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Portadilla

BECCA FITZPATRICK

MENTIRAS
PELIGROSAS

Traduccin de Gema Moral

Bartolom

Crditos
Ttulo original: Dangerous Lies
Traduccin: Gema Moral
1. edicin: diciembre 2015
2015 by Becca Fitzpatrick
Ediciones B, S. A., 2015
Consell de Cent, 425-427 - 08009 Barcelona
(Espaa)
www.edicionesb.com
ISBN DIGITAL: 978-84-9069-234-9
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Contenido
Portadilla
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Notas

1
Unos airados golpes sacudieron
la puerta de la habitacin del
motel. Permanec absolutamente
quieta sobre el colchn, mi piel
caliente, hmeda y pegajosa. A mi
lado, Reed atrajo mi cuerpo hacia el

suyo.
Se acabaron los diez minutos,
pens.
Intent no llorar al posar la
cabeza en el clido hueco del cuello
de Reed. Mi mente absorba hasta
el ltimo detalle, atesorando el
momento con mimo para poder
revivirlo durante mucho, mucho
tiempo, despus de que me
llevaran.
Sent el loco impulso de huir con
l. A un lado del motel haba un
callejn, visible desde la habitacin
donde
me
tenan encerrada.
Detalles como dnde bamos a
escondernos y cmo bamos a

evitar acabar en el fondo del ro


Delaware con bloques de cemento
atados a los pies me impidieron
ceder a ese impulso.
Los golpes se hicieron ms
fuertes. Acercando su cabeza a la
ma, Reed respir profundamente.
Tambin l intentaba recordarme.
Seguramente
habr
micrfonos en la habitacin.
Hablaba tan bajo que estuve a
punto de confundir sus palabras con
un suspiro. Te han dicho adnde
te llevan?
Mene la cabeza de un lado a
otro, y en su rostro, cubierto de
cortes y con los pmulos hinchados,

expres desaliento.
Ya, a m tampoco.
Se coloc de rodillas con
cautela, ya que tambin tena el
cuerpo magullado, y busc a lo
largo del cabecero de la cama.
Abri el cajn de la mesita de
noche y volvi las hojas de la Biblia.
Mir debajo del colchn.
Nada. Pero sin duda haban
puesto micrfonos en la habitacin.
No confiaban en que no hablramos
de aquella noche, aunque mi
testimonio era lo ltimo en lo que
estaba pensando. Despus de todo
lo que haba aceptado hacer por
ellos, no podan darme siquiera diez

minutos, diez minutos en privado


con mi novio antes de que nos
separaran.
Ests enfadado conmigo?
susurr sin poderlo evitar. Estaba
metido en aquel lo por mi culpa,
por culpa de mi madre. Eran sus
problemas los que haban acabado
por arruinar su vida y su futuro.
Cmo no iba a estar molesto
conmigo, aunque solo fuera un
poco? Su vacilacin hizo que
sintiera una ira profunda e infinita
hacia mi madre.
No dijo l entonces. En voz
baja, pero con firmeza. No digas
eso. No ha cambiado nada.

Estaremos juntos. No ser ahora,


pero s pronto.
Sent un alivio inmediato y claro.
No debera haber dudado de l.
Reed era el hombre de mi vida. Me
amaba y me haba demostrado una
vez ms que poda contar con l.
Se oy una llave en la cerradura.
No olvides la cuenta de Phillies
susurr Reed con apremio. Lo
mir a los ojos. En los segundos
que siguieron, mantuvimos una
conversacin sin palabras. Con una
leve inclinacin de cabeza le dije
que le comprenda.
Despus lo abrac con tanta
fuerza que o cmo se quedaba sin

respiracin. Lo solt justo cuando el


alguacil Price abri la puerta de un
empujn. A su espalda, dos berlinas
Buick de color negro aguardaban en
el aparcamiento con el motor en
marcha.
Nos lanz una mirada.
Hora de largarse.
Un segundo marshal, al que no
reconoc, condujo a Reed al
exterior. Reed ech la vista atrs y
me sostuvo la mirada. Intent
sonrer, pero solo un lado de la
boca se volvi hacia arriba. Estaba
nervioso. Empez a latirme con
fuerza el corazn. Era el momento.
La ltima oportunidad para escapar.

Reed! grit, pero l ya


estaba dentro del coche. No se le
vea la cara tras el cristal ahumado.
El coche abandon el aparcamiento
con un viraje y aceler. Diez
segundos ms tarde lo haba
perdido de vista. Fue entonces
cuando el corazn se me desboc
del todo. Estaba ocurriendo de
verdad.
Apret con fuerza el asa de la
maleta entre los dedos. No estaba
lista. No poda abandonar el nico
lugar que conoca. Abandonar a mis
amigos, mi casa, mi escuela... y a
Reed.
El primer paso es siempre el

ms duro dijo el alguacil Price,


conducindome al exterior por el
codo. Mrelo de esta forma. Podr
iniciar una nueva vida, reinventarse
a s misma. No piense ahora en el
juicio. Faltan meses para que tenga
que ver a Danny Balando, puede
que aos. Sus abogados no harn
ms que entorpecer el caso. He
visto a abogados defensores
retrasar juicios con excusas tan
dispares como haber perdido la
tarjeta para peajes, o un atasco en
la autopista Schuylkill.
Retrasar?
Los retrasos llevan a la
exculpacin. Por norma general.

Pero esta vez no. Con su


testimonio, Danny Balando acabar
en prisin. Me apret el hombro
con conviccin. El jurado la
creer. Balando se enfrenta a la
perpetua sin posibilidad de libertad
condicional, y es lo que recibir.
Permanecer
en
prisin
durante el juicio? pregunt con
inquietud.
Encarcelado sin fianza. No
podr hacerle nada.
Escondida en un lugar seguro
durante las ltimas setenta y dos
horas mientras esperaba a que
procesaran al camello de mi madre
por un cargo de asesinato en primer

grado y mltiples cargos por


posesin y trfico de drogas, me
haba sentido como una prisionera.
Durante los ltimos tres das, un
par de alguaciles de los US
Marshals
me
haban
estado
protegiendo en todo momento. Dos
por la maana, otros dos durante el
da, y un par ms para el turno de
noche. No se me permita hacer ni
recibir llamadas telefnicas. Me
haban
confiscado
todos
los
aparatos electrnicos. Me haban
proporcionado
un
vestuario
compuesto de prendas disparejas
que uno de los alguaciles haba
recogido del armario de mi casa. Y

ahora, como testigo principal en un


caso federal pendiente de juicio,
dado que Danny Balando se haba
declarado inocente de los cargos,
estaba a punto de ser trasladada a
mi crcel definitiva. Paradero
desconocido.
Adnde
me
llevan?

pregunt.
Price carraspe.
Thunder Basin, Nebraska.
Haba un levsimo matiz de disculpa
en su tono, que me indic todo lo
que necesitaba saber. Era un
acuerdo de mierda. Yo les estaba
ayudando a poner entre rejas a un
peligroso criminal y, a cambio, ellos

me desterraban de la civilizacin.
Y a Reed?
Ya sabe que no puedo
decrselo.
Es mi novio.
As es como mantenemos a
salvo a los testigos. Ya s que no
resulta fcil para usted, pero
estamos haciendo nuestro trabajo.
Le hemos conseguido los diez
minutos que pidi, saltndonos un
montn de normas. Lo ltimo que
quiere un juez es que uno influya
en el testimonio del otro.
Me obligaban a separarme de mi
novio, y esperaban que les diera
las gracias?

Y qu hay de mi madre?
Directa, sin emocin.
Price llev rodando mi maleta
hacia la parte posterior del Buick,
evitando
deliberadamente
mi
mirada.
Enviada a rehabilitacin. No
puedo decirle adnde, pero si se
esfuerza, estar lista para reunirse
con usted a finales del verano.
Los dos sabemos que no es
eso lo que quiero, as que dejemos
este juego.
Price se mostr sensato y lo dej
correr.
An no haba amanecido y ya
estaba acalorada y sudada a pesar

de los pantalones cortos y la


camiseta sin mangas. Me pregunt
cmo poda ir cmodo Price con
tejanos y camisa de manga larga.
No mir el arma que llevaba al
hombro, en la pistolera, pero
notaba su presencia. Me recordaba
que el peligro no haba pasado. No
estaba segura de que llegara a
pasar algn da.
Danny Balando no dejara de
buscarme. Estaba en la crcel, pero
el resto de su crtel de drogas
campaba por sus respetos. Poda
pagar a cualquiera de ellos para
que cumpliera sus rdenes. Su
nica esperanza radicaba en darme

caza y matarme antes de que


pudiera testificar.
Price y yo nos metimos en el
Buick y l me tendi un pasaporte
con un nombre que no era el mo.
No puedes volver, Stella.
Jams.
Toqu el cristal de la ventanilla
con las yemas de los dedos. Al
abandonar Filadelfia en las horas
que
preceden
al
amanecer,
pasamos por una panadera. Un
chico con delantal barra el umbral
de la entrada. Pens que tal vez
levantara la vista y hara una
pausa para observarme hasta que
me perdiera de vista, pero no

interrumpi su trabajo. Nadie saba


que me iba.
De eso se trataba.
Las calles estaban desiertas y de
un negro reluciente a causa de la
lluvia recin cada. Oa el chapoteo
del agua bajo los neumticos,
intentando no perder por completo
la compostura. Aquel era mi hogar.
Era el nico sitio que conoca.
Dejarlo atrs me haca sentir como
si renunciara a algo tan vital como
el aire. De pronto me pregunt si
sera capaz de seguir adelante con
todo aquello.
No me llamo Stella dije al
fin.

Normalmente dejamos que los


testigos mantengan el nombre de
pila, pero el suyo es poco corriente
explic Price. Es una precaucin
extra. El nombre nuevo suena
parecido al antiguo, y eso debera
ayudarla a adaptarse.
Stella Gordon. Stell-a, Stell-a,
Stell-a. Repet el nuevo nombre
mentalmente hasta que las slabas
encajaron. Detestaba ese nombre.
El Buick aceler al incorporarse a
la interestatal. Pronto vi seales
indicando el aeropuerto, y en ese
momento, un fuerte dolor me
atenaz el pecho. Mi avin
despegaba al cabo de cuatro horas.

Me costaba respirar, el aire se


negaba a entrar, se meta a
empujones como algo slido. Me
sequ las palmas de las manos en
los muslos.
Aquello no pareca un nuevo
inicio. Alargu el cuello para no
perder de vista las luces de
Filadelfia, o Philly, como decimos
los nativos. A medida que el coche
las dejaba atrs, senta que mi vida
estaba llegando a su fin.

2
El sol iluminaba las llanuras de
Nebraska, atravesando un banco de
nubes en el horizonte con sus
intensos rayos rosceos y dorados.
Era casi el ocaso y el terreno se
extenda en una interminable

sucesin de maizales, salpicado tan


solo por la elevada silueta de algn
molino de viento o silo de grano.
Atrs haban quedado los
esbeltos rascacielos de luces
brillantes, las histricas fachadas de
ladrillo de los comercios de la Main
Line, empapeladas de llamativos
anuncios, y los exuberantes y
cuidados jardines y las carreteras
sinuosas
de
los
barrios
residenciales. Nada de ajetreo de
personas apresurndose por llegar
al metro para ir al centro de la
ciudad, nada de bocinas de coches
lanzando entrecortadas rfagas
cacofnicas al hacerse ms denso el

trfico.
El alguacil Price y yo pasamos
junto al ganado que pastaba a
ambos lados de la desierta
autopista espantando moscas con
el rabo. Algunas alzaron la
voluminosa cabeza triangular para
mirar con curiosidad en nuestra
direccin,
haciendo
que
me
preguntara cundo habran visto un
coche por ltima vez. Baj un
poquito la ventanilla. El aire que
entraba silbando ola a vegetacin y
a algo vivo y extrao. Tres chicos
descamisados,
flacos
como
alambres, caminaban descalzos
junto a la autopista con caas de

pescar apoyadas en los hombros


tostados por el sol.
Me pareca or la voz de mi
mejor amiga, Tory Bell. Te han
enviado a la tierra de Los chicos del
maz. Peores que los traficantes de
drogas italianos. Aqu no vas a
durar ni veinticuatro horas.
Las clases han terminado ya
dijo Price. Todo el verano para
hacer lo que le venga en gana. Ha
tenido suerte.
Qu suerte dije.
Aqu estar a salvo.
Esper a que yo respondiera,
pero ambos sabamos que no
estaba a salvo. Todas las maanas

me despertara preguntndome si
sera el da en que me encontrara
Danny.
Vivir con Carmina Songster.
Polica retirada. Muy competente.
Sabe la verdad sobre usted y le
servir de tapadera.
Y si no me cae bien?
Carmina le cae bien a todo el
mundo. La llaman Gran. Todo el
mundo la llama Gran.
Y me va a proteger?
Price volvi la cabeza para
mirarme desde detrs de las Ray
Ban.
Un consejo de amigo. Cmo le
vaya este verano depender de

usted. Demonios, podra ser incluso


mejor que tolerable. S que est
enfadada con su madre...
No la meta en esto dije,
ponindome tensa.
Carmina
puede
llamarla
cuando est usted preparada. Tiene
el nmero de la clnica.
Lo fulmin con una mirada
glacial y llena de significado.
He dicho que no quiero hablar
de ella.
Tiene derecho a sentirse
traicionada y dolida, pero su madre
va a mejorar. De verdad lo creo. No
se d por vencida. Ahora la necesita
a usted ms que nunca.

Y cuando yo la necesitaba a
ella qu? le espet. Hace
tiempo que dej de contener el
aliento esperando a que mejorara.
Ella es la responsable de que yo
est aqu, en lugar de estar en casa
con mis amigos en un mundo en
que todo tiene sentido. Me qued
sin aliento.
Price guard silencio unos
minutos antes de contestar.
Despus de presentarle a
Carmina, tengo que regresar, pero
ella sabe cmo ponerse en contacto
conmigo. Llmeme siempre que
quiera.
Ella no es de mi familia. Usted

no es de mi familia. As que
dejemos esto tambin.
Se qued muy callado y
comprend que mi comentario le
haba dolido. Estaba poniendo su
vida en peligro para protegerme, lo
menos que poda hacer yo era
demostrarle algo de gratitud. Pero
lo que haba dicho era cierto. Para
l yo era un trabajo. No ramos
familia, yo no tena familia. Tena
un padre al que no vea nunca y
que haba rechazado la oferta del
fiscal para entrar en el programa de
proteccin de testigos conmigo. No
poda volver a ponerme en contacto
con l nunca ms. Y tena una

madre en rehabilitacin, a la que


esperaba no volver a ver jams. La
familia
implicaba
amor,
compromiso, un sentimiento de
solidaridad.
Cuando
menos
implicaba vivir juntos.
Recorrimos el resto del trayecto
en silencio. Me desentend de Price
para contemplar el sol que se
funda bajo el horizonte. No
imaginaba que l solo pudiera
ocupar tanto espacio. All fuera, sin
edificios ni bosques ni colinas que lo
ocultaran de la vista, el sol no era
una
simple
esfera;
pareca
expandirse como tembloroso oro
lquido, como un grueso brochazo

de pintura sobre la lnea del


horizonte.
Haba oscurecido ya cuando
Price tom un desvo para enfilar
una carretera rural. Nubes de polvo
cubrieron las ventanillas. Los
baches sacudan el coche y yo iba
dando botes en el asiento. Altos y
retorcidos lamos flanqueaban la
carretera, y por un instante me
pregunt cmo sera trepar por sus
gruesas e inclinadas ramas hasta
llegar a lo alto de la copa. De nia,
soaba con tener mi propia casita
en un rbol con un neumtico por
columpio. Pero ahora ya era
demasiado mayor para desear esas

cosas.
Vislumbr apenas la silueta de
una casa de dos plantas. Tena la
extensin de csped ms grande
que haba visto, y lamos que se
elevaban por encima del tejado. El
csped daba paso a campos
abiertos y ms all no se vea nada
ms que un cielo de color zafiro
salpicado de estrellas.
Aquella inmensidad resultaba
casi
abrumadora.
Me
senta
completamente sola. Haba viajado
hasta los confines del mundo; no
haba nada ms all de aquel lugar.
Si daba unos cuantos pasos ms,
caera tal vez por el borde de la

Tierra.
Nerviosa por esta idea, abr de
nuevo una rendija de la ventanilla
para respirar aire fresco, pero la
brisa era hmeda y pegajosa. Los
insectos nocturnos zumbaban con
un suave y montono ritmo. Era
una calma inquietante y vaca como
ninguna
otra
que
hubiera
experimentado. De repente aor
los sonidos que me eran familiares.
Jams me acostumbrara a aquel
lugar.
Price aminor la velocidad al
llegar al buzn, comprobando el
nmero con el documento que
sostena en la mano. Tras confirmar

que era la casa correcta, enfil el


sendero de entrada de una
imponente casa de tablillas blancas.
La casa tena porche tanto en la
planta baja como en la primera
planta, con dos barandillas blancas
que recorran la fachada en toda su
longitud. Una enorme bandera
americana colgaba de la segunda,
ondeando suavemente bajo la
brisa.
Varias
banderas
ms
pequeas clavadas en el csped
trazaban un camino desde los
escalones del porche hasta el
sendero de entrada que discurra a
lo largo de la casa. Al final del
sendero, montones de vistosas

flores crecan en toneles de whisky.


Hemos llegado dijo Price,
apagando el motor. Accion la
apertura del maletero, donde
aguardaba mi maleta.
Saba que tena que bajarme del
coche, pero mis piernas se negaban
a moverse. Miraba la casa
fijamente, incapaz de imaginarme
all dentro. Pens en mi verdadera
casa. El ao anterior, como regalo
de cumpleaos (o ms bien para
disculparse por no haberme inscrito
en la autoescuela porque estaba
demasiado ocupada colocndose, y
casualmente el momento haba
coincidido en el tiempo), mi madre

haba contratado a un decorador


para
que
me
cambiara
la
habitacin. Yo lo haba elegido
todo. Estanteras pintadas de
blanco, una araa de luces de estilo
vintage, paredes de color azul
Tiffany, y un escritorio victoriano de
caoba que habamos comprado en
nuestro ltimo viaje a Nueva York.
Mi diario segua guardado bajo llave
en el cajn superior. Mi vida estaba
all. Todo estaba all.
Cuando salamos del coche, una
mujer se levant del columpio del
porche y descendi los peldaos.
Los tacones de sus rojas botas
camperas sonaron con fuerza sobre

la madera envejecida.
Ha encontrado el sitio dijo.
Llevaba tejanos entremetidos en
las botas y una camisa de tela
vaquera con unos cuantos botones
abiertos en el escote. Los cabellos
plateados le llegaban justo hasta
los hombros. Nos examin con
penetrantes ojos azules. Estaba
disfrutando de un vaso de limonada
escuchando a las cigarras. Le
apetece beber algo?
Es una oferta que no puedo
rechazar replic Price. Stella?
Mir a uno y a otro. Ellos me
observaron con sonrisas contenidas.
Sent que empezaba a darme

vueltas la cabeza y parpade unas


cuantas
veces,
intentando
enderezar el mundo. Las botas
rojas de la mujer empezaron a dar
vueltas como un caleidoscopio y
comprend que haba perdido la
batalla. De repente me encontraba
de vuelta en Philly, con un hombre
desangrndose en el suelo de
nuestra biblioteca y la pared del
fondo salpicada de tejido humano.
Sent el peso de la cabeza de mi
madre en mi regazo y unos sollozos
extraos, histricos brotndome de
la garganta. O sirenas de polica en
la calle y la sangre que me
zumbaba en los odos.

Quiz
prefieres que
te
acompae a tu habitacin, Stella?
dijo la mujer, sacndome de mis
recuerdos.
Sent que me tambaleaba y Price
me sujet por el codo.
Llevmosla adentro. Ha sido
un viaje largo. Una noche de
descanso har maravillas.
No dije, recobrndome lo
suficiente para desasirme de l.
Stella...
Qu quiere de m? le
espet, encarndome con l.
Quiere que beba limonada y me
comporte como si todo esto fuera
normal? No quiero estar aqu. Yo no

he pedido esto. Todo lo que


conozco ha desaparecido. Nunca...
nunca se lo perdonar! barbot
las palabras antes de que me diera
cuenta. Tena el cuerpo tenso y
sudoroso. Me frot los ojos,
negndome a llorar. Al menos hasta
que estuviera sola y pudiera correr
el riesgo de desmoronarme. Me
clav las uas con fuerza en la
palma de la mano para arrancar el
dolor de mi corazn y concentrarlo
en un lugar ms soportable.
Antes de llevar mi equipaje
hasta la casa, vi a la mujer,
Carmina, apretando los labios, y a
Price dedicndole una mueca de

disculpa como dicindole que el


comportamiento adolescente era
impredecible. Me daba igual lo que
pensaran. Si crean que estaba
siendo
egosta
y
difcil,
seguramente tenan razn. Y si
converta aquel verano en un
infierno para Carmina, tal vez me
dejara marcharme antes para vivir
por mi cuenta. No era la peor idea
que haba tenido.
Price subi rpidamente los
peldaos del porche y sujet la
puerta con malla metlica para
dejarme pasar.
Quiz ser mejor posponer la
visita a la casa hasta maana.

Puede que lo que necesite ahora


sea dormir dijo Carmina.
No puedo ser el nico que est
agotado
convino
Price
de
inmediato.
Yo no estaba cansada, pero
tena tantas ganas de encerrarme
tras una puerta como ellos, as que
no discut. Me daba igual que me
hiciera parecer obediente. Carmina
tardara muy poco en darse cuenta
de que, por mucho que el
Departamento de Justicia me
hubiera dado una nueva vida y una
tapadera, yo no iba a fingir que
estaba de acuerdo con todo
aquello.

El interior de la casa ola a agua


de
rosas.
El
bonito
papel
estampado en flores de las paredes
se iba despegando, y en la sala de
estar vislumbr unos sofs de rada
pana azul. Sobre la chimenea
colgaba la cabeza de una especie
de ciervo con astas. Jams haba
visto nada tan rstico y hortera.
Carmina encabez la marcha por
la gastada escalera. En la pared
haba agujeros de clavos, pero los
retratos se haban quitado. Por
primera vez sent curiosidad sobre
Carmina. Quin era. Por qu viva
sola. Si antes tena familia y qu
haba pasado con ella. Pero

desech las preguntas al instante.


Aquella mujer no significaba nada
para m. Era una sustituta de mi
madre
proporcionada
por
el
gobierno hasta que yo cumpliera los
dieciocho aos a finales de agosto y
legalmente pudiera vivir por mi
cuenta.
Al final de la escalera, Carmina
abri una puerta.
Dormirs aqu. Hay toallas
limpias en la cmoda y lo bsico
para el aseo personal en el cuarto
de bao de al lado. Maana
podemos pasar por la tienda y
comprar lo que haga falta. El
desayuno es a las siete en punto.

Alguna restriccin en la dieta que


deba conocer? No sers alrgica a
los cacahuetes, no?
No.
Pues hasta maana entonces
dijo ella, asintiendo complacida.
Que duermas bien.
Carmina cerr la puerta y yo me
sent en el borde de la cama
individual. Los muelles emitieron un
chirrido discordante. La ventana
estaba abierta y entraba una brisa
clida y hmeda. Me pregunt por
qu Carmina no pona el aire
acondicionado. No pensara dejar
las ventanas abiertas todas las
noches, no? Eso era seguro?

Cerr la ventana, ech el pestillo


y corr las cortinas de algodn azul
de un tirn, pero inmediatamente el
aire caliente se hizo sofocante. Me
levant el pelo para abanicarme el
cuello. Luego me quit la ropa y me
dej caer de nuevo en la cama.
La habitacin era pequea, con
las dimensiones justas para dar
cabida a la cama y la cmoda de
roble. El techo a dos aguas haca
que las paredes parecieran cernirse
an ms sobre m. Segu con la
mirada el rastro de rectngulos
azules en el techo deslucido donde
los psters, ahora desaparecidos,
haban conservado el color original

de la pintura. Pintura azul, cortinas


azules, sbanas azules. Y un
polvoriento guante de bisbol en el
estante superior del armario
abierto. All deba de haber vivido
un chico. Adnde se habra ido?
A algn lugar muy lejano, sin
duda. En cuanto yo cumpliera los
dieciocho tambin me ira lejos de
aquel lugar.
Met la mano en el bolsillo
delantero de mi maleta y saqu un
puado de cartas. Contrabando. Se
supona que no deba llevar
conmigo nada de mi antigua vida,
nada que constituyera una prueba
de que proceda de Filadelfia, y

sent la emocin de aquella


pequea rebelda, aunque fuera
accidental. Llamadme sentimental,
pero ltimamente llevaba conmigo
las cartas de Reed a todas partes.
Cuanto ms inestable se iba
volviendo mi vida familiar, ms
consuelo encontraba en ellas.
Cuando me senta sola, me
recordaban que tena a Reed. l me
quera. l me apoyaba. Hasta haca
tres noches, tena las cartas
guardadas en el bolso. Las haba
pasado a la maleta para evitar que
las descubrieran. Algunas eran
recientes,
pero
otras
se
remontaban a dos aos atrs,

cuando Reed y yo habamos


empezado
a
salir
juntos.
Prometindome
a
m
misma
racionarlas, agarr una de las
primeras y devolv el resto a su
escondite.
ESTELLA,
NO S SI

ALGUIEN TE HABR DEJADO


ALGUNA VEZ UNA NOTA DEBAJO DEL
LIMPIAPARABRISAS,
PERO
ME
HA
PARECIDO QUE SERA DE LA CLASE DE
COSAS QUE TE PARECERA ROMNTICA.

RECUERDAS

AQUELLA NOCHE EN EL

TREN, CUANDO NOS CONOCIMOS? NO TE


LO HE DICHO NUNCA, PERO TE HICE UNA
FOTO A ESCONDIDAS. FUE ANTES DE QUE
TE DEJARAS EL MVIL EN EL ASIENTO Y
YO FUI TRAS DE TI PARA DRTELO

(TODO UN HROE QUE SOY). BUENO, EL


CASO ES QUE FINGA MANDAR MENSAJES
PARA QUE NO TE DIERAS CUENTA DE QUE
TE HACA UNA FOTO.
EL MVIL.

AN

LA TENGO EN

TE QUIERO. AHORA HAZME EL FAVOR


DE DESTRUIR ESTO PARA QUE PUEDA
CONSERVAR LA DIGNIDAD INTACTA.
XREED

Apret la carta contra mi pecho


y not que se relajaba mi
respiracin. Por favor, que pueda
volver pronto a verlo, rogu en
silencio. No saba cunto tiempo me
serviran las cartas para seguir
adelante. Pero la carta de aquella
noche haba cumplido con su

cometido; la sensacin de soledad


abandon mi cuerpo, dejndome
con un profundo agotamiento fsico.
Me tumb de lado esperando
dormirme enseguida. En cambio,
cada vez era ms consciente de la
silenciosa quietud. Era un sonido
vaco, esperando a ser llenado. Mi
imaginacin no perdi el tiempo
inventando explicaciones para los
leves crujidos de las paredes, que
se encogan al disiparse el calor
diurno. No poda borrar de mi
mente la imagen de los negros ojos
de Danny Balando cuando acab
sumindome en un intranquilo
sueo.

3
El ruido sordo de un cortacsped
entraba por la ventana del
dormitorio, que haba abierto en
medio de la noche tras despertarme
mareada de calor y baada en
sudor. El zumbido del motor se fue

acercando, pas justo debajo de la


ventana y se alej hacia el extremo
ms alejado del csped. Entreabr
un ojo sooliento y encontr el reloj
de la mesita de noche.
Al instante me sent invadida por
la ira y la indignacin. Apart las
sbanas de una patada, asom la
cabeza por la ventana y grit:
Eh! Ha visto la hora que es?
El tipo que empujaba el
cortacsped no me oy. Cerr la
desvencijada ventana con un golpe.
Amortigu el ruido mnimamente.
Le hice la peineta al tipo. No lo
vio. Los primeros rayos del
amanecer asomaban por detrs de

l, iluminando miles de motas de


polen y mosquitos que zumbaban
en torno a su cabeza como un halo,
mientras empujaba el cortacsped
por el jardn de Carmina. Tena la
punta de las botas manchadas de
verde por la hierba, y llevaba un
sombrero vaquero tostado calado
sobre los ojos. Tambin llevaba
auriculares en las orejas y le vi
mover los labios siguiendo la letra
de una cancin.
Me met un camisn por la
cabeza y sal al pasillo.
Carmina?
Camin
silenciosamente hasta el final del
pasillo y llam a la puerta de su

dormitorio.
La puerta se entreabri.
Qu ocurre? Qu quieres?
Su habitacin estaba tan oscura
que no le vea la cara, pero detect
la preocupacin en su voz y o que
buscaba algo a tientas en el suelo,
seguramente la ropa.
Hay alguien cortando el
csped.
Ella dej caer la ropa y se
enderez.
Y?
Solo son las cinco.
Me has despertado para
decirme qu hora es?
No puedo dormir. Hace

demasiado ruido.
Los muelles del colchn crujieron
cuando ella se sent en la cama,
dejando escapar un suspiro de
exasperacin.
Chet Falconer. Vive carretera
adelante. Quiere acabar el trabajo
antes de que apriete el calor. Bien
por l. No tienes uno de esos
aparatitos de msica? Ponte una
cancin y no le oirs.
No me permitieron traerme el
iPhone.
Un iPhone no es lo nico por
aqu con lo que se puede escuchar
msica. Prueba en el cajn de
abajo de la cmoda de tu

habitacin. Y ahora vuelve a la


cama, Stella.
Se inclin hacia delante y me
cerr la puerta en las narices.
Ergu la espalda y volv a mi
habitacin caminando envarada.
Ech una mirada malvola por la
ventana, observando
a
Chet
Falconer mientras terminaba otra
hilera y le daba media vuelta al
cortacsped. Desde aquel ngulo
no poda verle la cara, pero una
mancha de sudor le haba
empapado la parte delantera de la
blanca camiseta, y cuando se
detuvo para enjugarse la cara con
la manga, el borde de la camiseta

se levant, dejando al descubierto


un firme estmago. Tena los
brazos bronceados y musculosos, y
daba golpecitos con el pulgar en el
mango del cortacsped para seguir
el ritmo de la msica que estuviera
escuchando. Era obvio que haba
empezado la maana bebindose
una cafetera entera. Dado que yo
no poda decir lo mismo, me limit
a mirarle con el ceo fruncido. Sent
la tentacin de abrir la ventana y
gritarle alguna obscenidad, pero
entre
los
auriculares
y
el
cortacsped era imposible que me
oyera.
Me tumb boca abajo sobre la

cama y apret la almohada


fuertemente sobre mi cabeza. El
cortacsped segua zumbando a
travs del cristal de la ventana
como un insecto furioso. Siguiendo
el consejo de Carmina, abr de un
tirn el cajn inferior de la cmoda
y estuve a punto de atragantarme
de risa.
Dentro haba un walkman Sony,
con radio AM/FM y reproductor de
casetes. Le sopl encima para
quitarle el polvo, pensando que no
haba viajado hasta Nebraska sino
al siglo anterior.
Revis las cintas de casete
esparcidas por el fondo del cajn,

leyendo las etiquetas escritas a


mano: Poison, Whitesnake, Van
Halen, Metallica.
Carmina tena un hijo? Era
aquel su dormitorio antes de que,
sabiamente, se hubiera pirado de
Thunder Basin?
Eleg Van Halen, porque era la
nica cinta que no necesitaba
rebobinarse. Le di al play, me
acurruqu bajo las sbanas y sub
el volumen hasta que dej de or el
zumbido del cortacsped de Chet
Falconer.
Baj a la cocina a las diez,

siguiendo el olor a bacn y huevos


para encontrar el camino. No
recordaba la ltima vez que haba
comido bacn con huevos. En
Disneylandia, seguramente, cuando
tena siete aos, acompaando
unas tortitas en forma de Mickey
Mouse. La idea de comer en una
mesa con platos autnticos, por no
hablar de que alguien cocinara para
m, era impensable. Mi desayuno
normal consista en un latte con
leche desnatada y gachas de avena
integral del Starbucks. Me lo
tomaba en el coche de camino a
clase.
Cuando entr en la cocina,

encontr la mesa limpia y la comida


haba desaparecido. A travs de la
puerta con malla metlica que
conduca a la parte de atrs, vi a
Carmina de rodillas en el jardn,
arrancando malas hierbas. A juzgar
por la enorme pila que tena al
lado, llevaba all un buen rato.
Creo que me he perdido el
desayuno dije, acercndome.
Eso parece replic sin alzar
la vista.
Me ha guardado algo?
Que yo sepa, el bacn y los
huevos no saben bien fros.
Vale, lo capto. Si te duermes,
te lo pierdes dije, encogindome

de hombros. Si crea que iba a


salirse con la suya matndome de
hambre, es que no tena mucha
experiencia como madre. Yo poda
pasar perfectamente con una taza
de caf. No sera la primera vez.
Cundo se come?
Cuando
hayamos
ido
a
presentar unas cuantas solicitudes
para trabajos de verano.
No quiero trabajar.
Las clases han terminado, as
que la mayora de los trabajos de
verano ya se ha cubierto, pero algo
te encontraremos prosigui ella.
No quiero trabajar repet con
mayor firmeza. Jams
haba

trabajado. Mi familia no era de


dinero (no vivamos en una gran
finca en la Main Line, y no poda
vestirme habitualmente al estilo de
Jackeline Onassis), pero tampoco
vivamos al da. Mi madre haba
sido presentada en sociedad en
Knoxville, y aunque se haba
gastado todo lo que poda
considerarse como su dote, para
ella era importante mantener las
apariencias. Simplemente no poda
permitir que me vieran trabajando.
Mi padre era director en una
empresa de capital riesgo, y tras
divorciarse de mi madre haca ms
de dos aos, la haba dejado con

dinero suficiente para que no


tuviera que trabajar. Hasta haca
unos cuantos das, yo viva con mi
madre en un barrio residencial, en
una bonita casa de piedra gris
ubicada al final de una larga calle
sin salida flanqueada de rboles.
Dadas las circunstancias, no haba
tenido la motivacin ni el deseo de
sudar la gota gorda por el salario
mnimo.
Y desde luego no estaba
acostumbrada a recibir rdenes. Mi
madre era ms una compaera de
piso que una madre; a menudo
ramos como barcos que se cruzan
en la noche. Haca aos que nadie

me deca qu deba hacer.


Carmina se sent en cuclillas y
me mir de frente.
Qu vas a hacer durante todo
el verano, nia? Estar de brazos
cruzados compadecindote de ti
misma? No ser bajo mi techo. Una
chica de tu edad tiene que aprender
a valerse por s misma.
Me pas la lengua por los
dientes, sopesando mis palabras. Si
Carmina
quera
pelea, poda
complacerla. Pero si ella, que era
adulta, me incitaba a pelear,
pareca lgico pensar que tena una
intencin oculta. Quiz crea que si
yo me pona a gritar y a chillar y

sacaba de dentro todo mi dolor, de


repente me convertira en una
persona nueva. Una persona que
quisiera pasar el verano en Thunder
Basin. Una persona que quisiera
hacerle la vida fcil a Carmina.
De
acuerdo
dije,
esforzndome por hablar con
serenidad. Qu tipo de trabajo
cree que puedo conseguir?
Carmina
frunci
el
ceo,
demostrando que mi suposicin era
certera. Esperaba que yo me
rebelara, que me desahogara
descargando mi ira. Quera que lo
hiciera. Pues tena una mala noticia
para ella. La poli jubilada haba

perdido su perspicacia. No me tena


calada. Y a m no se me ocurra una
victoria mayor.
Bueno
dijo
por
fin
pensativamente, puedes servir
comidas. He odo que el Sundown
Diner busca camarera para su
drive-in. O podras trabajar en los
maizales; siempre andan buscando
peones. Pero es un trabajo duro y
caluroso y se trabajan muchas
horas por un salario que no es nada
del otro mundo.
De acuerdo dije, todava fra
y serena. Voy a darme una ducha
y a prepararme.
Al llegar a mi habitacin ya

haba cambiado de opinin sobre el


trabajo. Seguramente lo iba a
detestar, pero no poda ser peor
que estar todo el da en casa sin
hacer nada con Carmina. Adems,
tena la sensacin de que estaba
convencida de que una mocosa
malcriada y maleducada como yo
iba a fracasar en cualquier trabajo
manual,
estaba
dispuesta
a
demostrarle que se equivocaba. Un
trabajo de verano no poda ser tan
difcil. Hacer hamburguesas era
asqueroso, pero no se necesitaba
ser ingeniero. Y si consegua el
trabajo del restaurante, tendra aire
acondicionado.
Seguro
que

Nebraska
haba
adoptado
semejante comodidad moderna.
Me pareci algo irnico que yo,
la tpica princesita del castillo de la
colina, me viera obligada a adoptar
el disfraz que menos deseaba, el de
criada pobre y trabajadora. Me
pregunt si el alguacil Price y el
resto
de
sus
amigos
del
Departamento de Justicia lo habran
planeado todo para darme una
leccin de humildad. Seguramente
lo
encontraban
divertido.
Adelante, chicos. Reros todo lo
que queris. Cuando todo esto
termine, seguiris llevando trajes
baratos y tratando con la escoria.

Mientras tanto, el gobierno tendr


que descongelar las cuentas de mi
familia, yo recuperar mi dinero, y
este humillante verano no ser
nada ms que un recuerdo lejano.
Media hora ms tarde sala del
cuarto de bao con los cabellos
hmedos y la piel impregnada del
olor barato de Ivory. Llevaba unos
tejanos cortados y una camiseta
blanca sencilla. No me haba puesto
ms maquillaje que unos rpidos
toques de crema hidratante y un
poco de brillo labial. Aunque haba
tanta humedad que no necesitaba
ninguna de las dos cosas.
Carmina se haba trasladado al

jardn
delantero
para
seguir
arrancando
hierbajos.
Estaba
arrodillada junto al macizo de flores
del final del sendero, arrojando
hierbajos en un cubo. Cuando cerr
de golpe la puerta del porche, alz
la mirada bajo la ancha ala de su
sombrero de paja.
Qu clase de trabajo esperas
conseguir vestida as? pregunt,
sentndose
en cuclillas
para
examinarme.
Me da igual.
Si te da igual, tendrs que
conformarte con lo que no quiera
nadie ms.
Alguien tiene que hacerlo.

Veo que las ganas no te


faltan. Bueno, pues sube a la
camioneta.
En el sendero haba una vieja
camioneta Ford con la pintura azul
desconchada. Me sub en el asiento
del copiloto tras abrir con dificultad
la pesada puerta. El interior de
ambas puertas estaba oxidado y el
relleno de espuma asomaba por los
asientos rajados. La guantera
estaba abierta. Intent cerrarla,
pero el mecanismo de seguridad
deba de haberse roto, por lo que la
tapa volvi a abrirse de golpe en la
misma posicin que la haba
encontrado. Puse los ojos en

blanco, esperando que la siguiente


sorpresa no fuera una rata
correteando por mis pies.
Estoy impaciente por pedirte
prestada esta chatarra dije
sarcsticamente por lo bajini
cuando Carmina se acomod tras el
volante.
Cmprate t una camioneta.
Para eso se gana un salario.
Apret el pedal del acelerador, gir
la llave del contacto y el motor
cobr vida. Me compr esta
camioneta con el sueldo de mi
primer trabajo. Fue agradable
sentirse una mujer independiente.
Por nada del mundo te privara de

esa satisfaccin.
De qu ao es?
Del 79.
Solt un silbido.
Es ms vieja de lo que
pensaba.
Eso es lo que crees? Se rio
con ganas. Nia, no te ha dicho
nadie que eres tan viejo como te
sientes? A juzgar por esa cara larga
y mustia que tienes, no soy la que
tiene que preocuparse.
Cuando bajbamos por el
camino de grava que conduca a la
calle
asfaltada
por
la
que
llegaramos al pueblo, pasamos por
delante de una casa de dos plantas

de ladrillo rojo a la sombra de un


bosquecillo de lamos. Haba
macetas de flores colgadas en el
porche y el estilo arquitectnico
tena el encanto, y el potencial, de
una casa de huspedes rural.
En ese momento, Chet Falconer
apareci por una esquina de la casa
llevando una caja de herramientas
oxidada en una mano y una escala
en la otra. Tampoco entonces le
vea el rostro, pero reconoc el
sombrero vaquero y la camiseta
blanca.
Qu edad tiene? pregunt.
Diecinueve. Un segundo
despus, Carmina me mir a los

ojos como si de pronto hubiera


percibido algo importante. Oh,
no. Ni hablar. Ni se te ocurra. Ese
chico
ya
tiene
suficientes
problemas.
Qu clase de problemas?
Solo hay una clase de
problemas, la clase de la que te
mantienes alejada dijo Carmina
con un tono que me convenci de
que no iba a revelarme nada ms,
por mucho que insistiera. Pues vale.
Saba ser paciente. Seguramente
ella no se daba cuenta de que, al
no decirme nada, me convenca
ms que nunca de seguir indagando
sobre nuestro hombre misterioso.

Observ los brazos de Chet


exhibiendo msculos al depositar la
caja de herramientas sobre el
porche y apoyar la escala contra el
costado de la casa. Una cosa era
segura, tena un cuerpo estupendo.
Tal vez los chicos del campo saban
cmo moldearlo.
Hace muchas tareas de
mantenimiento
para
tener
diecinueve aos dije. Sus
padres deben de ser unos negreros.
Carmina me lanz una mirada
de desaprobacin.
Sus padres murieron. l es el
hombre de la casa. Si no se ocupa
de ella, no lo har nadie.

Me costaba creer que tuviera la


casa para l solo. En tres meses, yo
poda ser como l y vivir sola en la
ciudad que yo eligiera. No poda
volver a Filadelfia, pero haba otros
sitios que me gustaban. Boston
encabezaba la lista.
A qu universidad ir en
otoo?
A ninguna.
Se va a quedar en Thunder
Basin a cortar cspedes el resto de
su vida?
Carmina apart los ojos de la
carretera para mirarme. Vi en ellos
un destello. Ira, pesar. Una chispa
de dolor.

Te parece mal? pregunt


con frialdad.
S, es de perdedores. Debera
irse lo ms lejos posible de aqu y
conseguir una autntica vida, un
autntico trabajo.
Carmina no replic, se limit a
mantener la vista fija al frente, pero
yo saba que haba comprendido mi
insulto perfectamente. Ser polica
en un pueblo de mala muerte como
Thunder Basin no era un modo de
vida autntico. Pero el hecho de
que permaneciera sentada all,
encajando el desaire con el mentn
resueltamente levantado hizo que
en cierta manera tuviera la

impresin de que aquel asalto lo


haba ganado ella.
Dedicamos
las
dos
horas
siguientes a entrar y salir de locales
de comida rpida y cafeteras
grasientas que salpicaban las siete
manzanas de casas del centro de
Thunder Basin. La mayora de los
edificios eran de ladrillo rojo o de
hormign encalado. Una elevada
torre de agua y unos cuantos silos
de grano constituan el resto del
paisaje urbano. En una tienda haba
clavado un cartel escrito a mano
que rezaba: CORTES DE PELO, 7,5

FIADO.

Solo la propina de mi corte


de pelo habitual en Philly ya
triplicaba esa cantidad, pens
framente.
Rellen una solicitud en todos
los restaurantes, que entregu al
encargado. Di mi nombre y mi
nmero de la Seguridad Social
falsos, que concordaban con mi
pasaporte falso. Carmina me ayud
a rellenar la direccin y el nmero
de
telfono
donde
podan
encontrarme. Marqu las casillas
para camarera, friegaplatos y
encargada. Me daba igual el
trabajo. Los detestaba todos.
Pasara los tres meses siguientes

haciendo lo que tuviera que hacer,


y luego saldra pitando de all.
Has visto algo que te guste?
pregunt Carmina durante el
trayecto de vuelta.
Mir por la ventanilla la neblina
verde que pasaba por delante como
un
borrn.
El
terreno
era
completamente llano, no haba
colinas que ascender ni valles a los
que bajar. La carretera era recta,
con pulcras hileras de plantas
alzndose a ambos lados, y una
cpula celeste que se cerna sobre
m. Me senta como una hormiga
bajo
un
vaso.
Acalorada,
condenada, sin esperanza.

No.
Deberas
ponerte
unos
pantalones de vestir y una blusa.
Nadie los llama ya pantalones
de vestir.
Causan mejor impresin que
esos tejanos cortados que ensean
la mitad del muslo.
Me
pas
los
dedos
seductoramente por el muslo hacia
arriba.
Ms de la mitad, Carmina.
Mucho ms de la mitad. Adems,
no intento impresionar a nadie.
Ella se volvi para mirarme,
abriendo los ojos en un gesto
teatral.

No me digas.

4
Despus de comer, Carmina se
fue al grupo de estudio de la Biblia.
Me qued sola en la casa, atrapada.
No tena coche. Solo poda llegar
hasta donde me llevaran los pies.
Se me ocurri que si consegua un

trabajo, Carmina tendra que


proporcionarme un transporte. No
iba a recorrer a pie los ocho
kilmetros de ida y vuelta hasta el
pueblo. En aquel momento me
habra conformado con una bici.
Cada vez me convenca ms de que
tener trabajo no iba a ser la peor
manera de pasar el verano.
Vi la camioneta de Carmina
alejndose entre sacudidas por la
carretera de grava. Dej caer la
cortina de la habitacin de mi
dormitorio y decid bajar a ver la
televisin. Al menos en la planta
baja estara ms fresca. Despus
de ver la tele, poda sentarme en el

columpio del porche a sorber un


polo y escuchar a los coyotes.
Porque desde luego all no haba
nada ms que hacer.
Baj por las escaleras y justo en
ese momento, sin ms, el pasado
se abalanz sobre m.
Los traumticos flashbacks eran
ms fuertes que los recuerdos. No
perda el conocimiento (estaba
consciente), pero los flashbacks
eclipsaban mi visin real. Eran muy
reales. Y siempre empezaban en el
mismo sitio. Era despus de la
medianoche. Volva a llegar ms
tarde de mi hora. No quera
arriesgarme a despertar a mi madre

(a quin quera engaar? Seguro


que se haba desmayado), as que
aparqu el coche ms abajo, frente
a la casa contigua a nuestra casa
de piedra gris. Extraamente
tambin haba un Honda Civic
blanco aparcado all. Los Fogg no
dejaban nunca coches aparcados en
la calle. Y no tenan un Honda Civic.
Me encog de hombros y me
encamin rpidamente a la parte
posterior de mi casa, hurgando en
el bolso en busca de las llaves.
Cuando sub los peldaos de la
parte de atrs, me lleg el olor de
nuestros setos de boj y de los
rboles
florecidos.
Aunque

procuraba estar lo menos posible


en casa y evitar a mi madre cuando
estaba all, me encantaba nuestra
casa, sobre todo el jardn. Era mi
evasin favorita. Holgazaneaba por
el jardn, oculta a la sombra de los
viejos rboles, soando despierta
mientras escuchaba msica de Ben
Howard, de los Oh Hellos, o de Boy.
Entr en casa. La luz de la
cocina no se encenda. Tampoco la
araa del comedor. No se me
ocurri entonces que ocurriera algo
malo. Supuse que mi madre haba
olvidado cambiar las bombillas. A
oscuras, me dirig a tientas a la
escalera con paso rpido y ligero.

Con suerte no tendra que ver a mi


madre hasta el da siguiente.
Cuando pas por delante de las
puertas de cristal biselado de la
biblioteca, la vi desplomada en uno
de los sillones orejeros de piel. La
luz de la luna se filtraba a travs de
los postigos bandola en una luz
blanca como la cera. Sobre la
mesita estaban desperdigados sus
accesorios de fiesta, una colorida
mezcolanza de pastillas. Empezaba
a sentir repugnancia...
Y entonces...
Y entonces mi mirada se desvi
hacia las sombras a espaldas de mi
madre.
Aturdida,
contempl

fijamente el cuerpo desplomado de


un hombre. Tena las extremidades
extendidas en ngulos extraos. Me
acerqu. No quera, pero no pude
evitarlo. Segu caminando hasta
encontrarme de pie a su lado, con
sus vacos ojos marrones alzados
hacia m.
En la frente tena un pulcro
agujero de bala.
Sal
del flashback jadeando.
Busqu a tientas el interruptor de la
luz al pie de las escaleras de
Carmina, y me sent aliviada
cuando de inmediato la luz

ahuyent la oscuridad.
El muerto estaba en un atad a
dos metros bajo tierra. Y Danny
Balando estaba en la crcel. No
poda hacerme dao. Se haba
borrado el rastro que me llevaba
hasta
Thunder
Basin;
jams
encontrara a Stella Gordon.
Con un fro estremecimiento,
volv a subir a mi cuarto y saqu
una de las cartas de Reed de la
maleta. Lo necesitaba all conmigo,
tranquilizndome,
asegurndome
que todo iba a salir bien, pero esa
noche tendra que conformarme con
sus palabras. Me enfureca que el
Departamento de Justicia nos

hubiera separado de aquella


manera. Iban a hacer posible que
mi madre se reuniera conmigo;
entonces, por qu no lo hacan
tambin con Reed? De haber
podido elegir, habra preferido vivir
con l. Ni siquiera habra tenido que
pensarlo.
ESTELLA,
ANOCHE ME PELE
FUE TRISTE. AHORA

CON MI PADRE.

QUE TENGO 17
AOS, ME EST PRESIONANDO PARA QUE
ME ALISTE. H ACE AOS QUE LE DIGO
QUE NO PIENSO SEGUIR SUS PASOS, PERO
L SE NIEGA A ESCUCHARME. FUI A TU
CASA PARA PASAR AH LA NOCHE, PERO
NO ESTABAS Y NO CONTESTAS AL MVIL.

LLMAME CUANDO
ESPERO QUE NO TE

RECIBAS

ESTO.

MOLESTE QUE ME
PRESENTE AH CADA DOS POR TRES.

DETESTO

ESTAR EN MI CASA. CUANDO


ESTOY AQU, MI PADRE NO ME DEJA EN
PAZ. DESPUS DE LA PELEA, ME DIJO QUE
SI ME IBA NO ME DEJARA VOLVER A
ENT RAR.

BUENO,

NO S
AHORA. ANTES

PUES ME FUI.

QUE VA A OCURRIR
ESPERABA
QUE
MI
MADRE
ME
DEFENDIERA, PERO S QUE NUNCA LO
HAR. SIEMPRE SE ESCONDE, SE METE EN
LA CAMA USANDO LA FIBROMIALGIA
COMO EXCUSA PARA NO INVOLUCRARSE.

ES

UNA ENFERMEDAD, PERO TAMBIN ES

SU MECANISMO DE HUIDA. TIENE QUE


ENFRENTARSE A ELLA Y DE ESTE MODO
NO
TIENE
QUE
ENFRENTARSE
A
NO SO T RO S. OJAL TUVIERA DINERO
SUFICIENTE PARA IRME A VIVIR POR MI

CUENTA. ALGN DA LO HAR.


LLEVAR CONMIGO.

