicas, a sus odos. Siento mucho que
ella haya interpretado mal mi aviso y le haya dirigido a usted reproches de todo punto
injustificados. Si yo hubiera supuesto, cuando ha estado aqu esta maana, que
despus iba a permitirse
Nos hemos reconciliado interrumpi, risuea, Ludmila, y somos muy
buenas amigas. La excelente seora es demasiado inteligente para no dejarse
convencer por la razn
Y demasiado torpe para interpretar como es debido lo que yo le he escrito y le
he dicho.
La pobre quiere tanto a Sacha, que, por lo visto, se ha ofuscado
Gracias a que ha dado con ustedes.
Nos hemos hecho cargo de su estado de nimo Espero, seor director, que no
le reir usted al pobre Sacha l no tiene culpa de nada. Si considera usted nuestra
casa tan peligrosa para l, dejaremos de recibirle
Yo no me opongo, en modo alguno, a que Sacha visite de cuando en cuando,
con permiso de su ta, a las familias que quiera. Nada ms lejos de mi nimo que
prohibirle la entrada en casa de ustedes. Pero creo, sin embargo, que mientras no se
evidencie la locura del seor Peredonov, lo mejor ser que el muchacho no haga
visitas.

Poco tiempo despus, un trgico acontecimiento ocurrido en casa de Peredonov


rehabilit ante la opinin pblica a Sacha y a Ludmila. Tal acontecimiento convenci
de una manera plena a todo el mundo de que las historias que el profesor contaba
acerca de uno y otro no eran sino invenciones de la imaginacin de un loco.

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XXXII

Una tarde fra y nublada, Peredonov volva muy triste de casa de Volodin. Al pasar
por delante de la de Verchina vio a la viuda asomada a la puerta, y no queriendo
saludarla, se hizo el distrado; pero ella lo llam.
Entre usted un momento! le dijo con mucho misterio. Tengo que contarle
una cosa.
Por las avenidas hmedas, cubiertas de hojas amarillas, del jardn, se dirigieron al
cenador. All la humedad no era menor que en las avenidas. Se vea por la ventana, a
travs de la arboleda desnuda, la casita gris, como dormida en la invernal melancola
de la tarde.
Quiero abrirle a usted los ojos dijo Verchina con tono confidencial,
rehuyendo la mirada del profesor.
Envuelta en una manteleta negra, fumaba, como siempre, y lanzaba grandes
bocanadas de humo.
Quiero decirle la verdad! aadi.
Mtase usted la verdad donde le quepa!
No, no Quiero decrsela! Me da usted mucha lstima!
Lstima? Por qu?
Porque le han engaado a usted de un modo indigno!
Haba en la voz de la viuda al decir esto una alegra malvola y triunfante.
Usted se ha casado contando con la proteccin de la princesa, verdad?
Pues ha sido usted vctima de un timo! Es usted demasiado crdulo, demasiado
candido. Le ensearon una carta y usted se crey en posesin de un tesoro, o poco
menos, olvidando que las personas con quienes andaba usted en tratos no merecan su
confianza. Permtame que se lo diga: Varvara es una mujer que no se detiene ante
ningn obstculo.
La viuda hablaba en voz baja, mirando de cuando en cuando la puerta, temerosa
de ser oda por algn indiscreto. La idea de que Varvara pudiera enterarse de la
conversacin la estremeca. Qu escndalo le armara, Dios santo!
Peredonov la escuchaba y se esforzaba en desentraar el sentido de sus palabras;
pero el desbarajuste de su cabeza no se lo permita. Aunque desde que se haba
descubierto la falsificacin de las cartas se hacan frecuentes alusiones en su
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presencia a tal engao, l no adivinaba la verdad; estaba convencido de que las cartas
haban sido escritas, en realidad, por la princesa; no sospechaba, ni remotamente, que
fueran falsificadas. El que el ansiado nombramiento no llegase nunca lo achacaba a
que la princesa, una sinvergenza, persiguiendo fines misteriosos, no quera ya
protegerle.
Por ms que ella hubiera preferido no decirle claramente de qu se trataba y
hacerse entender slo con alusiones, Verchina decidi, viendo que no entenda su
lenguaje velado, hablarle con toda claridad.
Usted cree prosigui que fue la princesa quien escribi las cartas? Qu
ciego est usted, Ardalion Borisovich! Todo el mundo sabe en la ciudad que fue
Gruchina quien las escriba, a peticin de su mujer. La princesa no les ha escrito
nunca ni a usted ni a Varvara. La misma Varvara lo ha confesado, y Gruchina
tambin. Pregnteselo usted a quien quiera y se convencer! Para que en caso de un
escndalo no existan pruebas, Varvara le ha robado a usted las cartas y las ha
quemado.
Una idea inquietante naci en el cerebro, cada da ms dbil y torpe, de
Peredonov. De todo aquello slo haba sacado en limpio una cosa: que le haban
engaado. Quin? La princesa? Varvara? Gruchina? Todas eran unas mujeres
peligrosas, unas canallas, que slo pensaban en perderle. Qu lstima que la princesa
no se hubiera hallado en el club la noche del baile! Hubiera ardido viva. O acaso
aquella vieja bruja no le temera ni al fuego? Era muy posible. Quizs, incluso
estuviera en el club aquella noche; jurara l que la haba visto entre las llamas, que la
haba odo gritar, gemir S, s, ahora se acordaba! Con sus propios ojos la haba
visto arder como una antorcha; pero la vieja bruja haba, sin embargo, salido de la
inmensa hoguera sana y salva y ahora se vengaba.
De pronto, el profesor sinti invadir su corazn una ola de clera furiosa. Se
levant de un salto, dio un tremendo puetazo en la mesa y ech a correr, sin
despedirse de Verchina. Su idea dominante era que le haban engaado. No quedara
impune esta nueva canallada!
Verchina le sigui con la mirada, llena de alegra malvola, envuelta en nubes de
humo.
Peredonov lleg a su casa ahogndose de ira; pero apenas vio a su mujer se
aterroriz y no pudo pronunciar una palabra, como si la lengua se le hubiera
paralizado.