TE

XREED

Me dola recordar nuestros


planes. bamos a escaparnos y a
iniciar una nueva vida juntos. Ahora
no saba si volvera a verlo. Reed
poda estar en Kentucky o en
Kansas. Jams lo sabra. A menos
que fuera en su busca.
Y poda hacerlo, porque saba
cmo encontrarlo.
El alguacil Price haba dejado
muy claro que no deba jams, bajo
ninguna circunstancia, tratar de
ponerme en contacto con ninguna

persona de mi vida anterior. Danny


Balando y sus peligrosos esbirros no
dejaran nunca de buscarme. Solo
podran encontrarme si yo rompa
las reglas.
Saba que ponerme en contacto
con Reed era romper las reglas,
pero l ya no estaba en Philly.
Estaba tambin en el WITSEC, el
programa de proteccin de testigos.
Se haban eliminado sus vnculos
con la ciudad, y si los alguaciles
haban hecho un trabajo la mitad
de bueno hacindole desaparecer
como el que haban hecho conmigo,
ponindome en contacto con Reed
no iba a dar ninguna pista a los

hombres de Balando sobre mi


paradero.
No haba visto ningn ordenador
en casa de Carmina, y de todas
formas no lo habra utilizado. Si
quera seguir adelante con aquello,
no poda dejar ningn rastro. Antes
en el pueblo haba visto letreros
indicando la direccin de la
biblioteca
pblica.
Estaba
demasiado lejos para ir andando
aquella noche, pero imaginaba que
Carmina tendra alguna bicicleta
guardada en algn rincn del
desvencijado establo que haba
detrs de la casa. No saba cunto
duraba el estudio de la Biblia, pero

sin duda dispona al menos de una


hora.
Atraves corriendo el jardn de
atrs,
matando
mosquitos
a
manotazos, abr las puertas del
establo de par en par y pase la
mirada por aquel inmenso espacio.
El aire ola a moho y a heno. Y a
gasolina. Estaba segura de que el
olor a gasolina proceda del gran
automvil oculto bajo una lona que
se encontraba al fondo del establo.
Alc la lona y vi que Carmina
dispona de un viejo Ford Mustang.
Tena un feo color marrn y haba
un puado de avispones muertos
sobre el salpicadero, pero no iba a

ponerme
quisquillosa.
Qu
posibilidades haba de que lograra
ponerlo en marcha?
Carmina haba dejado las llaves
en el asiento del conductor, as que
me fue muy fcil encontrarlas.
Tras unos cuantos intentos, el
motor del Mustang se encendi con
un quejido y el aire se llen de olor
a gasolina quemada. Carmina no
me permita tomar prestada la
camioneta, pero no me haba dicho
nada de no conducir el Mustang.
Me saba el camino al pueblo,
que era todo recto una vez se
enfilaba la carretera asfaltada al
llegar al final del sendero de grava

de Carmina. Una vez en el pueblo,


no me cost nada encontrar la
biblioteca. Solo haba otros tres
coches en el aparcamiento, as que
tena dnde escoger. Resultaba raro
no tener que recorrer todo el
aparcamiento y dar varias vueltas a
las calles de los alrededores en
busca de un lugar donde aparcar.
En Philly casi nunca iba al centro en
coche por esa razn. Era mucho
ms cmodo ir en tren.
Solicit el carnet de la biblioteca
en la recepcin. Tras comprobar la
foto y la direccin de mi pasaporte,
la bibliotecaria me dio un carnet
provisional. El definitivo me llegara

por correo en un par de semanas.


Carmina no sospechara nada. Le
dira que me gustaba leer, lo que
era cierto.
Encontr
un
ordenador
desocupado y me met en Internet.
Poco despus de que Reed y yo
hubiramos empezado a salir
juntos, l haba abierto una cuenta
privada de e-mail a la que ambos
tenamos acceso. En lugar de
enviarnos correos, nos escribamos
borradores para que el otro los
leyera.
Los
borradores
los
eliminbamos despus de leerlos.
Reed haba ledo en un artculo que
era una tcnica que usaban los

espas, y aunque a m me pareca


un poco exagerado, no me opuse.
Su padre era militar, del ejrcito. La
educacin
que
recibes
te
determina. Al principio usbamos el
correo regularmente... luego lo
olvidamos por completo.
Con unos pocos y rpidos pasos,
acced a la cuenta privada de em a i l : Phillies60@gmail.com. La
carpeta de borradores estaba vaca.
Intent
no
desanimarme.
Esperaba encontrar un nuevo
mensaje, sobre todo porque Reed
me haba recordado la cuenta
secreta el da anterior por la
maana, antes de abandonar el

motel. Quera hacerle saber que


estaba bien, as que redact un
breve e-mail.
He llegado sana y salva. Bueno, quiz lo
segundo no tanto. Deberas ver este lugar.
Casi preferira estar muerta. Dime algo para
saber que ests bien.

Rele mis palabras con cuidado,


asegurndome
de
que
eran
completamente inofensivas y no
suponan ninguna amenaza para m
en el improbable caso de que
alguien las interceptara, luego
tecle una breve posdata:
P.D. Han metido a mi madre en
desintoxicacin. A saber cmo acabar la

cosa.

Guard el borrador y cerr la


sesin.
Resopl. Ahora tendra que ser
paciente, virtud que nunca me
haba gustado y que menos an
haba sabido practicar.

5
Cuando sal de la biblioteca, el
cielo era negro terciopelo y
diamantes. En Philly, la noche
significaba una cosa: preocuparme
por mi madre, por saber con quin
estaba, qu estaba haciendo, y si

tendra que salir a buscarla. Me


qued
parada
un
instante,
analizando cautelosamente aquella
oscuridad desconocida. Era tan
serena, tan sencilla, tan agradable,
que pareca ridculo tenerle miedo.
Senta en la piel el hormigueo del
aire clido. Ola a un fresco verdor.
La oscuridad supona un alivio para
el sol ardiente que me haba hecho
escocer los ojos todo el da. Cubra
el paisaje de sombras. Casi me hizo
olvidar los maizales y el cielo
azulsimo, casi me hizo olvidar
dnde estaba.
En
el
aparcamiento
solo
quedaba un coche, el Mustang de

Carmina. No saba qu lugares


frecuentaban los adolescentes de
Thunder Basin de noche, pero
desde luego la biblioteca no era
uno de ellos. Habra recorrido las
siete manzanas de la calle principal
en busca de signos de vida
nocturna,
pero
seguramente
Carmina volvera pronto a casa del
estudio de la Biblia. No poda saber
lo que haba estado haciendo
aquella noche.
Le di a la llave de contacto del
Mustang. El motor solt un
resoplido,
pero
se
neg
a
encenderse. Le met gas y volv a
probar. Ms gruidos y zumbidos,

pero el motor no se encenda. Tena


las ventanillas bajadas y el coche
eructaba densas nubes de humo
maloliente. No era una buena
seal.
Me baj y di una vuelta
alrededor del coche, pero no vi
nada fuera de lo normal. El
estpido trasto se haba encendido
perfectamente
haca
veinte
minutos. Qu le pasaba ahora?
Necesitas ayuda?
Gir en redondo. En la oscuridad
distingu
una
figura
alta
y
desgarbada que vesta Levis, botas
de punta y una camiseta negra
ajustada. Los negros cabellos le

caan en rizos alrededor de las


orejas. Se ech el sombrero
vaquero hacia atrs y me dedic
una relajada sonrisa.
Te importa si le echo un
vistazo?
sigui
diciendo,
sealando el coche con un gesto.
Apret las llaves del Mustang.
No tena motivos para confiar en l.
Pensndolo mejor, debera haber
aparcado bajo una farola. Aunque
tampoco haba nadie por all para
verlo si decida arrastrarme hasta
un callejn y rajarme el pescuezo.
No, no hace falta respond,
esforzndome
por
parecer
cortsmente indiferente. Suele

tardar un poco en arrancar.


l dio unos afectuosos golpecitos
con los nudillos en el lateral del
Mustang.
Coches viejos. Los detestas o
los adoras.
Cierto. Me sent tras el
volante, dndole a entender que no
estaba para charlas. Gracias por
ofrecerte a ayudarme, vecino
aad, porque me pareci que era
lo que se deca en lugares
pequeos
como
aquel.
Seguramente sera mejor actuar
como un lugareo, para que creyera
que alguien me echara de menos si
realmente su intencin era llevarme

a rastras hasta un callejn.


Prob a arrancar de nuevo. El
motor tosi y escupi, pero no tuve
xito.
Seguro que no quieres que
pruebe? pregunt l con tono
todava amistoso. Y quizs algo
divertido.
Que sea una chica no quiere
decir que no sepa arrancar mi coche
dije, no sin amabilidad, pero con
una irritacin que se trasluca en
mis palabras. Vete, por favor, rogu
mentalmente.
Tu coche? Ah. Interesante.
Qu? Como soy chica no
pueden gustarme los coches

potentes?
dije
con
tono
desafiante.
Yo no he dicho eso.
Accion la llave del contacto con
ms fuerza. El motor solt un ronco
gruido. Estuvo a punto de
arrancar, pero no logr darle el
ltimo impulso. Carmina me iba a
matar. No saba cunto tiempo me
quedaba hasta que volviera a casa,
pero no poda ser mucho.
Solt un suspiro de resignacin y
me apret el puente de la nariz.
Si te doy las llaves, vas a
usarlas para rajarme el cuello y
arrojar mi cadver en el callejn?
No sera muy listo decrtelo si

fuera a hacerlo.
En lugar de rer, lo fulmin con
la mirada.
l sonri, claramente complacido
con su broma.
No eres de por aqu, verdad?
Qu te hace pensar eso?
Me pregunt si iba a continuar con
el tpico manido de que todo el
mundo se conoce en un pueblo.
El ao pasado le vend este
coche a mi vecina dijo en cambio.
De pronto tuve un mal
presentimiento.
Carmina Songster aadi.
Vas a decirme por qu conduces su
coche, o debo dejar que se lo

expliques a la polica?
Mierda.
Me baj del Mustang y me
qued de pie frente a l. Me sacaba
bastante y de cerca vi que tena los
ojos de un brillante e intenso color
azul. De un tono entre el turquesa y
el de los vidrios de mar.
No es lo que parece.
Pues es un alivio, porque
parece un robo de coche. Lo que no
acabo de entender es por qu te
has parado en la biblioteca. Ests a
unas cuantas manzanas de la
interestatal. No deberas haber
salido pitando del pueblo?
Ahora vivo con Carmina.

Solt un bufido, rechazando la


idea al instante.
Carmina no ha tenido una sola
visita en los diecinueve aos que
hemos sido vecinos, y conozco a
toda su familia. As que, confiesa.
Quin eres en realidad?
Es mi... madre de acogida
respond inexpresivamente. Era la
primera vez que tena que usar mi
tapadera. Si segua preguntando, se
supona que deba contarle que
haba estado viviendo con familias
de acogida desde la muerte de mi
madre, pero rec para que no
insistiera. No quera hablar de
Stella. Ya estaba harta de ella.

Quera volver a casa. Y ya puestos,


no quera volver a ver aquel
pueblucho perdido en medio de la
nada nunca ms.
l mene la cabeza con
suspicacia.
Carmina? Madre de acogida?
No me lo creo. Qu edad tienes?
Cumplo los dieciocho en
agosto.
Tres
meses
insignificantes para
lograr la
independencia. Pero parecan una
eternidad.
Por qu iba Carmina a acoger
a una chica de diecisiete aos? se
pregunt l, desconcertado.
A lo mejor se siente sola.

l volvi a resoplar.
Esa loba solitaria? No. Aqu
hay algo que no cuadra. Cundo
has llegado al pueblo?
Anoche.
Cmo te llamas?
Stella Gordon. Sent una
punzada en la garganta al
pronunciar
el
nombre.
Lo
detestaba. Era como hablar de otra
persona, lo que supongo que en
realidad estaba haciendo.
Cunto tiempo hace que
vives
de
acogida?
sigui
preguntando.
Evidentemente
trataba de hallarle algn sentido a
mi historia.

Desde que muri mi madre.


Lo siento.
Me encog de hombros. No
senta nada. Mi madre an viva,
pero para m era como si estuviese
muerta.
De dnde eres?
De Tennessee ment. De
Knoxville, Tennessee. Has estado
alguna vez?
Pues la verdad es que no.
Ni yo tampoco. Supongo que eso
significaba que poda decir lo que
me diera la gana sobre Knoxville sin
que se diera cuenta de nada.
Y entonces l dijo:
Pero yo dira que no tienes

acento de all. Parece ms bien


de... la Costa Este.
Oh me limit a responder,
tomndome unos segundos para
inventar una excusa. Eso es
porque mi padre se crio en esa
zona. He sacado ms su acento que
el de mi madre.
Comprob
con
alivio
que
alargaba la mano dando por
terminado el interrogatorio.
Bienvenida a Thunder Basin,
Stella. Soy Chet Falconer.
Frunc el ceo.
El mismo Chet Falconer que
le corta el csped a Carmina?
Te ha hablado ella de m?

dijo, dibujndose una sonrisa en


sus labios.
Me has despertado a las cinco
de la maana! Ves estas bolsas
que tengo debajo de los ojos? Pues
son culpa tuya!
A m me parece que tus ojos
estn perfectamente.
Sigui hablando antes de que
pudiera decidir si me estaba
tomando el pelo.
Mira. Te propongo un trato. Yo
conseguir poner en marcha este
viejo descapotable, pero tendrs
que hacer algo por m a cambio. En
la cafetera que hay a la vuelta de
la esquina, vers a dos personas

sentadas en una mesa del fondo.


Una de ellas es un gamberro con
chaqueta de cuero que intenta
hacerse
el
duro
aadi
sombramente. Quiero que te
sientes lo bastante cerca de ellos
como para or lo que dicen, pide
una hamburguesa para no llamar la
atencin, y luego vuelve y
cuntame lo que han dicho.
Ya veo. Quieres que espe a
tu novia? Si crees que te engaa, es
que es verdad.
Tendr el coche arreglado
para cuando vuelvas replic l,
ignorando mi comentario.
No hay trato. Tengo prisa.

Necesito que arranque ahora.


Bueno, pues va a tardar un
rato.
Vale acept con un resoplido
. Pero la hamburguesa la pagas
t.
l suspir con exageradas
muestras de paciencia y luego me
plant un billete de diez dlares en
la palma de la mano.
Come despacio. Quiero saber
todo lo que dicen.
Tambin la parte dolorosa,
cuando diga que te huele mal el
aliento y se te llena la boca de
saliva al besarla?
Chet se quit el sombrero

vaquero y me dio con l en el culo.


O sea, me dio de verdad en el culo.
Vete ya o te lo perders todo.
Y yo no tengo mal aliento. Ni
tampoco lo otro.
Ser mejor que tengas el
coche a punto cuando vuelva le
advert.
Ah, s? O qu?
O har que me pagues otra
hamburguesa. Y patatas fritas. Y un
batido. No pareca alterada al
hablar, pero si no consegua llegar
a la casa antes que Carmina,
seguramente me obligara a pasar
la noche en la crcel para darme
una leccin. Adems, se asegurara

de que no volviera a tocar el


Mustang. Y eso no poda permitirlo,
porque necesitaba un medio para ir
hasta
la
biblioteca.
Pensaba
comprobar la cuenta de e-mail tan
a menudo como me fuera posible.
Reed no tardara en contestarme y
empezaramos a idear un plan para
volver a estar juntos despus de mi
cumpleaos. l tena diecinueve
aos y poda vivir legalmente solo;
no tenamos ms que esperar a que
yo cumpliera los dieciocho.
Esprate a probar la primera
hamburguesa me avis Chet con
un brillo de picarda en los ojos.
Y eso qu significa?

Digamos que el Departamento


de Sanidad del condado no es muy
escrupuloso que digamos. De hecho
an no est muy claro si tenemos
departamento de sanidad o no.
Agit en el aire el arrugado
billete de diez dlares.
Entonces paso de comer y me
quedo esto como propina por mis
increbles habilidades como espa.
Gir en redondo, me dirig
tranquilamente hacia el final de la
manzana y al llegar a la esquina
mir a un lado y a otro. El Sundown
Diner se encontraba en la planta
baja del edificio contiguo. Lo
recordaba de la maana, cuando

haba estado por all buscando


trabajo. Ahora tena encendidas las
luces de fuera y las polillas
revoloteaban frenticamente en
torno a las bombillas. Un toldo a
rayas blancas y azules cubra la
entrada.
Entr por la puerta batiente y
recorr rpidamente el local con la
mirada. El negocio estaba flojo
aquella noche. Solo haba dos
mesas ocupadas. Una madre con
dos nios pequeos estaba sentada
en el reservado contiguo a la
gramola. Al fondo de la cafetera,
dos tos estaban frente a frente,
inclinados
sobre
la
mesa,

enfrascados en una conversacin.


Supongo que estaba equivocada
sobre Chet. No era su novia. Quera
que espiara a dos tos. El que
llevaba la chaqueta de cuero
aparentaba mi edad, quizs un ao
menor. Los cabellos castaos le
caan sobre los ojos, que no
dejaban
de
moverse
con
nerviosismo. Su compaero tena
algunos aos ms y llevaba una
camiseta de un concierto de los
Journey ceida a la tripa cervecera.
Luca pobladas patillas pelirrojas y
un pauelo negro atado en torno a
la cabeza. Pareca un hbrido entre
un ngel del infierno y un paleto de

pueblo. Al instante supe que no me


gustaba ni confiaba en l.
Vienes sola? me pregunt
la encargada mientras revolva en
una pila de mens.
Le importa si me siento en el
reservado del rincn del fondo?
Esboc una sonrisa. Mi sitio de la
suerte.
Pues claro, cario.
Me acomod en el reservado.
Estaba lo bastante cerca del otro
reservado como para or a los dos
tos, pero haban dejado de hablar
al sentarme yo. Para animarlos a
que olvidaran mi presencia, saqu
del bolso el Walkman de Carmina,

lo dej sobre la mesa y me met los


baratos auriculares de plstico en
las orejas. No os preocupis,
chicos, estoy perdida en mi propio
mundo. Venga, empezad a hablar y
daos prisa. No tengo mucho
tiempo.
El ms joven de los dos fue el
primero en hablar.
Voy a recibir unos cuantos
miles de mis padres confes con
inquietud.
Define unos cuantos.
Cuatro mil.
El ngel del infierno se rasc el
cogote pensativamente.
No es mucho, pero debera

bastar.
Despus de darte el dinero,
cunto tardar en entrar en el
negocio?
Dos semanas. Tengo que traer
la mercanca desde Colorado.
El ms joven se lo pens y
asinti.
Vale. Cuenta conmigo.
No tan deprisa. Cunto
tardars t en darme el dinero?
Justo entonces la camarera se
acerc y se coloc entre los dos
reservados.
Quieres algo para beber?
Agua respond, tratando de
mantener el odo atento a la

conversacin de los dos tos.


Alguna pregunta sobre el
men?
No haba abierto el men. Ya
saba lo que quera. Por mal que lo
hicieran, era imposible que la
jodieran con unas patatas fritas. Se
frean en grasa hirviendo. Eso
matara cualquier bacteria.
Una racin grande de patatas,
por favor.
Eso es todo?
Asent, dando por sentado que
mereca guardarme el dinero
sobrante del billete de Chet, y ella
volvi tranquilamente a la cocina.
En la otra mesa, el ngel del

infierno y el chico estaban


acabando. El chico mandaba
mensajes por el mvil y el ngel del
infierno rebuscaba en su cartera
para reunir dinero con el que pagar
la cuenta. Saba que a Chet no le
gustara nada que volviera con tan
poca informacin, pero tendra que
conformarse. Me haba pedido que
escuchara la conversacin. Yo no
tena la culpa de que hubiera
durado solo un par de minutos.
Te llamar cuando tenga el
dinero dijo el chico de la
chaqueta de cuero, levantndose y
metindose el mvil en el bolsillo.
Cuando se levant, debi de

percibir que lo estaba observando,


porque su mirada se desvi hacia
m. Frunci el ceo con suspicacia al
verme, e inmediatamente abr mi
men y fing estar absorta
leyndolo.
l sali, seguido por el ngel del
infierno, y decid que en lugar de
esperar las patatas, ira a ver si
Chet haba cumplido con su parte
del trato. Pagu las patatas en
caja, esperando que la camarera
las disfrutara por m.
Encontr a Chet inclinado bajo el
cap
del
Mustang
en
el
aparcamiento de la biblioteca. Mir
por encima del hombro cuando me

oy acercarme. Incluso en la
oscuridad, vi que tena las manos
manchadas de grasa.
Y bien? me pregunt,
expectante.
Los padres del chico le van a
dar cuatro mil dlares y l va a
entrar en negocios con el ngel del
infierno.
Chet solt una palabrota por lo
bajo.
Qu ms han dicho?
No mucho. Ha sido una
conversacin corta. El chico espera
tener pronto su negocio en marcha.
Por encima de mi cadver.
Dime que has conseguido que

el coche funcione.
Claro, era el carburador. Lo
tengo abierto, sujeto con un lpiz,
para que le entre aire. Mira a ver si
ahora arranca.
Me sent tras el volante y gir la
llave en el contacto. El motor
arranc enseguida con un ronroneo.
Sent tal alivio que habra besado a
Chet.
Pero en lugar de eso, dije:
Cul es el camino ms rpido
para volver a casa de Carmina?
Chet dej caer el cap y se
sacudi
las
manos
para
limpirselas.
No sabe que te has llevado el

coche, verdad?
Podra ser nuestro pequeo
secreto? pregunt, mordindome
el labio.
La chica nueva me debe ya un
favor. Sonri, provocando unos
juveniles hoyuelos en las mejillas.
Vuelve por Rodeo Road, evitars un
par de semforos. Carmina no
vuelve nunca a casa del estudio de
la Biblia antes de las nueve y
media. Siempre que no tengas que
parar en el paso a nivel, deberas
llegar cinco minutos antes que ella.
Cinco
minutos
no
era
exactamente
el
colchn
de
seguridad que esperaba, pero

tendra que conformarme. Le lanc


un beso y sal del aparcamiento a
toda mecha.
Al llegar a la casa, vi con alivio
que la camioneta de Carmina no
estaba en el sendero de entrada.
Met el Mustang en el establo dando
marcha atrs para dejarlo tal como
lo haba encontrado. Entr en la
casa, encend la luz, y casi me trago
la lengua.
Carmina estaba sentada en el
sof, tamborileando con las uas
sobre el reposabrazos. Apret con
fuerza los labios y el corazn se me
encogi en el pecho.
No he visto la camioneta

dije con nerviosismo.


Se la ha llevado Mac Hester
despus del estudio de la Biblia.
Tiene que arreglarle la transmisin.
l me ha trado a casa. Las llaves
aadi, extendiendo la mano.
Se las entregu.
Lo siento.
No es suficiente, Stella.
Cambi el pie de apoyo y solt
un bufido de impaciencia.
Siento haberme llevado el
coche. No volver a ocurrir.
Mrame cuando me hables.
He dicho que lo siento le
espet. Qu ms quiere?
Maana
por la
maana

vendrs a la iglesia conmigo.


La mir a los ojos. Llevarme su
coche haba estado mal y ya le
haba pedido perdn. Habamos
zanjado la cuestin y ahora no iba a
dejar
que
usara
mi
mal
comportamiento como excusa para
ejercer su autoridad sobre m. Ella
no era mi madre, no era ms que
un pen de la tapadera del
Departamento de Justicia, y yo iba
a dejarle muy claro que lo saba.
No pienso ir a la iglesia.
Oh, ya lo creo que vas a ir.
Me est amenazando?
Vives bajo mi techo y espero
que te comportes correctamente.

Me has robado el coche y solo lo


sientes porque te he pillado... Me
decepcionas, y mucho.
Robado?
repliqu,
ponindome de inmediato a la
defensiva. Yo no le he robado el
coche, solo lo he tomado prestado!
He salido del pueblo? He tenido
algn accidente? No! Lo he
devuelto al establo tal y como
estaba!
No me interrumpas y no me
repliques dijo ella sin perder la
calma. No soy tu madre, Stella.
Lo s mejor que nadie. No he
tenido la oportunidad de conocerla,
pero le estara haciendo un flaco

favor si dejara que robaras y


mintieras y te salieras con la tuya.
Me tragu la sorpresa y la
humillacin y lo canalic todo a
travs de la rabia.
A ella no la meta en esto. No
permitir que la use para hacerme
sentir culpable.
A partir de ahora, tendrs que
estar en casa a las nueve en punto
de la noche.
Qu? exclam con un
sonido ahogado. No puede
imponerme una hora de llegada.
Al llegar a la edad en que poda
salir de noche, mi madre estaba
demasiado
colocada
para

importarle a qu hora entraba o


sala de casa. Me ocupaba de m
misma y estableca mis propias
reglas. Quin se crea que era
aquella mujer para decirme lo que
tena que hacer?
He dicho que a las nueve. Y
maana vendrs conmigo a la
iglesia. No puedo obligarte a que te
guste. Ni siquiera puedo obligarte a
escuchar.
Pero
no
voy
a
permanecer al margen mientras t
andas por ah a tu antojo todo el
verano. No ser mientras ests bajo
mi supervisin. Puede que me
equivoque.
Puede
que
est
empeorando
las
cosas.
Pero

prefiero intentarlo y fracasar a


quedarme aqu sentada como una
estpida dudando qu hacer. He
dejado un vestido colgado en tu
armario. Me da igual si te gusta o
no. Espero que maana a las nueve
y media ests en la camioneta,
duchada y vestida. Queda claro?
Sal corriendo escaleras arriba.
Cerr de golpe la puerta del cuarto
sin importarme si era infantil o no.
Carmina no poda obligarme a ir a
la iglesia. Llamara a Price. Las
cosas no funcionaban con ella.
Quiz Price podra hablar con la
fiscala y conseguir que revocaran la
decisin de ponerme en acogida

hasta que cumpliera los dieciocho


aos.
Pensaban que hacan lo que era
mejor para m, pero yo estaba
mucho mejor sola. Haba estado
sola los ltimos dos aos.
Me acurruqu en la cama y me
consol con una de las cartas de
Reed.
ESTELLA,
PRIMER

DA

DEL

CAMPAMENTO

ESTIVAL
DE
BISBOL. LAS
INSTALACIONES ESTN BASTANTE BIEN.

TODO

LO QUE QUIERAS PARA COMER EN

LA
CAFETERA. DORMIMOS
EN
HABITACIONES PARA DOS, CON UN BAO

COMPARTIDO AL FINAL DEL PASILLO. MI


COMPAERO
DE
CUARTO
ES
UN
GILIPOLLAS. H AY TOS DE TODO EL PAS
EN LA MISMA PLANTA, Y VA Y ME TOCA
CON SEMEJANTE CAPULLO. H AY INCLUSO
UN
CHICO
DE
LA
REPBLICA
DOMINICANA. SUPONGO QUE ALL EL
BISBOL ES IMPORTANTE.

DURANTE LA CEREMONIA DE
INAUGURACIN,
LOS ENTRENADORES
SOLTARON
PALABRAS
COMO
LEGENDARIO,
PRESTIGIOSO
Y
TRADICIN DE EXCELENCIA PARA
DESCRIBIR
EL
PROGRAMA
DE
ENTRENAMIENTO.
A

RER.

COSTABA

HABLAN

NO ECHARSE

COMO

MI

PADRE.

TODAVA CREE QUE CONSEGUIR QUE ME


ALISTE. PUES YO PASO DE LA TRADICIN
FAMILIAR

DE

EXCELENCIA

WINSTON. GRACIAS PERO NO.

DE

LOS

XREED

6
A la maana siguiente mi
malhumor se
haba
disipado
levemente. No tena ganas de
ponerme un vestido y permanecer
sentada en un duro banco durante
una hora, pero despus de pasar la

mayor
parte
de
la
noche
reconcomindome de rabia, haba
empezado a ver las cosas desde
una nueva perspectiva. Price no iba
a levantar un dedo por m si no le
demostraba que estaba intentando
que todo fuera bien con Carmina.
Seguro que me conoca lo bastante
bien como para saber que jams
ira a la iglesia. Lo que significaba
que, si al final iba, mi buena
disposicin se convertira en un
poderoso elemento de negociacin.
Mira, Price, le dira, yo estoy
haciendo todo lo posible. Incluso he
ido a la iglesia. Pero lo cierto es
que Carmina y yo no nos

entendemos.
Y lo mismo con Nebraska. Pero
mejor pelear las batallas de una en
una.
Por supuesto siempre caba la
posibilidad de que me enviaran a
un lugar peor... Poda haber algo
peor que Thunder Basin? Ech un
vistazo desdeoso a travs de la
ventana del cuarto. Ah tena la
respuesta.
Me duch y me planch el
oscuro pelo castao hasta dejarlo
perfectamente liso. Delante del
espejo, me alborot el flequillo con
la mano. Empezaba a estar
demasiado largo, lo que presenta

que iba a ser un problema. Decid


que sera mejor que me lo recortara
yo misma, en lugar de dejar que
alguien de CORTES DE PELO, 7,5 FIADO
me hiciera una chapuza.
Poco antes de las nueve y
media, baj por las escaleras
llevando un vestido veraniego de
color
verde
menta
y
unas
alpargatas que uno de los
alguaciles
haba
recogido
apresuradamente de mi casa. La
especie de tnica sin forma que
Carmina haba colgado en el
armario no poda considerarse un
vestido. Estaba segura de que era
una parte tcita del castigo por

haberme llevado el Mustang la


noche anterior. Iglesia y humillacin
pblica.
Tu aspecto es respetable
dijo Carmina algo envarada, cuando
llegu
abajo, esquivando
mi
mirada. No haba olvidado lo
ocurrido, ni me haba perdonado.
As pues, estbamos en pie de
igualdad. Lo que ms me enfureca,
lo que me resultaba especialmente
doloroso, era que una extraa como
Carmina se comportara conmigo
como una madre cuando mi madre
autntica no lo haca.
No quiero el vestido que ha
colgado en el armario. Por favor,

llveselo hoy mismo dije y, sin


detenerme, se-gu hasta la cocina,
donde me serv una taza grande de
caf.
Hoy
habr
un pica-pica
despus del servicio dijo Carmina
desde el pasillo. Si no quieres
quedarte, tendrs que volver
andando o encontrar a alguien que
te traiga.
Qu es eso del pica-pica?
repliqu, despus de quemarme la
lengua con el caf, que estaba
ardiendo. Lo habra preferido con
una buena cucharada de azcar y
una pizca de nata, pero no pensaba
preguntarle a Carmina dnde

estaban. As que me beb todo el


caf negro que pude tolerar antes
de que se me encogiera el
estmago.
Una pequea fiesta con
comida. Todo el mundo llevar un
plato para compartir y una manta
de picnic.
Qu
bonito.
Un picnic
campestre. Paso. Dej el tazn
en el fregadero y me reun con ella
en el pasillo. Carmina llevaba una
falda larga tejana, una blusa
blanca, y las mismas botas rojas
camperas. Llevaba los cabellos
plateados peinados hacia atrs en
una trenza francesa de los noventa.

Intent dar con un comentario


sarcstico sobre su sentido de la
moda, pero al final me limit a
poner los ojos en blanco. Bueno,
son las nueve y media en punto.
Pongamos el circo en marcha. No
querra llegar tarde por nada del
mundo.
Y ms que rebelde murmur
Carmina cuando sali de la casa
detrs de m.
Oh, no haba hecho ms que
empezar. Estaba impaciente por
conocer a sus amigos de la iglesia.
A poco que pudiera, Carmina y su
nueva hija de acogida seran la
comidilla de todo el pueblo durante

la cena. Tena intencin de ser yo


quien la humillara. Era una ex
polica. La gente la vea como una
figura de autoridad. Quiz su
opinin cambiara despus de aquel
da.
Iba a dejarla por los suelos.
La congregacin de Carmina se
reuna en un sencillo edificio que se
pareca levemente a un enorme
establo blanco. En los laterales
haba ventanas en arco y una torre
con aguja coronaba el tejado. Una
amplia escalera de ladrillo conduca
a las puertas dobles, que estaban

abiertas y dejaban escapar msica


de rgano. Pero lo que realmente
llam mi atencin fue el letrero de
nen clavado en el csped que
rezaba: LA EXPOSICIN AL HIJO PREVIENE
QUEMADURAS.1
En serio esperaba que aquello
fuera un indicio de que el clrigo
tena sentido del humor.
Nos salud en la puerta un
hombre que llevaba una camisa
negra almidonada y alzacuellos.
Llevaba el pelo canoso peinado con
raya al lado y nos sonrea
cordialmente. Era tan insulso en
todos los sentidos que resultaba
imposible sentirse ofendida.

Buenos das, Carmina dijo,


apretndole la mano con afecto.
Veo que nos traes a una visitante.
Pastor Lykins, le presento a
Stella Gordon dijo Carmina. Va
a pasar el verano conmigo.
Antes de que el pastor Lykins
pudiera formular todo un batalln
de preguntas, y por la manera en
que abri los ojos por la sorpresa,
me di cuenta de que era esa su
intencin, Carmina me condujo
hacia el interior sujetndome por el
codo.
No va a dejar siquiera que
salude a la gente le dije, mientras
ella me llevaba hasta un banco

vaco. Tch, tch, Carmina, qu


modales son esos?
Puedes abrir la boca durante
los himnos. Deposit su guisado
de judas verdes para el picnic entre
las dos. Algo me dice que tienes
una buena voz.
Dos
mujeres
de
cabellos
plateados llegaron arrastrando los
pies y se sentaron delante de
nosotras, lanzndonos miradas
especulativas a Carmina y a m.
Justo cuando una de ellas intentaba
captar la mirada de Carmina, ella
fij su atencin en arrancar una
bola de pelusa de su falda con
autntico empeo. En ese momento

comprend realmente lo incmoda


que se senta tenindome en su
casa durante el verano. Saba
cules eran las supuestas razones
de mi presencia en Thunder Basin,
pero nunca se me haba ocurrido
pensar
en
la
parte
que
desempeara Carmina en la
tapadera. Una ex agente de polica
huraa y madura que acoga a una
chica de diecisiete aos? Seguro
que ms de uno se quedara de
piedra. Me pregunt por qu la
habra escogido la fiscala. Sin duda
era su antiguo empleo con las
fuerzas de la ley lo que la haba
convertido en una buena candidata.

Seguramente le pagaban una


pasta por acogerme. Yo no era la
tpica nia de acogida, era una
testigo protegida. Cuanto mayor el
peligro, ms elevada la paga.
Estaba volviendo a ocurrir: me
utilizaban por el dinero. La nica
razn por la que mi madre haba
luchado por tener mi custodia era
que quera conseguir la pensin
alimenticia de mi padre... que luego
usaba para drogarse. Y ahora
Carmina me usaba para endulzar su
retiro.
Claro que Carmina no pareca
muy interesada en el dinero. Todo
lo que posea eran trastos viejos. Mi

impresin era que detestaba ms ir


de compras que soportarme a m.
Fueran
cuales
fueran
sus
motivos, tena la clara sensacin de
que el plan de Carmina era pasar el
verano con la cabeza gacha,
esquivando preguntas molestas, y
rezando para que el tiempo pasara
deprisa. Me pregunt qu sentira
teniendo que mentir a sus vecinos y
amigos. Al fin y al cabo, tendra que
seguir viviendo con ellos mucho
despus de que yo me hubiera ido,
sabiendo que les haba ocultado
secretos y que no haba sido sincera
con ellos. Casi me hizo sentir
lstima.

Pero yo an no estaba dispuesta


a soltar mi presa. Sobre todo
despus de que me hubiera
obligado a ir a la iglesia. Debera
estar durmiendo hasta tarde. Para
eso eran los fines de semana.
Por qu me ha acogido en su
casa? le pregunt con un tono
algo desafiante, algo suspicaz.
Perdn?
Qu saca con esto? Qu
recibe a cambio? Qu le llev a
aceptar a una chica de diecisiete
aos a la que no le debe nada?
Vaya, eso es lo que no dejo de
preguntarme.
Carmina y yo nos dimos la

vuelta en el asiento cuando Chet


Falconer se arrellan en el banco de
detrs. Se haba adecentado para ir
a la iglesia y vesta pantalones de
algodn y un ligero polo de color
azul marino. Haba prescindido del
sombrero vaquero y las botas
manchadas de hierba, y haba
cambiado
completamente
su
aspecto. Una cosa tena que
reconocerle: saba cmo hacer que
sintiera mariposas en el estmago.
Le brillaban los azules ojos y se
haba echado los hmedos rizos
detrs de las orejas. Ola a jabn y
a ropa secada al sol, una
combinacin irresistible.

Buenos das, Chet dijo


Carmina con rigidez, y luego volvi
la vista al frente. Fin de la
conversacin. No saba si Chet
haba hecho algo para ofenderla, en
el pasado o ahora, o si ella estaba
siempre igual de malhumorada.
Teniendo en cuenta que Carmina le
haba comprado el Mustang el ao
pasado, y que l le cortaba el
csped, yo me inclinaba por lo
segundo.
Vaya, Gran, ya sabes que no
voy a rendirme tan fcilmente
dijo Chet, inclinndose hacia
delante para hablarle en la oreja.
Si queras ayuda en la casa, podra

haberte prestado a Dusty. El chaval


es un angelito. No te dara ni un
disgusto.
Ejem exclam Carmina.
Mira quin fue a hablar. T eras
igual de rebelde a los diecisis. No
fue por entonces cuando te arrest
la primera vez?
Por fin la conversacin se pone
interesante dije, enarcando las
cejas
para
mirar
a
Chet
inquisitivamente.
No has tenido suerte, soldado
me inform l. Carmina me
guarda todos los secretos. Sabe que
dejara de cortarle el csped si ella
desenterrara mis esqueletos.

Yo no s nada de ese acuerdo


se mof Carmina.
Tienes el pelo distinto me
dijo Chet. As tan bien vestida,
casi no te reconoca. Vaya, pero
quin es esa chica tan guapa?, me
he preguntado al entrar.
Le saqu la lengua.
Y t qu? El sombrero y las
botas te los vigilan los cerdos?
Chet sonri.
Apuesto a que tienes toda una
perita en dulce en casa, Carmina.
Carmina solt otro ejem. Luego
frunci el ceo y me lanz una
mirada inquisitiva.
Debo entender que vosotros

dos ya os habis conocido?


Cundo? pregunt.
Anoche respond. Chet me
ayud a poner en marcha el
Mustang en la biblioteca. Yo no
consegua arrancarlo. Tiene muy
buena mano con los coches
aad, retorciendo el collar en torno
a un dedo con aire candoroso.
La sonrisa se borr del rostro de
Chet, por el que pas una sombra
de desconcierto antes de que
palideciera de temor. Lo sabe?, me
pregunt, articulando las palabras
con los labios.
Ahora
s
contest
tranquilamente.

Carmina se dio la vuelta


despacio para lanzar a Chet una
sombra mirada de amonestacin.
T sabas que me rob el
coche anoche, Chet Falconer? La
ayudaste a salirse con la suya?
S, seora.
Algo que decir en tu defensa?
El carburador volva a hacer de
las suyas.
Debera hacer que os arresten
a los dos.
Justo entonces, el organista
termin el acorde final del preludio
musical, y el pastor Lykins ocup su
lugar en el plpito. Los feligreses
guardaron silencio y todas las

miradas se volvieron hacia la parte


frontal del lugar de culto.
Carmina lanz a Chet una larga
mirada glacial. Luego sac el libro
de himnos del bolsillo que tena el
banco por detrs y se dio un
golpetazo en el muslo con l.
Me mord el labio para ahogar
una risita, justo cuando el aliento
de Chet me haca cosquillas en la
oreja.
As que te parece divertido.
Esta te la guardo.

7
Deba de estar de muy buen
humor porque, despus de la
iglesia, dej
que
Chet
me
convenciera para que me quedara
a l picnic que se celebraba en el
jardn de la parte de atrs. l

contribuy con un par de bolsas de


patatas fritas al despliegue de
ensaladas, guisos y postres que
aguardaban sobre mesas plegables.
No llevaba manta para el picnic, as
que, despus de separarnos del
resto de los feligreses, nos las
apaamos sentndonos en la hierba
a la sombra de un frondoso roble.
Chet se tumb de espaldas con
los brazos doblados bajo la cabeza.
Ya sabes que te la voy a
devolver.
Me quit las alpargatas con los
pies y me recost lnguidamente
contra el tronco del rbol.
Alguien no estaba escuchando

el sermn del pastor Lykins sobre el


perdn.
Siempre eres tan mojigata?
S, y? pregunt, alzando
una ceja.
Chet se dio la vuelta hacia m,
apoyndose en el codo, y baj la
voz hasta un susurro sigiloso.
Recuerdo lo que ha dicho el
pastor Lykins sobre arrojar al
demonio lejos de nosotros. Vamos,
chica, vulvete por donde has
venido.
Le di una patada en la pierna.
Antes del servicio Carmina y t
habis mencionado a alguien
llamado Dusty dije. Quin es?

Mi hermano pequeo. A Chet


se le nubl el semblante y dej de
bromear.
Te lo habra presentado, pero
no he tenido el privilegio de
arrastrar su culo hasta la iglesia
esta maana. Anoche no volvi a
casa.
Hermano pequeo? Cuando
Carmina me haba dicho que Chet
era el hombre de la casa, me lo
haba imaginado viviendo solo.
Pero t no tienes solo diecinueve
aos?
Solo? Tampoco t tienes
muchos menos.
Quera decir que si es legal

que vivis solos? Saba que los


padres de Chet haban muerto, pero
no tena ni idea de que no solo
haba tenido de responsabilizarse
de la casa, tambin era el tutor de
su hermano. Qu edad tiene?
Diecisis. Lo bastante mayor
para conducir, claro que no esper
a tener el carnet para empezar. Mis
padres
intentaban
impedrselo
escondiendo las llaves del coche,
pero la necesidad agudiza el
ingenio y aprendi solo a hacer el
puente a los coches cuando tena
trece aos. Si dejas aparcado el
coche en la calle de noche,
seguramente se lo llevar prestado.

Te lo devolver a la maana
siguiente con algo menos de
gasolina. Solt un resoplido de
indignacin. Cuando se digne
volver arrastrando el culo de la
fiesta en la que sea que se col
anoche, te juro que lo voy a tener
encerrado en la madriguera una
semana.
Madriguera?
Me sorprende que no tengis
en
Tennessee.
No?
Una
madriguera
es
un
refugio
subterrneo para tornados, tal
como suena. Es un tnel debajo de
la casa con espacio suficiente para
entrar gateando. Carmina tiene un

refugio ms nuevo en la parte de


atrs, con dos puertas que se abren
a una escalera que conduce al
refugio subterrneo. De unos tres
por tres metros de tamao, con un
candado en la puerta. Otros chicos
del barrio y yo lo usbamos como
club, con letrero de Prohibida la
entrada a chicas y todo eso.
En realidad haba visto unas
puertas dispuestas en ngulo a
nivel del suelo no lejos del porche
de atrs. Haba supuesto que
conducan a un almacn.
Ya tendrs ocasin de entrar
en uno. Sera raro que pasara un
verano sin que hubiera un tornado

por la zona.
Me
estremec.
Esperaba
sinceramente que se equivocara.
Haba soportado unas cuantas
tormentas de hielo en Philly, y
haba pasado un par de das sin
electricidad, y ah es donde
acababa mi tolerancia al mal
tiempo.
Dnde estn esas fiestas a
las que va tu hermano? pregunt,
con un motivo algo egosta.
Despus de pasar tres das en una
casa segura del gobierno, y tres
ms bajo la supervisin de
Carmina, me mora por algo de vida
nocturna. Desde luego Thunder

Basin no era Filadelfia, y no


esperaba encontrar all clubes de
moda, pero en ese momento, me
habra conformado con cualquier
cosa. Si Chet me indicaba dnde
encontrar
una
fiesta,
no
desaprovechara la oportunidad. No
quera pasarme todos los fines de
semana de aquel verano encerrada
en casa de Carmina. Me mora por
algo de vida social.
El to con el que estaba
anoche es Cooter Saggory, as que
seguramente encontraron algn
vagn vaco en terrenos del
ferrocarril y estuvieron bebiendo
hasta caer redondos. O al menos

eso espero, pero con Cooter de por


medio nunca se sabe. Ese es el
problema, que es un peligro en
potencia, y ahora Dusty anda todo
el da con l. Yo tambin hice
muchas
estupideces
en
mis
tiempos, y desde luego he pasado
un par de noches en el calabozo,
pero nunca hice nada por lo que
pudiera acabar en la crcel.
Cooter Saggory? Por favor,
dime que es un apodo.
Es su nombre, y le va al pelo
gru Chet. Pura escoria y un
paleto. Como seguramente t mima
pudiste comprobar anoche.
Frunc el ceo, ladeando la

cabeza.
Un momento. El chico del
Sundown Diner, era Dusty? Y el
tipo que estaba con l era Cooter?
El rostro de Chet me indic que
crea que yo ya lo habra deducido
por m misma.
S. Lo siento. Estoy un poco
distrado. Ha sido una noche larga.
Si yo hubiera puesto los pies en la
cafetera, Dusty se habra pirado. Y
yo no sabra ahora qu est
tramando. Me vino muy bien
encontrarte.
Me usaste para espiar a tu
hermano?
Y volvera a hacerlo.

Vale, pero es muy rastrero, y


molesto. Dale algo de margen a
Dusty. Seguro que siente que lo
controlas demasiado y todo lo que
hace, todo lo malo, es solo para
ponerte a prueba. Me di cuenta
con un sobresalto de que hablaba
desde el corazn. La rebelda haba
sido mi tctica predilecta para
mangonear a mi madre. Saltarme la
hora lmite de llegada, ponerme de
parte de mi padre en tonteras,
soltar tacos. Yo era una seorita,
descendiente de una refinada
familia surea, y se supona que
deba mostrarme educada y con
buenos modales. La tctica me

haba funcionado. Y luego, claro,


ella haba empezado a usar drogas
e intentar llamar su atencin era un
empeo ftil.
Cooter Saggory es un camello
afirm Chet sin rodeos. Dusty
no sabe dnde se est metiendo.
Aunque lo haga para ponerme a
prueba, estas no son maneras. En
el mejor de los casos, acabar con
antecedentes, y en el peor, acabar
en prisin.
A decir verdad, yo ya haba
sospechado que haba drogas de
por medio. Los cuatro mil dlares
de adelanto eran una buena pista.
Dusty quera probar fortuna como

camello.
Y si se lo cuentas a Carmina?
suger. A lo mejor ella podra
hablar con Dusty, darle una imagen
ms realista de lo que le espera.
Se dar cuenta de que es cosa
ma y ser como empujarle a
hacerlo. Voy a tener que encontrar
otra manera de hacerle entrar en
razn.
Se droga?
No lo he pillado drogndose,
pero no quiero engaarme a m
mismo. La muerte de mis padres no
fue
fcil
para
l.
Habra
abandonado los estudios si yo no
hubiera estado todo el tiempo

encima de l. El mes pasado lo


despidieron del Sun Mart. Qu
clase de persona es incapaz de
conservar un trabajo de meter
productos en bolsas? Est metido
en algo, estoy seguro dijo Chet,
meneando la cabeza con amargura.
Quera decirle a Chet que saba
cmo se senta. Vivir con un adicto
era una mierda. Siempre con
secretos, engaos y excusas
interminables. Cuntas veces me
haban entrado ganas de zarandear
a mi madre y gritarle: Deja de
actuar como si fuera una estpida
que se cree todas tus mentiras!
Pero la adiccin a las drogas de

mi madre no formaba parte de mi


tapadera. Se supona que deba
contarle a todo el mundo en
Thunder Basin que mi madre haba
muerto. De esa manera, si
finalmente se limpiaba y sala de
rehabilitacin,
podramos
instalarnos en otro lugar y empezar
una nueva vida, pero juntas. Ese
era el objetivo del Departamento
de Justicia para mi futuro, y no iba
a ocurrir nunca. En primer lugar, era
improbable que mi madre lograra
rehabilitarse. En segundo lugar, no
pensaba volver a vivir con esa
mujer jams de los jamases.
Despus de haber probado la vida

sin ella, tendran que devolverme a


rastras a mi vida anterior,
pataleando y chillando.
Frunc el ceo, ponderando estas
afirmaciones lentamente. Segua
considerando Thunder Basin como
una prisin, y seguira sindolo
durante los tres meses siguientes,
pero lgicamente en toda prisin
haba
momentos
de
libertad
fugaces. Vislumbrar un pedazo de
cielo azul, los trinos de un pjaro en
el alfizar de la ventana. O, en mi
caso, no sentir el peso abrumador
de la preocupacin por mi madre.
Y si Thunder Basin era una
oportunidad para tomarme un

respiro?
Chet aguardaba mi respuesta.
Se le notaba que necesitaba hablar
con alguien, pero el insensato
comportamiento de Dusty me
resultaba
perturbadoramente
cercano as que sera mejor cambiar
de conversacin. No estaba bien,
pero era realista. Tena que
atenerme a la historia de la
tapadera por mi propia seguridad.
Quin poda imaginar que
esto de hacer de padre iba a ser
tan duro? dijo l por fin,
frotndose el entrecejo.
Ya, buena suerte con eso
dije
con
escasa
conviccin.

Detestaba
la
punzada
de
culpabilidad que senta. Lo que
Chet necesitaba ahora era una
amiga que le escuchara con
simpata, en lugar de un tpico tras
otro.
Es hora de irse, Stella. No
haba visto acercarse a Carmina,
que estaba de pie junto a nosotros,
ahuyentando el calor creciente con
el boletn de la iglesia.
En realidad va a llevarme Chet
repliqu,
mirndole
para
asegurarme de que estaba de
acuerdo.
Creo que ser mejor que
vengas conmigo. El tono de

Carmina
era
tranquilo,
pero
inflexible como el acero.
Chet me empuj con la rodilla.
De
todas
formas
tengo
recados que hacer en el pueblo.
Pero luego nos vemos.
Sent que me arda el cuello.
Chet no tena ningn recado que
hacer. Estaba dejando ganar a
Carmina y eso me pona furiosa.
Era yo la nica con suficientes
agallas para hacerle frente?
Entonces te acompao a hacer
los recados dije, ponindome en
pie al mismo tiempo que l.
Hoy no dijo Carmina. Sube
a la camioneta, Stella. Vamos,

Chet, no queremos entretenerte.


Chet nos salud cortsmente a
las dos con la cabeza y luego se
encamin al aparcamiento. Volvi
la vista una vez, pero no supe
interpretar
su
expresin.
Decepcionada? Arrepentida?
Me cruc de brazos sobre el
pecho y fulmin a Carmina con la
mirada.
Se le da bien intimidar a la
gente, eh?
Te dije que te mantuvieras
alejada de ese chico.
Solt una estridente carcajada.
Porque
me
causar
problemas? Abra los ojos. Chet

Falconer es de lo ms inofensivo.
Fjese en l. Hice un furioso
ademn
en
direccin
al
aparcamiento.
Ha
sido
lo
bastante educado como para dejar
que le echara en lugar de provocar
una escena. S reconocer los
problemas, se lo aseguro. Y Chet no
es de esos. Aunque lo fuera, usted
no puede decirme con quin puedo
o no puedo juntarme. No es mi
madre. En lo que a m respecta, no
es ms que una sustituta, un
referente, un nombre en un
documento del gobierno.
Los labios de Camina se cerraron
en una dura y finsima lnea.

Sube a la camioneta.
No.
No me obligues a repetirlo,
Stella.
Nadie la obliga a hacer nada.
Es usted la que me da rdenes.
Apuesto a que no soporta que
alguien le plante cara. Est
acostumbrada a ser la gran poli
mala y a que el pueblo la respete
por ello. Bueno, pues a m no me
asusta. Volver caminando a la
casa, pero no pienso subirme a la
camioneta.
Haca ademn de dar media
vuelta, cuando el pastor Lykins vino
hacia nosotras agitando los brazos

para
indicarnos
que
le
esperramos.
Carmina! No he tenido
ocasin de darle las gracias a usted
y a Stella por venir al sermn de
esta maana. Lleg sin aliento y
volvi a estrecharnos la mano,
sonriendo de oreja a oreja.
Espero haberles dado algo sobre lo
que reflexionar durante la semana.
Carmina esboz una sonrisa
forzada.
Como siempre, pastor. Y
ahora, si nos disculpa...
Espero volver a verte la
semana que viene, Stella.
No tuve mucho tiempo para

pensar
una
respuesta.
Casi
instintivamente,
aprovech
la
oportunidad y baj los ojos,
dejando escapar un triste suspiro.
Eso espero. Pero depende de
Carmina. No tengo coche ni
bicicleta, as que es ella la que
decide cundo puedo salir de casa.
La sonrisa del pastor Lykins
vacil.
Oh, bueno, estoy seguro de
que Carmina querr que oigas la
palabra del Seor, no es cierto?
Carmina puso los ojos en blanco
y exhal un suspiro de resignacin.
Stella puede venir a la iglesia
siempre que quiera.

Gracias,
Carmina
dije,
esforzndome
por
parecer
sinceramente agradecida.
El Pastor Lykins nos mir a una y
a otra con expresin de duda hasta
que por fin su rostro se ilumin.
Stella, juegas a sftbol?
No saba adnde quera ir a
parar,
pero
tuve
un
buen
presentimiento.
S, aunque hace un par de
aos que no juego.
Los ojos del pastor se iluminaron
an ms.
Has odo hablar de nuestra
liga mixta juvenil de sftbol? Los
partidos son los viernes a la cada

del sol. Te he visto antes charlando


con Chet Falconer. l se encarga de
la liga. Quieres que le pregunte si
puede meterte en alguno de los
equipos ms pequeos? Yo tambin
fui nuevo en el pueblo. Se tarda un
tiempo en sentirse parte de la
comunidad, pero lo mejor que se
puede hacer es lanzarse y hacer
nuevos amigos. Carmina, seguro
que no le importar prescindir de
Stella unas cuantas horas a la
semana, verdad?
Me di la vuelta para encararme
con ella.
Por favor, Carmina dije con
tono
esperanzado,
suplicante

incluso, pero tena un arrogante y


triunfal brillo en los ojos.
Carmina me lanz una mirada
severa.
Estoy segura de que no habr
ningn problema. Stella es libre de
ir y venir a su antojo, dentro de lo
razonable.
Por
cmo
habla,
cualquiera dira que soy su agente
de la condicional. Al ver que los
dos la mirbamos fijamente, aadi
tajantemente: No lo soy.
El pastor Lykins dio una suave
palmada a Carmina en el hombro.
Estoy seguro de que se
necesita cierta adaptacin para
pasar de su anterior profesin a

esta nueva y emocionante tarea de


educar a una joven. Dos situaciones
completamente
distintas
que
requieren... eh... planteamientos
distintos.
Carmina se limit a mirarlo con
rostro circunspecto.
El pastor Lykins carraspe y
luego me estrech la mano.
Buena suerte, Stella dijo con
sincera preocupacin.
Esper a que se alejara para
sonrer con satisfaccin.
Haba concluido mi trabajo.

8
El lunes por la maana recib
una llamada del Sundown Diner. La
propietaria,
Dixie
Jo,
quera
entrevistarme para trabajar en su
drive-in. Me hizo pensar en chicas
con patines y la pelcula American

Graffiti. No haba vuelto a patinar


desde los seis o siete aos, pero
recordaba vagamente algo de
limbo2 y una rabadilla dolorida. Si
me haca patinar como parte de la
entrevista, no tendra la menor
oportunidad.
Haca demasiado calor para
llevar tejanos, as que me puse
unos pantalones cortos de algodn
y una camiseta calada. No era lo
bastante elegante como para
merecer una mirada de aprobacin
de Carmina cuando baj los
escalones del porche, pero mi
objetivo era estar cmoda.
Carmina me haba prestado su

bici, una bicicleta playera con


neumticos tipo baln. Una cesta
de mimbre colgaba del manillar.
Como todas las posesiones de
Carmina, tena la pintura sucia y
desconchada, y estaba cubierta de
polvo. Pero si poda salir de aquella
casa gracias a la bici, para m era
tan buena como un Porsche.
Pedaleando hacia el pueblo, el
aire clido me levantaba el pelo. El
calor no me pareca opresivo, ms
bien me daba energa. Sent el
impulso irresistible de soltar el
manillar y alzar el rostro hacia el
sol. Cautelosamente prob la
sensacin del viento soplando entre

mis dedos. Me senta abierta a


infinitas
posibilidades.
Aquella
carretera, aquella maana, aquel
verano eran mos. No tena que
preocuparme de nada ms. Mi
madre no estaba. Ya no era
problema mo. Imaginando que
cada pedalada me alejaba an ms
de ella, pedale con ms bro. Sent
que una sonrisa se abra paso
desde mi garganta hasta llegar por
fin a mi boca. Era libre.
A las diez, una hora antes de
que abriera el Sundown, apoy la
bici contra una farola de la calle y
llam a la puerta. Contest a mi
llamada una rubia esbelta de

mediana edad. Tena finas patas de


gallo en los ojos y llevaba el pelo
recogido en una trenza floja. Cortos
mechones
alborotados
le
sobresalan de la cabeza como
rayos de sol. Tena unos clidos
ojos castaos y un rostro abierto y
franco.
T debes de ser Stella.
Sabes?, le tengo cario a ese
nombre. Una de mis mejores
amigas en el colegio se llamaba
Stella. Tena unos profundos ojos
de color avellana, igual que t.
Me
remov,
sintindome
incmoda. No me pareca bien
iniciar una conversacin sobre un

nombre que detestaba y que ni


siquiera era el mo. Si emprenda
ese
camino,
inevitablemente
tendra que inventar ms mentiras.
Era el nombre de mi abuela. O
mis padres me lo pusieron por
Stella McCartney. No me pareca
correcto mentirle a una mujer con
un rostro tan sincero. Y cuantas
ms mentiras contara, ms difcil
me resultara recordarlo todo.
Usted debe de ser Dixie Jo
me limit a decir. Gracias por la
entrevista.
Has trabajado antes sirviendo
comidas?
me
pregunt,
guindome a travs del comedor

hasta una doble puerta batiente. La


cocina
de
blancos
azulejos
resplandeca y ola a limpio como
una pastilla de jabn. Vi a una
mujer cortando cogollos de lechuga,
a otra que picaba cebolla, y a un to
de mi edad que vaciaba un
lavavajillas enorme que desprenda
vapor. Haca calor y tenan el rostro
encendido.
Dixie Jo me indic que tomara
asiento en un pequeo despacho
contiguo a la cocina.
No respond. Me sent frente
a ella en la silla del otro lado del
escritorio. Decid que no era el
momento de decirle que no haba

trabajado nunca. Pero aprendo


rpido y soy una persona muy
sociable. Y me encanta el aire
acondicionado,
aad
mentalmente.
Podras trabajar por las
noches?
Todas menos la del viernes.
Chet an no me haba dicho nada
sobre la liga de sftbol, pero
confiaba en que no habra ningn
problema, porque para empezar
necesitaba hacer algo los fines de
semana. Y adems me gustaba la
idea de frecuentar la compaa de
Chet durante el verano. Dejando a
un lado su irritante pose de

vaquero, tena sentido del humor y


no era tan paleto como algunas de
las personas que haba visto en el
pueblo. Y, para ser sincera, tambin
estaba de buen ver.
En cuntas horas estabas
pensando?
En todas las que pueda darme.
Quiero contratar a alguien a
tiempo parcial, veinte horas a la
semana. Tendras que ocuparte de
preparar algunas cosas, como
batidos, y aadir el alio adecuado
a nuestras ensaladas. Pero tu
cometido principal consistira en
tomar los pedidos de los clientes
que vienen en coche, transmitirlos a

la cocina, y llevarlos a los coches


cuando estn listos.
Puedo hacerlo.
Lo bueno de estar justo en la
esquina es que disponemos de
todos los aparcamientos a lo largo
de todo el lateral izquierdo del
edificio. Los clientes llegan con su
coche y no tienen que bajarse para
que les sirvan la comida. Servimos
de veinte a cincuenta coches por
noche. Sonri astutamente. No
ocupan sitio en el comedor y no hay
que limpiar. Lo mejor de ambos
mundos. Puedes empezar esta
noche, Stella?
Me est ofreciendo el puesto?

pregunt, parpadeando.
Si lo quieres.
Fue una decisin fcil. Horas
lejos
de
Carmina,
aire
acondicionado, y algo de dinero
para gastar? Sonre animadamente.
Ya tiene nueva camarera.
Dixie Jo se levant al otro lado
del escritorio.
Ven a las cuatro y media. As
tendrs ocasin de ver cmo
funciona todo antes de la hora
punta. Pago los viernes cada quince
das. An te interesa?
Desde luego.
Entonces, nos vemos luego,
Stella. Con una sonrisa, me indic

con un gesto que saliera yo sola.


Atravesaba la cocina cuando lo
pens mejor, volv sobre mis pasos
y asom la cabeza por la puerta.
Una cosa ms. Tengo que
llevar uniforme?
Ella hizo chasquear los dedos.
Casi se me olvida. Los nuevos
acaban de llegar. El viejo era un
vestido a rayas blancas y rosas con
un adorno de encaje. Lo habra
podido llevar perfectamente Dolly
Parton en su gira de 1981. Si te
pasas por el Ejrcito de Salvacin,
lo vers a la venta a diez dlares la
unidad. Revolvi en una de las
cajas que haba apiladas contra la

pared del fondo, y sac una falda


negra de piel de imitacin y un top
con estampado de camuflaje.
Mejor? Enarc las cejas,
inquiriendo mi opinin.
Me ech a rer.
Tiene que preguntarlo?
E l top se ha de meter por
dentro por seguridad, pero puedes
ponerte cualquier calzado cerrado
que te parezca. Qu talla
prefieres?
Eleg una mediana y sal la mar
de contenta. En lo que a entrevistas
de trabajo se refera, iba una a
cero.

Una vez en la calle, vi que la


bicicleta
de
Carmina
haba
desaparecido.
Mir a un lado y a otro de la
calle.
Unos
cuantos
coches
circulaban por las calles de
adoquines del centro de Thunder
Basin, pero las aceras estaban
desiertas.
No
haba
ningn
transente con aire culpable que
huyera en una birria de bicicleta.
Vaya con la tranquila y segura vida
de los pueblos pequeos. Segua sin
mvil, as que no poda denunciar el
robo. Tampoco poda llamar a
Carmina
para
que
fuera
a
recogerme. Se pondra furiosa y

seguramente me obligara a volver


andando para castigarme. Lo
mirara por donde lo mirase, tendra
que volver a pie. Primero le dara a
Carmina la buena noticia, que me
haban dado el trabajo. Y esperaba
que bastara para suavizar la
prdida de la bicicleta. Pero no
solucionaba el problema de cmo ir
a trabajar por la tarde.
Me recog el pelo, cruc al lado
sombreado de la calle, e inici el
largo paseo de vuelta a casa. Solo
haba recorrido unas cuantas
manzanas cuando un vehculo
amarillo se detuvo a mi lado. La
ventanilla del copiloto estaba

bajada. Chet Falconer se llev la


mano al sombrero Stetson y me
salud con una sonrisa.
Una maana calurosa
coment.
Qu quieres? dije, fingiendo
fastidio, pero la verdad era que no
daba crdito a mi buena suerte. A
lo mejor Chet haba acabado ya en
el pueblo y poda llevarme a casa
de Carmina.
Has venido andando hasta el
pueblo? Es un buen paseo.
No
todos
somos
unos
holgazanes. A algunos nos gusta
hacer un poco de ejercicio y el aire
fresco. Y de dnde sale este

engendro que devora gasolina?


pregunt, sealando el vehculo.
Nunca haba visto nada igual.
Pareca un cruce entre todoterreno
y camin militar.
Es una International Harvester
Scout de 1977. Ya no las fabrican.
Me arriesgar a decir que
gasta...
4
litros
cada
25
kilmetros? Podras pensar un poco
ms en el medio ambiente y
compartirlo al menos. Buscar a
algn viajero solitario que necesite
que lo lleven...
Su sonrisa se hizo ms amplia.
Buscas a alguien que te
lleve?

Simplemente me preocupa el
estado del planeta que vamos a
dejar a nuestros nietos. Mir la
Scout con aire dubitativo para dar
mayor nfasis a mis palabras.
Venga, sube.
Mir hacia delante, me mord el
labio y procur que pareciera que
no acababa de decidirme.
Pero hace un da tan
estupendo.
Chet solt un bufido.
Hay treinta y dos grados ah
fuera. Sube antes de que cambie de
opinin.
Tir de la portezuela y sub.
Vale, me has convencido.

El interior de la Scout de Chet


ola a una sencilla mezcla de
limpiador de cuero, libros antiguos
y csped cortado. No haba ningn
ambientador artificial colgado del
espejo retrovisor, y no me lleg
ningn aroma a colonia. Tampoco
lo esperaba. Chet no era tan
quisquilloso con su aspecto como
los chicos de Philly. Desde luego no
era tan meticuloso como Reed, que
se planchaba los tejanos. Cuando
Reed vena a recogerme, se le
notaba en el pelo la rigidez de un
gel de mxima fijacin, la ropa
acabada de salir de la lavandera, y
ola tanto a colonia como la

perfumera
de
unos
grandes
almacenes. Seguramente tardaba al
menos una hora en arreglarse.
Detalles.
Siempre
me
haba
gustado su atencin a los detalles.
Pero pensndolo ahora, le haca
parecer un poco... tiquismiquis.
Chet apoy el codo en la
ventanilla abierta y meti la
primera.
Directa a casa?
Era demasiado pronto para
comer, y no quera volver an a
casa de Carmina. No me apeteca
nada tener una nueva bronca. Pero
a ver, a quin se le ocurra robar
una bicicleta playera verde de 1965

por lo menos?
Sabes de alguna tienda de
bicicletas que est bien?
pregunt.
Nuevas o de segunda mano?
De
segunda
mano,
por
supuesto. Busco una bici muy
concreta. Una playera verde con un
cesto colgado del manillar. La
pintura ha de estar desconchada. Es
crucial que tenga araazos en la
estructura. Oh, y el silln ha de ser
ancho y mullido. Crees que
encontrar una as?
Chet emiti un silbido con aire
pensativo.
Me parece que no me lo has

contado todo.
Alc las manos en el aire.
He perdido la bici de Carmina.
Esta maana he venido al pueblo
en la bici para una entrevista de
trabajo, y me lo han dado, por
cierto hice una pausa para chocar
los cinco con l, y cuando he
salido a la calle, ya no estaba. Me
la han robado. Primero el Mustang y
ahora la bici. Tengo mala suerte.
Seguramente me castigar. No se
me ocurre un castigo peor que
quedarme
en
su
casa
las
veinticuatro horas del da.
Los hermanos Charlton
musit Chet para s.

Qu?
Jimbo y Billy John Charlton se
han llevado la bici. No te lo tomes
como algo personal, se lo hacen a
todo el mundo.
En serio se llaman Jimbo y
Billy John?
Estamos en Nebraska.
Ah tena razn.
S dnde est la bici
exactamente dijo Chet, e hizo un
cambio de sentido ilegal y difcil al
llegar al cruce. Me agarr al asa del
techo para no perder el equilibrio
cuando las ruedas golpearon
ligeramente el bordillo.
Dnde?

El desguace.
Roban bicicletas y luego las
llevan al desguace?
No tienen nada mejor que
hacer. Viven en un parque de
caravanas cerca de las vas del
tren. El padre es un borracho y no
tardar mucho en seguir a su
mujer, que muri de cirrosis
heptica hace unos aos. Los
hermanos Charlton no estudian, no
trabajan y no pagan impuestos. Se
rumorea que los dos han tenido
relaciones
impropias
con
su
hermana pequea, Millie Sue.
Puaj.
Son la deshonra del pueblo,

Jimbo y Billy John.


Bueno, eso era lo que ocurra
cuando la gente se quedaba
estancada en un lugar como
Thunder Basin. Una vez que se
empezaba con la endogamia, todo
era
cuesta
abajo.
Camellos,
ladrones de bicicletas y pervertidos,
el completo.
Una alta valla metlica coronada
con alambre de pas circundaba el
desguace de Thunder Basin. Chet
aparc en la parte posterior del
amplio recinto para evitar que nos
viera el encargado que estaba en la

entrada. No era probable que nos


metiramos en ningn lo por
meternos all, me asegur Chet,
pero si entrbamos por la puerta
principal, tendramos que pagar por
cualquier cosa que nos llevramos.
Yo no pensaba pagar por una bici
que para empezar era ma, bueno,
tcnicamente de Carmina.
Chet recorri el permetro
exterior de la valla, encaminndose
directamente al lugar donde se
haba
cortado
el
entramado
metlico dejando una brecha
disimulada.
Cuando Dusty tena doce aos,
los hermanos Charlton se llevaron

su bici. No han variado su forma de


actuar en aos.
Nos introdujimos por la brecha,
recorrimos varias hileras de coches
viejos apilados de tres en tres y de
electrodomsticos
antiguos.
Pasamos al lado de una montaa
de neumticos, ejes y otras piezas
de coche. Tambin tractores y
maquinaria agrcola desechados
haban acabado all. Chet gir al
llegar a cierta hilera y, al final de
todo, vi un enorme montculo de
tierra. En lo alto estaba la bicicleta
verde de Carmina.
Es esa! exclam, avivando
el paso.

Me detuve bruscamente al pie


del montculo, consternada al
comprobar que la tierra tena una
consistencia viscosa como el barro y
que haba heno desparramado por
encima. Apestaba. Yo era una chica
de ciudad, pero no se necesitaba
vivir en una granja para saber que
aquello era un montn de estircol
fresco.
Voy a matar a los hermanos
Charlton
murmur
vengativamente.
Chet me dio una palmada en el
hombro.
El primer paso es el ms duro,
nena.

Supongo que t no... dije,


mirndolo esperanzada.
Chet levant las palmas de las
manos y retrocedi.
Ni hablar. Esto es cosa tuya.
Di un paso vacilante hacia el
estircol.
Las
alpargatas
se
hundieron en l con facilidad.
Arrugu la nariz y dej que mi
mente se deleitara imaginando
innumerables formas horripilantes
de desmembrar a Jimbo y a Billy
John
Charlton.
Cuchillos.
Motosierras. Picahielos. Mis manos
desnudas.
Resbalando una y otra vez,
consegu por fin trepar por el

montculo
hasta
la
bicicleta.
Aposent los talones con firmeza
para no perder pie, y lanc la bici
rodando hasta Chet. Las manos me
quedaron hechas un asco y tuve
que cerrar los ojos y contar hasta
diez para no perder la compostura.
Cuando reabr los ojos y aventur
una mirada hacia abajo, me
mortific
descubrir
que
las
alpargatas se haban hundido
completamente en el estircol, que
me suba por los tobillos desnudos.
No pude evitarlo: solt un
chillido.
Si te hace sentir mejor, las
vacas son vegetarianas me dijo

Chet alegremente desde abajo.


Lo que me hara sentir mejor
es una ducha!
Conteniendo las nuseas que
senta, trot colina abajo lo ms
rpido que pude sin correr peligro
de caerme. Al llegar abajo, di
puntapis en el aire para hacer
saltar los grumos de estircol que
se me haban quedado pegados a
los talones, y luego respir hondo
varias veces para serenarme. Al
cabo de unos instantes haba
logrado reprimir las arcadas.
Dnde viven? pregunt,
dirigindome
ya
a
grandes
zancadas hacia la parte trasera del

desguace, donde estaba aparcada


la Scout de Chet. Dnde puedo
encontrar a esos dos hijos de puta?
Chet
rehuy
mi
pregunta
agitando la mano y con un extrao
brillo en los ojos.
Na, ya se ocupar de ellos el
karma.
No voy a esperar al karma.
Voy a ocuparme de ellos yo misma
ahora insist, escupiendo cada
palabra.
Jimbo y Billy Joe son mala
gente. Yo de ti me ira con la bici,
alegrndome de que no la hayan
dejado en algn sitio peor.
Me detuve en seco.

Un momento, se llama Billy


John o Billy Joe?
Chet enrojeci levemente. Tosi
con el propsito evidente de
disimular una carcajada.
Lo mir fijamente durante un
rato antes de comprenderlo todo.
Oh,
no
exclam,
entrecerrando los ojos, no me
digas que t...
Desde luego que s. Chet
solt un grito de triunfo y ech a
correr en direccin a la valla.
Agarr la bicicleta de Carmina
por el manillar y sal en su
persecucin,
lanzndole
una
retahla de insultos amenazadores y

muy ingeniosos. Cuando llegu a la


valla, estaba sin aliento y notaba el
sudor que me caa por la espalda.
Chet
estaba
al
otro
lado,
observndome con desconfianza,
pero con una leve sonrisa burlona.
Te dije que te la devolvera
me dijo con un gesto de suficiencia.
Ha sido un golpe bajo,
Falconer.
Chet me apunt con el dedo.
Empezaba a recuperar la
confianza de Carmina cortndole el
csped, y lo del coche fue un gran
paso hacia atrs. Viste cmo me
mir cuando descubri que te haba
ayudado a arrancar el Mustang?

Dime que no fue peor que trepar


por un montn de estircol.
Y qu? dije con un
resoplido, por qu perdiste su
confianza?
Seguimos
hablando
de
Carmina, no? respondi l,
abriendo los ojos con incredulidad.
Acaso necesita una razn?
Razn tena.
Segu rumiando mi descontento
durante un rato hasta que
finalmente dej escapar un suspiro
de irritacin.
Lo mnimo que puedes hacer
es llevarme a casa.
Chet sostuvo en alto el trozo de

valla cortada y me ayud a pasar la


bicicleta al otro lado. Luego se la
ech al hombro y la llev hasta la
parte de atrs de la Scout. An me
estaba sacudiendo el polvo cuando
Chet se acerc y me abri la
portezuela.
Ahora te pones en plan
caballeroso? dije, subiendo al
vehculo.
l solt otro resoplido.
Qu clase de venganza habra
sido si te hubiera rescatado?
Despus de sentarse tras el
volante, se dio la vuelta para
mirarme con aire avergonzado.
Seguimos siendo amigos?

Solo si me metes en la liga de


sftbol. Necesito vida social. Ha
hablado ya contigo el pastor Lykins?
Pues s.
Y?
Chet se pas el pulgar por la
nariz.
Le he dicho que supongo que
puedo meterte en mi equipo.
Tendremos un jugador de ms,
pero no le importar a nadie.
Bien. Me arrellan en el
asiento, satisfecha. Esperaba que
estuviramos en el mismo equipo.
Ah,
s?
Pareca
agradablemente sorprendido.
He odo que eres un buen

parador en corto. No quiero estar


en un equipo de perdedores.
Obviamente.
De acuerdo. Bueno, has tenido
suerte. Vamos 2 a 0 esta
temporada.
Durante el camino de vuelta a
casa, Chet sonri de repente.
Todava no me puedo creer
que te creyeras esa historia sobre
Jimbo y Billy como se llame.
Era una buena historia!
protest. Totalmente creble!
l puso los ojos en blanco.
Todos los pueblos pequeos
de Estados Unidos estn llenos de
paletos ignorantes y obsesos de la

Biblia? Mene la cabeza con


expresin lastimera. No es
posible que creas eso. Eso es como
si yo te dijera que todos los de
ciudad son unos adictos al trabajo
que te apualan por la espalda y
son moralmente corruptos.
Lo de adictos al trabajo
seguramente es cierto. La gente se
va a la ciudad persiguiendo un
sueo...
Ya sabes a lo que me refiero.
Lanc un prolongado suspiro e
hice un mohn.
Vale, admito que estaba
equivocada y tal vez tena
prejuicios. Contento?

No pretendo obligarte a que


pienses de una manera o de otra.
Solo quiero que veas las cosas
desde mi perspectiva. He vivido
siempre en Thunder Basin. Este es
mi hogar. Me gusta. Pero no soy
ciego. Se nota que t lo detestas.
Pues muy bien. Pero preferira que
te reservaras tu opinin sobre el
pueblo, y todos los que vivimos en
l, hasta que hayas tenido ocasin
de conocernos bien.
Me mord el labio para reprimir
una sonrisa.
Ojal pudieras verte la cara
ahora. Qu serio te has puesto.
Esperaba que dijeras sexy,

encantador
e
increblemente
apuesto.
Para eso primero tendras que
librarte del sombrero vaquero.
Al menos yo no huelo a
estircol dijo l con una mueca.
Oh! Ech la cabeza hacia
atrs para rer. No me puedo
creer que hayas usado eso! Es de
lo ms rastrero! Esto es la guerra.
Me inclin sobre el asiento y le
pas un dedo manchado por la
mejilla. Una muestra de lo que te
espera. No sabes dnde te has
metido por meterte con los
mayores aad, volviendo los
pulgares hacia m para sealarme.

Perro ladrador poco mordedor.


Eso es lo que t te crees.
Empieza el juego.
Nos miramos el uno al otro y nos
echamos a rer.
Te llamar para el partido del
viernes dijo, cuando me dej en
el sendero de entrada de Carmina
quince minutos ms tarde. A qu
nmero te llamo para encontrarte?
Llama a Carmina y pregunta
por m. An estoy currndome lo de
tener mvil propio.
Cundo me contars lo del
nuevo trabajo?
Estaba tan concentrada en
encontrar la bicicleta de Carmina,

que
me
haba
olvidado
completamente
de
darle
los
detalles.
Soy la nueva camarera del
Sundown Diner. Seguramente las
propinas sern una mierda, pero al
menos tienen aire acondicionado.
Ten cuidado con los vaqueros
borrachos dijo Chet con una
sonrisa.
Ya, bueno, me las arreglar.
Saba
que
solo
intentaba
asustarme. Tengo mi primer
turno hoy. Desame suerte.
No es necesario. Sus azules
ojos se posaron directamente en los
mos e inesperadamente sent una

clida sensacin y me qued sin


aliento. Te van a adorar.
Deberamos celebrarlo el viernes
despus del partido. Ir a comer algo
o a ver una pelcula. T decides.
Apart la vista y recobr la
compostura. Acababa de cruzar una
lnea y no me gustaba cmo me
haca sentir. Chet era un amigo,
pero yo quera a Reed. Y no
debera ser necesario que te lo
recordaran, me recrimin a m
misma.
Carmina ha sido ms estricta
de lo habitual desde que me llev
el Mustang el sbado por la noche.
Tendr que preguntarle primero

dije. Me daba igual lo que pensara


Carmina, y desde luego no pensaba
hablarle
de
mis
planes,
simplemente
lo
deca
para
cubrirme. No quera comprometer
toda la noche del viernes con Chet
por si despus surga algn plan
mejor. Suponiendo que conociera a
otras personas en el partido de
sftbol, tal vez recibiera alguna otra
invitacin. Lo que yo quera en
realidad, lo que ms echaba de
menos, era una fiesta de fin de
semana. Mucha gente, msica a
tope y pasar un buen rato.
Sobre todo, no crea que fuera
prudente pasar demasiado tiempo a

solas con Chet. Conoca los peligros


de una relacin a distancia. Cuando
el gato duerme, bailan los ratones.
Yo no iba a ser una de esas chicas.
Reed y yo habamos pasado
demasiadas cosas juntos para
tirarlo todo por la borda por un rollo
de verano.
Carmina est acostumbrada a
salirse con la suya dijo Chet.
Pero su casa es lo bastante grande
para acoger dos opiniones distintas.
Al final entrar en razn; solo
necesita algo de tiempo. Ests
bien con ella?
S, de coa. Siempre que no
estemos las dos en casa a la vez.

Debe de ser duro tener que


mudarse de un sitio a otro sin saber
nunca con quin vas a acabar.
Aj musit a modo de
evasiva.
Cunto tiempo estuviste en el
anterior hogar de acogida?
Demasiado respond con
vaguedad. No esperaba sentir cierto
remordimiento por tener que mentir
a Chet. La fiscala haba montado
una tapadera por mi propia
seguridad, y yo lo entenda. Pero
Chet y yo nos llevbamos bien. l
era lo ms parecido que tena a un
amigo.
Me
senta
mal
aprovechndome de esa amistad,

aunque fuera solo durante el


verano. Oye, tengo que irme.
Debera echar una cabezada antes
de empezar el turno esta noche.
Bueno, eso y tambin planear mi
venganza.
Dormir con un ojo abierto.
Se me borr la sonrisa de la
cara. Chet solo pretenda ser
gracioso, pero mis pensamiento
volaron hacia Danny Balando, que
estaba ah fuera buscndome, y
comprend que la broma de Chet
tambin se aplicaba perfectamente
a m.
Haba dado en el clavo.

9
A las cuatro y media, introduje
mi tarjeta en el reloj de fichar.
Estaba claro que en el Sundown
eran demasiado tacaos para
instalar un sistema informtico.
Dixie Jo encarg a Inny, otra

camarera de las que servan a los


coches, que me enseara la cocina
y me diera lo que supuse que era
su versin de un cursillo de
entrenamiento.
Inny inici resueltamente su
recorrido por la cocina de suelo
blanco con andares de pato,
soltndome la informacin a gritos
por encima del hombro, y yo me
qued mirndola fijamente sin
poderlo evitar. Aqu estn los
cocineros, aqu la mquina de hacer
helados, aqu la mezcladora para
batidos, aqu el almacn. Tena el
pelo negro y llevaba una melenita
corta y escalada. Sus ojos eran

pequeos y parecan instalados


bajo un ceo permanente. Y los
brazos y las piernas eran largos y
flacos. Los brazos los cruzaba sobre
un pecho plano, pero por debajo, la
camiseta de camuflaje cea un
vientre redondo y abultado. Inny,
que apenas aparentaba diecisiete
aos,
estaba
embarazada.
Embarazada de verdad.
Me mir de arriba abajo,
haciendo explotar el chicle.
Conoces la diferencia entre el
alio francs y el alio ranchero?
Claro.
Esto se va a poner a petar a
las seis. No ir a darte un colapso

nervioso o algo as, no?


Esboc una sonrisa forzada
porque saba lo que pretenda Inny.
Intentaba ponerme en mi sitio, pero
a m no me intimidaba. No me
intimidaba nadie en aquel pueblo.
T dime qu tengo que hacer
y yo lo har dije.
Inny me plant un talonario de
camarera en la mano.
Anota los pedidos, dselos a
los cocineros y luego lleva la
comida a los coches cuando est
lista. Necesitas que te lo repita?
Me hice con un delantal que
estaba colgado en la hilera de
ganchos que haba junto a las

puertas batientes, me lo puse, me


lo at alrededor de la cintura y me
met el talonario en el bolsillo de
delante.
Esta es la puerta para ir a
atender a los coches explic Inny,
conducindome a una puerta lateral
situada ms all de donde estaban
los
cocineros.
Unos
mens
plastificados colgaban a la izquierda
de la puerta. En ella haba un ojo
de buey por el que se vea la calle
lateral. Qudate aqu y vigila la
calle. Seguro que pronto aparece
algn coche.
Apoy el hombro en la puerta
con los ojos fijos en la calle. Un par

de minutos ms tarde, una


camioneta aparc e hizo sonar la
bocina.
La bocina hambrienta, esa es
tu seal me grit Inny al tiempo
que colocaba cuatro cuencos de
ensalada en equilibrio sobre su
brazo.
Empuj la puerta para salir a la
calle. Me encontraba a mitad de
camino de la camioneta cuando me
di cuenta de que no tena la menor
idea de cmo recibir a un cliente y
mucho menos de cmo atenderle.
Pero no estaba de humor para
soportar que Inny se riera de mi
ineptitud, ni para aceptar un buen

rapapolvo, as que me ech la cola


de caballo hacia atrs e improvis
un saludo.
Bienvenido al Sundown Diner.
Soy Stella y ser su camarera hoy.
En qu puedo servirle?
Dos de pollo empanado y dos
de patatas fritas y ensalada de col.
Nada de beber. Lo tienes?
Lo tengo dije, garabateando
el pedido tan deprisa como poda.
Ahora mismo se lo pido.
De vuelta en la cocina, sujet el
pedido con una pinza en la rueda
de los cocineros, pero antes de que
pudiera suspirar de alivio por haber
logrado atender a mi primer cliente

sin problemas, o dos bocinazos


ms desde la calle.
Avsame cuando ests a tope
grit Inny desde el otro lado de la
cocina. Sala de una cmara
frigorfica,
grande
como
una
habitacin donde se apilaban en
estanteras
los
alimentos
congelados en bolsas, botes y
cubos de plstico. El aire glido
sala por la puerta abierta, que ella
se apresur a cerrar. Tuve la
sensacin de que, si no ponan
pronto
en
marcha
el
aire
acondicionado en la cocina, iba a
tener que inventarme una excusa
para visitar la cmara frigorfica con

frecuencia.
Al llegar a las seis y media
estaba demasiado ocupada para
sentirme nerviosa. Todos los
aparcamientos de la calle estaban
ocupados; en cuanto un coche se
iba, otro ocupaba rpidamente su
lugar. Empezaba a tener la mano
rgida de tanto garabatear pedidos
a toda prisa, y me dolan los
hombros de tanto trajinar bandejas
entre la cocina y los coches. La
propina habitual eran dos dlares,
lo que en Filadelfia habra sido un
asco, pero no estaba en posicin de
quejarme.
Quin
iba
a
escucharme? Inny trabajaba a mi

lado, metindose metdicamente


las propinas en el bolsillo sin hacer
ningn comentario. Me pregunt
para qu estara ahorrando. No
quera sonar moralista, pero estaba
segura de que no tendra ningn
problema en conseguir una ayuda
del
gobierno
para
madres
adolescentes.
Inny me tir de la manga
cuando iba a salir de nuevo a la
calle.
Debera avisarte de que esa
camioneta que acaba de llegar es la
de Trigger McClure.
Ech un vistazo a travs de la
puerta, pero estaba demasiado

lejos para ver por el ojo de buey.


Quin es Trigger McClure?
Por primera vez en todo el turno,
la expresin de Inny se suaviz.
Mene la cabeza y me dio una
palmadita compasiva en el hombro.
No dejes que te asuste. Y no
dejes que te pisotee.
Empuj la puerta y me encamin
a la camioneta roja aparcada con el
morro apuntando al bordillo. El tipo
que haba al volante aparentaba la
misma edad que Inny y yo. Desde
luego iba al instituto. Basndome
en la advertencia de Inny, esperaba
a alguien mayor con dientes
torcidos y ojos crueles y vidriosos

por el alcohol. Uno de los vaqueros


borrachos de Chet, tal vez.
Trigger McClure tena una
sonrisa lnguida y pcara que
cruzaba sus labios en forma de
arco. Sus brillantes cabellos tenan
un tono entre rubio y rojizo, a juego
con sus ardientes ojos azules. Unas
cuantas pecas salpicaban su piel
lechosa. Tuve que sacudir la cabeza
para salir del trance. Pareca el
modelo de una tienda de artculos
de deporte. No era de extraar que
Inny me hubiera advertido sobre l.
Seguramente tena a todas las tas
revoloteando a su alrededor. Era
muy difcil que tanta atencin no se

le subiera a uno a la cabeza.


Trigger
inclin
su
cuerpo
moldeado en el gimnasio fuera de
la ventanilla de la camioneta y me
hizo una sea de impaciencia.
Yo soy el siguiente grit.
Camin hacia l y me lleg el
olor a sudor masculino. Lo que,
unido a su camiseta empapada en
sudor y el guante de bisbol que
haba en el asiento junto a l, me
indic que vena directamente de
jugar.
Dnde est Inny? quiso
saber.
Dentro. Hoy te servir yo.
Aguard con el lpiz preparado

sobre el talonario para indicarle que


no poda perder el tiempo. Aunque
l no se hubiera dado cuenta, el
coche contiguo al suyo acababa de
irse dando marcha atrs, y otro
haba ocupado su lugar. En el
asiento de atrs, unos nios
pequeos, gemelos, lloriqueaban y
pataleaban, mientras la madre
daba golpecitos en el volante y me
lanzaba miradas de impaciencia.
Trigger se pas el pulgar por la
frente.
Escucha... Fij la vista en mi
camiseta y tuve la clara impresin
de que me estaba mirando las tetas
. No llevas chapa con el nombre?

Alc el talonario.
Quieres or la lista de
bebidas? Tenemos productos Pepsi,
limonada, t helado...
Mountain
Dew
y
pollo
empanado, seorita Sin Nombre
me dijo con un asomo de coqueteo,
esbozando una sonrisa seductora.
Ahora mismo.
Seguro que te gusta verme
sudar para saber tu nombre, eh?
Mostr unos dientes tan blancos y
rectos como teclas de piano. No
saba por qu, pero haba algo en l
que me resultaba vagamente
familiar. Una idea ridcula, puesto
que nunca antes haba visto a

Trigger McClure. Sin embargo, no


poda desprenderme de aquella
sensacin perturbadora y acab
subiendo la guardia.
Me gusta mi trabajo dije,
adoptando una afable mscara de
cortesa. Si Trigger quera enterarse
de mi nombre, tena mltiples
formas de conseguirlo, como entrar
en el restaurante, arrinconar a Inny
y preguntrselo. No era que no
quisiera que supiera mi nombre.
Aunque lo pareciera, no era por
desconfianza. Simplemente aquella
extraa familiaridad que senta me
haba dado escalofros, y hasta que
tuviera tiempo de descubrir de

dnde vena, el instinto me deca


que guardara las distancias.
Eres toda una coqueta, eh?
sigui diciendo Trigger, redoblando
el encanto de su sonrisa de buen
chico.
Coqueta.
Siempre
haba
detestado esa palabra. Y aunque l
no me creyera, no me mostraba
evasiva a propsito. Pero...
Cuanto ms lo miraba, ms se
disparaban las sinapsis de mi
memoria. Conoca a aquel to. Solo
que no recordaba de qu.
Quise alejarme para aclararme
las ideas, as que rode la
camioneta y me encamin hacia la

madre de aspecto cansado con los


dos nios gemelos.
Te pongo nerviosa, eh? dijo
Trigger a mi espalda. Conseguir
tu nombre, monada.
Garabate el pedido de la
madre, atendiendo apenas con la
mitad del cerebro, y luego me
apresur a entrar. Iba a volverme
loca tratando de ubicar a Trigger
McClure. Su nombre no me sonaba
de nada, pero desde luego su cara
s. Haba cambiado desde la ltima
vez que la haba visto, aunque no
recordaba cundo. Haba madurado
un poco, la cara haba perdido la
redondez, por eso no lo haba

reconocido al principio, pero en


algn momento de nuestra vida,
nuestros
caminos
se
haban
cruzado. Y no acertaba a imaginar
cmo.
Cundo
poda
haber
conocido yo a un chico de un pueblo
de Nebraska?
Tena que haber sido mucho
antes de convertirme en Stella
Gordon. Si yo conoca a Trigger, tal
vez l tambin me conociera a m,
a mi autntico yo y por tanto era
una brecha potencial en mi
tapadera.
A menos que no se acordara de
m. Era una posibilidad. Al fin y al
cabo, a m me haba costado un

poco recordarlo. No, recordarlo no.


An no lo ubicaba. Empezaba a
dudar de haberlo conocido. Quizs
haca aos me haba sentado al
otro lado del pasillo en el mismo
avin, y confunda una simple
mirada al pasar con una relacin
ms profunda y prolongada. Si no
poda recordar de qu conoca a
Trigger, lo ms seguro era que
tampoco l me recordara a m.
Saba que deba decrselo a
Carmina. El marshal ayudante Price
querra saberlo. Pero si crean que
haba una brecha en mi tapadera,
seguramente me sacaran de all.
No me haba empezado a gustar

Thunder Basin, pero lo que menos


me apeteca era tener que
mudarme a otro pueblo en mitad de
la nada. All tena un trabajo.
Empezaba a orientarme. Y tena a
Chet.
En cuanto pens en Chet, me
pregunt por qu me habra venido
su nombre a la mente. S, claro, era
buen to, pero no poda ser una
razn para quedarme all. Supuse
que me gustaba su divertida
manera de hacerme olvidar que no
quera estar all.
Solo tena que asegurarme de
que nuestra relacin no traspasara
cierta lnea.

Despus de colgar los nuevos


pedidos en la rueda de la cocina,
recog una bandeja y me dispuse a
llevarla fuera.
Se ha metido contigo?
Mir por encima del hombro y vi
a Inny echando helado de vainilla
en un vaso alto para batidos. Lo
coloc bajo la mquina de batidos,
que se encendi con un agudo
zumbido.
Nada que no pueda manejar
le grit para hacerme or en
medio del ruido.
No temas gritarle si se pasa
contigo. Dixie Jo no te despedir
por eso. Lo detesta. Seguramente

te aumentara el sueldo.
La comida se est enfriando
dije, alzando un poco la bandeja
que llevaba. An no estaba segura
sobre Inny. El instinto me deca que
no confiara en ella, pero tena algo,
algo que me gustaba, aunque no
poda nombrarlo. O quiz la
admiraba. No me pareca la clase
de chica a la que le dara vergenza
pedirle al novio que se pusiera un
condn, de modo que deduje que
deba de haberse roto mientras lo
hacan. Su embarazo no era un
descuido, sino mala suerte. Porque
aquella chica era dura como el
hormign. Inny no ceda fcilmente,

igual que yo.


Cuando le serva la comida a
una familia de cinco personas que
viajaba en un Suburban, Trigger
hizo sonar la bocina. Se inclin
sobre el asiento para gritar a travs
de la ventanilla del copiloto.
Eh, Sin Nombre! Quiero
cambiar mi pedido. Tacha lo del
pollo empanado. Quiero una
hamburguesa
con
bacn
y
championes, poco hecha. Y
treme tambin patatas fritas.
Hice una pausa para asegurarme
de que poda adoptar una expresin
serena antes de acercarme a l
tranquilamente.

Como cliente habitual, estoy


segura de que conoces nuestra
poltica. Me disculpo por las
molestias, pero una vez que el
pedido ha pasado a la plancha, ya
no puede cambiarse. Tras estas
palabras, me dirig a la puerta a
grandes zancadas. No quera darle
tiempo a discutir conmigo.
No hubo suerte.
Eh! grit Trigger, cerrando
la portezuela de su camioneta con
un fuerte golpe tras bajarse para
venir detrs de m. Dile a Inny
que saque el culo aqu fuera. No te
quiero a ti, la quiero a ella.
Inny est trabajando en el

comedor. La quiere a ella? Pida


mesa dentro. Sea como sea, si su
pedido est en la plancha, y
apuesto a que seguramente ya est
casi hecho, tendr que pagarlo.
Y si no me das propina, te juro
que har algo peor que escupir en
tu comida la prxima vez que
vengas, pens.
Empuj la puerta para entrar en
la cocina y dej que le diera en las
narices.
En la cocina haca calor. El vapor
que desprendan los cacharros
empaaba las ventanas. Sopl
hacia arriba para apartarme el
flequillo, que pareca pegado a la

frente. Habra dado cualquier cosa


por tener una razn para entrar en
la cmara frigorfica, pero Eduardo,
el cocinero jefe, hizo sonar la
campanilla para avisarme de que
tena listo un pedido. Y tena que
ser
el
de
Trigger
McClure
precisamente.
Ahora mismo voy! le dije a
Eduardo. Trigger McClure poda
comerse el pedido fro, y ya poda
empezar a tranquilizarse mientras
esperaba.
En el bao de mujeres, me
aferr al lavabo y parpade al
mirarme en el espejo. Me dolan las
piernas y me mora por una silla y

un taburete para ponerlas en alto.


Solo haban pasado tres horas de
mi turno y la idea de meterme en la
cama resultaba ya increblemente
apetecible. Abr el grifo, me ech
agua en la cara y me pas la mano
por la nuca.
Trigger McClure es un capullo
vanidoso que se merece un chorro
de orina en su prximo Mountain
Dew murmur al espejo. La idea
dibuj una sonrisa fugaz en mis
labios. Decid que la idea era tan
estupenda que quiz me ayudara a
pasar el resto del turno. Exhal un
suspiro, dejando que se aflojara la
tensin de mis hombros. Fue

entonces cuando o el ruido de la


cisterna del vter.
Inny sali por la puerta del
vter. Inmediatamente la tensin
volvi a atenazarme los hombros y
se apoder de m un temor
enfermizo.
Yo... empec, pero qu
poda decir? Lo haba odo todo.
Aunque yo no pensaba mear jams
en la bebida de nadie, no haba
sido muy ambigua al expresar mis
intenciones.
Inny se acerc para lavarse las
manos. Se ahuec el pelo sin
apartar la vista del espejo. Luego
apret los dientes con la boca

abierta para comprobar si le haba


quedado algn resto.
Orina? dijo al fin.
Por favor, no se lo cuentes a
Dixie Jo...
Orina? repiti ella, alzando
la voz. No se te ha ocurrido nada
mejor que eso?
No sabiendo adnde quera
llegar con aquello, pas por alto su
provocacin, aunque me haban
venido a la mente unas cuantas
opciones ms asquerosas. Quiz
fuera verdad que el valor no estaba
reido con la prudencia.
La primera vez que Trigger me
agarr el culo en el trabajo dijo

Inny, le puse un grillo muerto en


la hamburguesa. Y a ti solo se te
ocurre pensar en orina? Mene la
cabeza. Puede que tuviera razn.
Puede que te dejes pisotear.
Todava recelosa, me abstuve de
contestar.
Inny se inclin sobre el lavabo
para aplicarse una nueva capa de
pintalabios.
Acabo de decirte que puse un
grillo muerto en la comida de un
cliente, y no tienes nada que
decir?
La observ brevemente a travs
del espejo, sin mirarla directamente
a los ojos.

Pero qu problema tiene ese?


pregunt con cautela.
No es obvio? Tiene la polla
pequea.
Por fin nuestras miradas se
encontraron.
Muy
lentamente,
sonremos las dos.
Juega a bisbol sigui
diciendo
Inny.
Todos
los
ojeadores tienen la vista puesta en
l. Es lanzador, y zurdo adems.
Deberas ver cmo lanza las bolas
rpidas. A ciento cuarenta y cinco
kilmetros por hora y con un
pequeo efecto adems. La bola
traza una curva cerrada de
izquierda a derecha justo antes de

volar por encima del home. Solt


un silbido de admiracin. Y su
bola con cambio de velocidad? Unos
veinticinco kilmetros ms lenta
que su bola rpida, pero con un
efecto descendente de derecha a
izquierda. El pueblo entero est
convencido de que jugar en las
grandes ligas, y con razn. Aunque
no te lo creas aadi con descaro
, no hay muchas celebridades que
nacieran en Thunder Basin, as que
Trigger ha creado bastante revuelo.
Por supuesto tanta atencin se le
ha subido a la cabeza, y no le ha
dejado nada en otros aspectos.
Parece que sabes mucho sobre

Trigger.
S de bisbol replic ella,
encogindose de hombros.
Si va a acabar en las grandes
ligas, se ir pronto del pueblo. Eso
debera darte, darnos, un motivo
para sonrer.
Ya dijo Inny, pero sin la risa
que yo esperaba. Su tono pareca
incluso malhumorado.
Ha preguntado por ti. Le he
dicho que esta noche tenas turno
en el comedor.
Esper a que dijera algo ms,
pero ella se sec las manos y
abandon el bao sin decir nada.
Reflexionando an sobre mi

conversacin con Inny, extraa pero


no necesariamente desagradable,
le di un minuto de ventaja antes de
salir yo tambin. Recog el pedido
de Trigger y sal a la calle. Saber
que Inny estaba de mi parte me dio
la motivacin que necesitaba para
enfrentarme de nuevo con l. La
solidaridad tena sus cosas buenas.
Una de pollo empanado dije,
introduciendo la bolsa por la
ventanilla de la camioneta de
Trigger, y un Mountain Dew
helado.
l me arroj la bolsa y estuvo a
punto de derramar la bebida en la
mano que yo tena tendida.

Puedo tomar nota de un


segundo pedido de hamburguesa y
patatas fritas dije, empezando a
perder la calma, pero como ya he
explicado...
Dile a Inny que salga aqu
ahora mismo.
Necesit de toda mi fuerza de
voluntad
para
hablar
con
tranquilidad.
Por halagadoras que sean tus
palabras, no puedo hacerlo. Inny
est trabajando. Y yo tambin. Si
miras a tu alrededor, vers que hay
cinco
coches
esperando
sus
pedidos. Le pas el portacuentas
de piel sinttica a travs de la

ventanilla. Aceptamos dinero al


contado o tarjeta de crdito. No
aceptamos cheques.
Trigger
no
acept
el
portacuentas. En su lugar agarr el
refresco. Antes de que me diera
cuenta, le haba quitado la tapa y el
contenido del vaso volaba hacia m.
Solt un grito ahogado y me
pas las manos por los ojos
baados en el refresco helado.
Mierda. Qu desperdicio de
refresco dijo Trigger arrastrando
las palabras.
Cont hasta diez. Volv a contar.
Luego me esforc en hablar
tranquilamente y con total frialdad.

Me han dicho que eres todo un


jugador de bisbol. Lanzador, no?
Espero que sepas manejar tus bolas
mejor que la bebida.
El rostro de Trigger enrojeci,
pero se limit a agarrarse el
paquete descaradamente.
Ya
te
gustara
a
ti
comprobarlo.
Luego puso marcha atrs
bruscamente y se fue a toda
pastilla.
No s cunto tiempo estuve all
mirando fijamente la nube de humo
que desprenda su tubo de escape,
sintiendo un nudo cada vez ms
grande en la garganta. Apret los

ojos con fuerza, dicindome a m


misma que me escocan por culpa
del refresco. Sent un horrible
cosquilleo en la nariz y me di
cuenta de que estaba a punto de
echarme a llorar. Yo que me crea
la chica dura de Philly iba a permitir
que aquel gilipollas me hiciera
llorar. Lo odi por ello casi tanto
como me odiaba a m misma.
Justo cuando crea que iba a
perder los papeles, Inny acudi a
mi lado.
Toma dijo, tendindome un
trapo. Para tu informacin, an te
queda bastante para pillarme. A m
me lo ha hecho tres veces. Cuatro,

contando el batido de chocolate.


Dios, no haba manera de
quitrmelo del pelo.
Quise rer, pero tena la
garganta ronca y rasposa.
Dixie Jo le sacar el dinero de
la comida a sus padres, pero no
puedo prometer que haya propina.
Los padres de Trigger son sus
mayores fans. Seguramente l les
dir que eres una amante
despechada y que te has tirado la
bebida encima para llamar su
atencin. Inny me mir de
soslayo. Te asombrara saber
cuntas chicas de este pueblo son
amantes despechadas de Trigger

McClure.
Porque es imposible que una
chica lo deteste simplemente
porque es un capullo.
Exactamente.
Quieres ir a comer algo
cuando acabemos el turno?
pregunt a Inny, y los ojos se me
llenaron por fin de lgrimas. Tal
como estaba yendo la noche,
necesitaba un poco de compaa. Y
a pesar de mi valoracin previa, al
parecer Inny y yo tenamos algo en
comn.
Esta noche no. Bostez y se
acarici el abultado vientre con aire
distrado. Tendr suerte si no me

duermo conduciendo de vuelta a


casa. El tercer trimestre es una
patada en el culo.
Cuando llegu a casa de
Carmina, la encontr despierta
esperndome. Estaba sentada en
una de las butacas de pana de color
azul desvado de la sala de estar,
hojeando un libro. Al verme, se
quit las gafas de lectura y las dej
colgando de la cadena que llevaba
al cuello.
Qu tal ha ido?
Cansado.
Te duelen las piernas?

No mucho.
Te dolern maana. Deberas
ponerte medias de descanso.
Yo tena la mano en la
barandilla; seal hacia arriba con
un gesto fatigado de la cabeza.
Me voy a acostar.
Servir comidas a los coches era
un trabajo extenuante. Aunque la
biblioteca no hubiera cerrado ya al
acabar mi turno, no estaba segura
de que pudiera haber hecho el
esfuerzo extra de ir en bicicleta
hasta all para ver si Reed me haba
dejado algn mensaje. Y eso era
decir mucho, porque prcticamente
viva esperando ese mensaje.

Tiene ordenador? pregunt


a Carmina, detenindome en mi
lenta ascensin por las escaleras.
Un viejo porttil. Pero est
bajo llave se apresur a aadir,
dejando claro que yo no tendra
acceso a l.
Djeme
adivinar.
Los
federales dijeron que sera una
tentacin demasiado grande para
m?
La gente que te busca podra
rastrear la direccin del ordenador
hasta Thunder Basin seal ella
con severidad.
Se llama direccin IP dije,
pero a pesar de mi desdn, sent

escalofros por todo el cuerpo.