Al da siguiente, cuando se levant, se meti en el bolsillo un cuchillo con vaina de


piel y se fue a casa de Volodin, con quien pas toda la maana, mirndole trabajar y
diciendo de cuando en cuando cosas tan estpidas, tan sin sentido, que hasta a
Volodin desconcertaban.
Cuando el profesor volva a su casa, a la hora de almorzar, vio que iba el trasgo
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en pos de l: tambin el diablico ser se haba salvado de las llamas, en el incendio


del club, y su osada, su insolencia, su malignidad haban subido de punto. Entr tras
l cuando la criada abri la puerta, le sigui por el pasillo, y durante el almuerzo no le
dej tranquilo un instante. Despus de almorzar, Peredonov se retir a su gabinete a
dormir un ratito; pero le fue dificilsimo conciliar el sueo: los ojillos del trasgo,
brillantes como dos lucecitas verdes, le miraban malignos, burlones; en vano l
volva los suyos a otro lado o los cerraba: la mirada insolente, provocativa del
diablico ser, segua atormentndole.
Conciliado, por fin, el sueo, turbronselo terribles pesadillas. Como acorralado
por numerosos enemigos, lanzaba gritos de horror, agitaba los brazos, apretaba los
puos, rechinaba los dientes.

Haba invitado a cenar a Volodin, que no se hizo esperar.


La noche era triste, desapacible. Gema el viento en la chimenea. Se oa en la
calle el montono rumor de la lluvia. Los cristales de las ventanas, tras los que
reinaban las tinieblas, parecan negros.
Cierra la puerta con llave! le grit Peredonov a la criada. Y si llaman, no
abras.
Varvara se sonri.
A ver si me dejan en paz! refunfu el profesor, sin dirigirse a nadie, como
hablando consigo mismo. Esta tarde ha entrado en mi despacho una campesina de
nariz corva Vena a ofrecerme sus servicios en calidad de cocinera. Luego, han
entrado otras mujeres y dos o tres hombres. Estoy harto!
Varvara y Volodin se miraron.
l lo advirti, y el miedo se enrosc, como una serpiente, a su corazn.
Sentronse los tres a la mesa, y antes de empezar a comer se bebieron unas
cuantas copas de vodka.
Peredonov senta la cabeza pesada y lo vea todo como a travs de una espesa
niebla. Ideas vagas, confusas le atormentaban. Volodin, que ocupaba el sitio frontero
al suyo, tan pronto era a sus ojos un carnero como un ser humano; pero en todo
instante le pareca hostil, amenazador, dispuesto a acometerle. Qu chasco iba a
llevarse si le crea descuidado, ignorante de sus intenciones! No haba que darle
vueltas: era necesario matarle, librarse de una vez para siempre de aquel terrible
enemigo. Haba que matarle en seguida; an era tiempo Despus, sera demasiado
tarde. No haba otra manera de frustrar sus maquinaciones criminales.
El maestro de ebanistera empinaba el codo de lo lindo y se emborrachaba a ojos
vistas. Deca tonteras incoherentes que hacan rer a Varvara. Peredonov casi no le
atenda. Miraba sin cesar a la puerta como si tuviera temor de que entrase alguien.
Quin hay ah? Preguntaba a cada momento. Oigo ruido en el corredor
Si viene alguien, que le digan que no estoy en casa.
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Tema que le impidiesen realizar su proyecto.


Varvara y Volodin crean que se le haba subido el vino a la cabeza. Y para
divertirse inventaron un juego: alternativamente salan al corredor, llamaban a la
puerta y gritaban, fingindola voz:
Est el general Peredonov?
Traigo una condecoracin para el general Peredonov!
Pero el profesor, creyendo que, en efecto, eran visitas, vociferaba:
No les dejis entrar! Echadlos! Que vengan maana si quieren verme! Hoy
no recibo a nadie!
Bueno dijo Volodin una de las veces que hizo de visitante, entrando y
sentndose frente a l. Ya se han ido. Les he rogado que vuelvan maana.
Peredonov le mir fijamente y le pregunt:
Qu quieres de m? Dmelo con franqueza Por qu quieres perderme? Por
qu eres mi enemigo?
Volodin solt la carcajada, cambi una mirada burlona con Varvara y contest:
Te engaas, Ardalion Borisovich; no te deseo ningn mal. Al contrario, soy tu
ms leal amigo.
A otro perro con ese hueso!
Lo dudas? Pues, para probrtelo, voy a beber a tu salud.

Hasta el ltimo instante, Volodin estuvo muy tranquilo, sin sospechar ni remotamente
que Peredonov se propusiera asesinarle. Sus numerosas libaciones haban aumentado
su buen humor, y haca muecas cmicas y deca disparates, que provocaban la risa de
Varvara.
Peredonov pensaba, con homicida complacencia, en el cuchillo de que se haba
armado aquella maana. Cuando Varvara o Volodin se le acercaban por el lado del
bolsillo en que lo llevaba, gritaba furioso:
Largo, largo! Me dais calor!
En un momento de humorismo macabro le dijo a Volodin, sealndose al bolsillo:
Qu salto pegaras si vieras lo que llevo aqu!
Sin necesidad de ver nada, Ardalion Borisovich le contest, rindose, el
maestro de ebanistera, saltar todo lo que quieras!
Y, en efecto, se puso a saltar muy cerca de l, gesticulando como un mico.
El profesor se imagin que iba a matarle.
Durante unos cuantos segundos, le mir con ojos espantados; luego, sbitamente,
se levant, sac el cuchillo, se lanz sobre Volodin y se lo clav en la garganta, de la
que brot un chorro de sangre.
Horrorizado, con los ojos fuera de las rbitas; dej, al punto, caer el cuchillo.
Volodin empez a hipar, palideci de un modo horrible y se llev instintivamente las
manos a la herida. Despus abri los brazos y se desplom sobre su matador.
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Peredonov lanz un grito de espanto y rechaz el cuerpo ensangrentado, que cay


pesadamente en tierra.
Tras una brevsima agona, el pobre muchacho exhal el ltimo suspiro.
Varvara empez a gritar con todas sus fuerzas y la criada acudi corriendo.
Dios mo, lo ha asesinado! grit, loca de terror.
En aquel momento sali el gato de debajo del sof, y sus terribles ojos azules se
clavaron en el profesor. Casi al mismo tiempo surgi, no se sabe de dnde, el trasgo,
y tambin clav en el profesor sus ojillos burlones, todo estremecido de risa.