Haba usado un ordenador de la
biblioteca
para
ponerme
en
contacto con Reed. Haba sido muy
cuidadosa, mucho, pero siempre
exista un riesgo. Decirme a m
misma que si Danny Balando
hubiera descubierto mi cuenta
secreta de e-mail, ya estara
muerta, no me tranquiliz. Quiz
sera mejor dejarlo correr durante
un tiempo. Pero eso significara
esperar an ms para hablar con
Reed, y yo me mora de ganas de
planear nuestro futuro. Era la
esperanza de volver a estar con l
lo que me sacaba de la cama por

las maanas.
Ha llamado Chet Falconer
dijo Carmina.
Qu quera?
Hablar contigo.
Ahora que ha quedado todo
claro, puedo usar el telfono, por
favor? pregunt con desdeoso
sarcasmo.
Son
las
once,
Stella.
Demasiado tarde para llamadas de
telfono. Puedes llamarle maana
por la maana.
Me re por lo bajo, pero no me
haca gracia. Era increble. Carmina
no pensaba rendirse, estaba tan
resuelta
como
siempre
a

mantenerme alejada de Chet. Quiz


tendra que explicarle que mi madre
haba probado la misma tctica con
Reed y ya se vea el poco xito que
haba tenido.
Una joven educada no llama
por telfono a las casas despus de
las nueve de la noche aadi ella.
No se trata de eso. Le dan
igual los buenos modales. Lo que
pasa es que no quiere que hable
con l. Admtalo.
Carmina alz el libro y hundi la
nariz en l, dando por concluida
nuestra conversacin. No iba a
escucharme. De modo que as era
como se comportaba cuando las

cosas amenazaban con no salir


como ella quera.
Bueno, al menos ya saba cmo
iba a gastar el dinero de mi primer
sueldo. Necesitaba un mvil. De
inmediato.

10

10
Trabaj la noche siguiente. Era
el da libre de Inny y sin sus
comentarios sucintos y mordaces
sobre la vida en la cocina, el turno
se me hizo insoportablemente
largo. El Sundown cerraba sus

puertas a las diez, pero la cocina no


daba por concluida su tarea hasta
cuarenta y cinco minutos despus
por lo menos. Tenan que fregarse
suelos y superficies, la mquina de
helados tena que limpiarse con
agua caliente, y haba que sacar la
basura. Como yo era el ltimo
mono, las otras camareras se iban
temprano, dejndome a m para
acabar la limpieza. A las once
menos cuarto, asom la cabeza en
el despacho de Dixie Jo para
despedirme.
Pareces cansada me dijo,
observndome con ojos agudos y
penetrantes. Qu tal lo llevas?

Mejor. Suspir. Esta noche


no la he cagado con ningn pedido.
Me han contado lo de Trigger
McClure.
Imaginaba que se lo contaran.
Se levant y rode el escritorio
para apoyarse en l y mirarme a la
cara.
No soporto a ese cro. Me sube
la tensin hasta aqu... Seal el
aire por encima de su cabeza.
Ya, Inny me lo dijo.
Mis palabras hicieron que
enarcara una ceja.
Inny Foxhall? Hablando con
la nueva? Adnde vamos a ir a
parar? Sigui hablando para

explicarse. A Inny le cuesta hacer


migas con la gente. Ha levantado
unos cuantos muros, como ya
habrs imaginado. Imagina que es
ms fcil mantener el mundo a
distancia que exponerse al ridculo.
Por el embarazo?
En parte. Es diferente en un
mundo donde solo vale adaptarse.
El instituto. Ya.
De cunto est?
De siete meses. Sale de
cuentas la segunda semana de
agosto.
Me da pena.
Dixie Jo se puso rgida y su
mirada se hizo ms fra.

No vuelvas a decir eso nunca


ms, Stella. Inny es tan dura como
las bisagras de las puertas del
Infierno, pero una
cosa
la
destrozara: la lstima. Quieres
ayudarla? No hagas que se sienta
inferior. Trtala como trataras a
cualquier otra persona. Se apoy
de nuevo en el escritorio, tratando
de respirar de nuevo normalmente
. Perdona, no quera ser tan dura
contigo, pero Inny es... cmo te lo
explico?... Me siento un poco
responsable de ella. Le ira bien que
la trataran con algo de amabilidad.
Es lo que pretenda decir.
La reprimenda de Dixie Jo me

conmovi.
Y
tom
nota
mentalmente de no volver a
mencionar el embarazo de Inny
nunca ms. Pero al mismo tiempo
hizo que me preguntara qu ms
haba. Perciba que la preocupacin
de Dixie Jo iba ms all del
embarazo. Cul era el resto de la
historia de Inny?
Bueno, has sacado la basura?
pregunt Dixie Jo, volviendo a
adoptar su acostumbrado tono
cordial. La mquina de helados
est limpia?
S.
Bien. Nos vemos el jueves.
Buenas noches, Stella.

Pedaleando hacia la casa de


Carmina, pas por delante de una
tienda iluminada con dos coches en
el aparcamiento. The Red Barn
anunciaba gasolina, cigarrillos y
sndwiches
calientes.
En
el
Sundown me descontaban las
comidas, pero el olor a cebolla frita
y pollo hervido mezclado con el del
sudor durante seis horas seguidas
bastaba para quitarme el apetito
durante el trabajo. As que estaba
muerta de hambre. Apoy la bici
contra un rbol y hurgu en los
bolsillos hasta reunir treinta dlares
de propinas. Tena el azcar tan
bajo que habra dado todo lo que

llevaba a cambio de una Coca-Cola


helada.
Cruzaba el aparcamiento cuando
vi a Trigger McClure apoyado en la
pared de ladrillo de la tienda,
concentraba la vista en los coches
que pasaban rpidamente por la
carretera. Una camioneta aminor
la velocidad y entr en el
aparcamiento. Trigger se enderez
de inmediato, mirando la camioneta
ansiosamente.
Un hombre con tejanos rotos
baj de la camioneta y se dirigi sin
prisa a la entrada de The Red Barn,
comprobando el dinero que llevaba
en la cartera. En ese momento,

Trigger se separ de la pared y


salud al hombre con tono
amistoso.
Cunto
quieres
por
comprarme un paquete de seis?
le o decir con tono relajado.
Qu te parece uno de veinte? Y te
quedas con el cambio.
El tipo solt una carcajada
gutural.
Por qu no? Recuerdo cuando
tena tu edad. Es una mierda,
verdad?
Trigger le dio una palmada en la
espalda y le tendi el billete de
veinte.
Te debo una, to.

T haz que nos sintamos


orgullosos cuando ests en las
grandes ligas, de acuerdo?
Me retir hacia las sombras para
observar cmo se desarrollaba la
escena. Unos minutos ms tarde, el
hombre sali con dos bolsas. Le
tendi el paquete de seis a Trigger
e intercambi con l unas bromas
en un tono demasiado bajo para
que yo las oyera, salvo cuando
soltaban una carcajada. Poco
despus el hombre se fue. Trigger
subi a su camioneta y se qued
all. Con las luces apagadas me
resultaba imposible ver lo que
estaba haciendo, pero me lo

imaginaba.
Mi opinin sobre l no mejor,
pero no quera pensar en l en
aquel momento; quera un refresco
helado y sentarme bajo el aire
acondicionado con el pelo en alto
para que la brisa artificial me
soplara en la nuca.
Una vez dentro de la tienda,
agarr una botella de Coca-Cola de
la nevera y repas los sndwiches
que haba en el aparador. Mientras
elega, la cajera, una mujer con el
pelo teido de rubio y los ojos mal
perfilados, se quit el delantal y
lanz un grito en direccin a la
trastienda.

Theo!
Un chico esculido, con gafas y
acn en la barbilla, asom la
cabeza por la puerta.
Estoy aqu, mam.
Salgo quince minutos dijo
ella, echando mano a los cigarrillos
y el mechero que llevaba en el
bolsillo de atrs. Encendi un
cigarrillo y le dio una calada antes
de desaparecer por la puerta de
entrada.
En qu puedo servirte? me
pregunt Theo animadamente con
una voz tpica de la pubertad.
Deposit mi sndwich (me haba
decidido por uno de jamn y queso)

sobre el mostrador y le lanc una


mirada cmplice.
Qu edad tienes?
Diecisis.
Mentiroso.
El chico trag saliva, haciendo
que se le moviera la nuez con
nerviosismo.
Catorce. Vas a denunciar a mi
madre? Solo trabajo despus de las
nueve cuando se toma un
descanso. Quince minutos aqu y
all. No se puede decir que infrinja
la ley. El resto del tiempo lo paso
en
la
trastienda
con
mis
videojuegos.
No he odo ningn videojuego.

Theo pareca a punto de mearse


encima. Mir hacia abajo y vio que
le
temblaban
las
manos.
Rpidamente cruz los brazos sobre
el
pecho
para
ocultar
su
nerviosismo.
Qu hacas en realidad en la
trastienda? pregunt, aunque ya
me lo imaginaba. Suponiendo que
tuviera ordenador, y que no
estuviera jugando, solo se me
ocurra otra razn por la que un
chaval estara pegado a una
pantalla.
As
que
me
tom
completamente
desprevenida
cuando susurr con aire triste:

Cosa. Estaba cosiendo.


Hundi el mentn en el pecho y
encorv
los
hombros
como
preparndose para ser ridiculizado.
No haca ni veinte minutos que
Dixie Jo me haba regaado por
compadecerme de Inny, pero no
poda ver el rostro desesperado de
Theo y no sentir lstima por l.
Cosiendo? dije, procurando
sonar interesada. Qu hay de
malo en eso?
Theo pase la vista por la
tienda, pero incluso despus de
confirmar que estbamos solos, me
indic por seas que bajara la voz.
No... no te vas a rer de m?

Me mir parpadeando como una


lechuza, claramente desconcertado.
Y qu coses?
Su
expresin
se
suaviz
levemente.
Bueno, ahora mismo estoy
haciendo una chaqueta sport. Es
difcil encontrar una chaqueta bien
confeccionada en Thunder Basin.
Estoy usando lana de color azul
marino y espero tenerla lista para
el otoo... Se interrumpi, se
mordi el labio y me mir con
seriedad, sopesando si deba
revelarme algo ms.
Me gustara aprender a
hacerle los bajos a mi ropa. En

Philly, mi madre se lo encargaba


todo a una modista. Inga se
llamaba, creo. Pero Theo tena
razn, las cosas eran distintas en
Thunder Basin. No saba dnde
poda llevar a arreglar mi mejor
ropa, o si haba algn sitio donde
llevarla. Y lo que era ms
importante, iba a tener ocasin de
ponrmela?. Quiz t podras
ensearme algn da suger, de
todas formas.
El rostro de Theo pareci
fundirse de felicidad.
Por
supuesto!
Cuando
quieras. No es nada difcil. Y soy un
gran maestro, en serio. No lo digo

por fardar, es la verdad. Cuenta


conmigo.
Se ech las gafas hacia arriba
con un dedo, y sonri de oreja a
oreja. Y luego sus ojos se posaron
detrs de m. Palideci y trag
saliva.
Oh, no susurr con voz
ronca.
Antes
de
que
pudiera
preguntarle qu ocurra, son la
puerta y, al darme la vuelta, vi a
Trigger que entraba pavonendose
con una lata de cerveza en la
mano. l me vio tambin, rio por lo
bajo y me salud levantando la
lata. O quiz me amenazaba con

una segunda dosis de lquido en la


cara. En cualquier caso, el gesto me
puso de mal humor.
Theo
dijo
Trigger,
pronunciando el nombre del chaval
con un tono tan insultante que
pareca el remate de un chiste
grosero. Me alegro de verte,
amigo mo. Me preocupaba que no
trabajaras esta noche. No te he
visto cuando me he asomado antes.
No estaras escondindote de m,
verdad? Cuntas veces tengo que
decrtelo? Siempre te encuentro.
Theo baj la vista al suelo.
Tena la barbilla hundida en el
pecho y cuando habl, apenas se le

oa.
Ya tienes tu cerveza. He visto
cmo te la daba ese hombre. No
puedes irte ya, por favor?
Irme? Tenemos un trato,
Theo.
Theo parpade con nerviosismo
mirando la puerta lateral.
Mi madre volver en cualquier
momento...
Tu madre es una alcohlica
le interrumpi Trigger. He visto la
botella de Smirnoff que llevaba bajo
el brazo. Caer redonda junto a los
contenedores y estar fuera de
combate durante horas. Estamos
solos t y yo. No vendr tu mami

querida a salvarte. Abandon el


tono burln. Me debes un
paquete de cervezas. Tremelo.
Rpido. Voy con retraso por tu
culpa.
Mi madre lleva un inventario
de todo muy meticuloso. Si sigues
viniendo cada fin de semana, al
final del mes se dar cuenta de que
faltan cuatro paquetes de Miller
High Life.
Eres un chaval espabilado
dijo Trigger. Solucinalo.
Alguien tiene que pagar la
cerveza insisti Theo. Ests
robando de la tienda.
Trigger emiti un suspiro de

exagerada paciencia y se acerc


para dar a Theo un golpecito en el
pecho con el dedo.
No robo nada si es una
donacin. Mtetelo en la cabeza.
Ahora ve a por un paquete. O no te
invitar a la fiesta.
Ya no me importan las fiestas.
Comet un error. No... no quiero ir
balbuce Theo. Deberas irte.
En serio deberas irte ya.
La sonrisa se borr de la cara de
Trigger, que adopt un tono
amenazador.
Se
apoy
pesadamente en el mostrador,
haciendo que Theo retrocediera dos
pasos.

Voy a darte cinco segundos


para que me traigas la cerveza,
enano con granos. Cinco. Cuatro.
Observ que los labios de Theo
empezaban a temblar y gem
interiormente. Maldito sentido del
deber moral. Ya me haba
enfrentado con Trigger la noche
anterior, y aunque no me apeteca
volver a hacerlo, tena la sensacin
de que sabra arreglrmelas mejor
que Theo, que pareca a punto de
echarse a llorar. Trigger haba
causado ya suficientes lgrimas
durante el fin de semana. Adems,
se me estaba calentando la CocaCola. No me haba pasado seis

horas de pie, trajinando bandejas


de comida, para acabar tomndome
un refresco tibio.
Trigger haba dejado su lata de
cerveza sobre el mostrador, y yo la
apart de mi sndwich y mi CocaCola. Lo hice con fuerza suficiente
para dejar claro que yo estaba
primero y que no me gustaba nada
que se colara.
Cunto te debo? pregunt a
Theo.
T otra vez me dijo Trigger,
y en su boca se dibuj una sonrisa
fanfarrona. No tienes nada mejor
que hacer que seguirme?
Yo he llegado antes me

limit a decir.
Siempre
eres
tan
quisquillosa? Un cactus, eso es lo
que eres. Me pas un dedo por el
brazo, y yo se lo apart de un
manotazo. Si volva a tocarme, le
rompa el dedo.
Cunto te debo? volv a
preguntar a Theo con mayor
firmeza.
Cinco con noventa y siete
respondi l con nerviosismo.
Aqu tienes diez. Y cunto
cuesta un paquete de Miller High
Life?
Theo
alz
el
mentn
bruscamente y me mir con

asombro y culpabilidad por igual.


No te preocupes por eso
musit. Yo lo pagar.
Trigger rio
entre
dientes,
haciendo seas a Theo para que
guardara silencio.
No voy a dejar que una chica
guapa me pague la cerveza. Se
encar
conmigo.
Pero
me
encantara pagarte un trago.
Cuando Theo me traiga las
cervezas, por qu no te subes a mi
camioneta? Esta noche hay una
gran fiesta en el lago Maloney.
Vers qu bien te lo pasas. Vamos,
Theo, no hagas que esta chica
tenga que acudir en tu rescate.

Oh, no me estaba ofreciendo a


pagar la cerveza intervine. Solo
senta curiosidad por saber cunto
intentabas robar.
Qu?
dijo
Trigger,
frunciendo el ceo.
Tienes exactamente cinco
segundos para salir de aqu antes
de que llame a la poli le dije. No
tena mvil, pero haba visto un
telfono pblico fuera de la tienda,
y saba que las llamadas al 911 de
emergencias eran gratuitas.
Qu? repiti l, meneando
la cabeza con desconcierto.
Te lo voy a poner muy clarito.
Seal la puerta. Sal por ah.

No vuelvas la vista atrs y no


vuelvas a entrar aqu.
l lade la cabeza haciendo caso
omiso de mis palabras. Bajo los
vapores etlicos que nublaban su
mirada, vi un destello que me
provoc un nudo en el estmago.
No nos conocemos de antes?
Tragu saliva, pero consegu
mantener un tono sereno.
S, de ayer. No te acuerdas?
Me arrojaste la bebida a la cara.
No, antes de eso... No
concluy la frase, pero me mir con
mayor intensidad, como intentando
recordar un tiempo lejano. Sea
como fuere, no poda permitirle que

lo lograra.
Ests borracho, Trigger. No
ves bien, y desde luego no piensas
con claridad. No deberas conducir.
Llama a un amigo para que venga a
recogerte.
Lo juro, hay algo en ti que...
Fuera dije, y le di un leve
empujn
para
recalcar
mis
palabras.
En su semblante an se notaba
la concentracin, pero comprob
con alivio que no opona resistencia
cuando mi empujn lo impuls
hacia la puerta.
Volver
dijo
a
Theo,
apuntndole
con
un
dedo

tembloroso. Volver. La prxima


vez no podrs esconderte detrs de
tu novia farfull con una mueca,
muy perjudicado ya por el alcohol.
Cierra las puertas con llave y
llama a la polica dije a Theo en
cuanto Trigger sali.
Qu?
exclam
l,
retrocediendo.
Si no vas a hacerlo, psame el
telfono y llamar yo.
Qu... qu vas a decirles?
La verdad.
Trigger me matar si lo
denuncias. Si llamas, empeorar
todo diez veces ms. No lo hagas,
por favor!

No seas tan melodramtico.


Est borracho. No debera conducir.
Adems, no puede venir a por ti.
Tendr antecedentes por acosarte y
la poli no lo va a permitir.
Le arranqu el mvil del bolsillo
de la pechera de la camisa y
marqu.
Theo apret los puos bajo la
barbilla. Se estaba poniendo verde
por momentos. Pens en seguir
tranquilizndolo, pero no me iba a
escuchar. Pronto recobrara la
calma y se dara cuenta de que yo
tena razn.
A pesar de lo mucho que me
quejaba de la constante supervisin

de los alguaciles, si una cosa haba


aprendido de las fuerzas de la ley
durante los tres vertiginosos das de
convivencia, era que se poda
confiar en ellos. Hice la llamada sin
vacilar.
Diez minutos ms tarde, un
agente
uniformado
dio
unos
golpecitos en el cristal de la puerta
y yo le abr. El agente me tom
declaracin mientras Theo se
retorca las manos y me lanzaba
miradas de honda inquietud.
Cuando mencion el nombre de
Trigger, el agente enarc las cejas.
Mantuvo esa expresin de leve
inters mientras yo terminaba de

contarle toda la historia.


Ests segura de que quieres
continuar? dijo al fin. Casi sonaba
como si me desaconsejara que
denunciara a Trigger. Pero no poda
ser. Seguro que yo le haba
interpretado mal.
Mmm, pues s.
Has visto qu direccin ha
tomado?
Ha dicho que iba a una fiesta
en el lago Maloney.
Si se cursa la denuncia y se
arresta a Trigger y se le acusa,
podran citarte para declarar como
testigo ante el tribunal.
Un escalofro me recorri la

espina dorsal. Denunciando a


Trigger, atraera tal vez una
atencin de los medios que no me
convena? Alguien tena que ponerle
en su sitio, pero vala la pena
arriesgarme a que me descubrieran
por eso? Record a Danny Balando
mirando fijamente el espejo de dos
caras
en
la
rueda
de
reconocimiento de comisara. No
poda verme, pero saba que estaba
all detrs. Su espeluznante mirada
no disimulaba sus intenciones con
respecto a m. Se propagara la
noticia de aquel pequeo pueblo a
nivel nacional? Decid que no. El
miedo, fro y persuasivo, intentaba

hacer que me echara atrs.


No hay problema le asegur
al agente. l no saba que yo
estaba en el programa de
proteccin de testigos. Solo lo
saban el sheriff y Carmina.
El agente volvi a enarcar las
cejas
como
diciendo:
Mala
eleccin, seorita. Me asombraba
que no pareciera complacido,
agradecido incluso, de que uno de
los ciudadanos de su poblacin se
prestara a hacer lo correcto. Cierto,
yo tena razones egostas para
querer que le metieran un puro a
Trigger, pero eso el poli no lo saba.
En cualquier caso, tena la clara

impresin de que estaba intentando


disuadirme. Pues ya poda ir
olvidndose. Trigger era un capullo,
y si lo arrestaban por conducir ebrio
o algo peor, no era culpa ma, sino
suya.
Algo ms? pregunt el
agente.
S, gracias por haber sido tan
servicial. Sonre al decirlo, pero
por suerte no poda leerme el
pensamiento, que no era tan
educado ni mucho menos.

11

11
Era viernes, el sol se haba
puesto, y Chet aparecera en
cualquier
momento
para
recogerme. Mi primer fin de
semana en el pueblo! Nunca
hubiera imaginado que vera el da

en que me emocionara por un


partido de sftbol. Claro que, a
buen hambre no hay pan duro. Lo
importante era salir.
Haba jugado a sftbol en
Primaria y conoca los principios
bsicos, as que no tema hacer el
ridculo. Adems, Chet me haba
dicho que los lanzamientos eran
lentos. Haba que ser realmente
torpe para no darle a una bola del
tamao de un pomelo que llegaba a
la velocidad de un caracol.
Mientras me preparaba para el
partido, es decir, me pona una
camiseta y me trenzaba el pelo,
sent un inesperado vuelco en el

estmago. La cruda realidad se


present de repente. No poda creer
que hubiera tardado tanto tiempo
en darme cuenta.
No
volvera
a
jugar
al
baloncesto. No jugara en la
universidad.
Desde tercero de primaria hasta
el ltimo ao de instituto, haba
jugado al baloncesto todos los
aos. Era mi deporte. Se me daba
bien. Estando en segundo curso,
haba empezado jugando un par de
partidos con el equipo del instituto,
y en tercero, ya era fija en el
quinteto inicial. Haba recibido
ofertas para jugar en el Babson

College y la Penn State, y al final


me haba decantado por el Babson.
Me sent en el borde la cama.
Agarr el guante de bisbol que
haba sacado del armario con el
permiso de Carmina para tomarlo
prestado. Me aferr a l como si
fuera
un
salvavidas.
Estaba
paralizada y senta un dolor
demasiado profundo para verter
lgrimas. Con la mirada vaca fija
en la pared, acab asimilando toda
la verdad. Antes de que me
hubieran llevado a Nebraska para
iniciar mi nueva vida, saba
exactamente cmo iba a ser mi
futuro. Un verano de viajes y

diversin con mi mejor amiga, Tory,


antes de ir a la universidad en
otoo. Tory y yo tendramos que
estar en Atlantic City en aquel
momento. Saba ella lo que me
haba ocurrido? Me daba por
muerta? Me sent egosta y
avergonzada por haber tardado
tanto en preguntarme cmo haban
reaccionado mis amigos ante mi
desaparicin. Por lo que saba, los
detectives y los alguaciles no
haban explicado ni iban a explicar
nada sobre m. Su trabajo consista
en hacerme desaparecer. No
dejaran ningn rastro de migas de
pan para que lo siguieran, ni los

buenos ni los malos.


Teniendo en cuenta todo lo que
haba ocurrido despus de que me
metieran en proteccin de testigos
haca poco ms de una semana, no
haba tenido ocasin de lamentar la
prdida de mi antigua vida. Ni
tampoco
de
comprender
plenamente
lo
distinto,
lo
increblemente ajeno que sera mi
nuevo futuro.
Hice un esfuerzo por reprimir el
pnico y los mareos que parecan
querer aduearse de m por turnos.
El sueo de jugar para Babson, de
lucir su camiseta verde y blanca? A
la basura. Mi beca se haba

desvanecido
con
mi
antigua
identidad. Mi carrera se haba
acabado, jams jugara por m
misma, ni por mi equipo, ni por mi
aficin. Y haba renunciado a todo
eso, para qu? Para meter a
Danny Balando entre rejas. Haba
hecho lo correcto y lo haba perdido
todo.
El
alguacil
Price
haba
mencionado que el gobierno creara
un nuevo expediente acadmico
para ayudarme a entrar en la
universidad,
pero
en
qu
universidad? Con sus trajes y sus
insignias, los detectives pretendan
tener todas las respuestas, pero

podan decirme cmo se supona


que iba a empezar de cero a los
diecisiete aos? Senta el miedo
profundo y aterrador de perderme a
m misma, o de volverme invisible,
si aceptaba sin reservas un nuevo
futuro como Stella Gordon.
Stella! me llam Carmina
desde abajo. La camioneta de
Chet acaba de llegar.
Desech mis pensamientos y
respir hondo para despejarme. No
serva de nada ponerse nostlgico.
No haba nada en el pasado para
m, salvo dolor y remordimientos.
Dola demasiado ahondar en todo
lo que haba perdido.

Baj con piernas temblorosas,


tratando de esbozar una sonrisa.
Me senta tensa, crispada, pero
segu probando hasta conseguirlo.
Si Chet intua siquiera mi congoja,
insistira en preguntar. Tena que
aparentar normalidad para evitar su
interrogatorio.
Espabila, me dije.
Las luces estaban encendidas en
el exterior, y vi a Chet dirigindose
a los escalones del porche. Llevaba
pantalones de nailon hasta las
rodillas y una camiseta gris rada
que pareca fina como el papel. Se
le cea al cuerpo, resaltando los
hombros
y
los
pectorales

tonificados. En Philly, los chicos que


conoca y que tenan un cuerpo
como el de Chet se pasaban horas
en el gimnasio despus de clase.
Dado que no haba gimnasio en
Thunder Basin, era lgico pensar
que Chet haba moldeado su cuerpo
a la antigua usanza: mediante el
trabajo fsico.
Chet nos vio a travs de la
puerta con malla metlica y entr
sin llamar.
Carmina.
Buenas noches, Chet dijo
ella con tono mesurado. Trae de
vuelta a Stella antes de las once y
media. Era una orden, no una

peticin. Su hora de llegada son


las nueve, pero hago una excepcin
para los partidos.
Maana no tengo que trabajar
dije a Chet. Puedo dormir hasta
tarde. Podemos trasnochar todo lo
que queramos.
La hora de llegada son las
once y media repiti Carmina con
firmeza.
Es la noche del viernes dije,
lanzndole una mirada para darle a
entender que me estaba tratando
como a una nia y tena que
parar... inmediatamente. Y si
hay una fiesta despus del partido?
Les dices amablemente a tus

amigos que t no irs.


No tengo amigos! Esa es la
cuestin precisamente. Me tiene
encerrada en esta casa. Saba que
se trataba de una adolescente
cuando acept esto, as que, por
qu no deja de actuar como si yo
tuviera cinco aos?
De
acuerdo dijo Chet
alzando la voz e interponindose
entre
nosotras.
El
partido
empieza dentro de media hora.
Deberamos irnos, Stella. Se
volvi hacia Carmina. La traer
de vuelta a las once y media.
Le dejas que se salga con la
suya dije, boquiabierta.

l me rode los hombros con un


brazo y me dirigi cuidadosamente
hacia la puerta.
Tienes guante?
Ya saba que s. Yo llevaba el
guante en la mano. Simplemente
cambiaba de tema a propsito para
distraerme. Pero hice caso omiso de
la voz interior que me instaba a
darme la vuelta y dejarle las cosas
claras a Carmina, a presentar
batalla tal como ella pareca
pretender, me mord la lengua y
decid rumiar mi rabia en silencio.
Haba rechazado la mayor parte de
los intentos de mi madre por
educarme adecuadamente, pero en

este nico caso, me somet a las


rdenes de Carmina y decid
ahorrarle a Chet un bochorno
innecesario. Esperara
a
que
estuviramos a solas para darle a
Carmina mi opinin sobre sus actos.
Chet cerr la puerta con malla
metlica detrs de nosotros y dej
escapar un audible suspiro.
Alguien tiene que plantarle
cara
arg,
dirigiendo
la
frustracin reprimida contra l. Es
evidente que a ti te da miedo, pero
a m no. Si hay una fiesta despus
del partido, iremos. Qu es lo peor
que puede hacer ella? Echarme de
casa? Cerr la boca para no decir

ms, pero eso no me impidi


pensarlo. Vamos, que me eche. A
ver cunto tardan Price y sus
amigos del Departamento de
Justicia en presentarse ante su
puerta.
Chet abri la portezuela de mi
lado, y la cerr sin decir palabra
cuando sub a la camioneta.
No hablamos durante el trayecto
hasta el campo de sftbol, y me
pregunto si sera un ardid suyo para
darme tiempo de serenarme.
Bueno, pues
yo
no
quera
serenarme. Saba que Chet y
Carmina haban tenido sus ms y
sus menos en el pasado, y saba

que a ella no le gustaba Chet lo


ms mnimo, o al menos no quera
verme con l, pero la situacin era
ridcula.
Carmina
no
poda
mantenernos alejados mediante
castigos. No pensaba tolerarlo. Pero
lo importante de verdad era que
Chet debera ponerse de mi parte.
Eso era lo que yo quera en
realidad.
Chet
tena
muchas
cualidades, pero su insistencia en
ser corts con Carmina no era una
de ellas. Eso era lo que ms me
gustaba de Reed, que se pona
siempre de mi parte, aunque para
ello tuviera que enfrentarse con mi
madre. No le tena miedo. Claro

que, la mayora de las veces que


Reed vena a casa, mi madre
estaba en la cama inconsciente,
pero la cuestin era que Reed me
apoyaba. No poda decir lo mismo
de Chet. Y cuanto ms evidente se
haca, ms traicionada me senta
yo.
Chet aparc y me mir
cautelosamente.
Me baj de la Scout y cerr de
golpe la portezuela. Quera que
Chet comprendiera que estaba
enfadada. Quizs as se lo pensara
mejor. Si lo que quera era ganarse
mi aprobacin, hacindole la pelota
a Carmina no lo iba a conseguir.

Ella no significaba nada para m.


Prcticamente era como mi agente
de la condicional.
Las luces del estadio baaban la
tierra rastrillada del cuadro interior
y la densa hierba que lo rodeaba.
Se acababan de repasar las lneas
de falta, y la cola del chiringuito
llegaba hasta la acera.
Has jugado alguna vez? me
pregunt
Chet
mientras
me
conduca hasta el banquillo de
nuestro equipo.
El wiffle ball cuenta, no?3
Chet me mir sobresaltado.
Esto...
Reljate. S, he jugado. Pero

hace ya tiempo, as que no esperes


una carrera en mi primer bateo.
Chet baj los escalones que
conducan al banquillo y carraspe
para llamar la atencin del equipo.
A ver, todo el mundo, esta es
Stella, la nueva jugadora de la que
os haba hablado. Stella, este es el
equipo. No voy a entretenerme con
presentaciones, ya os presentaris
vosotros mismos adecuadamente,
salvo para decirle a Stella que vigile
con el to que lleva la gorra de los
Broncos. Se cree un Don Juan.
Todos se echaron a rer,
aparentemente porque la broma
tena algo de cierto.

Don Juan no tiene nada que


hacer a mi lado dijo el to con la
gorra de los Broncos en un tono de
voz que era como chocolate
aterciopelo. Yo soy el autntico.
Me gui un ojo y me lanz un
beso en el aire.
Yo le lanc otro y luego lo mir
con suficiencia, demostrndole que
no iba a arredrarme con nada. El
equipo lo capt perfectamente y
llovieron las burlas sobre el Don
Juan.
Cuando se apagaron las risas,
me sent al final del banquillo, y
me sorprend al notar que la chica
de al lado ola a perfume. Era tan

intenso, que pareca desprenderlo


por todos los poros. Le lanc una
mirada furtiva y me fij en que
tambin llevaba los labios pintados.
En realidad, iba toda maquillada.
Me inclin hacia delante para ver
todo el banquillo y observ al resto
de las chicas. Una rubia se haba
hecho tirabuzones. Otra llevaba
pantalones
tejanos
cortos
adornados con cristales y aros en
las orejas. Yo era la nica chica que
tena aspecto de ir a jugar a sftbol
de verdad.
En otro tiempo, yo era como
ellas. Me importaba mi aspecto,
sobre todo cuando haba chicos de

por medio. Pero ya no era Estella


Goodwinn. Era Stella Gordon. Haba
cambiado ya mis Manolo Blahnik
por botas con tacos para sftbol y
ahora tendra que sustituir tambin
los cortes de pelo de peluquera
cara por la versin de barbera de
pueblo. No haba visto ninguna otra
alternativa en Thunder Basin y,
adems, reciba una asignacin
mensual del gobierno. No queran
que el crtel de Danny Balando
rastreara el dinero de mi familia
desde las cuentas del banco y usara
el rastro de los documentos para
encontrarme, as que el gobierno se
haba incautado de nuestros activos

y me asignaba un pago mensual,


que era tan generoso como caba
esperar del gobierno. Teniendo en
cuenta mis restricciones monetarias
y mi incapacidad para interesarme
por mantener las apariencias como
Stella Gordon, ya no vea el sentido
a intentar seguir la moda o estar
guapa. Ya ni siquiera saba quin
era.
Soy Sydney dijo la chica de
al lado, la que iba empapada en
perfume. Tena la cara dulce y
difana de una lechera, y unas
trenzas rubias a juego.
Stella repliqu, pensando
que aquella conversacin era una

prdida de tiempo, ya que ella y yo


no bamos a ser nunca amigas. La
haba calado en treinta segundos:
era del tipo campesino, dulce e
inocente. Seguramente se casara
nada ms acabar el instituto y
tendra su primer hijo antes de
cumplir los veinte. Por supuesto me
haba equivocado con Inny, tena
que recordarlo. Tal vez descubriera
que tambin me equivocaba
respecto a Sydney. Record que
Chet me haba aconsejado darle
una oportunidad al pueblo y a su
gente, antes de rechazarlos de
plano. Supuse que no me hara
dao seguir su consejo.

As que eres amiga de Chet?


pregunt Sydney. He visto que
te ha trado l.
Yo no tengo coche y l vive
cerca.
Arrug la frente, presa de la
confusin.
l vive en los prados en
Sapphire Skies. No tiene vecinos en
realidad. Dnde vives t?
Estoy pasando el verano en
casa de Carmina Songster.
Oh dijo, abriendo unos ojos
como platos. Por el tono de su voz
se notaba que haba odo hablar de
m. No saba si habra sido Chet o
alguna otra persona. Solo el

verano? pregunt para confirmar.


Ese es el plan contest,
pensando que era ms educado que
decir: S, aleluya!
Hace tiempo que conozco a
Chet. Cuando era pequea, estaba
colada por l, pero ahora lo tengo
superadsimo aadi con una
risita. Luego me examin con
detenimiento
algo
excesivo
mientras aguardaba mi respuesta.
Parece un to bastante majo.
Oh, s. Se frot las manos
con torpeza en el regazo.
Chet,
que
haba
estado
repasando el orden de bateo con el
equipo, se puso en cuclillas delante

de Sydney y de m.
Stella, t batears la tercera y
jugars de
exterior derecha.
Sydney, t batears la sptima y
jugars de exterior central. Os
parece bien?
Sydney
asinti
sonriendo
vidamente, no con adoracin, a
Chet. l no pareci darse cuenta, y
le revolvi el pelo igual que si fuera
su hermana pequea. Cuando se
volvi hacia m, le lanc una
inconfundible mirada de reproche, y
luego desvi la vista hacia Sydney,
que segua sentada a mi lado sin
darse cuenta de nada. Era muy
obvio que intentaba transmitir a

Chet que no haba tratado a Sydney


apropiadamente y que debera
prestarle otro tipo de atencin.
Chet frunci el ceo y mene la
cabeza para indicar que no me
entenda. Exasperada, sacud la
cabeza con ms bro en direccin a
Sydney.
Mmm, Sydney? dijo Chet,
indeciso, mirndome para confirmar
que estaba actuando correctamente
. Quieres... venir conmigo al
montculo del lanzador para tirar la
moneda?
Sonre de oreja a oreja para
indicarle que lo estaba haciendo
bien, pero l volvi a sacudir la

cabeza con aire desconcertado,


mirndome como si me hubieran
salido antenas.
Chet y Sydney fueron al trote
hasta el montculo del lanzador
para tirar la moneda, y luego
regresaron para decirnos quin
bateara primero. Los rbitros
ocuparon sus puestos en el campo,
uno detrs del home, el otro detrs
de la primera base. Don Juan fue el
primero en batear.
Cmo se llama en realidad?
pregunt a Chet, que se haba
sentado en el banquillo a mi lado.
Juan. S, lo s. Irnico.
Juan bate con fuerza y fall.

Desde donde estaba le o soltar un


taco en espaol. El rbitro le
advirti sealndole con un dedo y
pronunci unas cuantas palabras
severas. El resto de nuestro equipo
se tap la boca para disimular las
risas.
Fantasma murmur Chet,
meneando la cabeza, pero sonrea.
Es tu mejor amigo?
pregunt.
Tpica pregunta de chica. Se
pas el pulgar por la nariz. Pero
s, supongo que s. Se sentaba a mi
lado durante las comidas en la
guardera y comparta su Twinkie
conmigo. El resto es historia.

Por segunda vez, mir hacia el


banquillo para examinar al resto del
equipo.
Alguien ms sobre quien
debas advertirme?
S, el parador en corto. Es duro
en el campo de juego, pero es muy
sensible. Me dio un empujoncito
en el muslo con el suyo, y el aire a
nuestro alrededor pareci hacerse
ms denso y difcil de respirar. Chet
bromeaba de una manera que
resultaba increblemente cariosa.
Y sus intenciones eran ms que
directas.
Me ech a rer con ligereza
tratando de relajar el ambiente,

pero sent el repentino impulso de


salir del banquillo y tomar un poco
de aire fresco. Chet flirteaba
conmigo. Tena que parar. Mi novio
era Reed. Mentalmente tom nota
de que deba pasarme por la
biblioteca en la primera ocasin que
tuviera, seguramente el lunes antes
de
entrar a
trabajar, para
comprobar la cuenta de e-mail.
Seguro que ya me habra dejado un
mensaje.
Pero eso no me ayudara aquella
noche. Necesitaba sacarle a Chet
de la cabeza toda idea de que yo
estaba dispuesta a iniciar una
relacin amorosa con l, y tena

que ser de inmediato.


Tambin tena que controlarme
a m misma. Chet estaba siendo
alarmantemente directo y yo no
estaba acostumbrada. Reed nunca
haba
flirteado
abiertamente
conmigo; siempre me demostraba
su afecto de manera sutil.
Tocndome la mano. Mirndome a
los ojos desde el otro lado de una
habitacin. Poniendo mis canciones
favoritas cuando bamos en su
coche. Se mostraba reservado con
todo lo que haca, incluyendo sus
emociones, lo que significaba que
yo tena que esforzarme un poco
ms para notar su afecto. Chet en

cambio era franco y claro. Casi me


haca sentir incmoda, como si
saliera a la luz del medioda
despus de un prolongado perodo
en el interior. Tambin tena el
peligro de hacer que mi corazn
ansiara ms.
Haban eliminado a Juan, que
regresaba abatido al banquillo, y
aprovech la oportunidad.
No has podido llegar siquiera
a la primera base? brome
cuando Juan arroj su bate al suelo,
disgustado consigo mismo.
C o n t i g o , cario, recorrera
todas las bases. Con fluida
elegancia, Juan se meti entre Chet

y yo y me ech un brazo por encima


de los hombros. No te pongas
nerviosa. Soy un buen maestro.
Djalo ya le dijo Chet,
echndole del banquillo con un
amistoso empujn. Pero me di
cuenta de que Chet se haba
sonrojado.
Juan no quiso rendirse, tir de
m para que me levantara, apret
mi cuerpo contra el suyo y me
impuls a seguirle en un seductor
baile
latino,
tarareando
una
meloda en mi odo. Yo le segu la
corriente,
bailando
con
l,
agradeciendo que su cmica
estrategia
hubiera
disipado

rpidamente el momento lleno de


significado
que
habamos
compartido Chet y yo. Me ech a
rer.
Eres bueno, lo reconozco.
Soy un regalo que nunca se
acaba
murmur
Juan
tentadoramente contra mi mejilla.
Vale, dejadlo ya, Stella es la
siguiente en batear nos record
Chet. Me tendi un bate y seal el
home con la cabeza. A por ellos,
Slugger.4
Prob unos cuantos bateos fuera
del
banquillo
para
practicar
mientras la chica que bateaba
antes que yo golpeaba una bola,

que recogi el tercera base. El


rbitro la dio por eliminada, y yo
ocup su lugar. Oa a Chet silbando
y aplaudiendo. Era un buen capitn
y estaba convirtindose en un buen
amigo. Me dije a m misma que
nunca seramos nada ms que eso,
amigos.
Apoy bien los pies en la tierra y
sostuve el bate en alto. Era un poco
largo para m, pero yo solo
pretenda llegar hasta la primera
base. Nada de ostentaciones por el
momento. La lanzadora se ech
hacia atrs para preparar el tiro y
luego me lanz una fcil bola alta.
Yo
bate
con
un
agresivo

movimiento. O el restallido de la
bola, arroj el bate a un lado y
ech a correr. Haba logrado una
bola seca y recta entre el parador
en corto y el segunda base, as que
llegu a la primera base con
facilidad.
Nuestro banquillo estall en
vtores y yo les hice una reverencia.
Chet sonri de oreja a oreja,
pero
yo
apart
la
mirada
rpidamente para lanzarle un beso
a Juan, que trazaba un crculo en el
aire con el dedo, indicando
claramente que tena la carrera
hecha.
Chet fue el siguiente en batear y

logr llegar a segunda base


despus de lanzar una bola muy
alta al jardn izquierdo. Jugamos
siete entradas y ganamos el partido
por 5 a 4, lo que elev nuestro
rcord de temporada a 3-0.
Despus
del
partido,
ambos
equipos se encaminaron hacia el
aparcamiento. Yo me
qued
mirando con inquietud mientras,
uno a uno, todos los jugadores se
metan en sus coches y se alejaban.
No iba a invitarme nadie a una
fiesta? Ni siquiera Juan? Pareca la
clase de to que no se perdera una
y no le importara que otros se
apuntaran.
Saba
que
Chet

intentara convencerme para que


volviramos a casa de Carmina,
sobre todo porque eran las once
pasadas, pero eso era lo que menos
quera. Si volva a la hora, la dejaba
ganar, a lo que me negaba en
redondo.
Desanimada, me dirig al Scout
con Chet, que me abri la
portezuela, aunque yo habra
preferido que no lo hiciera. El gesto
me pareci ms ntimo que corts.
Como si fuera una cita. De repente
tem que intentara acompaarme
hasta la puerta de Carmina para
quedarnos a solas en el porche.
Fuera como fuese, no poda permitir

que lo hiciera.
Cuando nos acomodamos en los
asientos, decid que la mejor tctica
sera mantener un tono amistoso,
como si fuera uno de sus colegas.
Levant los pies para apoyarlos
en el salpicadero y sonre con
malicia.
A Sydney le gustas. A mitad
de partido, Sydney se haba
anudado el suter a la altura de la
cintura, dejando al descubierto el
vientre curvilneo. Tambin haba
aprovechado cualquier momento
libre para susurrarle a Chet al odo.
Haba seales que eran universales,
vivieras en la ciudad o en el campo.

Chet me mir con pasmo.


Qu, Sydney? Mene la
cabeza. Imposible. Tiene novio.
Un jinete de rodeo de Hershey.
Hace un tiempo que estn juntos.
No te ha quitado el ojo de
encima en toda la noche, lign.
Son imaginaciones tuyas.
Has olido la cantidad de
perfume que llevaba? Al principio
crea que era Juicy Couture, pero
ahora estoy casi segura de que era
Feromonas para Atraer a Chet
Falconer.
Para dijo l con un gemido.
Tengo razn y lo sabes.
No s nada de eso.

Tienes novia? le pregunt


directamente.
l se pas el pulgar por la nariz
una vez ms y carraspe.
Qu?
Ya me has odo.
Qu te hace pensar que
tengo novia?
La tienes?
No respondi l, algo
ofendido por el simple hecho de
tener que preguntrselo. Por
qu?
Con esta ltima pregunta, la
conversacin tomaba de pronto un
cariz serio y personal, que no me
gustaba. As que cambi de tema.

Cundo me vas a llevar a esa


cena de celebracin.
Cuando quieras.
Esperaba que dijeras eso
exclam, sonriendo triunfalmente y
con malicia al mismo tiempo.
Quiero ir ahora.
Chet suspir y me lanz una
mirada de reprobacin.
Le he prometido a Carmina
que te dejara en casa a las once y
media.
Ni siquiera un caf? le
rogu, agitando las pestaas
persuasivamente.
l mir el reloj del salpicadero.
Las once y veinte.

A&W
an
est
abierto.
Pedimos desde la camioneta unos
batidos de zarzaparrilla con helado
de vainilla. Es mi ltima oferta.
Frunc el ceo.
Eres duro regateando.
Yo? Bromeas? Mrate al
espejo dijo, sealando la visera
plegada de mi lado. Aceptas o
no?
Acepto respond, pero no sin
adoptar un tono mohno.
Chet condujo a travs del pueblo
hasta el A&W, se detuvo ante la
ventanilla de servicio, pidi y pag
los dos batidos. Yo no recordaba la
ltima vez que haba tomado un

batido de zarzaparrilla. Le haban


puesto crema de helado en lugar de
helado de vainilla, pero aun as
estaba sorprendentemente bueno.
Nos dirigimos con la camioneta
hasta un parque cercano y nos
quedamos
sentados
en
el
aparcamiento desierto con las
ventanillas bajadas. El aire era
clido y pegajoso, pero con el fro
refresco en la mano, no me
importaba.
Tienes trabajo? pregunt.
Adems de cortar el csped.
Chet solt un bufido.
Lo dices como si cortar el
csped no fuera un trabajo de

verdad.
No tienes que hablar con nadie
seal. Ni siquiera tienes que
ducharte ni vestirte bien.
Solo corto el csped en dos
casas: la de Carmina y la ma.
Durante el da trabajo en el rancho
de Milton Swope. Siego el heno, me
encargo del mantenimiento de los
pastos, y cuido del ganado.
Sigue.
Chet me mir de soslayo,
sopesando si mi inters era
autntico o solo quera municin
para burlarme despus de l.
El trabajo es duro, pero nada
aburrido. Un da tengo que llevar el

tractor, al siguiente reparo una


cerca, y al otro he de ir en busca de
un ternero perdido. Lo mejor es que
estoy siempre al aire libre, llueva o
haga sol, en lugar de estar
encerrado en una oficina encorvado
sobre un ordenador.
El
sol
te
envejecer
prematuramente la piel le advert
con tono prctico.
Solt una sincera carcajada.
Mi madre se ocup de su
jardn durante la mayor parte de su
vida adulta. Tena lneas de
expresin, patas de gallo y arrugas
provocadas por el sol, y era la
mujer ms guapa que he conocido

en mi vida.
Siento lo de tu madre, Chet.
Siento lo de tus padres.
Te lo agradezco dijo Chet,
encogindose de hombros. Con el
tiempo resulta ms fcil. Bueno,
quiz ms fcil no, solo ms
tolerable. Creo que te ayuda saber
que no se han ido del todo. No creo
en un Dios que haya creado
criaturas solo para dejar que luego
dejen de existir. La materia no se
crea ni se destruye, solo se
transfiere, no? No veo a mis
padres y no puedo hablar con ellos,
pero los siento. Estn ah.
Sabindolo, la prdida es menos

dolorosa. Tras una pausa, una


leve sonrisa se dibuj en su boca.
Saber que mi madre me vigila, me
obliga a pensrmelo mejor cada vez
que siento la tentacin de moler a
Dusty a palos.
Yo no creo en Dios afirm
tajante. Si hubiera un Dios, no
entiendo por qu habra de dejar
que pasen cosas horribles. Un Dios
que deja sufrir a las personas, que
permite a las personas comportarse
de manera abominable los unos con
los otros? Eso no es un Dios, es un
sdico.
Conozco a otras personas que
piensan como t. Dusty es una de

ellas. No entiende por qu Dios


permiti que mis padres murieran.
Cree que si le importramos a Dios,
habra salvado a nuestros padres.
Es un punto de vista vlido. Yo me
he hecho las mismas preguntas, he
tenido las mismas dudas. Pero la
muerte de mis padres me ha hecho
mejor persona. Ahora me preocupo
ms que antes por Dusty. No creo
que Dios se llevara a nuestros
padres para obligarme a ser mejor
hermano. No creo que nos obligue a
nada... esa es la cuestin. Deja que
ocurran cosas malas porque no nos
controla. Deja que llevemos nuestra
propia vida y nuestras acciones

tienen consecuencias, buenas y


malas. El conductor borracho que
mat a mis padre tom una mala
decisin. Si Dios hubiera salvado a
mis padres, la mala decisin de una
persona, conducir borracho, no
habra tenido una consecuencia
negativa y natural. Todos tenemos
que cometer errores, porque es la
nica manera de aprender.
Exhal un suspiro lentamente,
pensativo. Algunas lecciones son
ms duras que otras.
Es un punto de vista muy
noble, pero discrepo dije.
Mucha gente conduce borracha y no
mata a nadie. Si Dios hubiera

querido de verdad salvar a tus


padres, podra haberlo hecho.
T deseas que Dios hubiera
salvado a tu madre? pregunt
Chet amablemente.
La pregunta me pill por
completo desprevenida. Por un
momento no supe qu contestar. l
estaba desnudando su alma y lo
nico que poda ofrecerle yo a
cambio
era
una
mentira
cuidadosamente
elaborada.
Mi
madre no haba muerto. Yo no
tena nada en comn con Chet, y
me senta an ms frvola y falsa
por fingir lo contrario. Detestaba
sentirme as. Pero lo que realmente

me molestaba, lo que ms dola,


era saber que Chet crea que yo era
una persona que no era. As iba a
ser el resto de mi vida? Mintiendo
a la gente y no permitiendo nunca
que se acercaran a m lo suficiente
para conocer a mi autntico yo?
Odiaba a Stella Gordon. La odiaba
ms de lo que haba odiado jams
a cualquier otra persona.
Salvo quizs a mi madre.
No creo en Dios, recuerdas?
me limit a decir, y me apresur
a cambiar de tema. Conoces a
Inny Foxhall?
Chet acababa de dar un trago a
su batido. Se sec la boca con el

dorso de la mano antes de


contestar.
Creo que s. Baja, morena?
S.
Sabas
que
est
embarazada?
No, no lo saba.
Vamos. Un pueblo pequeo
como este. Las noticias vuelan.
Cierto. Hacia las personas que
tienen la oreja puesta.
Mi mueca le dijo que pecaba de
arrogante.
Alguna idea de quin podra
ser el padre?
Inny est en la clase de Dusty,
creo. A lo mejor l lo sabe.
Conoces a Trigger McClure?

Claro.
Crees que podra ser el
padre? No tena ninguna prueba
que sustentara mis sospechas,
aparte del abatimiento de Inny al
sugerir yo que quiz Trigger
abandonara pronto el pueblo para
jugar en las grandes ligas. Bueno,
eso y que Trigger pareca preferir a
Inny a cualquier otra camarera del
Sundown. No consegua sacarme de
la cabeza la impresin de que entre
ellos haba algo ms que la relacin
rutinaria entre cliente y camarera.
Trigger e Inny? dijo Chet
frunciendo el ceo, extraado. El
instinto me dice que no. Pero podra

equivocarme.
Por qu crees que no?
Se lo pens un momento y luego
se encogi de hombros.
Supongo que ella no es su
tipo. Aunque tambin en eso podra
estar equivocado.
Y cul es su tipo?
Me
mir
con
expresin
especulativa.
No ser que t...?
Si estoy interesada? Puaj. No.
Rotundamente no. Me estremec
visiblemente para recalcar mis
palabras. No estaba interesada en
Trigger en absoluto.
Chet pareci relajarse en su

asiento.
Si los rumores son ciertos, a
Trigger le gustan las mujeres
mayores.
Cmo de mayores?
Lo
bastante
para
ser
experimentadas.
Pareca
incmodo
con
aquel
tema.
Toqueteaba las llaves que colgaban
del contacto. Hubo rumores sobre
l y una profesora. Por lo que yo s,
solo eran rumores.
Oh, deja de buscar siempre lo
bueno en todo el mundo le dije.
A m me parece muy capaz de
enrollarse con una profesora. Qu
ocurri con ella?

La trasladaron a otro instituto


en mitad del semestre admiti l
a regaadientes. l ya tena
dieciocho aos cuando ocurri la
supuesta relacin, as que la cosa
no pas a mayores.
Te das cuenta? dije,
dndomelas de enterada. Luego
aad con indignacin: Y por
supuesto la culparon a ella. Igual
que cuando haba sido culpa ma
que el Mountain Dew de Trigger
hubiera acabado en mi cara. Al
parecer todas las mujeres que se
cruzaban en el camino de Trigger
tenan la culpa de todo. Qu curioso
que siempre ocurriera lo mismo.

Todo el mundo sabe que tiene


muy mal genio. La voz de Chet
era apagada, en parte por
incomodidad,
pero
tambin
expresaba advertencia. Y utiliza
la violencia fsica.
Con las chicas?
Con todo el mundo. Puede que
con aquella profesora. No conozco
los hechos. Pero t ten mucho
cuidado con l. Mir el reloj.
Debera llevarte a casa. Carmina
estar pasendose frente a la
puerta con una escopeta en las
manos.
Hice un mohn, pero estaba claro
que
Chet
saba
dominarse

perfectamente porque, inmune al


parecer a mis encantos, me llev a
casa de Carmina y par en el
sendero de entrada a las doce
menos cuarto en punto. Las luces
de
la
planta
baja
estaban
encendidas, pero no vi la silueta de
Carmina
acechando
tras
las
cortinas.
Gracias por el batido de
zarzaparrilla dije.
De nada.
Sigui una pausa especialmente
larga.
Los ojos de Chet se encontraron
con los mos y su ardiente mirada
me hizo desear no haber propiciado

la ocasin para quedarme a solas


con l. Estaba oscuro en la cabina
de la camioneta, y aunque el
asiento nico me haba parecido
espacioso las dems veces que
haba viajado junto a Chet, ahora
pareca todo lo contrario. Chet
estaba tan cerca que yo notaba el
calor que desprenda su cuerpo. Oa
su respiracin lenta y profunda.
Puso un brazo sobre el respaldo del
asiento con la mano a unos
centmetros de mi hombro. Notaba
su olor dulce y acre con los sentidos
exacerbados, y aunque no me
tocaba, tuve un momento de
vrtigo al pensar que lo hara. Me

senta mareada y alterada, con los


nervios a flor de piel.
Y entonces record a Reed. Su
rostro me vino a la mente de
pronto, y la imagen era tan real que
pareca que tambin l poda
verme.
Me
baj
de
la
Scout
apresuradamente, saltando casi,
con el susto en el cuerpo.
Sonre con toda la naturalidad
de que fui capaz, dadas las
circunstancias.
Ser mejor que meta el resto
del batido en la nevera antes de
que se derrita.
No le mir a la cara. No quera

ver de nuevo esa mirada ardiente


que me obligaba a especular sobre
lo que quera decir. Ya lo saba en
realidad, pero no quera seguir
pensando en ello. Tena que
recordar que no era Stella Gordon,
que no viva en un hogar de
acogida y que no tena futuro en
Thunder Basin ni con Chet. Era
Estella Goodwinn, y mi novio era
Reed Winslow.
Sub deprisa los escalones del
porche, pensando que sera mejor
no encontrarme a Carmina detrs
de la puerta, dispuesta a pelearse
conmigo. No podra soportarlo.
Quera sacarme a Chet de la cabeza

y centrarme en lo que era


importante: mi siguiente visita a la
biblioteca. Reed estaba en alguna
parte, intentando ponerse en
contacto conmigo.
Estaba en el interior de la casa
con la espalda contra la puerta
cerrada cuando o a Chet dando la
vuelta en el sendero. Me vino a la
mente una imagen de sus ojos
azules con una profunda expresin
de anhelo. Me gustaba desde el
momento en que le haba puesto la
vista encima, pero nunca lo haba
encontrado tan atractivo como
aquella noche en la cabina de la
camioneta. No quera sentir aquella

atraccin que lo complicaba todo.


No saba qu hacer con ella.
No era la clase de chica que se
colaba fcilmente por cualquier to.
Lo tena todo bajo control, joder.
Pero mentira si dijera que Chet
no me alteraba.

12

12
Esta noche en la iglesia hay
una recaudacin de fondos, por si
te interesan ese tipo de cosas.
Era la tarde del da siguiente,
sbado, y Carmina estaba de pie
junto al fregadero de la cocina,

hundiendo las manos en el agua


jabonosa con que fregaba los restos
del asado de los platos de la
comida.
Qu tipo de recaudacin?
pregunt, manteniendo a propsito
un tono insulso para no darle la
satisfaccin de creer que haba
despertado mi inters cuando no
era cierto.
Para aportar fondos al centro
de acogida para mujeres.
Y en qu consiste? Lavan
coches?
Venden
palomitas?
Chocolatinas
de
precio
desorbitado? En verano, mi
equipo de baloncesto sola montar

lavados de coches los fines de


semana cuando necesitbamos
dinero. Era lo primero que me vena
a la cabeza cuando me hablaban de
recaudacin de fondos.
Oh, supongo que t lo
llamaras feria dijo ella, usando el
antebrazo para apartarse de la cara
un mechn de pelo blanco que se
haba escapado de la cinta de la
cabeza. Habr lanzamiento de
a n i l l a s , cakewalk,5 concurso de
pelar mazorcas, y ese juego en el
que lanzas dardos a unos globos.
Habr gente que conozca?
me pregunt en voz alta.
Creo que s. El pastor Lykins

ha pedido a varios jvenes que le


ayuden ocupndose de las casetas.
Muchos de ellos juegan en la liga
de sftbol. Me mir por encima
del hombro. Supongo que Chet
Falconer tambin estar, si es ah
adonde quieres llegar.
No quiero llegar a ninguna
parte repliqu, y deca la verdad.
La idea de volver a ver a Chet tan
pronto me produca sentimientos
encontrados. La noche anterior,
antes de acostarme, haba logrado
apartarlo de mi mente, resuelta a
poner fin a todo atisbo de
sentimiento que pudiera empezar a
despertar en m. Quera que

nuestra relacin fuera simple. Una


simple relacin de amistad. Todo
haba ido bien hasta que me haba
despertado en medio de la
oscuridad con el cuerpo ardiente y
sudoroso, y adems con agujetas.
Saba que no poda controlar mis
sueos, pero el que acababa de
tener de Chet, en la parte de atrs
de su camioneta, y de sus manos
fuertes y muy muy hbiles, me
pareca igualmente una traicin a
mi decisin y a Reed.
No creas que no me di cuenta
de que anoche te trajo a casa
despus de la hora de llegada
dijo Carmina con el ceo fruncido.

No tengo hora de llegada. Y


en serio le va a dar un ataque por
quince minutos de retraso?
La recaudacin empieza a las
siete dijo ella, ignorndome. Le
promet al pastor Lykins que ira
temprano para ayudar con los
preparativos. Estoy segura de que
agradecera otro par de manos, si
decides venir.
No me van esas cosas dije,
bostezando con ganas para dar
mayor nfasis a mis palabras,
aunque era una grosera.
T misma.
Y eso fue todo.
Pero cuando dieron las seis y

media y Carmina daba ya marcha


atrs con la camioneta, me dije a
m misma: Por qu no? Agarr el
bolso y baj corriendo los escalones
del porche. Me sent como una
idiota persiguiendo la camioneta
hasta que a ella se le ocurri mirar
por el espejo retrovisor. Fren
entonces y yo me sub, con la
respiracin jadeante.
Qu? pregunt, todava sin
resuello, al ver sus cejas arqueadas
. A lo mejor me muero de
aburrimiento y se libra de m para
siempre.
O a lo mejor te diviertes y
todo dijo ella afablemente.

Le lanc una mirada irnica. Ella


sonri, satisfecha de s misma.
El aparcamiento de la iglesia
estaba lleno hasta los topes.
Carmina aparc en una calle lateral
y yo la ayud a descargar las cajas
de piruletas, bolas de chicle, globos
y bombas de aire, y un par de
botellas de vino barato para la rifa.
Cuando atravesamos el jardn de la
parte posterior de la iglesia,
llevando las cajas en una carretilla,
vi casetas en las que se anunciaba
lanzamiento
de
pasteles,
maquillajes para nios y un surtido
de juegos de feria. Haba incluso un
tanque de agua de los que tienen

una persona sentada a la que


intentas tirar. El sol brillaba
intensamente sobre los rboles,
achicharrndome
el
cuero
cabelludo. El sudor me corra por la
espalda.
Cerr los ojos. Me senta en
verano... pero no me senta
realmente
en
verano.
Justo
entonces debera estar tomando el
sol en la piscina de Tory. O
ayudndola con la lista de invitados
para
su prxima
fiesta
de
cumpleaos. Cumpla los dieciocho
el mircoles siguiente. Me pregunt
si an se acordara de m. Haba
sido mi mejor amiga durante aos.

Aunque me creyera muerta, seguro


que me tena presente en sus
pensamientos y mi recuerdo la
haca
llorar
en
momentos
inesperados.
Not que me venan ganas de
llorar y me oprim el puente de la
nariz con los dedos. No poda
continuar as. No poda volver al
pasado una y otra vez. Empezaba a
comprender por qu el marshal
Price me haba dicho que empezara
de nuevo en Thunder Basin. Dola
demasiado tener un pie en el
pasado. Quera aferrarme a l, pero
solo haba peligro en Philly para m,
o algo peor, la muerte. Fingir que

segua siendo una opcin de futuro


era una fantasa, y adems
peligrosa.
Agarr las botellas de vino de
Carmina y se las llev al pastor
Lykins, que estaba muy atareado
con la mesa para la rifa,
ponindoles etiquetas a las botellas
alineadas en pulcras filas.
Hola, Stella salud l,
subindose las gafas de sol cadas.
Era uno de esos hombres que no
tena cara para gafas de sol; tena
un rostro afable de querubn y las
gafas parecan fuera de lugar, como
si se esforzara demasiado. En
cambio, el resto de su atuendo era

exactamente como caba esperar.


Dockers,
camisa
blanca
y
mocasines con araazos.
Su rostro brillaba por el sudor y
tena crculos hmedos en la camisa
bajo las axilas. Me estrech la
mano, pero no me miraba a m,
sino a Carmina.
Carmina te ha enviado para
drmelas? Tendr que buscarla en
cuanto termine con estas etiquetas
y darle las gracias.
Di media vuelta para alejarme,
pensando en echar un vistazo a los
juegos antes de que empezara la
feria, cuando divis a unas cuantas
chicas de mi edad apiadas en

torno a una caseta en la que no me


haba fijado antes. La caseta estaba
envuelta en papel rojo y adornada
con grandes corazones recortados.
Sobre el mostrador haba un
radiocasete del que brotaba una
voz
femenina
cantando
con
entusiasmo: This kiss, this kiss!
Unstoppable. This kiss, this kiss!
Quin canta esa cancin?
pregunt a una de las chicas de la
periferia del grupo.
Ella me mir fijamente como si
no pudiera hablar en serio.
Eh... Faith Hill. Es la cancin
This Kiss. Sigui mirndome
como si esperara a que yo cayera

en la cuenta, pero no la haba odo


jams. Lo pillas? This Kiss. Es
la caseta de los besos acab
diciendo con tono impaciente.
Antes
de
que
pudiera
preguntarle si hablaba en serio, un
coro de chillidos se alz entre las
chicas que estaban ms cerca de la
caseta. Una mujer escriba nombres
en un cartel clavado en un lado de
la ventanilla de la caseta.
Trigger McClure! ley una
de las chicas a voz en cuello cuando
la mujer escribi el nombre y a
continuacin le asign el turno de
las siete.
Chet Falconer! grit otra

con tono anhelante.


Le di un leve codazo a la chica
de al lado por segunda vez.
Entonces esta caseta es una
caseta de besar de verdad. Con
besos de verdad. Era ms una
manifestacin de incredulidad que
una
pregunta.
Aquello
era
polticamente correcto? A juzgar por
la jarra para los donativos, la
iglesia haba aprobado la idea de
comprar, bueno, besos. Haba
tantas cosas reprobables en ella
que ni siquiera saba por dnde
empezar a enumerarlas.
Eh, s, claro dijo la chica.
El to que haya reunido ms dinero

al final de la noche ser coronado


como Mster Labios Ardientes. Le
pondrn tiara y banda y todo. Es
muy divertido. Ganar Chet o
Trigger. Obviamente. O sea, fjate
en los dems tos que se han
presentado voluntarios sigui
diciendo, cuando la mujer aadi al
cartel los dos ltimos nombres.
Donovan Pippin y Theodore
LeMahieu? La chica arrug la
nariz con asco.
Justo entonces vi que llegaba la
Scout amarilla de Chet, y decid que
no
poda
desaprovechar
la
oportunidad de tomarle el pelo.
Saltando casi, me fui hasta donde

haba aparcado y me reun con l


en la acera.
Caseta de los besos? dije
con dulce tono, manteniendo el
ritmo de sus largas y giles
zancadas. Chet tena un aspecto
cmodo y desenfadado con tejanos,
botas manchadas de hierba y una
camiseta azul marino que resaltaba
sus impresionantes ojos azules.
Ests muy enterada de lo que
hago dijo, sonriente.
Difcil evitarlo. Cuando han
escrito tu nombre en la lista, las
chicas embelesadas se desmayaban
y caan redondas al suelo.
Pero t no?

Yo no voy besando a los


amigos brome.
Chet solt un bufido, pero el
brillo juguetn de su mirada se
apag un tanto, y lament pensar
que haba herido sus sentimientos.
De todas formas tena que dejar
claras mis intenciones. No quera
darle falsas esperanzas. Ni tampoco
alentarle para que se comportara
de nuevo como la noche anterior en
la Scout.
Adems aad, esperando
reparar su ego, una caseta de
besos le quita espontaneidad al
momento. Estoy en contra por
principio. A ver, hay algo menos

romntico que pagar por un beso?


Debera ocurrir cuando el momento
sea propicio. No debera ser algo
forzado. Es la diferencia entre besar
a alguien por primera vez en Las
Vegas... y Pars dije en un
arranque de inspiracin.
Has estado alguna vez en
Pars? dijo con un gruido, y se
cambi de posicin las cajas de
botellas de leche de cristal que
acarreaba.
Por un instante el corazn se me
desboc en el pecho, pensando que
haba dicho algo que pona en
peligro mi tapadera. Pero no. La
analoga era inofensiva. No haca

falta haber ido a Pars para saber


que era mil veces ms romntica
que Las Vegas.
Aunque Estella Goodwinn s que
haba estado en Pars.
Ya sabes a qu me refiero
dije.
Por casualidad has visto en
qu turno me han puesto?
A las ocho. Todos los ojos,
esto, labios, estarn puestos en ti.
Met la mano en el bolso para
sacar un tubo de blsamo labial y
se lo met en el bolsillo del pecho
de la camiseta. Una buena accin
para un amigo en apuros. Cuando
lleves
medio
turno
me
lo

agradecers.
l sac el tubo y ley la
etiqueta. Era cacao con sabor a
menta.
En serio? Esto es lo ms
cerca que voy a estar de tocar tus
labios esta noche? Mene la
cabeza con aire lastimero y exhal
un suspiro de decepcin.
Sonre. Habamos vuelto a
nuestra vieja rutina de bromas que
no nos hacan sentir incmodos. As
era como lo quera yo. Me senta
segura.
Puedes llamarme Miss Labios
Vrgenes.
Al menos psate por la caseta

a saludar... y a donar un par de


dlares.
Las
ganancias
se
emplearn en juguetes para el
centro de acogida de mujeres.
Solo quieres mi dinero para
que te nombren Mster Labios
Ardientes.
Esperaba que Chet respondiera
con una ocurrencia de cosecha
propia, pero l se detuvo en seco,
como si hubiera topado con un
muro. Fij la mirada en un punto al
otro lado del jardn. Enrojeci un
tanto y se pas la mano por el pelo,
casi como si le preocupara que se le
hubiera puesto de punta. Y tard
unos instantes en volver a respirar

normalmente.
Chet?
l dio un respingo, como si
hubiera olvidado mi presencia.
Sonri, pero su expresin era
distante y malhumorada.
S, perdona. Qu decas?
Desvi la vista hacia donde l
antes miraba, pero no supe
discernir
el
motivo
de
su
distraccin. No crea que se hubiera
puesto nervioso por el grupo de
chicas que hacan cola frente a la
caseta de los besos. Seguro que ya
saba
dnde
se
meta
al
presentarse
voluntario. Y
en
cualquier caso, Trigger tena el

primer turno. Quizs aquellas chicas


se habran ido ya cuando Chet
ocupara la caseta.
Y entonces la vi. Era una
pelirroja con una gorra de los
Huskers y una camiseta blanca de
tirantes. Apoyaba una mano en la
cadera y la postura resaltaba sus
tonificados brazos. Resultaba difcil
saber si tambin tena buenas
piernas porque llevaba una de esas
fa l da s hippies con vuelo que le
llegaba por debajo de las rodillas,
pero me decantaba por creer que
s. Era pecosa y tena un envidiable
atractivo natural.
Quin es? pregunt a Chet.

Pero l ahora me dedicaba toda


su atencin y me sonrea a m y
solo a m.
Quin es quin? Venga.
Aydame a llevar estas botellas
adonde se lanzan las anillas.
A las ocho haba hecho una
ronda casi completa de las casetas
de juegos. El hecho de divertirme
en una feria de iglesia me pareci
un claro sntoma de lo necesitada
que estaba de vida social. En cierto
sentido era bastante agradable
pasearse entre desconocidos, pero
tambin me haca aorar mi casa.

Echaba de menos Philly. Echaba de


menos la vitalidad, la energa, la
yuxtaposicin entre la familiaridad y
el anonimato de la vida urbana.
Tambin echaba de menos a Reed,
de un modo tan intenso que me
senta como si hubieran metido a la
fuerza mi corazn en una caja
excesivamente pequea.
Me pregunt si existira alguna
posibilidad de escabullirme de la
feria sin que Carmina se diera
cuenta. A pie, el trayecto de ida y
vuelta hasta la biblioteca me
llevara ms o menos una hora. Si
se daba cuenta de que me haba
ido, despus me cosera a

preguntas. O peor, a lo mejor


aumentaba su vigilancia sobre m o
empezaba a hacer preguntas por el
pueblo. Al final decid que sera
demasiado arriesgado irme. Por
mucho que me costara, tendra que
ser paciente. Si Carmina descubra
la cuenta secreta de e-mail, poda
dar por perdido el nico modo de
ponerme en contacto con Reed.
Al otro lado de la feria, Chet
relevaba a Donovan Pippin en la
caseta de los besos. Tal como le
haba prometido, me dirig hacia all
para donar unos dlares a la digna
causa de coronarlo como Mster
Labios Ardientes. Por el camino me

encontr con Theo, el chico de la


gasolinera Red Barn. Iba con la
cabeza
gacha,
zigzagueando
resueltamente
por
entre
la
multitud, y casi me atropella.
Di un salto hacia atrs.
Dnde est el fuego?
Oh dijo l, levantando la
cabeza bruscamente. Hola, Stella.
Qu haces aqu?
Intentando aparentar que me
adapto. Quieres venir conmigo a
alguna caseta? A cualquiera menos
a la de carreras de patos de goma.
Ya me han eliminado dos veces.
Bueno... empez a decir,
mirando
hacia
atrs
con

nerviosismo, como si se escondiera


de alguien. Me temo que no
puedo. No habrs visto a un
hombre mayor con pantalones
cortos de rayas y polo amarillo?
No. Por qu?
Oh, nada respondi sin dejar
de mirar a su alrededor con
inquietud. Es mi abuelo. Intento,
eh, evitarlo por... ciertas razones.
Luego te veo.
Lo agarr por el hombro.
Quin es esa chica con gorra
de los Huskers que est junto al
cakewalk?
Theo entorn los ojos tras las
gruesas gafas.

Es Lacy Parish. Debe de haber


venido a casa a pasar el fin de
semana. Estudia en la Universidad
de Nebraska.
Eso est en Lincoln, no?
Antes de ir a Thunder Basin, Lincoln
era la nica poblacin de Nebraska
que conoca de memoria.
Theo asinti.
Acab el instituto el ao
pasado. He odo decir que este
verano trabaja en Lincoln como
canguro.
Lacy se haba graduado el
mismo ao que Chet. En un pueblo
tan pequeo, tenan que conocerse.
Pero la expresin de Chet al verla

delataba algo ms que una simple


familiaridad. Era el tipo de
expresin que se te queda cuando
alguien te golpea en el pecho y tu
cuerpo se olvida de cmo respirar.
Qu hay entre ella y Chet
Falconer?
Bueno
respondi
Theo,
despus de reflexionar. Fueron
novios, pero eso se acab. Se
supona que l iba a ir a la
Universidad de Omaha, que no est
lejos de Lincoln, as que Lacy y l
prcticamente estaran juntos, pero
entonces los padres de Chet
murieron en un accidente de coche.
l se qued aqu para cuidar de su

hermano y ella se fue a la


universidad. Pero primero cort con
l. O decir que ella no quera
esperarle ni tampoco mantener una
relacin a larga distancia. Antes del
accidente de coche, todo el mundo
en el pueblo deca que estaban
hechos el uno para el otro y que
acabaran casndose. La pareja
perfecta que se dice. Pero ahora
son ms bien como una vieja pareja
de divorciados. No creo que se
hayan cruzado una sola palabra
desde que ella se fue a la
universidad.
Qu historia tan triste
musit. Al otro lado de la feria,

Chet se asomaba por la ventanilla


de la caseta de los besos para
deleitar a una nia pequea con
rizos a lo Shirley Temple, dndole
un besito en la sonrosada mejilla. A
cambio, la nia dej caer un billete
de dlar en la jarra de los donativos
y se fue dando saltos. Era una dulce
imagen que me conmovi a mi
pesar.
Chet volvi la mirada hacia m
como si hubiera notado que lo
observaba. No fueron ms que tres
o cuatro segundos, pero en ese
momento pareci una eternidad.
Baj la mirada a su boca, que tena
ms color a causa de la presin

repetida de los besos, igual que la


piel se oscureca al agolparse la
sangre por una bofetada. Chet me
observ con una tensin extraa y
anhelante en la mirada, que me
puso en alerta.
Oh, oh. Tena que parar.
Con un esfuerzo le dediqu una
sonrisa radiante. Luego le lanc un
beso ridculo frunciendo mucho los
labios
y
separndolos
ruidosamente.
Supe
que
la
distraccin haba funcionado cuando
l sonri y me hizo seas con el
dedo para que me acercara. El
momento de tensin, o lo que
fuera, haba pasado.

Tengo que irme! exclam


Theo, tragando saliva. Luego se
escabull antes de que pudiera
hacerle ms preguntas.
Tentada por lo que me haba
contado Theo, me fui caminando
tranquilamente hasta donde se
jugaba
al cakewalk. Mientras
examinaba los pasteles, o a Lacy
Parish y a las chicas que se
apelotonaban en torno a ella. Del
grupo se elevaban murmullos de
cotilleos, salpicados por ocasionales
estallidos de risas.
Has hablado con l?
pregunt una de las chicas a Lacy.
Lacy fulmin a la chica con la

mirada como dicindole: En serio


me preguntas eso?
Pregunta estpida musit la
chica, ruborizndose.
Antes lo he visto mirndome
explic Lacy, poniendo los ojos en
blanco. No podra ser ms obvio.
l an est colado por m, pero yo
lo tengo sper superado. O sea, no
puede competir con los tos de la
universidad, entendis? Es duro,
pero cierto. Ellos intentan hacer
algo con su vida, y l... vacil,
buscando la palabra con la que
causar mayor efecto, se dedica a
cortar el csped.
Un par de chicas solt una risita

disimulada.
Lacy sonri, complacida consigo
misma, luego se puso seria antes
de aadir:
A ver, me sent sper culpable
cuando sus padres... ya sabis
hizo un gesto para indicar que su
pblico ya conoca la historia,
pero no iba a dejar mi vida en
suspenso por un to con el que me
enrollaba en el instituto. Si l crea
que bamos en serio, estaba con la
chica equivocada. Ahora estoy
haciendo algo con mi vida. La
universidad es increble. Ya lo
veris vosotras tambin. Es un
mundo distinto. Todas las noches

ocurre algo. Fiestas, bailes, partidos


de ftbol. Se ech a rer. Ms
fiestas.
Y tienes novio? pregunt
una chica con un pauelo rojo que
le recoga el pelo. Me record a
Rosie la remachadora de los
carteles de la Segunda Guerra
Mundial. Su tono era duro, un poco
desafiante.
Nadie se echa novio en la
universidad. Lacy se ech el pelo
hacia atrs con aire displicente,
pero se regodeaba siendo el centro
de atencin. Sus ojos verdes
brillaban, hablaba con voz fuerte y
con autoridad. Es menos serio

que en el instituto. No sientes la


presin de pertenecer a nadie.
Todo va de encuentros fortuitos y
de pasrselo bien. Cada fin de
semana sales con un to diferente.
No haces siempre las mismas cosas
aburridas con el mismo to. El
compromiso es como para gente
que no se entera. Como Chet
concluy, torciendo el gesto en una
expresin perversa.
Ya haba odo bastante. En un
principio me haba parecido que
Lacy tena razn al abandonar
Thunder Basin y a Chet. No se le
poda pedir que renunciara a su
futuro por l. Pero despus de orla

hablar, definitivamente estaba de


parte de Chet. Lacy no se senta
mal
por
haber
herido
sus
sentimientos. Y para colmo lo pona
de vuelta y media a sus espaldas,
menosprecindolo para darse ms
importancia. Esperaba que Chet no
siguiera enamorado de ella, porque
desde luego no era lo bastante
buena para l.
Estaba a punto de alejarme,
cuando Rosie la remachadora volvi
a hablar.
No ests tan segura de ti
misma, Lacy. A lo mejor Chet
tambin lo ha superado. Deberas
preguntrselo a la cara en lugar de

despellejarlo a sus espaldas.


Los celos no te favorecen,
Dawn le espet Lacy. Quin te
ha preguntado nada, adems?
Dawn se encogi de hombros y
se alej, pero su leve sonrisa
petulante no se alter lo ms
mnimo. Choqu los cinco con ella
mentalmente.
Quin saldra con Chet ahora?
pregunt Lacy al resto de las
chicas. Sabe que vosotras sois
amigas mas. Tendr que sacar el
culo de aqu si quiere ligar.
Ya haba odo bastante. Pas por
su lado a grandes zancadas y le
lanc una mirada asesina, pero ella

estaba
demasiado
ocupada
rindose
de
sus
bromas
despreciativas para darse cuenta.
Me encamin a la caseta de los
besos y apoy el codo en la
ventanilla.
Me alegro de ver que an no
se te han cado los labios dije a
Chet. Ech un vistazo a la jarra de
donativos, que estaba atestada de
billetes. Parece que llevas la
delantera para el ttulo de Mster
Labios Ardientes.
El pastor Lykins, que estaba
cerca, reaccion al orme. Despus
de comprobar que no haba nadie
ms escuchndonos, dijo en voz

baja, pero emocionada:


Ha recaudado ms de cien
dlares. Es el doble de lo que han
logrado los dos primeros juntos,
pero no le contis a nadie que os lo
he dicho. No queremos lastimar
ningn ego. Rio entre dientes.
Basta con decir que Chet ha sido la
estrella del show.
Chet me mir encogindose de
hombros como diciendo: los hechos
no mienten, seora.
Y pensar que intent todo lo
humanamente
posible
para
desdecirse de ser voluntario cuando
le asegur que esta sera la caseta
perfecta para l coment el

pastor Lykins.
Chet se encogi de nuevo de
hombros, pero esta vez las puntas
de sus orejas enrojecieron. Era el
nico to al que conoca que poda
mostrarse modesto sin resultar
irritante. Si acaso, le haca an ms
atractivo. Era difcil no apreciar a un
to que tena un lado sensible y
vulnerable, aunque l intentara
ocultarlo.
An no te he visto en la cola,
Stella dijo el pastor Lykins. No
puedo opinar sobre los besos de
Chet, pero por si sirve de algo,
puedo asegurarte que no he visto a
ninguna clienta insatisfecha.

Me sent mortificada al notar que


me arda la cara. Me haba
ruborizado? Antes no me haba
costado nada lanzarle un beso a
Chet por el aire, pero algo haba
cambiado y no saba qu era.
Maldicin, me haba ruborizado!
Oh. Bueno, en realidad...
dije, toquetendome el pendiente.
Stella est guardndose el
dinero para Theo intervino Chet
. Le ha tocado el ltimo turno y
todo el mundo sabe que es el peor,
porque casi todo el mundo se ha
gastado ya el dinero. Stella quera
asegurarse de Theo tuviera algo en
la jarra.

Lanc a Chet una mirada de


pura gratitud. l la recibi con un
levsimo asentimiento de cabeza.
Bien pensado, Stella dijo el
pastor. Mir su reloj. Parece que
se ha acabado tu turno, Chet.
Bueno, dnde est Theo...?
Escudri la multitud con una mano
sobre los ojos para protegerse del
sol del ocaso.
Quieres beber algo me
pregunt Chet, saliendo de la
caseta. Creo que tienen ponche
de frutas y limonada en el
chiringuito.
Por qu no? Estaba claro que
necesitaba algo para refrescarme.

Gracias por salvarme antes


dije, cuando nos alejbamos del
pastor Lykins. No s qu me ha
dado.
Chet sonri con una mueca.
Supongo que si solo hay una
chica en la iglesia que no quiera
besarme, podr soportarlo.
Me ech a rer, aliviada al ver
que no iba a insistir en el tema, e
hice un esfuerzo por impedir que mi
expresin delatara el menor atisbo
de que poda estar equivocado. No
quera besarle. De verdad que no.
Tena novio, novio formal, y le era
fiel.
En el chiringuito no quedaba ya

ms que unas cuantas tazas de


ponche
y
unas
galletas
desmenuzadas. Me sent en la
mesa y mordisque un trozo de
galleta.
He odo que Lacy est aqu.
Chet me observ mientras sorba
su limonada.
Quin te ha hablado de ella?
Es un pueblo pequeo. Las
noticias vuelan.
Podra decirte que lo he
superado, pero no estoy seguro de
que me creyeras. Al parecer nadie
se lo cree. Siempre que vuelve a
casa, todo el mundo me vigila
atentamente, como si pensara que

me voy a desmoronar.
Te duele verla?
Que si me duele? Neg con
la cabeza. Pero me retrotrae al
pasado. Tardo un momento en
recordar que ya no estoy en l.
Le comprenda a la perfeccin.
Cuando me asaltaban los recuerdos
de aquella noche, me devolvan a
Philly. Por mucho que intentara
razonar o apelar al sentido comn,
nada me convenca de que no
estaba all; sencillamente tena que
esperar a que pasara. En esos
casos, el tiempo se me haca
eterno.
Es guapa seal.

l se encogi de hombros con


aire evasivo.
Pero tambin es un poco
bruja. Levant la mano antes de
que l pudiera protestar. Solo te
lo digo.
Creo que se siente incmoda
cuando estoy yo. Sabe que algunas
personas la culpan por el modo en
que termin todo entre nosotros,
aunque era inevitable.
No le cont que Lacy pareca
absolutamente cmoda tomndole
como blanco de sus pullas.
Siempre he querido ser
pelirroja
como
ella
dije
melanclicamente.

Chet me dio un afectuoso


codazo.
A m me gusta tu pelo tal
como es.
Not que me observaba, not la
atraccin de su mirada. Desprenda
un olor a tierra muy seductor. Una
clida luz dorada se reflejaba en
sus oscuros cabellos. Se apoyaba
hacia atrs en la mesa, con su
mano no lejos de la ma. Tena
unas manos asombrosas, fuertes,
bronceadas y llenas de callos por el
trabajo fsico. Eran unas manos con
un propsito. La clase de manos
con las que poda soar una chica.
Cuando ya no pude evitar ms

su mirada, vi en ella cierta


inquietud, y tuve que esforzarme
para no dejar que me afectara.
Chet estaba destruyendo mis
defensas. Entre nosotros haba una
qumica creciente que no poda
causar ms que problemas. Tena
que ponerle fin.
Pero fue Chet quien rompi el
hechizo, no yo.
Con la familiaridad de un viejo
amigo, parti un trozo de mi galleta
y se lo meti en la boca.
Tengo que volver a casa y
asegurarme de que Dusty no anda
haciendo de las suyas.
Y sin ms, se fue.

Mientras observaba cmo se


alejaba en su camioneta, no poda
dejar de pensar en l. Debera
haber imaginado que un chico tan
atractivo como l no habra pasado
desapercibido entre las chicas, que
habra tenido alguna relacin
anterior. Por lo que yo saba no
haba habido ninguna otra despus
de Lacy y, a pesar de los rumores
que corran por el pueblo, saba que
Chet ya no senta nada por ella. Al
verla por la tarde, no se haba
mostrado
dolido.
Se
haba
sobresaltado, s. Le haba recordado
el pasado, s. Pero no le haba
hecho dao. Y ah radicaba la

diferencia.
Se me ocurra otra razn por la
que poda haberlo superado, pero
me senta incmoda, as que la
desech.
Decid demostrar que Chet era
un hombre sincero y me dirig a la
caseta de los besos en busca de
Theo.
Lo encontr encorvado en el
taburete con la tristeza grabada en
cada lnea de su rostro. Llevaba una
pajarita rosa que haca juego con
sus arreboladas mejillas. Cuando
vio que me acercaba, agach la
cabeza y se tap la cara con la
mano.

Hola, Theo dije alegremente


. Cmo te dejaste convencer
para hacer esto?
Mi
abuelo
me
present
voluntario musit. No tendrs
una cpsula de cianuro por
casualidad?
Tuve que devolverla cuando
abandon la KGB, lo siento.
Se sec la frente con un pauelo
de bolsillo.
An
me
quedan
veinte
minutos de esta tortura. Al fijarse
en la jarra de donativos vaca
colocada sobre el mostrador de la
ventanilla, la agarr y la dej a sus
pies. Quiero ayudar al hogar de

acogida, en serio, pero no as.


Podra haber donado alguna prenda
cosida por m. Una chaqueta de
hombre. Podran haberla subastado.
Abr mi bolso.
Vuelve a poner esa jarra aqu
arriba para que pueda meter mi
donativo.
Theo me mir parpadeando
sorprendido.
Pero... tendras que besarme.
Quieres besarme?
Si vas a ser tan directo, bueno,
pues s.
Pero. Bueno. Ejem. Es que yo
soy... soy... Se aclar la garganta
y enrojeci an ms.

Theo le dije amablemente.


Es, bueno... es un poco
violento, no? Quiero decir... Se
inclin un poco ms hacia m,
mirndome intensamente, como si
pudiera
transmitir
informacin
directamente a mi cerebro.
Entiendes lo que intento decirte,
Stella?
Theo. Somos amigos. No vas
a besarme de una vez?
Eh... Se rasc la mejilla con
gesto de incomodidad. Supongo
que podra hacerlo...
Me inclin hacia delante. l se
inclin hacia delante.
Cerr los ojos y me roz la

mejilla tiernamente con los labios.


Ha sido el beso ms bonito
que me han dado en toda mi vida
le confes con sinceridad. Ahora
vuelve a poner la jarra aqu arriba
para que haga mi donativo.
Con sonrisa dulce, casi tmida,
devolvi la jarra a su sitio. Dej
caer un puado de billetes en su
interior (todo lo que tena) y vi que
Theo pona los ojos como platos.
Stella.
Qu
haces?
No
puedes...
No puedo garantizarte que
vayas a ser el prximo Mster
Labios Ardientes, pero bastar para
superar a Trigger por goleada.

Theo sali de la caseta y me


abraz con fuerza. Su abrazo
tambin fue el mejor que me
haban dado en la vida.

13

13
La semana siguiente estaba a
punto de fichar al acabar mi turno,
cuando Eduardo, el cocinero jefe,
me detuvo.
Tienes un momento, Stells?
No recordaba el da exacto en

que Eduardo me haba dado ese


apodo, pero me haba quedado con
l y todos los cocineros me
llamaban Stells, con variaciones
como Stells Bells, Stelly Belly o
Stellow Mellow, pero no me
importaba. Era mucho mejor que el
Eh, chica nueva! al que haba
tenido que contestar durante mi
primera noche de trabajo.
Claro. Qu necesitas?
pregunt.
Deirdre se ha ido temprano.
Tiene a un nio enfermo. Me ha
pedido que rellene sus servilleteros.
Te importara ir al almacn y
traerme un paquete de servilletas?

Deirdre era una camarera a


tiempo completo con dos hijos en la
guardera. Sola trabajar en el turno
de da, pero alguna que otra vez
haca el turno de noche. Tena
entendido que trabajaba en el
Sundown desde que Dixie Joe haba
abierto sus puertas haca ms de
diez aos. Me sorprendi que le
hubiera pedido a Eduardo que le
ayudara con sus servilleteros, en
lugar de pedrmelo a m, o a Inny,
que se haba ido un par de minutos
antes. Por lo que haba podido ver,
los cocineros no ayudaban nunca a
las camareras con sus mesas. Y no
haba visto nunca a Eduardo y a

Deirdre pasando el rato juntos


durante los descansos, pero era
evidente que algo se me escapaba.
Al parecer eran amigos, o al menos
se llevaban bien.
Claro.
El almacn estaba en el extremo
opuesto al que ocupaban los
cocineros, y se acceda por una
angosta escalera de madera. Ya
haba estado en el almacn varias
veces, y aunque desprenda el olor
a moho del hormign hmedo,
siempre estaba fresco y yo
agradeca la oportunidad de bajar
all y escapar del calor de la cocina.
Encend la luz en lo alto de la

escalera y baj rpidamente los


peldaos de madera. Al llegar
abajo, dobl hacia un lado y busqu
a tientas la cadena de la bombilla
para encenderla. No haba ventanas
en el almacn, y por la noche
estaba tan negro como cabra
esperar de un agujero en la tierra...
El fuerte golpe que recib en el
estmago me cort la respiracin.
El dolor se expandi por todas
partes en un aguda sensacin de
agona. Dese tirarme al suelo y
retorcerme,
pero
no
tuve
oportunidad de hacerlo. Unas
manos me aplastaron con fuerza
contra el tabique. Temblaron los

estantes que haba sobre mi


cabeza. Un clido aliento sise
contra mi mejilla. Mi visin se volvi
borrosa.
An estaba aturdida por el
golpe;
no
poda
respirar
normalmente y mucho menos
gritar, pero l me tap bruscamente
la boca con la mano. Su piel
hmeda apestaba a cuero y a sal.
Guante de bisbol y sudor. Me solt
un rugido en la oreja, y en aquel
espacio oscuro como boca de lobo,
el sonido tuvo exactamente el
efecto que l pretenda: me
estremec de miedo. l not mi
estremecimiento y rio por lo bajo.

Antes de darme cuenta, sent


que la mandbula me arda de
dolor. Un golpe seco en el cuello, y
ca al suelo jadeando. Grit, pero la
puerta se haba cerrado tras de m,
y todos los ruidos que pude hacer
quedaron amortiguados cuando una
bota se clav en mis costillas. Me
qued sin aliento por segunda vez y
me despellej los codos y las
palmas de las manos contra el
suelo. l volvi a patearme. Y otra
vez.
Me rode la cabeza con los
brazos y met la barbilla hacia
dentro, pero no pude protegerme el
resto del cuerpo. Sent un dolor

intenso en la espalda y las piernas.


Cada patada pareca un cuchillo que
se me clavaba hasta el hueso.
Tragu saliva y finalmente logr
emitir un espeluznante chillido, que
reson en las paredes del almacn;
alguien de arriba tuvo que orlo.
Pensando que alguien llegara
corriendo en cualquier momento,
reun valor suficiente para patalear
frenticamente
intentando
defenderme. Mi pie choc contra
algo slido, y l solt unas cuantas
palabrotas de rabia. Su mano surgi
de la oscuridad y me golpe en los
odos con fuerza suficiente para
hacer que me zumbara la cabeza.

As es como quiero verte a


partir de ahora me dijo en un
ronco susurro. Con la cabeza
gacha, sin meterte en los asuntos
de los dems.
Intent golpearle, lanzando los
puos contra l violentamente, pero
l ya se haba alejado. O los
escalones de madera que crujan
bajo su peso. Suba despacio, sin
prisa. Capt el mensaje. Quera que
yo supiera que no hua, que no
estaba asustado. Poda entrar
tranquilamente en mi lugar de
trabajo y darme una paliza tres
metros por debajo del despacho de
mi jefa. Poda encontrarme en

cualquier parte.
Medio desvanecida por el dolor,
not vagamente que sus pies
aterrizaban en los peldaos a
intervalos irregulares. Pareca que
cojeaba. Le haba golpeado en la
pierna? Sent una fugaz y sombra
satisfaccin, y entonces se abri la
puerta en lo alto de las escaleras y
arroj un tringulo de luz en la
oscuridad. Entorn los ojos y vi su
alta silueta de hombros fornidos
saliendo por la puerta, antes de que
volviera a engullirme la oscuridad.
Mi cabeza cay lnguidamente
en el suelo de cemento. Luch por
permanecer consciente. Habra sido

un bendito alivio desmayarme para


librarme del dolor, pero Dixie Jo
cerrara pronto. No se fijara en mi
bicicleta, que estaba apoyada
contra un rbol en la parte de atrs.
Solo vera el aparcamiento vaco,
dara por supuesto que todos nos
habamos ido, y se ira tambin.
Yo me quedara all toda la
noche,
en
aquella
horrible
oscuridad, con el sabor de mi
sangre en la boca.
Con un gemido, me di la vuelta
hacia un lado y me incorpor
apoyndome en el codo. El dolor
era tan insoportable que ni siquiera
poda
llorar.
Respir
con

inspiraciones cortas y superficiales,


alarmada por el extrao gorgoteo
que pareca
brotar de mis
pulmones. Tena algo roto?
Eduardo logr decir entre
resuellos, e hice una mueca al notar
el dolor afilado como un cuchillo
que me traspasaba al hablar.
Los brazos se haban librado de
la paliza, y los us para arrastrarme
hacia la escalera a trompicones. No
tena la menor idea de cmo iba a
lograr subir hasta lo alto. No poda
ponerme en pie. Me dolan las
caderas y la espalda y me venan
arcadas. Tragu saliva y orden a
mi estmago que se controlara. Si

vomitaba, tal vez perdera el


conocimiento. Nadie me encontrara
hasta que abriera el restaurante al
da siguiente.
Me senta dbil, en un estado de
delirio. Lo saba y eso me causaba
un fro terror. Las lgrimas
pugnaban por salir. No te atrevas a
rendirte, Estella. Tendra fuerzas
suficientes para lanzar una lata de
azcar contra la puerta? Lo oira
alguien? No pensaba quedarme all
toda la noche. l me haba dado
una paliza de muerte, pero no
pensaba darle la satisfaccin de
saber que me haba dejado all,
helada, aterrorizada y sola, durante

toda la noche.
Pasos. O pasos. El pomo de la
puerta gir y la luz ilumin la
escalera. Eduardo solt una retahla
de palabrotas de sorpresa. O como
en una neblina el crujido de las
escaleras cuando l descendi
rpidamente por ellas. Se arrodill
a mi lado y pos una mano
temblorosa sobre mi hombro.
Vagamente vislumbr sus ojos
muy abiertos y su expresin de
asombro. Su moreno semblante
palideci. Pareca mareado.
Grit por encima del hombro. Le
chillaba a alguien que llamara a la
polica. Le o frotarse las manos

repetidamente sobre los muslos,


secndose el sudor.
Para un tipo que presuma de
duro y que iba cubierto de tatuajes
amenazadores de los pies a la
cabeza, mi estado le estaba
afectando ms a l que a m, pens
dbilmente.
Claro que yo an no me haba
visto en un espejo.

14

14
Durante
el
trayecto
en
ambulancia hasta el hospital me
dej llevar por el aturdimiento.
Permanec despierta, pero no
alerta, simplemente tena la mente
en otro sitio. Vi destellos de

imgenes, pero no provocaron la


menor reaccin en m. Not
impasible que los sanitarios se
inclinaban sobre m, trabajando
rpidamente. A su espalda vi un
equipo mdico, tubos y monitores.
Una vez ms, no hubo reaccin. En
mi
estado
de
parlisis
y
desorientacin, o fragmentos de
rdenes, seguidas de respuestas
concisas.
Nada roto. Eso lo o, y senta
que una parte de m, tensa y
temblorosa, se relajaba. Si no tena
nada roto, me pondra bien, no?
Me dieron algo para el dolor, y
cuando este disminuy, fue fcil

sumergirme por completo en la


nada.
Carmina lleg al hospital poco
despus que yo. Dixie Jo deba de
haberla llamado; no recordaba
haberles dicho a los sanitarios con
quin deban ponerse en contacto.
An no haba memorizado el
nmero de telfono de Carmina.
Debera hacerlo, pens vagamente.
Aquello no iba a volver a ocurrir, ya
me ocupara yo de eso, pero de
todas formas sera mejor tener a
alguien a quien llamar en caso de
emergencia.
Carmina apart de golpe la
cortina y entr en el cubculo. Su

aspecto era
ms adusto y
formidable que nunca. Yo no estaba
an lista para hablar, as que volv
la cara hacia otro lado. Ella
comprendi el gesto y desvi su
atencin hacia el mdico de
guardia. En lugar de sufrir un
ataque de histeria como le habra
ocurrido a mi madre, se mantuvo
serena y sonsac la informacin
como una poli experimentada.
Cul es su estado?
Costillas magulladas, leves
cortes, tumefaccin.
Le ha dado algo para el
dolor?
Lortab. La enviaremos a casa

con un frasco de diez tabletas para


las prximas veinticuatro horas y
una receta. Sentir dolor durante
varios das.
Me han dicho que ocurri en el
Sundown Diner, durante su turno.
Le han dicho algo sobre quin la
ha atacado? Se me ocurri que
Camina quiz creera que se haba
producido una filtracin y que
Danny Balando estaba detrs de la
agresin. Pero no haba sido obra
de los esbirros de Danny. Yo no
tena ninguna duda sobre quin lo
haba hecho. Dnde est el
agente encargado de tomarle
declaracin? pregunt Carmina,

presionando de nuevo al mdico.


An no he visto a nadie del
departamento. Ya no tardarn. Por
qu no acerca una silla y se sienta
junto a su cama. Enviar a una
enfermera con un...
Caf? No necesito caf.
Necesito
que
el
maldito
Departamento de Polica enve a
alguien a tomarle declaracin.
Quiero que salgan ah fuera y
busquen al individuo o individuos
que le han hecho esto.
La ira sorda que detectaba en la
voz de Carmina provoc un extrao
calor en mi pecho. Alivio y gratitud.
Ella se haca cargo de la situacin y

me liberaba de ese peso. Por


primera vez desde que haba
ingresado en el hospital, sent una
cierta paz. Carmina se ocupara de
que me atendieran como es debido.
Una segunda figura, una mujer
alta y morena, con pantalones y
blusa de seda, se agach para
pasar por debajo de la barra de la
cortina.
Carmina dijo.
Grace. Carmina se levant y
estrech la mano de la mujer. Me
alegro de que te hayan enviado a
ti. Lo esperaba.
Lo siento. Siento mucho lo
ocurrido.

Dselo a ella coment


Carmina, sealndome con la
cabeza. Stella, esta es la agente
Oshiro. Trabaj con ella unos
cuantos aos antes de retirarme. Es
una buena polica. Est entrenada
para investigar cualquier tipo de
delito, incluidas las agresiones. Te
va a hacer unas cuantas preguntas.
Si en algn momento necesitas un
descanso, no tienes ms que
decrmelo.
Me incorpor en la cama,
recostada en la almohada.
Me siento mejor dije, y era
cierto. Ahora que Carmina haba
llegado, dando rdenes a todo el

mundo, el caos y la confusin ya no


me parecan tan abrumadores.
Aun as. Los ojos de Carmina
se posaron en la agente Oshiro, a la
que dio permiso para proceder con
una formal inclinacin de cabeza.
Hola, Stella dijo la agente
Oshiro, con esa voz amable pero
seria que adoptan los adultos en las
crisis. Qu ha ocurrido esta
noche? Cuntamelo todo tal como
ha sido. Procura no dejar fuera
ningn detalle.
Le expliqu que Eduardo me
haba pedido que fuera a buscar
servilletas al almacn, que mi
agresor me esperaba al pie de las

escaleras, que me haba pateado y


me haba golpeado con los puos y
la mano abierta.
Era un hombre?
Me habl. Me dijo: As es
como quiero verte a partir de
ahora. Con la cabeza gacha, sin
meterte en los asuntos de los
dems. Tragu saliva, sin saber
muy bien si el cosquilleo que
notaba en los dedos era por la ira o
por el drama de revivir el suceso en
voz alta. Recordaba a la perfeccin
su voz ronca y repugnante. Me daba
escalofros.
Viste su rostro?
Yo estaba en el suelo,

cubrindome la cabeza mientras l


me pateaba. No me atreva a
levantar la cabeza para mirarlo por
si me dejaba inconsciente de una
patada.
Has
notado
alguna
caracterstica especial? Lo que
llevaba puesto, quizs un reloj, un
tatuaje o unos zapatos concretos?
La luz estaba apagada. El
almacn est en el stano y no
tiene ventanas. Estaba todo negro.
Alguna idea de quin querra
hacerte algo as?
Trigger McClure fue el primer
nombre que me vino a la mente, y
as se lo dije.

Carmina y la agente Oshiro se


miraron. Carmina asinti y yo tuve
la sensacin de que acababan de
mantener toda una conversacin, y
que en ella no se descartaba mi
sugerencia de que Trigger estaba
detrs de la agresin.
Qu te hace pensar que
Trigger querra hacerte dao?
pregunt la agente Oshiro.
Me arroj su bebida por
encima la semana pasada en el
trabajo. Estaba furioso porque no le
cambi el pedido cuando ya estaba
en la parrilla. Le dije lo que
pensaba y creo que eso tampoco le
gust.

Carmina hizo una mueca.