La noticia del asesinato corri como un rayo por toda la ciudad, y la multitud se
agolp ante la casa del asesino. Algunos curiosos se atrevieron a entrar, y llegaron
hasta la cocina; pero durante largo rato ninguno se atrevi a acercarse al comedor,
donde yaca, en medio de un charco de sangre, el maestro de ebanistera.
Por fin los ms valientes se acercaron y vieron a Peredonov, sentado ante la mesa,
con la cabeza entre las manos, balbuciendo no se sabe qu

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FIDOR SOLOGUB (San Petersburgo, 1863 - Leningrado, 1927). Naci con el


nombre de Fidor Kuzmch Tetrnikov. Poeta y novelista ruso, uno de los escritores
ms importantes del Simbolismo ruso.
Fue hijo de una familia proletaria, y qued pronto hurfano de su padre, sastre; la
madre, una campesina, entr al servicio del hogar de los Agpov. El nio pudo
permanecer junto a ella, y, as, en casa de tales seores oy hablar del pasado y pudo
escuchar msica y canto por famosos artistas. De esta suerte se aficion al arte y al
teatro, y tuvo ocasin de leer mucho.
Posteriormente estudi en el Instituto Pedaggico, del cual sali con el diploma de
maestro, Empez entonces a componer versos, escribi la primera novela, Sueos
angustiosos, e inici otra, El demonio mezquino, publicada muchos aos despus.
Luego de haber enseado en varias escuelas de provincias se estableci en 1892 en
San Petersburgo, donde conoci a Dmitri Merezhkovski y Zinada Guppius, y viose
alentado en su carrera de escritor. Sin embargo, no le llev a renunciar
inmediatamente de la profesin docente: ejercida sta durante algunos aos todava,
alcanz Sologub en 1899 la categora de inspector de una importante institucin de la
capital.
En el mbito de la escuela decadente-simbolista fue adquiriendo una fama cada vez
mayor a travs de algunos tomos de versos que revelaban, ms bien que las obras en
prosa, la originalidad de su evolucin espiritual, desde el demonismo hasta la
conciencia de lo divino en el amor y en la belleza, y el lmpido clasicismo de su
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lenguaje, en muchos aspectos prximo al de los parnasianos franceses. Jalonan las


principales etapas de su produccin potica los volmenes Poesas de 1896 y 1904, y
El crculo ardiente, de 1908, y las de su prosa, luego de Sueos angustiosos y El
demonio mezquino, La leyenda que se va creando (1908-12), Ms dulce que el
veneno (1911) y, finalmente, La encantadora de serpientes (1921). Las dos
revoluciones que conoci no influyeron mucho en su vida privada; durante la de
1905, limitse a colaborar en revistas satricas revolucionarias, y en la de 1917
permaneci casi indiferente. El suicidio de su esposa, la escritora Anastasia
Chebotarvskaia, acontecido en 1921 y en circunstancias misteriosas, constituy para
Sologub un golpe del cual no se rehizo ya. Poco o nada escribi en el curso de los
pocos aos de existencia que todava le quedaban. Figura anteriormente compleja
(como lo demuestran, en parte, las diversas y variadas experiencias teatrales, desde El
don de las sabias abejas hasta Los rehenes de la vida), guarda, posiblemente, la clave
de su personalidad en el ntimo enlace entre los elementos fantstico y realista que
caracterizan sus obras.

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Notas

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[1] El profesor aluda a las ideas darvinistas del notario. (N. del T.) <<

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[2] Baile nacional ruso.(N. del T.) <<

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[3] Danza nacional rusa. (N. del T.) <<

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[4] En Rusia se llama, humorsticamente, bailes de mscaras a los baos de vapor.

(N. del T.) <<

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