No me lo dijiste coment en
tono de desaprobacin, y yo me
sent culpable. Me haba propuesto
contarle a Carmina cuanto menos
mejor. Pensndolo ahora tal vez
debera haberle contado lo de
Trigger, pero no crea que eso
hubiera impedido la agresin.
Jams hubiera credo que pasara
de lanzarme un refresco a
agredirme. Dudaba de que Carmina
lo hubiera visto venir.
Por lo que parece entre
vosotros dos hubo un conflicto
dijo la agente Oshiro, hablando
todava con aquella voz amable y

comprensiva. Seguro que te


enfadaras bastante cuando te tir
la bebida por encima.
Es un capullo.
Stella
me
amonest
Carmina.
Qu? Es la verdad. Me
encar con la agente Oshiro.
Despus de dejarme empapada, se
march sin pagar. Dixie Jo, mi jefa,
tuvo que acudir a sus padres para
que le pagaran el dinero de la
comida. La noche siguiente vi a
Trigger amedrentando a un chaval
en la Red Barn. Trigger presionaba
al chico para que le diera cerveza
gratis. Tambin era obvio que haba

bebido, as que llam a la polica...


a ustedes. Desde luego no creo que
despus de eso me tenga mucha
simpata.
Crees que se sinti lo
bastante humillado por esos dos
incidentes como para decidir darte
una paliza y ponerte en tu sitio?
quiso saber la agente Oshiro.
Creo que Trigger no est
acostumbrado a tratar con chicas
que hacen algo ms que acariciar
su ego o sentirse halagadas por sus
insinuaciones.
La
agente
y
Carmina
intercambiaron otra breve mirada y
ambas apretaron los dientes en una

mueca
adusta
mostrndose
aparentemente de acuerdo. Al
parecer Trigger se haba ganado
una reputacin que no era solo la
de estrella del bisbol.
Me apart el pelo de la frente y
di
un respingo
al
tocarme
accidentalmente el borde del ojo
hinchado. Me haba puesto un ojo a
la funerala en otra ocasin, jugando
en una cama elstica. Tena
entonces ocho aos y estaba claro
que el tiempo haba hecho su
trabajo, porque no recordaba que
doliera tanto. Empezaba a notar
una sorda punzada de dolor en ese
ojo.

Carmina
me
tendi
una
compresa fra, que me coloqu
suavemente sobre el ojo hinchado.
Cunto tiempo ha estado
pegndote?
Un par de minutos. Ha sido
rpido, aunque en ese momento no
me lo pareca.
Y luego qu ha pasado?
pregunt la agente Oshiro.
Se ha ido. No ha echado a
correr. No estaba asustado, eso lo
ha dejado muy claro. Se ha ido
caminando tranquilamente. Pero le
he lanzado unas cuantas patadas
durante la agresin, y he debido de
darle en la pierna, porque cojeaba.

Le ha hecho ir ms despacio.
La agente Oshiro anot mi
comentario en su bloc.
Cmo sabes que cojeaba?
Lo he odo. Sus andares eran
irregulares. Se apoyaba ms en una
pierna que en otra.
Y despus de que se haya ido
cojeando?
En la cocina hay tres puertas.
La que usamos las camareras para
atender a los coches, las puertas
batientes que conducen al comedor,
y una puerta trasera que usamos
para sacar las bolsas de basura y
llevarlas a los contenedores.
Supongo que ha salido por ah.

Eduardo estaba en la cocina. Tiene


que haber visto algo. La puerta del
almacn se ve fcilmente desde el
sitio de los cocineros, y deba de
estar ah.
El mismo Eduardo que ha
llamado al 911? pregunt la
agente Oshiro, tomando notas
rpidamente.
S.
Hablar con l. Mientras tanto,
recuerdas algn otro detalle
destacable de la agresin? Ha
dicho algo ms el agresor?
Se ha redo. Me estremec
inopinadamente al recordar el
timbre feroz de la risa de Trigger.

Le ha parecido todo muy divertido.


Crea que yo me lo mereca.

15

15
Fue agradable despertar en mi
pequea cama individual de la
segunda planta de la casa de
Carmina.
Por
primera
vez,
agradeca el chirrido familiar del
colchn y la clida luz del sol que se

filtraba a travs de las cortinas. El


cuarto ola a algodn recin lavado
y a suelos de madera encerados, y
el olor era mucho mejor que el aire
estril y reciclado que impregnaba
todo el hospital.
Me incorpor en la cama para
realizar un rpido inventario de
todos mis dolores. Tena todo el
cuerpo magullado, con grandes
moretones esparcidos por piernas,
torso y abdomen. El dolor estaba
ah,
pero
por
suerte
los
medicamentos lo enmascaraban.
Carmina llam a la puerta y
asom la cabeza. Sostena una
enorme bandeja de cama en las

manos, as que tuvo que usar los


hombros para abrir la puerta y
entrar.
He pensado que te apetecera
algo de desayuno. Te lo dejo sobre
la mesilla de noche?
Algo
de
desayuno
inclua
tortitas,
huevos, hash browns,6
bacn, meln troceado y un gran
vaso de zumo de naranja. Carmina
preparaba carne y patatas para casi
todas las comidas, pero aquel
desayuno estaba a otro nivel.
Nunca le haba visto preparar tanta
comida de una vez. Y todo para m.
Haca mucho tiempo que no me
senta tan bien cuidada. La nia

que llevaba dentro echaba de


menos la poca en que mi madre
se sentaba en mi cama y me pona
la fra palma de la mano en la
frente caliente por la fiebre. An
conservaba aquellos recuerdos en
los recovecos de mi memoria. Eran
borrosos, pero reales, por lo que
resultaba
ms
doloroso
an
recordarlos. Es cierto lo que dicen:
no te das cuenta, cruelmente, de lo
que has perdido hasta que ya no lo
tienes.
Gracias dije, quitando el
Walkman y las cintas de casete de
la mesilla de noche. Empezaba a
encariarme extraamente con Van

Halen, y sola quedarme dormida


escuchando sus grandes xitos. La
calidad del audio de la cinta de
casete era abominable, pero la
msica estaba bien. En cualquier
caso era un buen sustituto de mis
bandas preferidas. La vida de
Estella en Philly y la de Stella en
Thunder Basin eran dos entidades
distintas, y no quera que se
solaparan.
Estella
tena
una
gramola interior en la que sonaban
voces nuevas y refrescantes una y
otra vez hasta que la letra se
grababa en su corazn. Al
abandonar Philly, haba metido sus
canciones favoritas en una caja y

luego la haba guardado en un lugar


inaccesible. Una parte de m segua
soando con regresar y volver a ser
ella. Recuperara la caja y dejara
que
la
msica
se
elevara
libremente. Pero nunca pasara de
ser una fantasa, y cada da que
pasaba, el sueo se desvaneca un
poco ms y la realidad se impona.
Estella se haba ido. Stella era
mi futuro.
Carmina deposit la bandeja y
luego mir por la ventana. Exhal
un suspiro, como si le diera vueltas
en la cabeza a alguna cosa y no
estuviera segura de que fuera
prudente hablar de ello.

Chet ha pasado por aqu esta


maana admiti finalmente con
cierta reticencia. Y con ese
impenitente tono de desaprobacin.
Qu le ha dicho?
Que estabas durmiendo y que
debera volver luego.
Se ha enterado de lo que me
ha pasado?
S.
Me ergu en la cama.
Se lo ha contado... todo?
Cuando no volviste ayer del
trabajo, llam a Chet para ver si
saba dnde estabas. No lo saba y
le preocup que yo tampoco lo
supiera. Se ofreci a ayudarme para

buscarte explic Carmina con un


suspiro de exasperacin. Vino
aqu y fue entonces cuando Dixie Jo
llam por telfono para decir que te
haban agredido y que estabas en
el hospital. Le dije a Chet que se
fuera a casa, pero sospecho que
intent verte. No le dejaran entrar,
porque se haban acabado las horas
de visita. Mene la cabeza con
gesto exagerado. Esta maana ha
trado flores. Margaritas y girasoles
del jardn de su madre. Su madre
plant las margaritas en el jardn
de atrs hace aos y se han
extendido por todas partes como
malas hierbas. Hannah Falconer

siempre
tuvo
unas
flores
preciosas... Dej la frase sin
terminar, con la mirada perdida
ms all de la ventana.
Me gustara ir a verlo despus
de desayunar. Ir andando, as que
no te molestar.
Andando?
Carmina
se
volvi bruscamente para mirarme
. En tu estado?
El doctor Simpson dijo que
debera andar, si me senta con
fuerzas. Y resulta que s.
S que ests impaciente por
ver a Chet, pero no te excedas. Ha
dicho que se pasara por aqu ms
tarde.

Quiero hablar con l ahora.


Necesito hablar con alguien. Tengo
que quitarme este peso de encima
para dejar de revivirlo.
Cuando Carmina se dio la vuelta
hacia la ventana, levantando la
barbilla
con
aire
orgulloso,
comprend que haba herido sus
sentimientos. Algo haba ocurrido
en el hospital la noche anterior.
Parte de la animosidad que yo
haba levantado entre nosotras se
haba desmoronado al entrar
Carmina en el cubculo resuelta a
ocuparse de m. Mi opinin sobre
ella haba mejorado y creo que se
haba dado cuenta. Pero aunque

Carmina creyera que ahora todo iba


bien entre nosotras yo todava no
estaba preparada para confiar en
ella, y tendra que aceptarlo.
Me com las tortitas y dos tiras
de bacn. Me duch y me vest.
Estaba demasiado dolorida para
plancharme el pelo, as que me lo
recog en una simple cola de
caballo, pero incluso eso me doli y
me cost ms de lo normal.
Prescind del maquillaje y opt por
una ligera pasada de blsamo
labial.
Son el timbre de la puerta.
Pensando que Chet me acababa de
ahorrar el trayecto hasta su casa,

me puse las sandalias y abandon


la habitacin con paso rgido.
Bajaba las escaleras con cautela
cuando Carmina fue a abrir la
puerta. Dej cerrada la puerta de la
malla metlica, manteniendo as
una barrera entre ella y el agente
uniformado que estaba en el
porche.
Buenos das, Roger. A qu
debo este placer? Su voz era
agradable, pero no del todo sincera.
Haba cierta dureza subyacente,
cierto toque suspicaz.
El agente se llev la mano a la
gorra para saludar.
He venido por un asunto

oficial.
Asunto? Qu asunto?
El agente carraspe.
El asunto de la declaracin de
Stella.
Dnde est Grace Oshiro?
Ella fue la que tom declaracin a
Stella. El caso es suyo.
El jefe me lo ha asignado a m.
Yo me ocupar de l a partir de
ahora. He pensado que podramos
conversar tranquilamente aqu, en
lugar de mantener una entrevista
formal en la comisara.
Entrevista? A santo de qu?
Solo para verificar unos
cuantos hechos.

Segn yo lo veo, un hecho es


una verdad conocida. Qu es lo
que hay que verificar?
Roger volvi a carraspear.
Te importa si paso un
momento?
En absoluto. Pero primero me
gustara saber la naturaleza exacta
de tu visita. Me empieza a parecer
que esta conversacin dijo
Carmina, poniendo en esa ltima
palabra un nfasis suficiente para
hacer que sonara como un
eufemismo quiz sera mejor
mantenerla en comisara. En
presencia de nuestro abogado.
Roger rio entre dientes con

incomodidad.
Vamos, vamos, Carmina. No
es necesario que me sueltes los
perros. Somos amigos t y yo. Esta
es una visita de cortesa. He
pensado que los tres, t, yo y
Stella, podramos sentarnos y
revisar la declaracin que hizo
Stella anoche. Siempre en tono
amistoso, por supuesto.
Por supuesto dijo ella con
frialdad.
Roger se rasc la mejilla,
claramente incmodo.
Tienes por ah una jarra de
esa limonada dulce con albahaca
que haces?

Pues s. Pero la guardo para


mis invitados.
Vamos, Carmina. No seas as.
Y
cmo
debera
ser?
Ingenua? S a lo que has venido.
Olvidas que pas cinco aos en el
cuerpo contigo y otros quince con tu
padre. Quieres que Stella se
retracte de su declaracin. No
quieres
que
presentemos
la
denuncia. Venga, admtelo. Es una
patata
caliente
para
el
departamento, arrestar a una joven
promesa del bisbol por agredir a
una chica. Ahora dime, el jefe
Hearst todava se va de pesca con
el padre de Trigger McClure los

sbados por la maana? Ahora que


lo pienso, no van a cazar faisanes
en otoo, y ven el ftbol los
domingos por la noche en casa del
jefe?
Las mejillas del agente se
colorearon.
Es la palabra de ella contra la
de l. Hemos hablado con Trigger y
nos ha contado su versin de la
historia. Dice que verti su refresco
accidentalmente sobre Stella en el
Sundown Diner la semana pasada y
que desde entonces ella se la tiene
jurada. Que lo sigue a todas partes
intentando pillarlo. Lo sigui al Red
Barn la semana pasada y luego se

invent la historia de que lo haba


visto intentando robar cerveza.
Hasta entonces, yo haba dejado
que Carmina llevara las riendas,
pero no pensaba permanecer
callada ni un segundo ms.
Eso ha dicho? exclam,
furiosa. Y usted se lo cree? Para
que lo sepa, me tir el refresco
intencionadamente despus de que
yo insistiera en que pagara la
comida que haba pedido. Y todo lo
que le dije al agente en el Red Barn
era cierto, hasta la ltima palabra!
La mirada de Carmina se volvi
ms dura.
Stella
vio
a
Trigger

amenazando al chico del Red Barn.


Y el chico corrobor su historia.
Tenemos dos testigos. Cul es el
problema?
En la declaracin que hizo
Stella anoche, le dijo a la agente
Oshiro que estaba segura de que
Trigger era el agresor. Es una
acusacin muy grave. Roger se
ech hacia atrs, irguindose. Su
abultado vientre tiraba de los
botones de la camisa; pareca un
pavo real dndose importancia.
Ha levantado muchas ampollas y
antes de seguir con esto, quiero
estar completamente seguro de...
Si fuera cualquier otro, no te

andaras
con
rodeos
le
interrumpi Carmina. Los dos
sabemos que Trigger es culpable.
No es la primera vez que lo acusan
de pegar a una mujer. Recuerdas a
la profesora? T la enviaste a otro
instituto a mitad de curso y le
dijiste a Trigger que se portara bien
en adelante. Te dir cul es el
problema. Esta es la primera vez
que el chico corre el riesgo de tener
que rendir cuentas por sus actos, y
nadie quiere tener que aguantar su
pataleta.
Deberamos
haberlo
detenido la primera vez que la
profesora llam al 911. No somos
distintos de los padres que le dan a

su hijo pequeo todo lo que quiera


con tal de que no les monte una
escena en el supermercado.
El agente pareca ms irritado a
cada momento que pasaba.
He hablado con Trigger sobre
la agresin. Dice que estaba en
casa cuando ocurri. Sus padres lo
corroboran. No tenemos nada que
lo site anoche cerca del Sundown.
Como te deca, se trata de la
palabra de ella contra la de l.
Carmina rio entre dientes, pero
el efecto result amenazador.
Arrestarlo va a provocar una
escena, Roger, eso te lo aseguro.
Sus padres pondrn el grito en el

cielo. Contratarn abogados. El


seor McClure presionar a todos
los amigos que tiene en el
departamento. Pero es lo correcto y
es tu trabajo. Ahora bien. Si se te
ocurre volver por aqu para decir a
Stella que mienta por ti, o que finja
que ese chico no le hizo nada, o
para sugerirle siquiera que lo deje
pasar, me ver obligada a pensar
que eres uno de esos toros
castrados que tiene Dell Chivalry en
sus tierras, tan pasivos y patticos
que ni los nios se privan de
meterse con ellos cuando pasan por
all.
Tras estas palabras, Carmina

cerr la puerta. Apoy la espalda en


ella y exhal un suspiro. Tard unos
instantes en darme cuenta de que
estaba temblando. Cuando ella me
pill mirndola fijamente, abri los
ojos como diciendo: Menuda cara
tienen algunas personas, eh?
No supe qu decir. Darle las
gracias pareca una buena forma de
empezar, pero estaba demasiado
sorprendida para abrir la boca. En
parte senta deseos de rerme
admirativamente por el coraje con
que se haba enfrentado al agente.
Otra parte quera abrazarla. Tal vez
incluso derramar lgrimas de
gratitud. Carmina me defenda y me

apoyaba. No estaba sola.


Finalmente, alc una ceja
inquisitiva.
El que es polica lo es para
siempre, no?
Maldito Roger Perkins dijo
ella. Menudo descaro tiene.
S que fue Trigger quien me
agredi. No miento para fastidiarle.
Oh, eso ya lo s. Igual que s
que todo esto va a provocar mucho
encono contra nosotras.
Me pregunt si eso era lo que
realmente le molestaba, la sombra
que la comunidad iba a arrojar
sobre m y, por ende, sobre ella. Me
dije a m misma que Thunder Basin

era una comunidad pequea y


cerrada, y que en ella un puente
quemado iba a provocar sin duda
una
buena
humareda.
Pero
entonces ella agit la mano y dijo:
Soy demasiado vieja para
preocuparme por lo que digan los
cotillas; que se metan con nosotras
cuanto quieran. Ya se darn cuenta
de que no es tan fcil acabar
conmigo. Algo me dice que contigo
tampoco.
Le sonre y ella me sonri. Su
cara se suaviz y, por un momento,
olvid que era polica y vi algo en
ella en lo que antes no me haba
fijado. Era amable, cariosa. Casi...

Simptica.

16

16
A pesar de los reparos de
Carmina, insist en ir caminando a
casa de Chet. Necesitaba un rato de
tranquilidad a solas para aclararme
las ideas. Tambin tena algo que
demostrar. Me haba pasado las

ltimas doce horas en un papel


pasivo, permitiendo que mdicos y
enfermeras me examinaran y
toquetearan, y que Carmina me
arropara en la cama y me
administrara la medicacin, y que l
me tratara como si fuera su saco de
boxeo. Las doce horas siguientes
iban a ser muy distintas. Estaba
harta de permanecer inactiva,
dejando que todos a mi alrededor
manejaran los hilos. Ya era hora de
recobrar el control. Y empezara por
usar los pies para ir adonde
quisiera.
Llam al timbre de la puerta de
Chet, y aunque llevaba gafas de sol

oscuras para ocultar mi ojo morado,


me sent cohibida, nerviosa. l ya
saba que me haban agredido, pero
no estaba segura de que Carmina le
hubiera proporcionado ms que los
detalles imprescindibles. Dudaba de
que Chet supiera lo mal que haba
quedado, y me preocupaba su
reaccin cuando me viera en
persona llena de moretones.
Dusty acudi a abrir la puerta.
No lo haba visto desde la noche en
Sundown
Diner,
cuando
no
consegua arrancar el Mustang,
pero ahora que saba que era el
hermano
de
Chet,
las
comparaciones eran inevitables.

Dusty era casi tan alto como Chet,


pero ms flacucho, como si an no
hubiera acabado de crecer. Tena el
mismo pelo ondulado, pero a l le
caa alborotado sobre los ojos y le
haca falta un buen corte. A pesar
de sus similitudes, las facciones de
Dusty eran ms duras y macilentas,
con la mirada huidiza y taciturna.
Tena los hombros encorvados,
como si el peso del mundo
descansara sobre ellos.
S?
dijo.
No
pareci
reconocerme del Sundown, por
suerte. No saba si Chet le haba
hablado de m, o si le haba
contado el motivo por el que estaba

en el Sundown aquella noche, o


sea, para espiarle a l. En cualquier
caso, no sera yo quien ayudara a
Dusty a sumar dos y dos.
Est Chet en casa?
Quin quiere saberlo?
Dile que ha venido Stella.
l
se
rasc
el
cogote,
mirndome de los pies a la cabeza.
No era un examen lascivo, ni
pretenda
intimidarme.
Simplemente
pareca
recoger
informacin. Por un momento pens
que
acabara
reconocindome,
incluso con los cortes y los
moretones.
Cmo ha quedado el otro?

pregunt al fin.
Cojo, pens. Definitivamente,
cojo.
Dado que me pill por
sorpresa y en la oscuridad, en
realidad no lo s.
Si has venido a ajustarle las
cuentas, te has equivocado de to.
Mi hermano no sabra dar un buen
puetazo ni que dependiera de ello
su vida. Y jams le pegara a una
chica.
Chet no me peg. Solo quiero
hablar con l.
Hablar en cambio dijo Dusty,
meneando
la
cabeza
con
desaprobacin s que se le da

bien. Sabes esa maestra tan


agobiante de la serie de Charlie
Brown? Bla bla bla. Ese es mi
hermano. Haz esto. No hagas eso.
No dejes tiradas tus cosas.
Levntate de una vez. No dejes la
leche fuera de la nevera. Espera,
voy a buscarlo. Y por voy a
buscarlo se refera a volver la
cabeza y gritar el nombre de su
hermano con tanta fuerza que me
zumbaron los odos. Una vez
completado su trabajo, Dusty se
sumergi en las profundidades de la
casa.
Instantes despus, o a Chet
bajando por la escalera. Cruz el

vestbulo a grandes zancadas, con


el pelo goteando y una pizca de
champ pegada an a una ceja. No
llevaba abrochado el botn superior
de los tejanos, y estaba lidiando
con una camiseta con la que
intentaba cubrirse el torso. Se
detuvo al verme.
Me observ atentamente con
expresin preocupada. Pase la
mirada por los moretones de mi
cara y capt perfectamente cmo
apretaba la mandbula. Al instante
su semblante se ensombreci por el
odio que senta hacia la persona
que me haba agredido.
Stella. Antes de que yo

pudiera retroceder o levantar las


manos para impedirlo, me atrajo
hacia s y me abraz con fuerza.
Lanc un leve grito de protesta y
l me solt como si le hubiera
pasado la corriente.
Te he hecho dao? No me he
dado cuenta. Lo siento...
No me has hecho dao.
Sonre para tranquilizarle. Me
tienen drogada hasta las cejas. Es
que no esperaba un... abrazo.
Se mes los cabellos sin dejar
de escudriarme con los labios
apretados en una mueca sombra.
Eso es...? Me quit las
gafas de sol con cuidado, y apret

an ms la boca al ver mi ojo a la


funerala.
Luego
solt
una
palabrota, en voz baja y con tono
amenazador. Me pill por sorpresa,
porque nunca le haba odo decir
tacos. Nunca le haba visto
cabreado de verdad. Quin te
hizo esto?
Lo estn investigando.
Lo viste?
La
cara,
no.
Estaba
completamente a oscuras en el
almacn.
Carmina me dijo que te atac
en
el
trabajo,
dentro
del
restaurante, donde alguien debera
haber impedido que ocurriese. No

estabas sola. Haba ms gente all.


Cocineros, friegaplatos, tu jefa. No
estabas en un callejn desierto,
estabas en tu trabajo. Sus azules
ojos lanzaban llamaradas. Esto no
debera haber ocurrido.
Lo encontrarn. Y entonces
pagar por lo que ha hecho.
Quin estaba contigo? Quiero
nombres. Quiero hablar con todos y
cada uno de los que estaban en el
restaurante anoche. Alguien tiene
que saber algo.
No poda seguir con aquello.
Crea que s, pero me haba
equivocado. No poda revivir la
noche anterior. Y menos ahora,

cuando todava era ms que posible


que me desmoronara y perdiera por
completo el dominio de m misma.
Ya haba hecho mi declaracin a la
agente Oshiro y no quera discutir
de nuevo los detalles con Chet. No
era porque no me importara lo que
l quera o necesitaba, sino en bien
de mi propia cordura. Estaba
destrozada y necesitaba serenarme
y recobrar la compostura. Quera
volver a sentirme fuerte. No quera
revivir la noche anterior, volver a
sentirme una vctima desvalida.
Adems, el violento destello que
vea en los ojos de Chet me
inquietaba. Venganza, peda. Chet

quera arreglarlo a su manera. Si yo


se lo permita (y aunque no se lo
permitiera) iba a tomarse la justicia
por su mano.
Pero aunque yo apreciaba el
deseo de Chet de protegerme, e
incluso me senta halagada, no
poda permitir que l librara mis
batallas. Carmina iba a tirar de
influencias para intentar que
volvieran a asignar el caso a la
agente Oshiro, y entre las tres
demostraramos la culpabilidad de
Trigger. No habra errores ni
meteduras de pata irreflexivas por
nuestra parte. No daramos pie a
que Trigger pudiera escaquearse

por tecnicismos. No se ira de


rositas.
Gracias por las margaritas y
los girasoles dije a Chet,
esperando mitigar su ira. Son
unas flores preciosas. Me animo con
solo mirarlas.
Chet exhal un suspiro, enlaz
las manos en la nuca e inclin la
cabeza. Ech los hombros hacia
delante y hacia atrs. Se notaba
que intentaba contener la rabia por
m.
No quieres hablar de ello
dijo. Su expresin segua siendo
dura, pero sus ojos ya no lanzaban
destellos de ira.

No. Si te digo la verdad, me


gustara ir a dar un largo paseo en
coche sin tener que pensar en ello.
Chet se anim un poco ante la
idea de poder hacer algo y tener un
modo de desahogarse.
Lo que quieras. T dime dnde
quieres ir y yo te llevo.
Llvame a algn sitio donde
no haya espejos. Solt una dbil
carcajada. Estoy harta de verme
as. Le he pedido a Carmina que
tape el espejo del cuarto de bao.
Si no tengo que verme, casi se me
olvida lo que ocurri. Tambin es
una cuestin de vanidad. Detesto
sentirme fea. No te parece

increble que me preocupe por eso?


Los fros ojos de Chet se
desviaron hacia la ventana.
Me
lo
dirs
cuando
encuentren al que te hizo esto?
Su expresin delataba que el
fuego no se haba extinguido del
todo, que seguan ardiendo los
rescoldos bajo la superficie, y a
pesar de la insistencia de Dusty en
afirmar lo contrario, tuve la
sensacin de que Chet sabra
defenderse perfectamente con los
puos en una pelea. Y entonces fue
cuando vislumbr quin haba bajo
esa apariencia de chico corriente y
encantador.
Chet
no
era

completamente inofensivo y no iba


a tolerar que nadie me hiciera
dao. No se lo dira, y difcilmente
lo reconocera yo misma, pero el
hecho de que pareciera resuelto a
protegerme y a reparar cualquier
dao que me infligieran haca que
un clido sentimiento, inesperado e
inevitable por igual, me recorriera
el cuerpo. No saba cmo responder
a su deseo de protegerme. Era tan
extraa la idea de que alguien se
preocupara
por
m,
que
instintivamente la rechazaba.
Tragu saliva.
Gracias dije en voz baja,
tomndole de la mano para

apretrsela.
l
mir
nuestros
dedos
enlazados con una seriedad que me
hizo comprender mi error. Solt su
mano enseguida.
Me dirig a la puerta y Chet
acudi
en
mi
ayuda
inmediatamente.
Ven, apyate en m dijo,
rodendome la cintura con el brazo.
Estoy bien, en serio dije,
pero era agradable notarlo cerca.
Habra negado cualquier asomo de
afecto
entre
nosotros,
pero
empezaba a notar los efectos de lo
ocurrido la noche anterior, el
miedo, la impotencia y el terror que

se haban adueado de m, y solo


deseaba bajar la guardia un
momento. Con el brazo de Chet
rodendome, me senta segura.
Qu te parece si damos un
paseo alrededor del lago? sugiri
l. O el parque. Podemos llevar
pan para los patos. No se me ocurre
nada ms relajante que alimentar a
los patos. Y no hay espejos. Incluso
el agua del estanque est
demasiado turbia para verte
reflejado.
Podemos pasar primero por la
biblioteca?
Si
voy
a
estar
descansando durante toda una
semana o as, me ira bien tener un

buen libro para leer. Haba ido a


casa de Chet porque deseaba su
compaa y porque quera salir de
la cama y dejar de compadecerme
de m misma, pero mentira si no
reconociera que tambin tena otra
intencin oculta. No quera engaar
a Chet, pero necesitaba su ayuda
con algo de lo que Carmina no
poda enterarse. El sentimiento de
culpa que pudiera sentir por usar a
Chet de aquella manera se disipaba
ante el simple hecho de que
necesitaba ponerme en contacto
con Reed. Llevaba dos semanas en
Thunder Basin y no saba nada de
l. A pesar de mis resueltos

propsitos, solo haba vuelto una


vez para comprobar la cuenta de email, y no me gustaba darme
cuenta de cmo haban cambiado
mis prioridades. Tena que volver a
centrarme. Tena que comprobar
que Reed estaba bien. Y tenamos
que planear entre los dos cmo
bamos a reunirnos cuando acabara
el verano.
Una vez fuera de la casa, Chet
me ayud a subir a la Scout.
Quieres que ponga el aire
acondicionado? Creo que an
funciona sugiri l, probando los
botones.
No. Me sorprend a m

misma al rechazar su ofrecimiento.


Pero en el hospital haba una
temperatura
controlada,
artificialmente fra, y no quera
darle a mi imaginacin ninguna
excusa para recordar aquel lugar,
que yo asociaba con dolor, pnico y
debilidad. No volvera a sentirme
as nunca ms.
Cmo
est
Dusty?

pregunt.
Chet hizo una mueca.
Durmi en su cama anoche. Es
un comienzo, no?
Alguna novedad en su plan
de hacerse rico con Cooter
Saggory?

Intento
impedir
cualquier
novedad mantenindolo demasiado
ocupado para poder meterse en
los. Le consegu un trabajo
enluciendo piscinas. Vuelve a casa
rebozado en yeso todas las noches,
quejndose de lo duro que es el
trabajo, y luego engulle la mitad de
la comida que hay en la nevera y se
tira en la cama. S que no se va a
hurtadillas porque me he puesto el
despertador a cuatro horas distintas
durante la noche para poder
vigilarlo. Le he dicho que si pierde
el trabajo, lo echar de casa. No lo
har, pero no se lo digas a l.
Intenta estar a buenas conmigo

porque, hasta que cumpla los


dieciocho, soy el administrador de
los cuatro mil que mis padres le
dejaron en su testamento.
Entonces puedes impedir que
inicie ese negocio desde el
principio; t controlas el capital.
Puedo intentarlo. Exhal un
suspiro de inquietud. Pero Dusty
es espabilado. Si yo me interpongo
en su camino, encontrar otra
manera de hacerlo. Ahora mismo
cruzo los dedos para que no se
quede sin piscinas que enlucir, o
para que no se harte y lo deje
antes de que acabe el verano.
Cuando empiecen las clases, ser

ms fcil mantenerlo alejado de


Cooter.
Admiro lo mucho que te
esfuerzas en cuidar de Dusty dije.
Tena un vago recuerdo de mis
padres interesndose vivamente
por m durante el divorcio. Pero una
vez asentada la polvareda, y
zanjadas cuestiones como la
pensin alimenticia y la custodia,
ambos encontraron otros intereses.
A saber, el trabajo y las drogas. No
haba visitado a mi padre jams
despus de que se fuera de casa.
Haca ms de dos aos que
estbamos distanciados. Creo que
le consideraba culpable del divorcio.

Lo ms triste era que ya ni siquiera


recordaba el porqu. Mi madre
tena el botiqun lleno de pastillas
recetadas por el mdico durante el
matrimonio, pero haba realizado
una fluida transicin hacia drogas
ms duras despus del divorcio. Las
drogas se haban convertido en su
principal, en su nica prioridad.
Algunas veces deseara que
mis padres estuvieran aqu
coment Chet. Ellos sabran cmo
ayudar a Dusty. Estaba muy unido a
mi madre. A veces creo que si
pudiera hablar con ella una vez
ms... Se interrumpi. S que
es un juego peligroso y no revivo el

pasado a menudo, pero de vez en


cuando...
Dej la frase sin terminar, pero
yo saba exactamente cmo se
senta. Cuando estaba realmente
deprimida, cuando no poda evitar
sentir lstima de m misma,
tambin yo jugaba a ese juego.
Saba que no poda ganar, pero
algunos das, los ms oscuros, la
tentacin de jugar a imaginar un
pasado distinto era irresistible.
Llegamos a la biblioteca y, antes
de aparcar, dije a Chet:
Puedo pedirte un favor? Me
apetece mucho una Coca-Cola. Hay
un restaurante Runza al otro lado

de la calle. Te importara ir a
buscarme una?
Claro, ahora mismo voy.
Pasar por la ventanilla con la
camioneta y luego aparcar y me
reunir contigo en la biblioteca.
Se detuvo cerca de la puerta
principal de la biblioteca para que
me bajara.
Una vez dentro, fui derecha al
grano. Estaba segura de que Reed
me habra dejado ya un mensaje.
Comprob la cuenta y no encontr
nada. Pensando que sera un error,
actualic la pgina, pero nada. No
haba ningn borrador nuevo.
No tena sentido. Seguro que

haba ocurrido algo. Por qu, si no,


tardara tanto Reed en ponerse en
contacto conmigo? Por un momento
pens en lo peor, dejando que mi
imaginacin se desbocara. Quiz
Reed no haba logrado llegar a su
nuevo hogar. Quiz Danny Balando
lo haba encontrado antes.
Respir
hondo
para
tranquilizarme.
No,
estaba
exagerando. No caba duda de que
haba sucedido algo, pero antes de
imaginar lo peor, necesitaba ms
informacin. Reed tena diecinueve
aos y viva por su cuenta. Era
probable que se hubiera comprado
ya un mvil o un porttil, pero

quizs
haba
surgido
algn
obstculo. Tal vez an no le haban
llegado sus fondos. Tratndose del
gobierno, cualquier retraso era
normal. Tena que seguir siendo
paciente un poco ms y ver si poda
sonsacar alguna informacin a
Carmina. Dudaba de que ella
supiera algo, pero poda intentarlo.
Acababa de cerrar el navegador
cuando vi a Chet acercndose. Con
las manos vacas. Deba de haber
dejado las bebidas en la Scout.
Tena que obedecer las normas de
la biblioteca, cmo no.
Tienes ya algn libro?
pregunt.

He tenido que buscarlo en el


ordenador. Est por ah. Lo
conduje hasta las estanteras de
ficcin, fing buscar un libro en
concreto y luego saqu uno al azar
y pas por el mostrador para
sacarlo en prstamo.
Vamos en ascensor?
pregunt Chet. Al ver que me
quedaba rezagada, me rode con el
brazo por debajo de los hombros.
Anda ven.
Le dediqu una sonrisa de
agradecimiento y dej que me
ayudara a llegar al aparcamiento.
Sentada en la Scout, beb un
largo sorbo de Coca-Cola. Haba

intentado dejar los refrescos tantas


veces como mi madre haba
intentado dejar las drogas, pero
despus de todo lo que haba
pasado, mereca darme el gusto.
Me pregunt si mi madre se
deca lo mismo, y de repente la
Coca-Cola me dej un regusto
amargo en la boca.
No. Estaba siendo demasiado
dura conmigo misma. Mi madre y
yo no tenamos nada en comn.
Adnde quieres ir ahora?
pregunt Chet.
Me recost en el desgastado
asiento de piel, que result
inesperadamente cmodo.

Sorprndeme.
Atravesamos el parque y nos
detuvimos junto al estanque para
dar de comer a los patos. A Chet se
le haba secado el pelo y un rizo le
caa sobre la frente. Su piel an ola
a jabn, de cuando mi llegada a su
casa le haba obligado a interrumpir
la ducha. Seguramente haba
tardado diez segundos en secarse y
ponerse unos tejanos antes de
bajar corriendo las escaleras. Reed
me haba hecho esperar a menudo
en su habitacin mientras se
arreglaba en el cuarto de bao

contiguo. A pesar de estar muy


resentido con su padre, el general
de cuatro estrellas del ejrcito
haba dejado su huella en Reed. El
hijo del general Winslow iba
siempre perfectamente acicalado y
se negaba a presentarse en pblico
de manera informal. Difcilmente se
encontrara a alguien ms opuesto
a Reed que Chet.
Encontramos
un
banco
sombreado a la orilla del agua.
Chet parti el pan en trozos y me
los dio para que se los echara a los
patos
que
graznaban
frenticamente a nuestros pies. Uno
de ellos me picote el dedo gordo y

yo levant la pierna soltando una


risa aguda.
Carnvoros
dijo
Chet,
meneando la cabeza con aire de
reproche. Todos ellos.
Demasiado tarde me di cuenta
de que Chet haba echado el brazo
por detrs de m, apoyndolo en el
banco. Era difcil de ignorar. El
corazn me lati ms deprisa. En
parte por la irritacin, ya que me
haba prometido que no iba a dejar
que las cosas llegaran tan lejos, y
en parte porque me senta atrada
por Chet, lo que me produjo un
gran desconcierto. Chet despeda
un olor increble. Y aquellos

hoyuelos suyos. Por no mencionar


la curva sinuosa de su boca. Me
pregunt cmo sera besarla...
Mene la cabeza. No poda
continuar. No iba a engaar a Reed.
Y lo que era an ms importante,
no iba a dejar que Chet creyera una
mentira. Una mentira que era yo
misma. La chica de la que l crea
estar enamorndose no exista. Era
un fraude. Chet era buen to, un
gran to. No mereca la decepcin
que iba a sufrir si se liaba conmigo,
tampoco que le rompiera el
corazn. Mi vida era un completo
desastre y, si le besaba, le estara
dando
falsas
esperanzas. Le

apreciaba demasiado para hacerle


eso. Lo cierto era que en agosto me
ira y no volvera a verme nunca
ms.
Pero deseaba besarle.
Chet pas un dedo por la venda
que me cubra el corte de la frente.
Sent una punzada interior al notar
su roce. Un lnguido calor se
extendi por mi cuerpo, y no tena
nada que ver con el sol ni con la
ardiente magia de sus rayos. Tena
que parar aquello cuanto antes. Por
si necesitaba an ms motivos, el
ltimo to al que haba besado
haba visto cmo su futuro
cambiaba radicalmente despus de

liarse conmigo. Siguiendo con mi


razonamiento, si intimaba an ms
con Chet y Danny Balando me
encontraba, Chet se convertira en
un dao colateral. Y en lo tocante a
daos, yo ya tena bastante.
Chet... protest.
No llegu a terminar la frase.
Con una avidez que no habra
esperado de l, Chet puso una
mano sobre mi mejilla y atrajo mi
rostro hacia l. Me bes con
increble intensidad. Me abandon
toda idea de protestar. Olvid mis
argumentos y me sumerg en su
ardiente pasin. S, s, s, gritaba mi
cuerpo. Lo deseaba. Haca ya

tiempo que lo deseaba y estaba


harta de resistirme. Apret mi boca
contra la de Chet. Siguiendo un
impulso instintivo, me desplac
diestramente a su regazo, me sent
sobre l a horcajadas y hund los
dedos en sus densos y sedosos
cabellos.
Aferr sus hombros, complacida
con los duros msculos que se
tensaron cuando me rode con los
brazos. Tocarle no hizo ms que
avivar el fuego de mi deseo. Lo
bes vidamente, con frenes.
Notaba el cuerpo clido y vivo,
vibrando
con
una
deliciosa
sensacin de deseo. No recordaba

por qu no lo haba hecho antes. No


recordaba nada que no fuera Chet y
su cuerpo apretado contra el mo.
Me mordisque el labio con los
dientes. Sabore su aliento, clido y
dulce. Tena una mano sobre mi
muslo, recorriendo mi piel desnuda.
Todo mi cuerpo se estremeca de
placer.
O unas risitas.
Apart la boca de la de Chet y
parpade para mirar el sendero
iluminado por el sol que haba
detrs del banco. Haba all dos
nias pequeas que nos sealaban
y se rean tapndose la boca con la
mano. Pusieron los ojos como

platos cuando me vieron; soltaron


una
exclamacin
ahogada
y
echaron a correr. La distraccin
bast para que recobrara el
sentido.
Me levant del regazo de Chet.
Retroced unos pasos. l alarg una
mano para detenerme, pero yo lo
detuve alzando una mano. El calor
de la pasin empezaba a disiparse
y me senta avergonzada.
Me alis la ropa. Como si
pudiera fingir que no haba ocurrido
nada.
No
acabbamos
de
enrollarnos, no haba sentido sus
manos sobre mi cuerpo, no me
haba dejado llevar por un deseo

ardiente e incontrolable.
Quiero volver a casa de
Carmina dije. No poda mirarlo. Si
lo haca, tal vez volvera corriendo a
sus brazos. El modo en que
besaba...
Cerr los ojos, apretndolos con
fuerza. No quera pensar en ello.
Te he hecho dao?
pregunt Chet, jadeando an.
Apoy las manos en las rodillas y
encorv los hombros. l tambin
intentaba recuperar el dominio de s
mismo.
Dao? No. No era eso.
Atrapada en el momento, no haba
sentido ningn dolor, tan solo una

sensacin electrizante y un gran


deseo.
No puedo hacer esto contigo.
Hay otro? pregunt l con
voz ronca.
S.
En Tennessee?
S respond de nuevo con
tristeza. No quera mentir a Chet ni
hacerle dao. No debera haberle
besado. Viendo la congoja reflejada
en su rostro, tem haberlo arruinado
todo. Cmo iba a ponerle remedio?
No poda perder su amistad. La idea
de soportar todo el verano sin l
me abrum mucho ms que la
vergenza o el sentimiento de

culpa.
Volvers a verlo?
No lo s confes.
Chet asinti lentamente, pero no
haba aceptacin en aquel gesto.
Bajo el dolor de su expresin, vi
que sus ojos lanzaban chispas.
Vas a renunciar a estar
conmigo por un to al que, seamos
claros, seguramente no volvers a
ver nunca ms?
Lo siento. No poda decirle
otra cosa. Si intentaba explicarme,
tendra que contarle toda la verdad.
Y eso no poda hacerlo.
Te quiero, Stella dijo con la
voz an ronca.

Stella. Ese nombre lo deca todo.


Chet no me conoca. No saba
siquiera mi verdadero nombre.
Estaba all sentado, frustrado y
vulnerable, abriendo su corazn a
una chica que no exista.
No quiero lastimarte. Quiero
ser tu amiga. La voz me temblaba
un poco al hablar, y Chet se ech a
rer, pero con una risa amarga.
Supongo que sobre ese punto
estaremos de acuerdo en no estar
de acuerdo dijo. Se levant del
banco y se acerc al borde del
estanque
con
las
manos
rgidamente apoyadas en las
caderas. Cuanto ms tiempo

permaneca l con la mirada


perdida, ms grande se haca el
nudo que senta yo en la garganta.
Me mord el labio para no llorar.
El instinto me deca que me
mostrara fra e insensible. Quera
sofocar toda emocin. Echaba de
menos a Estella, que haba
aprendido a endurecer su corazn y
a no querer demasiado por miedo a
verse decepcionada o, peor an, a
sufrir. As era como me haba
encontrado Reed despus del
divorcio, justo en la poca en la que
mi madre haba empezado a
drogarse.
Fra,
distante,
desconfiada, cnica. Tena que

encontrar la forma de volver a ser


como antes. Era el nico modo de
protegerme que conoca.
Me sequ los ojos con el dorso
de las manos.
Me llevas a casa de Carmina?
dije.
Chet no me habl durante el
trayecto de vuelta. No encendi la
radio. Yo saba que no intentaba
castigarme, pero me senta igual. El
silencio era horrible y sofocante, el
peor castigo que podra haberme
impuesto. Quera que me dijera
algo, cualquier cosa. Aunque fuera
para quejarse del tiempo. Si me
hubiera hablado, sabra al menos

que no me odiaba, que segua


siendo mi amigo.
Chet se detuvo en un semforo.
El sol estaba alto en el cielo y se
reflejaba en el cap de la Scout. Yo
notaba el sudor en los riones. Las
ondas de calor titilaban sobre el
asfalto. An no eran siquiera las
doce y el termmetro segua
subiendo.
Mir por la ventanilla y vi el
campo de bisbol. Los jugadores
corran alrededor del jardn. A
juzgar por el tono rubicundo de sus
mejillas y las manchas de sudor de
las camisetas, llevaban all un buen
rato.
Deban
de
sentirse

completamente cocidos.
Ms all, en las jaulas de batear,
unos cuantos jugadores practicaban
con el bate siguiendo el ritmo de
las
mquinas
lanzadoras
de
pelotas. Solo haba un jugador
sentado en el banquillo, observando
a sus compaeros de equipo desde
la sombra que proporcionaba el
saliente. Lanzaba una pelota al aire
metdicamente, aburrido y con los
hombros cados.
El entrenador hizo sonar su
silbato y el equipo acudi corriendo
desde todos los rincones. El
entrenamiento haba terminado. El
que calentaba banquillo se levant

y sus rojos cabellos brillaron como


el fuego. Se dirigi cojeando al
aparcamiento donde tena su
camioneta, apoyando visiblemente
todo el peso en la pierna izquierda.
Al parecer Trigger McClure tena
una lesin en la pierna derecha.
ESTELLA,
SIENTO NO HABERTE ESCRITO ESTOS
DOS LTIMOS DAS. AQU NOS TIENEN
MUY OCUPADOS. H AY UN GRAN LETRERO
EN LA CAFETERA QUE DICE: VIVE,
COME, DUERME Y RESPIRA BISBOL. NO
JODAS. CMETE UN SNDWICH DE CARNE
CON QUESO EN

LEE POR M, VALE?

NADA DE LIGAR CON OTROS TOS


MIENTRAS YO NO ESTOY AH PARA

DEFENDER LO QUE ES MO.

ES

BROMA. BUENO, MS O MENOS.

NO S QU HARA SIN TI.


XREED

17

17
Esa noche durante la cena
alguien llam a la puerta. Carmina
dej el tenedor sobre la mesa y
dej escapar un suspiro de
exasperacin.
Si Roger Perkins pretende

volver a husmear por aqu, me voy


al refugio para animales a por un
perro guardin. Si yo no consigo
mantener a ese hombre alejado de
mi porche, a lo mejor necesito un
pitbull.
Toc toc, hay alguien en casa?
Una voz familiar lleg a travs de
la puerta de malla metlica, que
Carmina usaba de noche con la
esperanza de atraer la brisa hacia
el interior. Soy el alguacil adjunto
Price. He trado a unos conocidos.
Carmina apart su silla con
expresin impenetrable.
Estamos
aqu,
marshal.
Entren.

La segu hasta el vestbulo,


donde entr el alguacil Price
seguido de un hombre fornido y
atezado, y una mujer con un casco
de negros cabellos, espesos y
rizados. Los detectives Ramos y
Cherry, del Departamento de Polica
de Filadelfia. Me haban tomado
declaracin en comisara la noche
que haba llamado al 911, la noche
en que me metieron rpidamente
en el programa de proteccin de
testigos.
Detrs de ellos, otro hombre se
limpi los pies antes de cruzar el
umbral. Era de complexin gil, con
un rostro de erudito que observaba

el mundo a travs de unas gafas


metlicas. No recordaba su nombre,
pero saba quin era: el fiscal que
llevaba el caso de Danny Balando.
Hola, Stella... Vaya! Qu le
ha pasado a tu cara? Price se
haba inclinado hacia delante para
estrecharme la mano, pero se
detuvo al verme. Parece que te
has metido en una pelea. Price
lanz una inquisitiva mirada de
interrogacin a Carmina.
Anoche
explic
ella.
Ocurri anoche. Iba a llamarle.
Debera haberlo hecho.
Un chico de aqu. Tiene mal
genio. Nos estamos ocupando de l.

No me gusta ver a mi testigo


llena de moretones.
Ya he dicho que nos estamos
ocupando del asunto repiti
Carmina con firmeza.
Por qu no la llamo maana?
dijo Price con tono neutro, pero
era evidente el descontento que
expresaba su rostro. Ya me
explicar entonces.
Carmina asinti, pero se notaba
su fastidio y el temor que le
produca esa llamada. Supuse que,
como antigua polica, Carmina tena
la sensacin de que se estaba
cuestionando su capacidad para
cumplir su cometido. Me supo mal

que la responsabilidad de mi estado


recayera sobre ella, sobre todo
porque no era culpa suya en
absoluto. Desde la agresin,
Carmina me haba cuidado con ms
diligencia que mi propia madre.
Siento lo que te ha ocurrido,
Stella dijo Price volvindose hacia
m. Nos aseguraremos de que no
vuelva a ocurrir, de acuerdo?
Cuando te dije que aqu estaras a
salvo, lo deca en serio. Su
expresin se anim. Veo que has
tomado el sol. Ests morena.
Lo
mir,
desconcertada,
escptica. A qu vena la charla
insustancial? A qu haba venido,

adems?
Me alegro de volver a verte,
Stella dijo la detective Cherry. Su
sonrisa era simptica, pero al
mismo
tiempo
sus
ojos
lo
escudriaban todo vidamente,
evalundome a m, a Carmina, y la
casa, o lo que vea de ella.
Qu hacen aqu? pregunt
a todos en conjunto. Corra
peligro? Se
haba
escapado
Danny?
Supongo que no ha ledo mi
mensaje dijo Price a Carmina.
Mensaje? repiti ella. No
he odo el telfono en todo el da.
Le envi un mensaje al mvil

especial que le di. Deca que


llegaramos esta noche. Ya s que
es una molestia, pero tiene que
llevar el mvil encima en todo
momento, en serio.
Carmina se palp los bolsillos
vacos con el entrecejo fruncido.
No estoy acostumbrada a
llevar mvil. Creo que me lo he
dejado en la mesilla de noche esta
maana.
Qu hacen aqu? repet,
esta vez dirigindome a Price,
puesto que pareca ser el portavoz
del grupo.
Seguro que recuerdas a la
detective Cherry y el detective

Ramos me dijo. Y al fiscal


adjunto
del
distrito,
Charles
Menlove.
El seor Menlove tambin dio un
paso
hacia
delante
para
estrecharme la mano, pero su
apretn fue ms firme y mucho ms
formal. La sonrisa de sus finos
labios le daba aspecto de rana.
Dnde est la mujer de
Servicios
Sociales? pregunt,
pensando que era la nica que
faltaba de todos los participantes
en aquella horrible noche en la
comisara.
No les hemos llamado. Creo
que Carmina puede actuar en su

nombre explic Price.


De repente lo comprend. La
nica razn por la que necesitaba a
los Servicios Sociales en la
comisara era porque mi madre
estaba demasiado drogada para
ocuparse de m mientras hablaba
con
los
detectives.
Haban
designado a una mujer a la que
jams haba visto antes para
asegurarse de que yo me senta
segura.
Se han producido novedades
en el caso dijo Price. Los
detectives no han podido obtener la
declaracin de tu madre, pero
aunque decida cooperar, es muy

probable que la defensa refute su


testimonio. Intentarn hacer ver al
jurado que no es un testigo fiable.
Porque es drogadicta dije.
Price asinti con tacto.
Y Reed, bueno, su historial
delictivo lo convierte en un testigo
dudoso. La gente no confa en los
delincuentes.
No es un delincuente. Tom
algunas decisiones equivocadas
arg. S lo de la acusacin de
allanamiento de morada. Entr en
aquella casa por una apuesta. Los
dueos ni siquiera estaban! Y s lo
de la acusacin de merodeador
nocturno. No me puedo creer que

eso sea siquiera un delito. Y qu


pasa si Reed cometi un par de
errores? Eso no cambia lo que
siento por l.
Porque lo conoces dijo Price.
S exclam, ponindome a la
defensiva. S que su padre era
severo y autoritario, y que su forma
de educarlo, si se puede llamar as,
provoc una reaccin negativa,
llevando a Reed a rebelarse. Si
quieren buscar culpables, quiz
deberan interrogar al general
Winslow. Pregntenle cmo trat a
su hijo durante los dieciocho aos
que Reed se vio obligado a vivir
bajo su techo. Ese hombre es un

socipata maltratador.
Price hizo una mueca adusta,
pero no replic.
Para un jurado, la apariencia
lo es todo. No tienen razones para
confiar en Reed. Ahora mismo, t
eres
nuestra
mejor
baza.
Recuerdas que te dije que los
retrasos favorecen a la defensa?
Eso es porque con el tiempo los
testigos olvidan su testimonio.
Necesitamos asegurarnos de que el
tuyo es slido como una roca.
La detective Cherry y yo
hemos revisado tu declaracin
dijo el detective Ramos, y
tenemos unas cuantas preguntas de

seguimiento. Queremos comprobar


que tu historia no tenga fisuras. No
queremos que la defensa encuentre
algo que se nos haya pasado por
alto.
Las rodillas me flaquearon un
poco, pero hice un esfuerzo por
mantener la compostura. Preguntas
de seguimiento. No tena ms que
repetir mi historia y todo ira bien.
Por qu no nos sentamos en
la cocina sugiri Carmina. Stella
podr acabar de cenar y a ustedes
podr servirles t helado.
Cmo era la relacin entre tu
madre y Danny Balando?
pregunt el detective Ramos,

echando hacia atrs los faldones de


la chaqueta para aposentar su
atltica figura en la silla que haba
frente a la ma.
Ya se lo dije. l era su camello
contest, sin dejar que me
intimidara su corpulencia, como sin
duda era su intencin.
Eso quiere decir que su
relacin
era
estrictamente
profesional?
Le aguant la mirada sin
pestaear, pero mis pensamientos
iban a mil. Ramos intentaba
hincarle el diente a algo, pero a
qu? Qu saba?
Si
usted
considera
que

comprar y vender drogas es una


relacin profesional, entonces s.
Vers, creemos que era algo
ms que eso. Creemos que Balando
tambin era su novio, que tenan
una relacin romntica.
Parpade
una
vez
instintivamente, pero mi cara no
dej traslucir nada ms.
Eso es lo que dice Danny?
Porque todos sabemos que se
puede confiar en l. Es un to
estupendo. Porque no est en la
crcel por asesinato ni nada
parecido, verdad?
Stella
dijo
Carmina
suavemente, cubriendo mi mano

con la suya. Solo los hechos.


Creemos que la razn por la
que tu madre se niega a cooperar
con nosotros es que intenta
proteger a Danny explic la
detective Cherry.
Mi madre es una adicta.
Estaba inconsciente cuando Danny
Balando mat a aquel hombre en
nuestra casa. No es que no quiera
cooperar, es que no sabe nada.
Ramos pas las hojas del bloc
que tena delante.
Cuando le pedimos que nos
hablara de aquella noche, dijo se
moj el dedo ndice para pasar las
hojas hasta dar con la que buscaba

: Vyanse a la mierda. No son


las palabras de alguien que no
recuerda nada. Es lo que dira
alguien que se pone a la defensiva
porque oculta algo.
A lo mejor est harta de que
la fran a preguntas sobre algo que
no sabe le espet. Por debajo de
la mesa, me sequ las manos en
los pantalones cortos que llevaba.
Hblanos de esa noche
musit la detective Cherry. Sus
oscuros ojos marrones mostraban
amabilidad, simpata. Era la tpica
estrategia de poli bueno, poli malo
. Repasmosla una vez ms.
Otra
vez?
pregunt,

exasperada.
Otra
vez
dijo
Charles
Menlove. Hasta entonces, haba
permanecido con un hombro
apoyado en la pared, observndolo
todo sin hablar. Quiero volver a
orlo.
Era pasada la medianoche
empec. Haba ensayado esas
palabras hasta aprendrmelas de
memoria. Mi historia era slida.
Era muy tarde, o muy pronto,
depende de cmo se mire.
Qu hora calculas que era?
pregunt la detective Cherry
amablemente.
Mene la cabeza para indicarle

que no lo saba.
Haba salido con unos amigos.
Perd la nocin del tiempo.
No
podras
darnos
un
intervalo de tiempo... entre una
hora y otra? insisti la detective
Cherry.
No. Lo siento.
Est
bien
dijo
ella,
asintiendo. Sigue.
Aparqu en la calle porque no
quera despertar a mi madre.
Porque te habas saltado la
hora de llegada, no es eso?
quiso aclarar el detective Ramos.
Estabas preocupada por si tu madre
se
enfadaba
contigo
si
la

despertabas. Queras entrar en casa


a hurtadillas. Pero no recuerdas la
hora exacta en que volviste a casa?
No
mirabas
el
reloj
con
nerviosismo mientras conducas,
sudando la gota gorda con cada
segundo que pasaba?
No tena hora de llegada.
Mantn la calma, me dije.
Estaba un poco preocupada por si la
despertaba, pero no mucho. Saba
que
seguramente
estara
inconsciente. Y tena razn.
Con diecisiete aos, te
permitan ir y venir a tu antojo? No
te parece un poco extrao?
insisti l.

Ella no me permita nada


repliqu. Sencillamente no le
preocupaba lo ms mnimo. Cuando
estaba colocada, es decir, casi todo
el tiempo, perda de vista el resto
del mundo. No exista nada ms
para ella. Yo no exista. Era como
si... furamos compaeras de piso.
Un techo, dos vidas distintas. No
espero que ustedes lo entiendan.
Qu ocurri cuando entraste
en casa? pregunt la detective
Cherry.
Cerr los ojos y dej que mi
mente rememorara aquella noche.
Cada vez que lo haca, esperaba
que
la
pesadilla
se
fuera

difuminando, pero no era as.


Recordaba el pasado con claridad
meridiana.
Recordaba el chapoteo del
pavimento mojado por la lluvia bajo
mis pies cuando me diriga
sigilosamente hacia la puerta de
atrs. Recordaba las casas sumidas
en el profundo silencio del sueo y
la fra humedad del aire nocturno.
Entr. La luz de la cocina no se
encenda. Tampoco la del comedor.
Camin a tientas por la casa en
medio de la oscuridad.
Cuando pasaba por delante de
las puertas de cristal de la
biblioteca,
vi
a
mi
madre

inconsciente en una butaca. Sobre


la mesita estaban esparcidas sus
pastillas. Antes de que pudiera
demostrar el asco que senta, vi a
su espalda algo que llam mi
atencin. Era el cadver de un
hombre al que haban pegado un
tiro, estilo ejecucin.
Me qued paralizada, no pude
gritar.
De la calle me llegaron unos
sonidos de refriega.
Me di la vuelta hacia la ventana.
Un hombre como un armario
arrastraba a un segundo hombre
ms delgado hasta un Honda Civic
aparcado en la calle. El hombre al

que arrastraba llevaba un saco


sobre la cabeza. Me resultaba
vagamente familiar, pero estaba
demasiado conmocionada para
seguir pensando en ello.
El hombre grande meti al otro
en el maletero del Civic y luego lo
golpe con una llave de cruz hasta
que
dejaron
de
orse
sus
espeluznantes chillidos.
Despus de cerrar el maletero,
el hombre grande volvi la vista
hacia nuestra casa. Sus ojos tenan
un brillo oscuro y perturbador. No
me vio, pero yo lo vi a l.
Por mucho que lo deseara,
jams olvidara la cara de Danny

Balando.
Tu madre estaba inconsciente
cuando entraste en la biblioteca?
repiti
el
detective
Ramos,
devolvindome bruscamente a la
cocina de Carmina.
S.
Y el hombre del suelo, el
hombre al que haban disparado,
estaba muerto?
No se mova. Haba sangre por
todas partes dije con voz
temblorosa.
Intent Danny Balando entrar
en la casa en ese momento?
Volver a entrar. No. Se fue en
el coche.

Viste el arma que us para


disparar al hombre de la biblioteca?
No. Debi de llevrsela. Para
qu iba a dejarla?
A qu hora llamaste a la
polica?
Justo despus de que Danny
se fuera.
Ramos revis sus notas.
Los
registros
telefnicos
muestran que tu llamada se hizo a
las tres y veintids de la
madrugada.
Creo que es correcto.
Entonces, podemos suponer
que llegaste a casa a eso de las
tres y cuarto. Ests de acuerdo?

Supongo que s.
Vers, ah es donde tenemos
el problema. Tenemos una nueva
informacin, y no concuerda con tu
declaracin.
Informacin nueva? Que sala
a la luz cuando yo estaba en
Thunder Basin? La cabeza me daba
vueltas intentando adivinar qu
saban. Tena las manos hmedas
de sudor. Me remov en la silla.
Ramos prosigui.
Con la esperanza de pillar a
Danny Balando abandonando la
escena del crimen, hemos revisado
horas y horas de grabaciones
obtenidas de las cmaras de

seguridad de la zona. Cmaras de


bancos, tiendas y dems. Tenemos
la cinta de una cmara exterior en
la que se ve tu coche pasando por
el cruce de Audubon con la Octava
a la una cincuenta de la
madrugada. Ese cruce est tan solo
a unas cuantas manzanas de tu
casa. Conducas en direccin a tu
casa. Es lgico pensar que debiste
de llegar a casa a eso de las dos y
veinte. Y, sin embargo, no llamas te
al 911 hasta una hora ms tarde.
Ramos apoy sus fornidos brazos
sobre la mesa y me lanz una dura
mirada. Esa cmara exterior
muestra tu coche dirigindose hacia

tu casa a las dos quince, y luego,


alejndose de tu casa, a las dos
cuarenta. Pero an es ms
desconcertante que vuelva a
aparecer regresando a tu casa a las
tres y diez. Es mucho conducir.
Qu estabas haciendo? Adnde
fuiste?
Lo mir fijamente. Mi parlisis
solo dur un instante.
Fui a casa de Reed dije por
fin, recuperando la voz. Al ver el
cadver en mi casa, me entr el
pnico. No saba qu hacer. Mi
madre estaba inconsciente... no
poda ayudarme. As que cog el
coche y me fui a casa de Reed, pero

no estaba.
Fuiste a casa de Reed
Winslow?
S.
Por qu no lo mencionaste en
tu declaracin?
Yo... Los ojos me escocan
por las lgrimas. Quera mirar a
Carmina para pedirle ayuda, pero
ella no estaba presente aquella
noche. No poda decirme cmo
deba responder. No quera
involucrarlo en todo esto. Quera...
protegerlo.
No sabas que Reed acababa
de estar en tu casa cuando fuiste a
buscarlo a la suya? pregunt la

detective Cherry.
Negu
con
la
cabeza
tajantemente,
parpadeando
al
notar el escozor de las lgrimas en
los ojos.
No, no saba que Reed estaba
en mi dormitorio esa noche,
esperando a que yo volviera a casa.
No saba que iba a or disparos y
que bajara a ver qu ocurra. No
saba que se encontrara con la
escena de un crimen. Mi tono
subi una octava. Saba que el
camello de mi madre lo sacara a
rastras de la casa, lo metera en el
maletero de un coche, y lo
golpeara con una llave de cruz para

hacerle olvidar lo que haba


visto? No! Por qu tenemos que
repetir esto otra vez? exclam.
Ya les he contado lo que ocurri!
Por qu me obligan a revivirlo?
Ser mejor que hagamos un
descanso dijo Carmina con esa
voz suya, tranquila pero inflexible.
Su silla rasc el suelo cuando la
ech hacia atrs para levantarse.
Detectives, seor Menlove, s que
han hecho un largo viaje para
hablar con Stella, pero ya basta por
esta noche. Ya ha tenido bastante.
El detective Ramos se pas la
mano por la cara y la detective
Cherry se recost en la silla con un

suspiro de derrota.
Fue Charles Menlove, el fiscal,
quien habl.
Solo una pregunta ms, Stella,
y nos iremos. Puedes decirnos
quin era el hombre de la
biblioteca? El hombre muerto.
Era el antiguo camello de mi
madre, el de antes de Danny
Balando.
Sabes
su
nombre
por
casualidad?
Ella
lo
llamaba
el
Farmacutico. Ella y sus amigos.
Les proporcionaba analgsicos,
creo. Con receta.
La mirada de Charles Menlove

era segura y firme, lo que me


indicaba que ya saba lo que yo le
estaba contando.
Y qu supones que estaba
haciendo en tu casa esa noche?
Le haba adelantado recetas a
mi madre, y ella le deba mucho
dinero. Vino a casa para exigir que
le pagara. La amenaz, le dio una
paliza, ya vieron los moretones.
l asinti con la cabeza.
Y Danny Balando? Dnde
encaja l?
Enfurecida, le di mi opinin con
tono desafiante.
Creo que Danny Balando
apareci, vio al Farmacutico

agrediendo a su cliente y le dispar.


Claro que yo no soy la detective. No
soy yo quien puede encontrar
sentido
a
esas
pistas
tan
desconcertantes, o no.
Y fue entonces cuando Reed
baj? pregunt Charles Menlove
haciendo caso omiso de mi burla.
Al or el disparo?
Eso es. Reed baj corriendo
para ver qu ocurra, y Danny le
atac, lo llev a la zona oeste y lo
arroj a la cuneta sin preocuparse
por lo que pudiera ocurrir.
Parece que tienes tu teora
muy bien pensada. Admito que est
bien desarrollada. Todo explicado,

sin cabos sueltos. Prcticamente


nos la has entregado en bandeja de
plata.
Les enviar la factura por
correo
dije
con fulminante
sarcasmo.
Esa noche, yaca en mi cama
escuchando el silencio que reinaba
en la casa. El aire en la habitacin
era clido y apacible, pero
temblaba y me tap con la sbana
hasta la barbilla. Dieron las doce
antes de que me atreviera a abrir la
ventana. Apoy la espalda en la
pared y cerr los ojos. Apoy una

mano en el alfizar y dej que la


brisa me refrescara la piel
sudorosa. Respir profundamente,
tratando de afianzar mis pies en
Thunder Basin.
No me haba dado cuenta de lo
tensa que estaba hasta que se
fueron
todos,
Price,
Charles
Menlove y los detectives. Al
aparecer ellos, era como si
hubieran trado a Philly consigo.
Los secretos de los que hua
haban acabado por atraparme.
Pero los detectives se haban ido
ya y el mundo empezaba a
ralentizarse. Sent que los amplios
espacios abiertos que rodeaban la

granja me envolvan a m tambin.


Mis problemas se sumieron en las
sombras y la vida volvi a parecer
sencilla. Sent un alivio fro y dulce.
Esa noche Thunder Basin no
pareca una prisin. Pareca ms
bien una puerta abierta al final de
un camino largo y doloroso,
invitndome a acercarme.
Era mi santuario.
ESTELLA,
LTIMO DA DEL CAMPAMENTO
BISBOL. POR FIN ME LIBRAR DE

DE

MI
COMPAERO DE CUARTO Y PODR VERTE.

ESTOY

IMPACIENTE. VOY A COGER UN


TAXI DESDE EL AEROPUERTO Y ME
QUEDAR CON UN AMIGO EN LA CIUDAD

HASTA QUE LAS COSAS SE CALMEN EN

UNA PELEA MS EN
RESI D EN C I A WINSLOW, Y
YO
CASA.

ESO

ES.

LA

NI
SIQUIERA ESTABA ALL PARA INICIARLA.

LLAM

A MI MADRE ANOCHE Y HABA

ESTADO DISCUTIENDO CON MI PADRE.

SE

LO NOT EN LA VOZ. MI PADRE QUIERE


QUE D UNA FIESTA PARA SUS COLEGAS
DEL
EJRCITO. PERO
CON
LA
FIBROMIALGIA A ELLA LE CUESTA
LEVANTARSE

DE

LA

CAMA.

TIENE

DOLORES CONSTANTES. CMO SE


SUPONE QUE VA A PREPARAR UNA FIESTA?

AL

FINAL, S QUE HAR LO QUE L

QUIERE. ME CABREA QUE ELLA NO LE


PLANTE CARA, PERO TENGO QUE DEJARLO
C O R R E R . HE
ESTADO
ESPERANDO
DIECISIETE AOS A QUE LE PLANTE CARA
Y MIRA LO QUE HE CONSEGUIDO.

PREOCUPARSE POR LOS DEMS ES UNA


DEBI LI DAD. CUANDO LOS DEMS TE
IMPORTAN, SIEMPRE TIENES ALGO QUE
PERDER.
XREED

18

18
El domingo siguiente, me
encontraba
mucho
mejor...
fsicamente. El mdico me haba
dado el alta, y a pesar de que
Carmina insista en que no me diera
prisa, estaba preparada para volver

a trabajar en el Sundown. Como en


todas las poblaciones pequeas, las
noticias volaban en Thunder Basin.
Si haba una noticia que yo quera
que llegara rpidamente a odos de
Trigger era que haba vuelto al
trabajo. Me haba arrancado algo
de sangre y piel, pero eso era todo
lo que iba a conseguir. No pensaba
esconderme en casa de Carmina,
aterrorizada por l.
Pero el Sundown cerraba los
domingos, por lo que tendra que
esperar un da ms para ponerme
mis medias de compresin, la falda
de piel sinttica y la camiseta de
camuflaje. Me despert pronto, me

levant antes que Carmina y baj a


preparar el caf. Luego me duch
para ir a la iglesia. S, eso es, a la
iglesia.
No haba visto ni hablado con
Chet desde nuestro desastroso beso
de haca una semana, y a pesar del
dicho popular, el tiempo no haba
curado mi corazn, al contrario,
cada da que pasaba me senta
peor. Necesitaba saber que todo iba
bien entre nosotros. Necesitaba su
amistad.
Poda fingir que me gustaba solo
porque no haba nadie ms por all,
pero lo cierto era que Chet tena
algo especial, difcil de resistir. Era

abrumadoramente masculino y al
mismo
tiempo
increblemente
sensible.
Una
combinacin
peligrosa. Peligrosa, atractiva y
tentadora.
Me
negaba
tajantemente a comparar a Chet
con Reed. No tena sentido. Era feliz
con Reed, pero una vocecita en mi
cabeza me susurraba que era
porque saba quin saldra ganando
en la comparacin y no era quien
yo quera.
O s?
A pesar de una serie de
tentativas
cuidadosamente
planeadas
para
tener
la
oportunidad
de
calibrar
sus

sentimientos, no haba tropezado


con Chet en el pueblo. Tampoco
haba tenido el valor suficiente para
llamarle por telfono. Supona que
en
la
iglesia
tendra
una
oportunidad
inmejorable
de
encontrarme con l. Si me sentaba
lo
bastante
cerca
de
l,
inevitablemente
nos
encontraramos despus del servicio
y yo tendra una excusa para hablar
con l. No me caba la menor duda
de que sera violento. Yo le haba
rechazado y seguramente le haba
herido en su orgullo. Chet tena
todo el derecho del mundo a
sentirse dolido. Simplemente yo

tena la esperanza...
Esperaba lo imposible, que las
cosas volvieran a ser como antes.
Pero me conformara con pedirle
perdn. Y esa era otra razn por la
que estaba resuelta a ir a la iglesia
aquella maana. Qu lugar mejor
que la iglesia para expiar las
culpas?
Carmina y yo fuimos juntas. Me
baj de su camioneta, me alis la
falda y me ergu. Al menos haba
que intentarlo.
Cuando nos dirigamos hacia la
puerta de la iglesia, pasamos por
delante del letrero de nen del
jardn, donde se lea: LOS FRUTOS

PROHIBIDOS DAN MUCHA MERMELADA.7

Pareca hecho ex profeso para


m. Nadie saba que haba besado a
Chet, desde luego Reed no lo saba,
ni tampoco ninguno de los
feligreses de Thunder Basin, pero
de todas formas miraba a mi
alrededor con nerviosismo sin
poderlo evitar, esperando casi ver
grupos de gente cuchicheando y
sealndome como si fuera una
especie de Hester Prynne del siglo
XXI. Como si fuera asunto suyo.
Carmina pareci ver el letrero al
mismo tiempo y solt un gruido de
desaprobacin.
Las horteradas que hacen los

pastores hoy en da para atraer a


ms gente. Ese letrero es una
vulgaridad.
Deberamos reordenar las
letras y crear un anagrama. Un
anagrama guarro. Vamos a ver...
Me di unos golpecitos en el labio
pensativamente. Si un novio
empalmado en un coche frito...
Oh, calla ya. Carmina me
mir con aire de reproche, pero a
sus labios asom una leve sonrisa.
La cara del pastor Lykins sera
digna
de
verse
coment
tentadoramente.
Carmina puso los ojos en blanco
y exhal un suspiro de resignacin,

como si se lamentara por tener que


soportarme.
Llegamos a lo alto de la escalera
y el pastor Lykins nos recibi
estrechndonos
la
mano
entusisticamente. Se inclin hacia
m y su apagado tono de voz se
hizo ms grave.
Stella, me afligi mucho
enterarme de lo que te ocurri la
semana pasada. Espero de corazn
que te encuentres mejor. Recibiste
mis flores?
S, gracias. De hecho, el
pastor se haba pasado un par de
veces por casa de Carmina para ver
cmo estaba, pero yo haba tenido

la suerte los dos das de


encontrarme fuera. Una autntica
pena, como dira Carmina.
Me siento muy aliviado y
encantado de verte en la iglesia
esta maana prosigui. Espero
que disfrutes con el sermn.
Carmina, tan encantadora como
siempre.
Carmina
le
agradeci
el
cumplido con una brusca inclinacin
de cabeza, y me condujo al interior
de la iglesia.
Esper a estar lejos de los odos
del pastor para repetir:
Tan
encantadora
como
siempre? Hay algo que no me

haya contado?
No seas absurda.
Le estaba tirando los tejos!
Carmina se detuvo para mirarme
con severa desaprobacin.
No se te ha ocurrido nada
ms descabellado?
Ahora ya s qu hace en el
estudio de la Biblia coment con
malicia.
Que Dios nos asista musit
Carmina, sentndose en uno de los
bancos vacos.
Acababa de sentarme a su lado,
cuando Trigger y sus padres
enfilaron el pasillo entre los bancos.
Trigger llevaba una camisa azul

marino a cuadros y Dockers. Su


aspecto era de lo ms pulcro, pero
yo conoca su sucia verdad. Iba con
una muleta y se dirigi cojeando a
un banco que estaba dos filas por
delante del nuestro. Antes de
sentarse con cuidado, mir hacia
atrs y me vio. A cualquier otra
persona, su expresin le habra
parecido impvida, pero yo vi el
brillo burln y malintencionado de
sus ojos llenos de rabia. En ese
momento, me record a Danny
Balando. Compartan la misma
arrogancia y el mal carcter. Se
notaba tan claramente en la mirada
de Trigger como en los ojos

enfebrecidos de Danny aquella


noche fatdica.
La mujer sentada delante de m
se inclin hacia Trigger para hablar
con l.
Qu te ha pasado, Trigger?
Te
has
lesionado
en
un
entrenamiento?
l
esboz
una
lenta
y
despreocupada sonrisa.
S, seora. Una bola perdida
me dio en el tobillo. El mdico dice
que tengo una fractura del tercio
distal del peron. Mucha palabreja
para decir que tengo un hueso roto
en el tobillo. Pero puedo caminar,
solo que con mucho cuidado. Y

tengo que llevar la muleta otras


cuatro semanas.
Qu lstima. Iba a venir a
verte jugar algn ojeador esta
semana?
Claro, como siempre. Pero no
tema, seora Lamb. Cuando se
lanza una recta descendente como
lo hago yo, no se mueve nadie. Les
doy la oportunidad de quedarse
sentados secndose la baba. Se
rio y la seora Lamb se uni a l.
Mir de reojo a Carmina, y
aunque vi que tena la mirada al
frente, saba que no estaba
escuchando
serenamente
el
preludio
de
rganos,
como

aparentaba. Al final logr atraer su


atencin e intercambiamos una
mirada de complicidad. Me dio unas
palmaditas en la rodilla. Yo no
saba qu significaba ese gesto
exactamente, pero sent que se
solidarizaba conmigo. Estaba de mi
parte.
Chet no vino al servicio. Intent
no mostrarme desanimada cuando
Carmina y yo abandonamos la
capilla tras el sermn. No quera
juzgarle si lo haba hecho para
evitarme, pero no me pareca su
estilo. Era tan probable que Chet se

ocultara de m como que yo me


ocultara de Trigger. As que, dnde
estaba?
No he visto a Chet dije a
Carmina, an a riesgo de despertar
sus sospechas. Suele faltar a los
servicios?
Por qu? Ha pasado algo
entre vosotros?
Debera haberme imaginado que
a Carmina no se le escapaba una.
Por supuesto que no
contest con tono de mofa. Qu
le hace pensar que ha ocurrido
algo? aad.
Tu tono de culpabilidad.
Hice un sonido como si me

hubiera ofendido.
Ah, s? Y de qu soy
culpable?
Sigue
hablando
y
lo
averiguar. Por algo me pas
treinta
aos
puliendo
mis
habilidades para el interrogatorio.
Sigui una larga pausa.
Si hubiera ocurrido algo dije
al fin, cree que debera ir a verlo
e intentar arreglar las cosas?
No respondi, despus de
sopesar la pregunta.
A usted no le gusta Chet
protest. Qu me iba a decir!
Preferira que no volviera a verlo.
Pero
dejando
los
prejuicios

personales a un lado, qu sera lo


correcto?
No es verdad que no me guste
Chet. No pongas palabras en mi
boca. Creo que para ti Thunder
Basin es una simple parada tcnica
antes de irte a un sitio mejor. Y
creo que Chet busca algo ms
permanente. No me parece correcto
alentar una relacin sin esperanzas
de que levante el vuelo.
Seguramente tiene razn
dije en voz baja. Carmina tena una
asombrosa habilidad para descubrir
la verdad en medio de las mentiras.
Qu hay del otro chico?
pregunt. Miraba al frente, pero su

voz delataba su gran intuicin y


perspicacia.
He
ledo
tu
expediente. S que hay un joven en
Filadelfia.
Reed musit. No estaba
segura de cmo encarar las
preguntas de Carmina, tan directas.
Me haban ordenado que me
atuviera a la historia de mi
tapadera en todo momento, incluso
con Carmina. Por qu rompa las
reglas?
Quizs esperas que Chet te
ayude a olvidarlo? sugiri ella en
voz baja.
No
respond
automticamente. Ese era el

concepto que tena de m? Yo


jams me aprovechara de Chet de
esa manera... no? Lo admitira si
fuera verdad? Por qu tena que
ser todo tan confuso?
Chet tiene sus defectos, pero
es una buena persona, decente y
muy trabajador.
Por qu me cuenta eso?
Para que me creas cuando te
digo que no me desagrada.
Not que me invada una
ardiente sensacin de culpabilidad.
Cree que le har dao.
Chet ha tenido un ao muy
difcil desde la muerte de sus
padres. Iniciar una relacin con l

solo puede acabar en un corazn


roto. El suyo, s, pero el tuyo
tambin. T te irs en agosto y
tendrs que despedirte otra vez.
Fue fcil la primera vez? Lo dudo.
Chet estar varado aqu dos aos
ms, ocupndose de su hermano.
No veo un final feliz, Stella, es la
verdad. Creo que os haris dao
mutuamente.
Por qu se preocupa tanto de
repente por los sentimientos de
Chet? No quera mostrarme
beligerante, simplemente quera
saberlo.
Tal vez le culpara de cosas
que no dependan de l.

No comprendo.
Conoca a su padre. Chet se
parece a l en muchos aspectos. A
veces es difcil recordar que son dos
personas diferentes.
No le gustaba el seor
Falconer?
Oh, no era eso exactamente
respondi ella, y exhal un suspiro
lleno de afliccin. Pero muri, as
que ya no importa. Tena la
mirada perdida y llena de congoja.
Cree de verdad que es mejor
que termine con l?
S.
Me qued callada. No estaba
segura de poder terminar con Chet.

l era mi nico amigo en Thunder


Basin. Sin l, el verano se hara
dolorosamente interminable. Se
acabaran las pullas y las bromas
tontas. Se acabaran los partidos de
sftbol. Qu sentido tendra
continuar jugando? Si tena que
alejarme de Chet, mejor hacerlo
bien. Echara de menos su forma de
mirarme con esos clidos ojos
azules, como si estuviramos solos
l y yo, y el resto del mundo se
hubiera desvanecido. Echara de
menos sus largas zancadas cuando
caminbamos
juntos.
Incluso
echara de menos su estpido
sombrero vaquero. Pero no quera

hacerle dao.
Por nada del mundo quera
hacerle dao.

19

19
Stella, puedo hablar contigo?
En privado?
Me estaba atando el delantal
alrededor de la cintura cuando Dixie
Jo asom la cabeza por la puerta de
su despacho y me hizo seas para

que entrara. Era mi primer da de


vuelta al trabajo desde la agresin,
y un vistazo a su preocupado
semblante me dijo exactamente de
qu iba a hablarme. Contuve mi
exasperacin. Aunque al parecer
nadie me crea, me encontraba
bien. Despus de discutir lo mo,
haba convencido finalmente a
Carmina para que me dejara
regresar al trabajo; tal como lo vea
yo, lo peor haba pasado ya.
Tendra que lograr que Dixie Jo
comprendiera que no tena nada de
qu preocuparse.
Cmo te encuentras?
pregunt, cerrando la puerta

cuando entr.
S que est preocupada por
m, pero estoy lista para trabajar.
Sonre de oreja a oreja. Es
mejor que quedarme en casa de
Carmina contando las moscas de la
fruta en el cuenco de melocotones,
se lo aseguro.
Tengo entendido que el
mdico te ha dado el alta para
volver al trabajo dijo ella. Pareca
complacida, pero tambin la notaba
poco convencida.
Levant los brazos y los dej
caer a los lados.
Estoy como nueva.
No pasa nada por estar

asustada, Stella. Es perfectamente


normal querer algo ms de tiempo.
Inny y Deirdre estn haciendo tus
turnos, as que no te preocupes por
nosotros. Tmate todo el tiempo
que necesites, te lo digo en serio.
Gracias por el ofrecimiento,
pero estoy bien. De verdad.
Pues yo no puedo decir lo
mismo replic ella con un suspiro
de inquietud, y en ese momento me
fij en que estaba ojerosa y
macilenta. No he dormido bien
una sola noche desde que te
agredieron.
No
dejo
de
preguntarme a m misma cmo es
posible que ocurriera algo as. El

Sundown es un establecimiento
familiar. Y no me refiero solo a los
clientes, sino tambin a los
empleados. Cuidamos los unos de
los otros. La idea de que alguien
entrara aqu y agrediera a uno de
nosotros es... sacudi la cabeza
con expresin de desconcierto
inimaginable.
Impensable.
Lo
siento, lo siento muchsimo.
Abri los brazos, y aunque yo no
estaba acostumbrada a que me
abrazaran, dej que lo hiciera. No
quera que Dixie Jo se sintiera
responsable de lo que me haba
hecho Trigger. Ella no podra
haberlo impedido. Las puertas no

se cerraban con llave porque era de


verdad un establecimiento familiar
en el que reinaba la confianza. All
nos sentamos seguros. Y Trigger se
haba aprovechado de ello.
Dixie Jo se separ sin soltarme.
Deja que una veterana te d
un consejo. A veces cuesta ms que
se cure esto se seal la cabeza
con un dedo, justo por encima de la
oreja, que esto. Con el mismo
dedo se seal el corazn.
Mrame a los ojos y dime que
realmente ests lista para volver
aqu.
La mir a los ojos como me
peda. Necesitaba trabajar. Tena

que dejarle muy clarito a Trigger


que no iba a acojonarme.
No querra estar en ninguna
otra parte.
Aunque
an
no
pareca
convencida del todo, me empuj
por los hombros para hacerme girar
de cara a la puerta.
Entonces venga, a darle caa.
Trabaj sin descanso durante
todo el turno, llevando las bandejas
de comida a los coches y dejando
una estela de clientes satisfechos.
Me embols una propina de cinco
dlares de un entraable anciano
con tirantes naranja que me dijo
que mi sonrisa era lo mejor de la

comida. Sonrer me haca sentir


bien y lo haca a menudo. Quera
que llegara a odos de Trigger que
no me haba dejado ninguna cicatriz
permanente, ni por fuera ni por
dentro. Si esperaba que me
derrumbara,
haba
fracasado.
Mentalmente dibuj un marcador.
Stella uno, Trigger cero.
Ya lo creo, hijo de puta. Al final
gano yo.
Al final del turno, Deirdre se fue
temprano, dejndonos a Inny y a
m para cerrar. Deirdre tena ms
antigedad, adems de dos hijos,
as que no me molest. Inny y yo
nos encargamos de limpiar y de

organizar la cocina para el turno de


la maana. Rellenamos los saleros
y pimenteros, limpiamos con una
bayeta los botes de ktchup, y
barrimos el suelo. Inny sirvi el
helado que quedaba en la mquina
para hacernos un par de batidos de
cereza.
Salimos
a
tomarlos
sentadas en los escalones de la
parte de atrs para no dar pie a
tener que limpiar de nuevo.
Por el tarado que te puso la
mano encima dijo Inny, alzando
su batido para brindar. Que se le
pudran las pelotas y se le caigan y
se las coman los buitres.
Cuntame qu tal ests t

dije, entrechocando mi vaso con el


suyo. Luego di un largo sorbo con la
pajita. Qu tal est el beb esta
noche?
Sigue dando patadas.
Me pregunt si Inny habra
deseado que el beb se muriera.
Nadie quera dar a luz a un beb
muerto, pero tampoco nadie quera
quedarse
embarazada
a
los
diecisis.
Crees que el padre te
ayudar? pregunt, esperando
que no me considerara una
entrometida. Tena que andarme
con ojo, tal como me haba indicado
Dixie Joe. Nada de sentir lstima.

S respondi Inny. Me
ayudar financieramente, eso lo ha
dejado claro. Se est tomando su
papel de sostn de la familia muy
en serio. Y estar en el parto.
Pareca segura, pero quiz se
menta a s misma para que la idea
de tener un beb a los diecisis no
pareciera tan temible.
Sorbimos el batido en silencio.
Creo que s quin me atac
dije al cabo de un rato. Le cont
a la polica mis sospechas, pero por
lo que yo s, no han arrestado a
nadie.
Inny me mir con los ojos muy
abiertos.

Cmo sabes quin fue? Me


dijeron que no le viste la cara.
Cuando me estaba golpeando,
le di una patada en la pierna. Una
patada muy fuerte. Le o subir la
escalera del almacn cojeando.
As que hay que buscar una
pierna herida.
Respir hondo, esperando que
mis
siguientes
palabras
no
arruinaran nuestra amistad. Me
gustaba Inny y estaba de su parte.
Pero tambin quera proporcionarle
una perspectiva de la que estaba
muy necesitada. Aunque para ello
tuviera que contarle algo que ella
no quisiera or.

Creo que fue Trigger quien me


peg.
Inny rumi mis palabras. Dej a
un lado su batido, apoy los brazos
en las rodillas y mene la cabeza
de lado a lado. Me alivi que no
saltara a defender a Trigger ni me
gritara por sacar conclusiones
precipitadas.
Joder.
Trigger es el padre de tu beb,
verdad? pregunt con cautela.
Eso sac a Inny de su
ensoacin. Arrug el gesto en una
mueca de perplejidad.
Qu? En serio me lo
preguntas? De verdad crees que

yo animara voluntariamente a un
bruto repugnante como Trigger
McClure a reproducir sus genes?
C o m o vuelvas a sugerirlo, te
romper el brazo, y la nariz
tambin, para que te enteres.
Entonces... no es el padre?
No.
Hizo
una
mueca,
enseando los dientes como un
perro al gruir. Creo que voy a
vomitar.
Pero siempre pide por ti
insist. Y cuando dije que
seguramente se ira del pueblo para
jugar en las grandes ligas, parecas
deprimida.
Era envidia. Creme, nadie

desea ms que yo que ese mono


peludo se vaya del pueblo, pero me
parece injusto que un mierda como
l consiga irse tan fcilmente, eso
es todo. Debera pudrirse en este
lugar. Para qu sirve el karma si
no funciona?
As que Trigger no es el padre
pregunt una ltima vez para
confirmarlo.
Te he dicho que te rompera el
brazo si volvas a preguntrmelo
me
espet
Inny
amenazadoramente.
Pues quin es el padre?
Su mirada me indic que no
vala la pena que intentara seguir

fisgando.
Si mis padres descubrieran
quin es, lo mataran, pero solo si
la familia de l no lo matara
primero.
T sabes que la curiosidad me
volver loca dije.
Ella se ech a rer.
Ese ha sido mi plan maestro
desde el principio, volverte loca
para que despus de tener el beb
no sea yo la nica luntica del
manicomio.
Seguimos sorbiendo el batido.
Estaba aturdida. Tena tan claro lo
de Inny y Trigger... aunque poda
afirmar con toda sinceridad que

jams me haba sentido ms


aliviada por haberme equivocado.
El futuro de Inny me pareca ahora
mucho ms brillante. No saba
quin era el padre, pero no poda
ser tan malo como Trigger.
Imaginaba que a estas alturas
ya nada de lo que dijera ofendera
a Inny, as que le dije:
Creo que a lo mejor Eduardo
ayud a Trigger. Que le dej entrar
y luego me dijo que bajara al
almacn, donde saba que Trigger
me estara esperando.
Hace aos que conozco a
Eduardo protest ella con tono de
escepticismo. No es un mal tipo.

Justo antes de la agresin, me


pidi que fuera a buscar servilletas
al almacn.
Y para qu iba a pedirte eso?
Inny frunci an ms el entrecejo.
Dijo que Deirdre le haba
pedido que llenara sus servilleteros.
Yo llen los servilleteros de
Deirdre esa noche. Inny sacudi
la pajita repetidamente en el batido
mientras reflexionaba. Mierda.
Eduardo me cae bien. Se lo has
contado a Dixie Jo?
No. Antes quiero estar segura.
A m tambin me cae bien Eduardo.
No quiero creer que ayudara a
Trigger a hacerme dao.

Eduardo y Trigger no son


amigos, no se mueven en los
mismos ambientes. No veo qu
razn podran tener para actuar
juntos.
A lo mejor me equivoco.
Esperaba equivocarme, pero no
poda ignorar ciertos aspectos de
aquella noche que no encajaban.
Solo hay una forma de
averiguarlo.
Pregntaselo
a
Eduardo. Sultaselo de sopetn
para que no tenga tiempo de
inventar alguna excusa. Es un to
decente. Enseguida te dars cuenta
de si estaba metido en el ajo o no.
Si me equivoco, no volver a

dirigirme la palabra.
Si ests en lo cierto, se
merece lo que le pase. Dime una
cosa. Quieres trabajar en el turno
de noche con un to que permite
que a las chicas les den una paliza?
Porque desde luego yo no. Se
puso en pie y tir de m para que
me
levantara.
Vamos.
Terminemos aqu. Luego te llevar
a una fiesta.
De
quin?
pregunt,
animndome.
Nuestra. Y te he dicho ya que
podrs beber todo lo que quieras?
Se frot el abultado vientre.
Tienes conductora.

Conduca la camioneta de
Carmina con Inny de copiloto.
Aunque me haba sentido con
fuerzas suficientes para ir a trabajar
en bici, Carmina haba insistido en
que me llevara su camioneta. No
pareca
muy
complacida
al
recordarle su promesa de que
jams conducira su camioneta.
Qu poda decir? No iba a dejar
pasar la oportunidad de incordiar.
Inny y yo nos dirigimos al
extremo sur del pueblo, siguiendo
el curso del ro. Las casas
empezaban a escasear. La luna se
ocultaba tras una nube, dejando las
calles sumidas en la oscuridad.

Cuando enfilamos un camino de


grava, las nubes de polvo se
alzaron frente a las luces largas
como fantasmas. Mentira si dijera
que no sent escalofros en la nuca.
En todo Philly no haba un lugar tan
desierto o donde reinara una
oscuridad tan asfixiante. Apret el
volante con fuerza, esperando casi
que alguna criatura de pelcula de
terror surgiera de pronto en medio
de la carretera. Por fin divis las
luces de una casa ms adelante y
me relaj.
En el pequeo terreno que haba
frente a la casa de estilo Craftsman
haba
coches
y
camionetas

aparcados aqu y all. Cuando nos


acercamos,
me
maravill
la
oscuridad que dejbamos atrs y
cmo
brillaban
las
estrellas,
lanzando destellos como gemas
pulidas. Haba vivido toda la vida
en una zona residencial de Philly,
con las luces de la ciudad a unos
pocos kilmetros de distancia, y
jams haba imaginado lo negro
que era el cielo en realidad. Negro
e inmenso.
Inny pas de largo por la casa,
encaminndose a un establo de dos
pisos pintado de blanco que haba
en la parte de atrs de la
propiedad. La luz sala a raudales

por las puertas abiertas y haba


gente por todas partes.
As que aquella era la vida
nocturna en Thunder Basin.
El establo ola a serrn y heno
fresco, y no era un mal olor. El
tejado era alto y a dos aguas, lo
que haca que el establo pareciera
an ms amplio. Al fondo haba
compartimentos para caballos y un
tractor justo a mi izquierda. Una
escalera de mano conduca al
altillo, donde
se
vean las
rectangulares balas de
heno
pulcramente apiladas. Tambin
divis a dos parejas que estaban
tumbadas,
montndoselo
all

mismo. Sonre, dicindome que


algunos tpicos no moran jams.
Inny y yo nos abrimos paso
entre la muchedumbre. Ella salud
a unas cuantas personas con una
inclinacin
de
cabeza.
Sin
detenerse, agarr un vaso de
plstico de la pila que haba cerca
de las cajas de cervezas del centro
del establo, y se dirigi a la espita.
Aunque tuviera a Inny para conducir
a la vuelta, en realidad yo no sola
beber. Cuando Reed y yo bamos de
fiesta, l se limitaba a pedir una
cerveza que le duraba una hora. A
l no le gustaba que el alcohol le
nublara
el
juicio
y
a
m

simplemente no me gustaba el
sabor. Bueno, eso, y que albergaba
un miedo terrible a volverme igual
que mi madre, cuya transicin a las
drogas duras se deba seguramente
al excesivo consumo de alcohol
durante el proceso de divorcio. As
que segu el ejemplo de Inny y me
serv un vaso de agua.
Tengo que mear me dijo
ella.
Pero si has ido justo antes de
salir del Sundown.
Prueba
a
quedarte
embarazada y vers. Tengo un
beb de dos kilos sentado encima
de mi vejiga.

Demasiada informacin.
Voy a buscar un rbol para
agacharme detrs. Tambin me
vas a decir que es demasiada
informacin?
Mientras
esperaba
a
que
regresara, decid darme una vuelta
por el establo. Quiz vera a alguien
de mi equipo de sftbol. No me
hubiera importado pasar el rato con
Juan esa noche. Pareca que saba
cmo divertirse.
Me
abr
paso
entre
la
muchedumbre, buscando una cara
familiar, y de repente lo vi all, justo
delante de m. l me vio en el
mismo momento exactamente y fij

sus azules ojos en m.


Met las manos en los bolsillos
de atrs y me balance sobre los
talones, tratando de parecer
perfectamente tranquila, pero en
realidad estaba desconcertada.
Cuntas veces haba ensayado lo
que dira en este momento? Y
ahora que haba llegado, las ideas
se me dispersaban. Solo poda
pensar en que la camiseta desvada
que llevaba le sentaba de
maravilla. Haba prescindido del
sombrero vaquero y el pelo revuelto
le caa sobre los ojos de un modo
muy sexy. Y entonces record que
no debera pensar en su cuerpo ni

en sus ojos. Los amigos no


pensaban as de sus amigos.
Hola
dije,
sonriendo
animadamente, como hara una
colega. Me lo parece a m o me
ests evitando? Re para indicar a
Chet que bromeaba y que estaba
dispuesta a ahorrarnos a los dos
unos instantes de bochorno o de
humillacin dndole un tono lo ms
desenfadado posible a nuestro
primer encuentro oficial desde el
beso.
Se te ve mucho mejor dijo l
con
expresin
educadamente
estoica, pero evitando mirarme
directamente.
Se
te
estn

curando los cortes y moretones.


S, y es un rollo. Me temo que
pronto voy a perder el derecho a un
tratamiento especial. Esta noche he
vuelto al trabajo y los clientes han
hecho cola justo delante de la
puerta, dispuestos a recoger ellos
mismos las bandejas de mis frgiles
manos. Voy a echarlo de menos.
Bromeaba, pero Chet no se rio. Al
contrario que yo, no pareca haber
alcanzado el punto en que poda
bromear sobre la agresin. Y eso
hizo que sintiera un extrao vuelco
en el estmago.
Me alegro de saber que te
encuentras mejor.

S dije. Detestaba el tono


formal y forzado de nuestra
conversacin. Conoca el motivo,
pero echaba de menos lo fcil que
resultaba antes hablar con l. Quiz
si segua hablando podra animarlo
. Qu haces aqu?
Vigilar a Dusty. Y antes de que
lo preguntes, s, me siento como un
idiota. Me gradu el ao pasado y
aqu estoy, en una fiesta de
instituto. Se puso de puntillas
para escudriar la multitud. Haba
prescindido del sombrero vaquero,
pero conservaba las botas. Era
extrao, pero cada vez me
gustaban ms. Estaban hechas para

Chet. Duras, resistentes, gastadas.


No saba por qu haba tardado
tanto en darme cuenta.
Est muy bien que te
preocupes tanto por l, pero ya no
es un nio, y nada de lo que hagas
va a impedirle tomar malas
decisiones. No podrs hacer otra
cosa que estar all para verlo.
De repente me mir sorprendido
y quizs incluso con ira. Fue un
destello fugaz que desapareci
cuando Chet vio en mi cara que no
le estaba juzgando, que solo
intentaba ayudarle a ver las cosas
con claridad.
Y qu me dices de ti?

pregunt, ms relajado.
Que qu hago aqu? Pues me
ha trado Inny.
Y dnde est?
Te
lo
dira,
pero
es
informacin reservada. Quieres dar
un paseo? suger. Por el ro?
No puedo prometerte que lo
veamos. Te he comentado lo
negra que es la noche en el campo?
Esper a que Chet sonriera, pero
no lo hizo. Carraspe. Bromas
aparte, tengo que decirte unas
cuantas cosas, sobre todo para
pedirte perdn por no haber tenido
en cuenta tus sentimientos el otro
da junto al estanque de los patos.

Chet me mir con esos ojos


claros que me hacan sentir
transparente. No me gustaba la
idea de que l viera ms en m de
lo que yo vea en l. En aquel
momento, Chet era completamente
indescifrable. Era como si hubiera
levantado un escudo que lo
protegiera de m, y sent que se me
encoga el corazn. No quera ser el
enemigo.
No creo que sea buena idea,
Stella dijo al fin.
Intent ocultar mi decepcin,
pero me doli su rechazo. Tan
enfadado estaba que no iba a
dejarme pedirle perdn? No poda

imaginar que
Chet
estuviera
enfadado conmigo durante el resto
del verano. Y si llegaba el final de
agosto y tena que irme sin
haberme reconciliado con l? La
idea hizo que me invadiera el
pnico. No poda soportar la idea de
que aquella fuera nuestra ltima
conversacin.
Escucha dije con tono de
remordimiento. Lo siento. No s
cmo expresar cunto lo siento. No
quera engaarte. De verdad crea
que ramos solo amigos. El beso no
lo vi venir. Cuando ocurri yo...
bueno, si pudiera retirarlo lo hara.
Su cuerpo se puso rgido.

Acababa de meter la pata.


Por favor, podemos ir a dar
un paseo? pregunt en voz baja
con nerviosismo. Quise tocarle el
brazo, pero l se puso tenso al
notar el roce. Qu pasaba
conmigo? No poda pensar con
tanto ruido. Haba jurado que no
permitira que Thunder Basin
acabara gustndome, ni tampoco
ninguno de sus habitantes, pero
realmente senta algo por Chet.
Tena que arreglar las cosas antes
de que perdiera la oportunidad. Me
lo reprochara toda la vida si nos
despedamos sin haber hecho las
paces.

No puedo perder de vista a


Dusty.
Sabes que no aceptar un no
por respuesta. Tir levemente de
su manga. Por favor? supliqu
con desesperacin.
Me mir a los ojos. Su expresin
era fra y distante.
No quiero pasear contigo
porque no creo que sea justo para
tu novio. Dej muy claras mis
intenciones en el banco del parque
la semana pasada. Quiero ser algo
ms que un amigo. No creo que
pueda estar contigo sin desearlo.
Me gustas demasiado, Stella, para
mentirte. No saba que tenas

novio. De haberlo sabido, no habra


actuado como lo hice. No habra
intentado nada. Ojal pudiera ser
amigo tuyo, pero no creo que
pueda conformarme solo con eso.
Creo que es mejor que me
mantenga a distancia. Exhal un
suspiro. Y te pido que hagas lo
mismo por m.
Lo mir fijamente con un nudo
creciente en la garganta. No,
aquello no estaba ocurriendo.
Despus de haber vivido varias
semanas en Thunder Basin, privada
de mi familia y mis amigos, y de
haber encontrado por fin a alguien
que me importaba, lo iba a perder.

Not que se alejaba de m


definitivamente y el miedo se
apoder de m rpidamente. Sent
el vrtigo de perder el control de mi
mundo. Me haba prometido que
jams
volvera
a
sentir
la
desesperacin de depender de
alguien, de necesitar a alguien.
Haba bajado mis defensas con
Chet sin que me diera cuenta, y
ahora estaba pagando el precio por
mi error. Reed tena razn,
preocuparse por los dems era una
debilidad. Era un lastre. Querer a
alguien significaba que tenas algo
que perder.
Me sent consternada al notar

las lgrimas ardientes que me


corran por las mejillas.
Lo
entiendo
dije,
secndomelas
rpidamente.
Podras llevar a Inny a su casa?
Tengo que irme.
Aturdida, mareada, me abr paso
entre la multitud. Me pareci or a
Chet llamndome, pero no estaba
segura. Me zumbaban los odos
como si tuviera un enjambre de
abejas en la cabeza. Necesitaba
aire fresco. Tena que alejarme de
aquel lugar.
Sal del establo a trompicones y
corr hacia la camioneta de
Carmina.

Consegu dominarme durante el


trayecto de vuelta hasta la granja.
Pero en cuanto cerr la puerta
principal, mis labios empezaron a
temblar y las lgrimas que haba
mantenido bajo control cayeron a
raudales. Corr escaleras arriba
antes de que acudiera Carmina. No
quera que me viera as. Me encerr
en mi cuarto y me tir en la cama.
Enterr el rostro en la almohada
y llor desconsoladamente.

20

20
Me ech hacia atrs en la silla,
dejando escapar un suspiro de
frustracin. Estaba en la biblioteca
y segua sin haber recibido ningn
mensaje de Reed. Algo le haba
ocurrido. Ahora estaba segura.

Poda encontrar cien excusas para


justificar su silencio, pero en el
fondo saba que algo malo le haba
pasado. Empec a notar el
estmago
revuelto.
Intent
sobreponerme, pero no pude. Un
criminal implacable buscaba, no,
persegua a mi novio (todo por
culpa de mi madre!), y de repente
mi novio desapareca? No se
necesitaba mucha imaginacin para
relacionar los dos hechos y llegar a
una aterradora conclusin.
Rompiendo una de mis propias
reglas, dej que mis pensamientos
volaran brevemente hacia mi
madre. Pensar en ella siempre me

enfureca y me agotaba, motivo por


el que la haba borrado de mi
mente. Quiz no fuera saludable,
quiz fuera una fase de negacin,
pero me serva para seguir
adelante. Podan pasar das, incluso
semanas, sin que pensara en ella.
As era ms feliz. Pero ahora volva
a pensar en ella aunque saba que
no poda terminar bien.
Estaba a salvo?
Instintivamente la apart de mis
pensamientos como si fuera una
sustancia txica. A quin le
importaba si estaba a salvo? Ella
era la que nos haba metido en
aquel lo. Los actos tienen

consecuencias. Acaso no me
martilleaba ella con eso cuando era
ms joven? Si ahora estaba en
peligro, se lo tena merecido.
Oa mi respiracin agitada e hice
un
esfuerzo
consciente
por
controlarla. Me qued sentada en la
silla de la biblioteca hasta que me
sobrepuse y consegu dominarme.
La seguridad de mi madre no era
asunto mo. Por qu habra de
preocuparme por ella, cuando
estaba claro que a ella no le
importaba yo?
Para
apartarla
de
mis
pensamientos, saqu una de las
cartas de Reed que haba llevado

conmigo. Alis el papel arrugado.


La visin familiar de su letra sirvi
ya para consolarme un poco.
ESTELLA,
A VECES

SIENTO QUE PUEDO


EXPRESAR MEJOR MIS SENTIMIENTOS EN
UNA CARTA, CUANDO TENGO TIEMPO
PARA PENSAR EN LO QUE QUIERO DECIR,
AS QUE, AH VA. PRIMERO, POR FAVOR,
TEN EN CUENTA QUE IBA A MANTENER LA
BOCA CERRADA (NO QUIERO QUE LO QUE
TE CUENTO AQU LE RESTE IMPORTANCIA
A LO QUE ME CONTASTE SOBRE TU
MADRE ANOCHE), PERO AL FINAL HE
DECIDIDO QUE ES IMPORTANTE QUE
SEPAS QUE NO ESTS SOLA.

MI

MADRE

TAMBIN ES UNA ADICTA. Y A SABES QUE


PADECE UNA ENFERMEDAD LLAMADA
FIBROMIALGIA, PERO SABES QUE ESO

SIGNIFICA QUE TIENE FATIGA Y FUERTES


DOLORES
MUSCULARES
CO NSTANT EM ENT E? SU MDICO LE
RECET UN NARCTICO, EL OXYCONTIN,
PARA ALIVIAR EL DOLOR. SE SUPONE QUE
HA DE TOMARSE UNA PASTILLA CADA
DOCE HORAS, PERO YO LA HE VISTO
MACHACANDO
DOS
PASTILLAS,
CONVERTIRLAS EN POLVO Y TOMRSELAS
DE
UNA
VEZ. DE ESA FORMA EL
MEDICAMENTO LO ABSORBE LA SANGRE
INMEDIANTAMENTE Y SE COLOCA. SE
HIZO ADICTA A ESA DROGA DESDE EL
PRINCIPIO. LE OCULTA SU ADICCIN A
AMIGOS, VECINOS, INCLUSO A SU
MDICO. MI PADRE LO SABE, PERO FINGE
QUE NO. LA LLEVA AL MDICO TODOS LOS
MESES PARA QUE LE D UNA NUEVA
RECETA, PORQUE ES MS FCIL PONER
UNA VENDA SOBRE LA HERIDA QUE
ABRIRLA Y LIMPIARLA.

SLO

QUERA QUE LO SUPIERAS. NO


ES PARA DARTE PENA, SINO PARA QUE
SEPAS QUE NO ESTS SOLA.

SI NECESITAS HABLAR, LLMAME.


XREED

Veinte minutos ms tarde,


enfilaba el sendero de la granja.
Carmina tena las puertas del
establo abiertas de par en par y se
encorvaba sobre una mesa de
trabajo con el entrecejo fruncido en
intensa concentracin. Al or la
camioneta, levant la vista y me
salud con la mano.
Qu hace aqu fuera?
pregunt,
acercndome
para

inspeccionar su trabajo. Sobre la


mesa
haba
varias
latas
desperdigadas con pinturas de
varios colores, principalmente rojos
y marrones, y en el estante haba
una hilera de pequeos tarros de
ceras y tintes vegetales. Entre las
manos tena un par de botas
camperas de vivos colores. Frotaba
las botas con un cepillo de cerdas
hasta darles un brillo lustroso.
Hoy hace un mes que llegaste
a Thunder Basin me respondi.
Hice el clculo mental y me
sorprendi descubrir que tena
razn. Durante las dos primeras
semanas,
haba
contado

religiosamente los das que faltaban


para
mi
cumpleaos,
pero
ltimamente los clidos das
estivales se confundan unos con
otros.
He decidido que deberamos
celebrarlo prosigui Carmina.
Una cena especial para las dos. Y
tengo un regalo para ti. Seal
las botas con la cabeza. Si las
detestas, no tienes que llevarlas.
Pero he pensado que a lo mejor te
gustara tener algo ms del estilo
del campo. S que lo de integrarte
no es lo tuyo, pero esto es lo que
llevan por aqu.
Tom con cuidado las botas que

me tenda y pas la mano por la


suave piel de color chocolate con
flores bordadas en color turquesa y
rosa viejo. Las botas no eran
nuevas. Las arrugas formaban
pliegues en la reluciente superficie.
Cada uno de esos surcos pareca
contar una historia. Me pregunt
qu viajes habran hecho aquellas
botas, lo que habran visto.
Les cambio el forro a todas
dijo Carmina, as que no te
preocupes por dnde han estado los
pies de su antigua duea.
Son preciosas musit, y lo
deca de corazn. Tenan algo digno
y especial que llamaba la atencin.

Como
un
raro
tesoro
que
encuentras en un rincn despus de
pasarte todo el da visitando
tiendas de estilo vintage. Con
qu me las pongo?
Carmina se ech a rer,
evidentemente complacida.
Pntelas con cualquier cosa.
Tejanos, vestidos. En el pueblo he
visto a chicas que las llevan incluso
con esos pantalones cortos tejanos
que tanto te gustan.
Por un momento, dese poder
ensearle las botas a Tory. A ella le
gustaban las cosas de estilo
vintage. Se entusiasmara con ellas,
me dira lo celosa que se senta y

luego insistira en que Carmina le


hiciera un par a ella tambin.
As, sin pensar, haba cruzado
una lnea. El pasado no tena nada
que hacer en el presente. Por qu
continuaba revivindolo? Por qu
tena que arruinar un momento
perfecto?
Dnde aprendi a hacer esto?
pregunt a Carmina, volvindome
a centrar en ella.
Renovar botas, quieres decir?
Lo hago desde hace aos. Mi
abuelo, Papa-Dew, me ense
cuando era nia. Era un buen
zapatero. Nos sentbamos en su
mesa de trabajo y arreglbamos las

botas de toda la familia. Les


cambibamos las suelas y las
lustrbamos. Nos ahorrbamos
tener que comprar botas nuevas.
Un ao, le dije a Papa-Dew que
quera botas con flores. l se rio y
me dijo que las botas y las flores no
combinaban bien. Pero el da de
Navidad, bajo el rbol encontr un
par de botas azules adornadas con
flores de cuero.
Yo apenas vea a mis abuelos
dije en voz baja, sin dejar de
acariciar la sedosa piel. Los
padres de mi padre murieron antes
de que yo naciera. Y mi madre
siempre estaba peleada con los

suyos. Deca que estbamos mejor


sin ellos, que no vala la pena
molestarse por ellos. Viven en
Knoxville. Nunca he ido a su casa a
verlos. Tengo entendido que viven
en ocho hectreas de terreno y que
tienen caballos. Mi madre se
negaba a llevarme all. Solo los vi
las pocas veces que vinieron a
Philly. Mi madre les obligaba a
alojarse en un hotel, as que los
vea an menos. Al cabo de un par
de das, mi madre les acusaba de
intentar controlarla, tenan una
gran pelea. Inevitablemente, al da
siguiente, cuando yo preguntaba
por ellos, mi madre me deca que

les haba surgido algo y que haban


tenido que volver a Tennessee
antes de tiempo.
Lo siento, Stella. Carmina
puso una mano sobre mi brazo y
me mir con tristeza, pero no con
lstima.
Para
m
fue
muy
importante que me respetara lo
bastante
como
para
no
considerarme un caso de caridad.
No quera llorar delante de
Carmina. No porque no confiara en
su sensibilidad, sino porque no
confiaba en m misma. No quera
ser esa pobre nia a la que hacan
dao una y otra vez. Carmina no
era la nica que poda convertirme

en un caso de caridad. Yo misma lo


hara si no me andaba con ojo.
Me duchar y me vestir para
la cena dije.
Su mano segua posada sobre mi
brazo. Crea que me sentira ms yo
misma cuando me separara de ella,
pero me invadi un extrao vaco
interior cuando ella dej caer la
mano.
Me dirig a la casa con una
sensacin de soledad y de fro, a
pesar del sol abrasador de la tarde.
Me puse un vestido amarillo y
mis botas nuevas para cenar.

Fuimos a Dirks Burgers, que era


bastante sofisticado para tratarse
de Thunder Basin. Se poda pedir
cualquier cosa con la hamburguesa:
tomate, lechuga y cebolla para los
tradicionales; aguacate, brotes de
alfalfa y championes para los
naturales; salami frito y ricotta para
los que queran un toque de
inspiracin italiana. Incluso tenan
una hamburguesa que era un
cincuenta por ciento de buey picado
y otro cincuenta por ciento de
bacn picado.
En Philly, desde luego, habra
elegido la natural. Pero sin nimo
de ofender, en Thunder Basin no

saban hacerla. El buey, en cambio,


era perfecto. Al fin y al cabo
estbamos en tierra de ganaderos.
As pues, ped la hamburguesa de
50/50.
Demos un paseo por el ro
propuso
Carmina
cuando
terminamos de cenar. A esta hora
habr una buena sombra y estar
muy tranquilo.
A unas cuantas manzanas del
restaurante, paseamos bajo un
dosel de lamos que formaban
densas arboledas a lo largo de la
orilla del agua. Su sombra
proporcionaba alivio, unida a la
brisa que llegaba desde el ro.

Carmina se puso seria y hundi


torpemente las manos en los
bolsillos.
El alguacil Price ha llamado
hoy dijo escuetamente.
Mi corazn se detuvo al or
aquellas palabras. Me aferr a la
puntilla que adornaba el vestido, o
ms bien lo intent. Senta un
hormigueo en los dedos. A pesar
del calor, senta una fra humedad.
Al instante mi mente se dispers en
varias direcciones, ninguna de ellas
buena.
No se me da bien suavizar las
malas
noticias,
as
que
simplemente te lo dir. Reed

Winslow ha desaparecido.
l ha...? Mene la cabeza.
El sendero del ro pareci encogerse
y expandirse alternativamente. Mir
a Carmina y su cara no dejaba de
desenfocarse. Me frot la frente con
la palma de la mano, intentando
lograr que el mundo dejara de
girar. Senta escalofros, pero
sudaba copiosamente.
Stella. Not la mano de
Carmina aferrando la ma: era fra y
firme. Me aferr a ella casi
involuntariamente. Era lo nico real
en aquel momento.
Desaparecido?
Hace dos das. Los alguaciles

trabajan conjuntamente con la


polica local para encontrarlo.
Danny Balando?
Carmina
suspir y asinti
bruscamente.
Ahora mismo, eso es lo que
creen. Reed quebrant las reglas,
Stella. En su ordenador encontraron
e-mails enviados a Filadelfia. Haba
instalado software para desviar su
direccin IP, pero no era infalible.
Conoca las reglas y tambin los
riesgos. Un vecino se dio cuenta de
que se haba dejado el agua abierta
en el jardn y dio el aviso. Hasta
que nos llegue ms informacin,
tenemos que suponer que se lo

llevaron los hombres de Balando.


E-mails a Filadelfia? musit,
aturdida. Haba tenido ordenador
todo el tiempo y no se haba puesto
en contacto conmigo?
Los estn analizando.
Me ech a llorar.
Lo torturarn. No lo matarn
enseguida. Lo alargarn. Querrn
que sufra.
Lo siento muchsimo, Stella.
Carmina
no
intent
contradecirme. Entonces era cierto.
Torturaran a Reed de todos los
modos imaginables. Redobl mi
llanto.
Tienen un equipo especial

buscando a Reed. Si est ah fuera,


lo encontrarn. Esos hombres y
mujeres son los mejores en su
trabajo.
Si est ah fuera. Si no estaba
muerto.
Los alguaciles no tienen
razones para creer que t ests en
peligro dijo Carmina. Ni t ni tu
madre.
Y qu van a decir ellos! le
espet. No quieren que salga
huyendo y me esconda. No pueden
permitirse el lujo de perder otro
testigo. Ojal no hubiera accedido a
declarar.
Intentaba
hacer
lo
correcto y fjese lo que he

conseguido.
Solloc
amargamente, enterrando el rostro
entre las manos. No he arreglado
las cosas. Las he empeorado.
Los odiaba. Los odiaba a todos.
A Danny Balando. A mi madre por
meterlo en nuestra vida. A los
alguaciles por no vigilar de cerca a
Reed. A Reed por enviar unos
estpidos e-mails a Philly, pero no a
m.
Chet tena razn, era imposible
no imaginar lo que habra ocurrido
si uno hubiera hecho las cosas de
otro modo. Era lo que estaba
haciendo yo en ese momento,
deseando que mi vida hubiera

tomado
un
rumbo
distinto,
deseando poder decidir mi futuro,
en lugar de depender del capricho
de personas a las que despreciaba.
No pasa nada por llorar dijo
Carmina. Me rode con los brazos.
Me frot la espalda en crculos y me
acarici los cabellos. No intent
apartarme. Necesitaba que me
consolara, y me apoy en ella.
Saba que eso me haca dbil, pero
estaba sufriendo. Por un momento,
quera fingir que saba lo que se
senta
cuando
alguien
se
preocupaba realmente por ti.
Le informar Price cuando
encuentren a Reed..., cuando

encuentren
su...
su...?
Me
temblaba la voz y romp a llorar.
Lgrimas ardientes me cayeron por
la cara. Cuando encontraran su
cadver. Esas eran las palabras que
quera decir, pero no soportaba la
idea de pronunciarlas en voz alta.
Estoy segura de que s.
El cadver de Reed aparecera
pronto. La banda de Danny Balando
no querra ocultar su crimen.
Dejaran el cuerpo donde pudieran
encontrarlo. Querran dar un
ejemplo con l... y enviarme a m
un mensaje de amenaza.
Yo era la siguiente.

21

21
Cuando aparqu la camioneta de
Carmina en la parte de atrs del
Sundown, y Eduardo dej su
motocicleta en la plaza contigua,
imagin que el destino me enviaba
una seal. Musit unas breves

palabras de ensayo y luego corr a


alcanzarlo antes de que entrara en
el restaurante.
Eduardo! Espera.
Hola, Stells Bells dijo l,
dndose la vuelta. Sus hundidos
ojos de color chocolate me
examinaron brevemente. Ese feo
ojo a la funerala casi ha
desaparecido. Enseguida estars
como nueva.
En realidad quera hablar de
eso contigo. La noche que me
agredieron, me pediste que bajara
al almacn. Espero equivocarme,
pero no puedo evitar preguntarme
si no me tenderas una trampa.

Respir hondo. Va por ti, Inny,


pens. No se poda ser ms directo.
La expresin de Eduardo se
volvi ptrea. Abri la boca, pero si
lo que buscaba era una mentira, no
le sali ninguna. Entonces lo supe.
Era tan culpable como si tuviera las
manos manchadas de sangre.
Por
qu?
pregunt,
tratando de que no me temblara la
voz. Confiaba en Eduardo. ramos
a m i g o s . Cmo haba podido
hacerme eso y seguir mirndome a
la cara?
Movi la cabeza de lado a lado.
Trag saliva, buscando an las
palabras. Palideci y se humedeci

los labios. Toda su apariencia de


dureza se desvaneci y vi en sus
ojos un miedo autntico.
Yo no lo saba afirm con un
hilo de voz. Tienes que creerme.
No tena la menor idea de que te
hara dao. De lo contrario, nunca
le habra ayudado.
Cmo consigui Trigger que
lo hicieras?
Trigger? Es l quien crees
que lo hizo?
Eso me pill por sorpresa.
No fue Trigger?
No lo s. Eduardo volvi a
menear la cabeza. Mira, la cosa
fue as.

Procedi a explicarme que haba


encontrado un sobre con cien
dlares en efectivo en el asiento de
la motocicleta cuando estaba a
punto de ir al trabajo. Con el dinero
haba
una
nota
que
deca
simplemente: A las diez cuarenta,
enva a Stella al almacn. Sola.
No saba que iba a pegarte, te
lo juro insisti Eduardo. Pens
que sera una broma pesada o algo
parecido.
Que
quiz
quera
sorprenderte con unas flores. En
realidad no pens mucho en ello.
Me guard el dinero e hice lo que
peda la nota. Si lo hubiera sabido...
Tienes que creerme, Stella. Yo

jams te hara dao. T lo sabes.


Me sent fatal cuando vi lo que te
haba hecho. No me lo perdonar
nunca.
Y, sin embargo, no dijiste
nada a la polica.
No quera que me arrestaran!
Podran acusarme de ser cmplice.
Joder, Stells. No me arruines la vida
por esto, te lo suplico. Te
compensar, pero jrame que no
me denunciars.
Le mentiste a la agente
Oshiro.
Solo en lo de la nota y el
dinero. Todo lo dems era cierto.
No vi a nadie saliendo del almacn.

Quiz no quera verlo. Se pas las


manos por la cara y el blanco de
sus ojos se hizo ms pronunciado.
Quiz tuve un mal presentimiento y
no le hice caso. No lo s. Me
convenc a m mismo de que... No
s lo que cre. Pero no era que
pasara esto.
Cien dlares no te parecieron
mucho dinero por un simple favor?
No se te pas por la cabeza que
podra ser un soborno?
No lo s, joder. No lo s.
Tienes que contrselo a la
agente Oshiro. An tienes la nota?
Podra ayudar a implicar a Trigger.
Ahora mismo dicen que es mi

palabra contra la suya. l afirma


que estaba en casa cuando me
agredieron.
Tir la nota. Me gast el
dinero. Ojal no lo hubiera hecho.
No se lo dirs a Dixie Jo, verdad?
Me dar la patada.
Mereces que te den la patada.
Joder, Stells. Tengo que
ganarme la vida. Si pierdo este
trabajo, podra tardar semanas en
encontrar otro. Nunca fue mi
intencin hacerte dao. Tengo a mi
chica en casa, y un nio pequeo.
No me arrojes a los leones.
Como t me arrojaste a m,
pens.

Cuntale a la agente Oshiro la


verdad. Entonces quedaremos en
paz.
No hay otra manera?
Estaba sudando y el sudor
empezaba a correrle hacia los ojos
abiertos como platos, petrificados
por el miedo.
No.
Se pas la manga por la frente
para secarse el sudor.
Crees que me arrestarn?
Creo que se alegrarn de que
hables con ellos. Ya encontrarn
una solucin. Es a Trigger a quien
quieren, no a ti. T habla con la
agente Oshiro. No haban vuelto a

asignarle el caso a ella, pero quizs


aquella informacin servira para
que lo hicieran. Y esta vez,
cuntale la verdad sin dejarte nada.
S. Vale. S.
No voy a decrselo a Dixie Jo.
Eduardo resopl.
Gracias. De verdad, gracias.
Se encamin a la puerta y la abri
para dejarme pasar. No tengo
palabras para decirte cunto lo
siento. De verdad que lo siento,
Stelly Belly.
Yo quera perdonarle, pero no
era tan fcil. Haba ayudado a
Trigger a humillarme y golpearme.
Detestaba pensar en lo que me

haba hecho Trigger. Detestaba


sentirse dbil y vencida. Sin la
ayuda de Eduardo, Trigger no me
habra golpeado. As que dije:
Ms te vale.
Desde la agresin, Carmina
haba adquirido la costumbre de
quedarse levantada esperndome
hasta que llegaba a casa del
trabajo. Esa noche no fue una
excepcin. Entr y la encontr
haciendo un solitario en la mesita
del caf. ltimamente, al llegar a
casa, charlbamos un rato, o
veamos juntas una reposicin de

M*A*S*H antes de irnos a dormir.


Me gustaba que me esperara.
Me gustaba contarle ancdotas del
Sundown.
Me
ayudaba
a
desconectar antes de acostarme, y
se notaba que Carmina, que
conoca a buena parte de los
clientes del Sundown, disfrutaba
enterndose de las noticias del
pueblo mucho antes de que se
convirtieran en chismorreos a la
maana siguiente. No ramos como
compaeras de piso que compartan
el espacio y nada ms, como
ocurra con mi madre y conmigo.
ramos algo ms.
Pero cuando Carmina se levant

al verme aparecer, vi su expresin


seria y supe enseguida que esa
noche era distinta, que haba
pasado algo.
Qu es? pregunt, aunque
ya lo saba. Haban encontrado el
cadver de Reed. La tortura haba
sido peor de lo que cualquiera de
nosotros poda imaginar. Sera un
funeral con el fretro cerrado. Yo no
poda asistir por mi propia
seguridad.
Ha llamado tu madre.
Tard un momento en asimilar
sus palabras. Cerr los ojos y
respir hondo. No era la noticia que
esperaba. No saba si era mejor o

peor. Quera que encontraran el


cuerpo de Reed para poder dejar de
pensar en su sufrimiento. Me senta
responsable de su muerte. De no
haberme conocido a m, tampoco
habra conocido a mi madre. Estara
en Philly. Estara vivo.
Le he dicho que volveras poco
despus de las once, pero no se le
permite
realizar
llamadas
personales despus de las nueve.
Son normas de la clnica, al parecer.
Si vuelve a llamar, no quiero
hablar con ella.
Se siente sola. Te echa de
menos. Echa de menos su casa.
Yo tambin repliqu con

ojos centelleantes. Se lo ha
dicho a ella? Le ha recordado que
est en desintoxicacin y que yo
estoy en Thunder Basin por culpa
de las estpidas e insensatas
decisiones que ella tom?
Volver a llamar maana. Le
he dicho que tienes la noche libre.
No debera haberlo hecho.
Adems, maana tengo planes.
Cinco minutos. No puedes
concederle cinco minutos?
No
lo
s
respond
airadamente.
Puede
ella
devolverme mi vida? A mi novio?
A mis amigos? No es mucho pedir,
no?

De verdad es tan hondo el


agujero que ha cavado que no hay
esperanza de que pueda salir de l?
Dej de ser mi madre hace
mucho tiempo... por decisin
propia. Prefiri las drogas. Yo la
habra perdonado muchas veces.
Quera recuperarla. Necesitaba una
madre. Hasta que lo super y
acept que no poda competir con
sus pastillas. Ahora es demasiado
tarde. No quiero tener nada que ver
con ella. Ya haba estado en
rehabilitacin antes, no se lo ha
contado? Y fracas todas las veces.
Era agotador despedirse de ella y
luego ir a buscarla y llevarla a casa.

Y otra vez a empezar. Acta como


si yo fuera su sostn. Pero, cmo
va a mantener limpia de drogas a
su madre una chica de quince,
diecisis, diecisiete aos? Yo era la
nia. Not que mi tono se haca
ms agudo, pero no poda evitarlo
. Era ella la que tena que
cuidarme a m!
El perdn es una senda difcil
de recorrer convino Carmina.
Has de encontrar el equilibrio entre
olvidar lo que no tiene importancia
y aferrarte a lo que s la tiene.
No quiero perdonarla!
admit furiosamente. No quiero
dejar que vuelva a entrar en mi

vida, porque me har dao otra


vez. Y otra y otra!
Le has explicado a ella tu
temor?
Ya lo sabe. Alc las manos
al cielo, frustrada por tener que
mantener aquella conversacin.
Exista un motivo por el que nunca
pensaba en mi madre y mucho
menos hablaba de ella. Mi madre
sacaba a la superficie todas las
emociones que yo no deseaba.
Recordarme que an me aferraba a
ellas me haca sentir an peor. Por
qu no poda seguir adelante y
olvidarlo todo? Era lo nico que
quera de verdad. Qu me lo

impeda entonces?
Tal vez s, tal vez no. A veces
tenemos que decir las cosas dos
veces para que se asimilen. A veces
tenemos que seguir dicindolas una
y otra vez.
No debera ser as.
No, supongo que no. Debera o
no debera, podra o no podra.
Sera un juego perfecto para esos
casinos de Las Vegas. Las buenas
personas no pueden ganar nunca.
La casa tiene ventaja.
Ha tenido que perdonar a
alguien alguna vez? pregunt.
Me refiero a perdonar de verdad.
Eso quisiera saber yo.

Carmina reflexion sobre mi


pregunta.
Soy una persona reservada,
Stella empez diciendo con
cautela.
No me venga con chorradas.
Ella alz el mentn y exhal un
largo y comedido suspiro.
S.
Cunto tard?
Aos, supongo. Me resista.
Decid seguir encolerizada, dejando
que mis heridas se enconaran, en
lugar de desahogarme y encontrar
la paz. Pensaba que tena derecho
a estar enfadada. Comprend
demasiado tarde que tambin tena

derecho a arreglar las cosas. Podra


haberlo hecho dijo con un
inconfundible tono de congoja en la
voz. Pero no lo hice.
Lo siento. De verdad, lo
siento. Pero perdonar duele. Es
como decir que lo que te han hecho
estaba bien. Lo que mi madre hizo
no estuvo bien. Nunca estuvo bien!
No, no lo estuvo. Y sospecho
que tu madre lo sabe.
La persona a la que perdon,
volvi a hacerle dao alguna vez?
insist, aunque ya imaginaba la
respuesta.
Su vacilacin me lo confirm.
S dije. Le hicieron dao

otra vez. Cmo puede decirme que


debera perdonar a mi madre,
sabiendo que volver a hacerme
sufrir?
Porque aferrarte a esa amarga
ira que sientes te har ms dao
que los fracasos de tu madre.
Carmina se sec los hmedos ojos,
en los que brillaba un profundo y
sentido remordimiento. Se dio la
vuelta, demasiado digna para dejar
que la viera llorar.
No era mi intencin molestarla
dije, sintindome culpable. Me
haba pasado de la raya. Peor an,
haba convertido a Carmina en un
ejemplo con el nico propsito de

demostrar que tena razn. Ella


crea en el poder del perdn; yo no.
Pero debera haber mostrado mi
desacuerdo de un modo ms
respetuoso.
No estoy molesta dijo
Carmina
con
voz
dbil
y
atormentada. Nos pasamos la
vida huyendo de nuestro pasado,
sin darnos cuenta de que est
pegado a nosotros, que jams
podremos escapar de l.
Me remov con nerviosismo,
dudando
si
Carmina
querra
quedarse sola. Su voz haba
cambiado. Sonaba solitaria y
distante. Ni siquiera estaba segura

de que me hablara a m.
Debera ir a acostarme dije.
Tienes
razn
replic
Carmina, tratando de sonar normal,
pero su voz era distante. Ve, yo
tambin me acostar enseguida.
Quiere que le traiga una taza
de t?
Ah, no. Gracias, Stella. Ve. Yo
me voy a quedar aqu un rato
escuchando la radio.
Todava de espaldas a m, se
agach para recostarse en el sof,
movindose con mayor lentitud que
de costumbre. Alarg la mano hacia
la radio, pero sus dedos se
detuvieron a unos centmetros del

dial. Todo su cuerpo pareca rgido,


como si se preparara para una
inesperada y desagradable rfaga
de viento fro.
Pero era verano, y el asfalto
requemado
desprenda
vapor
mucho despus de la puesta de sol.
No habra alivio ni frescor en el aire
esa noche.

22

22
Me despert un fuerte estrpito.
Parpade
en
la
oscuridad,
desorientada. El ruido proceda de
abajo? Me lo haba imaginado? El
reloj marcaba las dos pasadas.
Danny Balando.

Aferr las sbanas, paralizada.


Empec a sudar. Sus hombres me
haban encontrado. Se haban
presentado en la casa de Carmina
para matarme.
Aterrorizada, intent pensar.
Haba algn modo de escapar?
Tena la boca seca. No se me
ocurra ninguno.
Esper a or sus pisadas en las
escaleras, pero la casa segua
silenciosa.
Al cabo de unos minutos, el
miedo remiti y mi mente se
despej. Los hombres de Danny
Balando no estaban all. Si no, ya
me habran encontrado.

Apart las sbanas y camin


sigilosamente hasta la puerta de mi
cuarto. La abr lo justo para echar
un vistazo al pasillo.
Carmina?
Abajo, la luz de la sala de estar
segua encendida. Arrojaba largas
sombras sobre el desvado papel de
la pared. No se haba acostado
Carmina? No era propio de ella
trasnochar tanto ni olvidarse de
apagar la luz.
Baj los primeros peldaos de la
escalera.
Carmina? repet en voz
baja. Si se haba quedado dormida
en el sof, no quera despertarla.

Cuando la vi, mi mente pareci


sumergirse en una niebla que me
impeda asimilar la extraa imagen
de su cuerpo cado sobre la mesita
del caf.
No saba si realmente era ella, o
si los recuerdos del pasado haban
vuelto a aduearse de mi mente. Vi
a mi madre desplomada en un
silln orejero de la biblioteca con la
piel azulada y los ojos como
cabezas de alfiler. Detrs de ella
haba tejido humano salpicando la
pared. Vi a Carmina cada hacia
delante con los blancos cabellos
cubrindole la cara.
Carmina! Corr hacia ella.

Ca de rodillas a su lado. La
zarande con fuerza suficiente para
despertarla. Me oye? No
respondi y el corazn empez a
latirme desbocado.
Ech su cuerpo hacia atrs en el
sof. Tena los ojos cerrados y la
boca apretada en una mueca de
dolor. Respiraba. Su pecho suba y
bajaba al ritmo de su respiracin
superficial y errtica.
El telfono. Dnde estaba el
telfono? Lo encontr en su base en
la cocina. Al intentar agarrarlo
torpemente, se me cay al suelo
con un ruido sordo. Solt una
palabrota y lo intent otra vez. Con

dedos temblorosos, marqu el 911.


Emergencias, dgame.
Creo que mi madre de
acogida, Carmina Songster, ha
sufrido un ataque al corazn solt
abruptamente. Quera hablar ms
despacio. No ayudara en nada a
Carmina si no poda mantener la
calma el tiempo suficiente para
decirles cmo llegar a su casa.
Tena que hablar con claridad. He
odo un ruido, he bajado y me la he
encontrado desplomada sobre la
mesita del caf. Est muy plida y
no respira con normalidad. He
intentado despertarla pero no lo
consigo.

Cul es su direccin?
El doce de Sapphire Skies.
El personal de emergencias
llegar lo antes posible.
Cunto es eso? pregunt
con voz cada vez ms aguda. No
s si est bien. Por favor, aydeme.
No s qu hacer!
Estarn ah lo ms rpido
posible.
Colgu e inmediatamente romp
a llorar. Cubr a Carmina con una
manta y la arrop cuidadosamente
con ella. Me negu a pensar en la
muerte. Carmina se pondra bien.
Vendran los sanitarios y nos
llevaran al hospital, donde los

mdicos sabran cmo ayudarla.


Met la mano en la fra palma de
la mano de Carmina. No hizo
ningn esfuerzo por apretarme los
dedos con los suyos. No saba ni
siquiera si se daba cuenta de que
yo estaba all.
Redobl mi llanto. Estaba
enferma de preocupacin. No tena
a nadie ms. Si ella me dejaba, me
quedara completamente sola. Me
llevaran lejos de all, me obligaran
a empezar de nuevo en algn otro
lugar. Tendra que afrontar mis
problemas yo sola, y en aquel
momento me parecieron insalvables
y sent que me ahogaba. Qu hara

sin Carmina ni Chet? Sin Inny? Me


senta a salvo en Thunder Basin. Me
haba acostumbrado a las sbanas
azules descoloridas de mi cama y a
las comidas de carne con patatas
de Carmina. Cuando necesitaba
hablar, ella me escuchaba sin
interrumpirme ni juzgarme. No me
ignoraba. Conoca a mi autntico yo
y poda ser yo misma cuando
estaba con ella. Confiaba en ella.
Solo la tena a ella.
Los sanitarios llegaron al cabo
de un rato. No estaba en situacin
de juzgar cunto tiempo haban
tardado. Cuando o la ambulancia
que llegaba por la carretera, me

pareci que haba pasado mucho


tiempo desde que haba llamado al
911. Pero debieron de ser solo unos
minutos, porque an lloraba cuando
corr a abrirles la puerta.
Est en el sof de la sala de
estar. Seal frenticamente
hacia donde deban dirigirse.
A partir de ah, los sanitarios se
hicieron cargo de todo. Con serena
eficiencia, la colocaron sobre una
camilla y la llevaron a la
ambulancia.
Es alrgica a las aspirinas?
pregunt uno de ellos.
No lo s.
Eres de la familia?

Yo... s espet sin pensar.


Pero no menta. Carmina era lo ms
parecido a una familia que me
quedaba.
Cuntos aos tienes?
Diecisiete.
No se permite a los menores ir
en la ambulancia. Tendrs que ir al
hospital por tu cuenta.
No se me permite? Acabo de
decirle que soy de la familia.
El sanitario desvi toda su
atencin hacia Carmina. Se subi a
la parte de atrs de la ambulancia
con ella, y le coloc un manguito
alrededor de la blanda carne del
brazo para tomarle la tensin

arterial. El otro sanitario cerr las


puertas y la ambulancia sali
disparada en direccin al pueblo,
dejndome all plantada, mirndola
fijamente.
Estaba demasiado aturdida para
pensar. En medio de la confusin,
trat de prepararme para lo que
pudiera ocurrirle a Carmina. Lo que
pudiera ocurrirme a m. No poda
determinar cundo exactamente,
pero en algn momento haba
empezado a ver a Carmina como a
una persona necesaria en mi vida.
Una persona que haba insistido en

derribar mis defensas, cuando lo


ms fcil habra sido rendirse. Pero
Carmina no se haba rendido.
Le supliqu que no se rindiera
tampoco ahora.
Me sent en el columpio del
porche para mecerme despacio en
el clido aire nocturno. Oa los
insectos zumbando a mi alrededor,
pero solo les prestaba atencin
vagamente. Cada vez que intentaba
volver a entrar en la casa, las
rodillas
me
temblaban
tan
violentamente que tena que volver
a sentarme. No saba qu hora era,
pero la preocupacin por Carmina
haba absorbido toda mi energa, y

ahora no me senta solo mareada,


sino tambin exhausta. Y me dola
un poco la cabeza.
Tena que verla. No estaba
preparada para enfrentarme con lo
peor, pero nunca me lo perdonara
si dejaba que se fuera sin
despedirme de ella. Haba cometido
muchos errores en Thunder Basin,
pero ese no sera uno de ellos.
Me levant y entr en la casa
por pura fuerza de voluntad. Me
temblaba la mano cuando cog el
telfono. No saba qu otra cosa
hacer, as que llam a Chet. El suyo
era el nico nmero de telfono en
Thunder Basin, adems del de

Carmina, que me saba de


memoria.
S? La voz somnolienta de
Chet sonaba ms grave que de
costumbre.
Chet. Tragu saliva para
aliviar el nudo que tena en la
garganta. Carmina est mal. Se la
han llevado al hospital en
ambulancia.
La voz grogui de Chet se
despej de inmediato.
T ests bien?
Estoy bien, pero estoy...
preocupada por ella. Estoy tan
preocupada por ella... O el
sonido tembloroso y agudo de mi

voz y no lo reconoc. Jams me


haba sentido tan desamparada, tan
necesitada de ayuda. Podras
llevarme al hospital? Necesito estar
con ella.
Ahora mismo voy.

23

23
Me paseaba de un lado a otro
del porche cuando Chet enfil el
sendero de entrada de la casa de
Carmina con la Scout. Dej el motor
en marcha y salt al suelo para
reunirse conmigo. Llevaba el pelo

alborotado y la ropa arrugada, pero


apenas me fij; fueron sus
preocupados
ojos
azules
mirndome directamente a la cara
los que me hicieron olvidar nuestra
pelea y correr hacia l. No me
detuve a una distancia segura. Le
ech los brazos al cuello y enterr
el rostro en su camisa. Pensaba que
me haba quedado ya sin lgrimas,
pero not que an se me
humedecan los ojos.
Oh,
Chet!
Estoy
tan
preocupada por ella!
Todo va a ir bien musit l
para tranquilizarme, rodendome
con sus brazos. Le cre, porque

tena que hacerlo. No poda


rendirme, por Carmina. Sera fuerte
por ella.
Apenas respiraba. No saba
cmo ayudarla. Si ella... Si ella...
Cerr los ojos con fuerza. No quera
pensarlo. Al menos hasta que no
tuviera ms remedio.
Era la segunda vez que visitaba
el Centro Mdico Regional de
Thunder Basin desde el inicio del
verano. No se me ocurra un lugar
ms sombro, o con menos
esperanza.
Pero me aferraba precisamente

a la esperanza, mientras Chet y yo


hablbamos con las enfermeras de
la recepcin de Urgencias. Quera
ser fuerte y tomar las riendas, igual
que haba hecho Carmina cuando
era yo la que haba ingresado en el
hospital. En cambio, estaba all,
moqueando y con los ojos rojos,
mientras Chet cosa a preguntas a
las enfermeras.
Carmina haba tenido un infarto.
Respiraba de nuevo normalmente,
pero su estado era crtico. El tejido
cardaco haba resultado daado, y
los mdicos iban a realizar una
angioplastia coronaria para reducir
ese dao y restaurar el flujo

sanguneo al corazn. Tendran ms


informacin despus de operarla.
Mientras
tanto,
solo
nos
quedaba esperar.
Me qued dormida en la sala de
espera. Cuando despert, el sol
matutino entraba a raudales por las
ventanas. Tena la cabeza apoyada
en el hombro de Chet, que hojeaba
un ejemplar de Sports Illustrated.
Se volvi hacia m cuando not que
me mova.
La doctora ha salido mientras
dormas.
Me incorpor de inmediato.

Y no me has despertado?
Solo quera decirnos que la
operacin ha ido bien. Han
trasladado a Carmina a la UCI.
Tendr que quedarse ah unas
cuantas horas para recuperarse de
la anestesia. Pronto podrs verla.
La doctora, creo que es la doctora
Zielke, vendr a buscarnos en
cuanto trasladen a Carmina a una
habitacin. Stella... Esper a que
le mirara. Le has salvado la vida.
La has encontrado antes de que
fuera demasiado tarde.
Sent un alivio nervioso en el
estmago. Carmina estaba bien.
Pronto le daran el alta para que

volviera a casa. Yo cuidara de ella


y conseguira que se recuperara del
todo. Poda quedarme en Thunder
Basin tanto tiempo como ella me
necesitara.
An tena un lugar al que llamar
hogar.
Para desayunar, Chet sac
pretzels y zumo de arndanos rojos
con manzana de las mquinas
dispensadoras. Volva con todo
cuando una doctora sali por la
d o b l e puerta que haba tras la
recepcin de Urgencias y se acerc.
Hola, Stella. Soy la doctora
Zielke. He realizado la angioplastia
de Carmina y me alegra decirte que

ha ido todo perfectamente. Espero


que hayas podido dormir un poco,
aunque s que ests muy nerviosa.
Hola de nuevo, Chet dijo,
saludndole con una inclinacin de
cabeza.
Cmo est? pregunt.
Pregunta por ti respondi la
doctora Zielke con una sonrisa
cordial.
Est
un
poco
desorientada y muy cansada, pero
impaciente por hablar contigo.
Cundo podr volver a casa?
Maana. Cuando vengas a
recogerla, te daremos todo tipo de
instrucciones para ayudarla en su
recuperacin. Le he recetado

medicamentos para impedir que se


formen cogulos, y es muy
importante que se los tome tal
como se le indica. T puedes
ayudarla. Otra sonrisa. Se
pondr bien, Stella. En una semana
ms o menos estar de nuevo en
pie y volver a ser la misma de
siempre.
Quiero verla.
Me hizo seas para que la
siguiera.
Senta una nerviosa agitacin
cuando cruc la doble puerta en pos
de la doctora Zielke y la segu por
el pasillo pintado en tonos beige.
Chet
caminaba
a
mi
lado,

apretndome la mano. Oa el eco


de nuestros pasos en el suelo de
baldosas, mientras pensaba en qu
iba a decirle a Carmina al verla. Ella
se comportara de un modo formal
y digno, saludndome no sin cierta
reserva. No le gustaba la algaraba
ni las exageraciones. No saba muy
bien cmo querra que me
comportara yo.
La puerta de Carmina estaba
abierta. La doctora Zielke nos
precedi y entr en la habitacin.
Le he trado algo mejor que
las flores y los globos le dijo a
Carmina alegremente.
Rode la mampara que divida la

habitacin y not que perda


completamente el control de m
misma.
Yo no era llorona. Estella
Goodwinn no era una llorona, y no
quera que Stella Gordon lo fuera.
Pero cuando vi a Carmina en la
cama, con los blancos cabellos
enmaraados y oscuras ojeras de
agotamiento, no pude dominar ms
mis emociones. Me acerqu a la
cama y me asombr a m misma al
arrojarme sobre ella para abrazarla.
Esta es la cara que echaba de
menos dijo ella, y se le quebr la
voz. Me acarici el pelo y me
estrech con fuerza contra su pecho

. Cmo te he echado de menos!


Me han dicho que podrs
volver a casa maana dije con
voz ahogada.
Eso es. Maana volver a
casa. No ms hospital, no ms
mdicos. Solas t y yo, Stella, mi
nia.

24

24
Chet y yo charlamos sobre el
tiempo durante el trayecto de
vuelta a casa. Charlamos sobre
Carmina y Dusty. l sac el tema de
las Grandes Ligas de Bisbol e hizo
unos comentarios sobre la alta

calidad de nuestro equipo de


sftbol. Durante
esos
veinte
minutos, tocamos todos los temas
posibles menos el que me quemaba
en el pecho.
O el crujido de la gravilla bajo
los
neumticos
cuando
abandonamos el pueblo y tomamos
la larga carretera sin asfaltar que
conduca a la casa de Carmina. En
los campos, el maz tena un
exuberante color verde, y los tallos,
que parecan haber brotado de un
da para el otro, eran casi tan altos
como Chet, coronados por panojas
del color del trigo. El cielo se
extenda sobre nuestras cabezas

completamente
despejado
de
nubes y con un desvado tono azul.
Pasamos por delante del ganado
que pastaba tras deterioradas
cercas y de campos de altos
girasoles. Era un escenario muy
alejado de las bulliciosas calles de
Philly. Era distinto, pero no peor.
Simplemente se necesitaba tiempo
para acostumbrarse.
Finalmente no pude soportar
ms la charla insustancial.
Dnde est el rancho de
Milton Swope? pregunt. Dejara
que Chet decidiera cundo estaba
listo para hablar sobre nosotros,
pero necesitaba mantener una

autntica conversacin. Algn que


otro silencio incmodo se poda
soportar. Pero viajar junto a Chet
sufriendo por todas las cosas que
esperaban a ser dichas, mientras l
divagaba sobre el pronstico del
tiempo, bueno, eso era una
verdadera tortura.
Al norte del pueblo. En la
direccin de las Sandhills.
Qu son las Sandhills?
Son dunas de arena
respondi l, lanzndome una
mirada indescifrable. Has visto
dunas de arena alguna vez?
En Nebraska, no. Cerr los
ojos. Descrbemelas.

Supongo que podra decirse


que son colinas ondulantes hechas
de arena.
S ms descriptivo, por favor.
Chet suspir, pero se notaba que
no era por exasperacin. De hecho,
se adivinaba una sonrisa.
No soy poeta.
Haz un esfuerzo.
Dej que siguiera una larga
pausa antes de empezar a hablar
con
su
voz
profunda
y
reconfortante.
Hace cientos de aos, miles
quiz, la erosin del viento cre
montculos de arena. Imagina un
ocano de arena... una pradera de

arena. Sobre los montculos se


mecen las flores silvestres y la
hierba india. Cuando atraviesas las
Sandhills, puedes conducir durante
horas sin ver ningn otro vehculo.
Te sientes como si fueras la nica
persona que queda en el mundo.
Pero no es una sensacin de temor,
porque te envuelve una pacfica
quietud que no encuentras en
ningn otro lugar. Si aparcas el
coche y te alejas de la carretera,
algo mgico ocurre. El viento
empieza a susurrarte. Tienes que
escuchar atentamente, pero te dir
que no ests solo. Ves una garza
inmvil sobre una pata a orillas de

un lago. Te observa. Siente tanta


curiosidad por ti como t por ella.
Eres nuevo y extrao, no est
acostumbrada a ver seres humanos.
Caminas un poco ms. Los
pelcanos flotan perezosamente
sobre lagos centelleantes, y hunden
la cabeza en el agua en busca de
alimento.
En
primavera,
los
urogallos patean el suelo y dan
brincos en el aire para atraer a las
hembras. Los rituales de cortejo
resultan cmicos al principio, pero
cuanto ms los contemplas, ms te
impresionan.
Son
danzas
complejas. Te recuerdan las danzas
tribales de los sioux o los lakotas.

Cuando por fin vuelves al coche, te


sientes como si te despidieras de
una tierra por descubrir. No puedes
evitar pensar que solo un milagro
ha impedido que la descubran. Te
vas con una imagen en la mente de
cmo deba de ser el mundo hace
siglos, antes de que lo mancillaran
manos humanas.
Suspir con satisfaccin.
Eso ha sido muy bonito.
Quiero ir all algn da. Abr los
ojos y mir a Chet. Me llevars?
Chet enfil el sendero de
entrada de la casa de Carmina,
aparc frente a la casa y apag el
motor. Me dije a m misma que no

deba especular sobre lo que eso


significaba. Me acompaara hasta
la puerta? Entrara conmigo? Por
fin estaba listo para hablar? Quera
hacerle muchas preguntas, pero
deliberadamente guard silencio y
dej que hiciera las cosas a su
manera.
La otra noche en la fiesta,
estaba frustrado cuando dije lo que
te dije. Y tambin decepcionado
admiti. Pensaba que te gustaba
para algo ms que como amigo. En
mi cabeza haba imaginado que
podamos estar juntos. Llev la
fantasa demasiado lejos y luego,
cuando me rechazaste, bueno, la

cada fue ms dura.


Te dije que no confiaba en
poder ser solo amigo tuyo, pero me
equivocaba. Si eso es lo que
necesitas, puedo serlo. Ser tu
amigo mientras t quieras. Sin
ataduras. Nunca pedir nada a
cambio, ni siquiera lo esperar.
Quin sabe? dijo con una sonrisa
levemente irnica. A lo mejor
seremos los primeros en conseguir
mantener una amistad puramente
platnica entre chico y chica.
Hice un esfuerzo por sonrer,
pero se haba adueado de m una
extraa sensacin. Era una mezcla
de decepcin y remordimiento.

Saba que era una frivolidad, que no


estaba bien, pero no estaba segura
de querer que Chet dejara de sentir
algo por m. Me halagaba. Y luego
estaba el pequeo detalle de la
atraccin que ejerca sobre m.
Podamos
ser
amigos?
Exclusivamente
amigos?
l
confiaba en ser capaz de cumplir
con su parte del trato, pero ahora
que yo me vea forzada a adoptar
una postura, no estaba convencida
de tener tanta fe en m misma.
Record a Reed.
Su recuerdo tuvo el efecto
adecuado. Me despej la mente y
deshizo el embrujo. Pero qu me

pasaba? Cmo poda pensar en


estar con otro to cuando mi novio
estaba en peligro de muerte? Tena
un compromiso con Reed hasta que
supiera con seguridad que haba
muerto. E incluso entonces, quera
llorarle como era debido. Chet tena
razn. Conseguiramos mantener
una relacin platnica.
Gracias
por llevarme
al
hospital le dije. No estaba en
condiciones de conducir, y no creo
que
hubiera
podido soportar
quedarme a solas en la sala de
espera durante horas.
No hay nada que agradecer.
Quera estar ah contigo.

Sus palabras hicieron que


sintiera mariposas en el estmago.
Resuelta a no dejarme llevar, dije:
Vendrs conmigo maana a
recoger a Carmina cuando le den el
alta?
Por supuesto.
Te llamar en cuanto sepa la
hora.
Trabajas esta noche?
pregunt Chet.
S. El ltimo turno de la
semana. Salgo hacia las once.
Te esperar aqu. Me sentir
mejor sabiendo que has llegado
sana y salva. Puedo revisar la casa
tambin, si quieres. A nadie le

gusta volver a una casa vaca.


Me ests acusando de tenerle
miedo a la oscuridad? brome. No
sola asustarme, pero desde la
agresin de Trigger, me senta
menos cmoda en lugares oscuros.
En casa de Carmina me senta
segura, pero de todas formas, no
me importara que Chet le diera un
rpido vistazo.
Solo intento que creas que soy
un caballero replic l.
Primero te quedas toda la
noche conmigo en el hospital, y
ahora vas a recorrer la casa en
busca
de
cualquier
cosa
sospechosa. Casi eres demasiado

bueno para ser verdad.


Dar un repaso a la casa y me
ir. No quiero estorbar tus planes.
No tengo le asegur. Si
quieres quedarte y tomar un poco
de la muy apreciada limonada con
albahaca de Carmina, estupendo. Y
por supuesto disfrutars de mi
compaa. Podra ser peor dije en
tono burln.
Ser la envidia del vecindario
respondi
l
con
tono
desenfadado, envolvindome en el
torbellino de su mirada. Tena unos
ojos increbles. De un azul sensual
que hacan resaltar sus oscuros
cabellos. Quera apartar la vista,

pero me vi a m misma reflejada en


aquellos ojos hipnotizadores. Sent
que me derreta, que aquella
atraccin
amenazaba
peligrosamente con derrumbar mis
defensas.
Cuanto ms luchaba contra ella,
ms dbil me senta. En ciertos
aspectos, era agotador tratar de
ignorar algo que pareca casi...
Inevitable.
Decid
que
era
absurdo
coquetear con la tentacin y me
baj de la Scout.
Deja que te acompae hasta
la puerta dijo l, bajando tambin
para reunirse conmigo. No,

insisto. No me gusta dejar a una


chica en el sendero de entrada.
Ser culpa de mi madre, que me
ense a acompaar a las chicas
hasta la puerta.
Viendo que me iba a ser
imposible disuadirle, le dej salirse
con la suya. Pero en cuanto
llegamos al porche, le di las gracias
rpidamente, abr la puerta y me
apresur a entrar.
Poda hacerlo, poda fingir que
nuestra relacin era puramente
platnica. Poda achacar a mi
compromiso
con
Reed
la
culpabilidad que senta, pero la
verdad que atenazaba mi corazn

era ms profunda, y lo saba. Me


estaba enamorando de Chet. Y no
iba a empezar una relacin con l
solo para romperle el corazn en
agosto.
Por suerte en el trabajo el ritmo
fue frentico. En el caos de la
cocina, no tena tiempo para pensar
en que ms tarde iba a ver a Chet.
Me dije a m misma que no tena
importancia que estuviramos solos
en casa, que ramos amigos, pero
incluso yo me daba cuenta de que
intentaba quitarle importancia a
algo que s la tena. Nunca era

completamente
inocente
ni
inofensivo quedarse a solas con un
to que estaba superbueno.
Despus del trabajo volv a casa
en la camioneta de Carmina. Por
una vez, no pas del lmite de
velocidad. Tom el camino ms
largo, detenindome en todos los
semforos, con un extrao nudo en
el estmago que no me gustaba
nada. Me podan los nervios. Vale,
ya lo haba dicho. Estella Goodwinn,
Stella Gordon, o quien coo fuera,
an era capaz de notar mariposas
en el estmago por un to.
La Scout de Chet ya estaba
aparcada en el sendero de entrada.

No era de extraar que hubiera


llegado antes, dado que yo haba
optado por volver a paso de
tortuga. Detuve la camioneta de
Carmina detrs de la suya, pero
entonces me di cuenta de que le
estaba bloqueando la salida. No
quera que pensara que era una
argucia para que se quedara a
pasar la noche, as que di marcha
atrs y luego aparqu a su lado,
dejndole sitio de sobra para que
se fuera cuando le diera la gana. Y
sera pronto, estaba segura. Al fin y
al cabo, solo haba ido a revisar la
casa para que yo me quedara
tranquila.

Encontr a Chet apoyado en la


barandilla del porche con los brazos
cruzados sobre el pecho en actitud
despreocupada. A pesar de que era
casi la medianoche, haca bochorno.
La suave brisa que soplaba no
mitigaba la humedad de la noche.
La luna brillaba en lo alto,
arrojando una tenue luz amarilla.
Los huecos del rostro de Chet se
suman en las sombras, resaltando
ojos y pmulo.
Qu tal el trabajo?
pregunt.
He batido mi rcord personal
de propinas.
Parece que te has forrado.

Al final del turno, Inny y yo


formamos hileras con los centavos
para ver cul de las dos tiene la
moneda con la fecha de acuacin
ms antigua. Esta noche ha ganado
ella: 1938. Justo antes de la
Segunda Guerra Mundial. Da vrtigo
pensar cunta gente habr tocado
esa moneda desde entonces. Qu
tal el rancho?
Me gusta la tradicin de los
centavos. El rancho ha ido bien. He
tenido que rescatar a un par de
terneros de un hoyo lleno de barro.
Como te dije, nunca se aburre uno.
Pero qu mono. El caballero
andante que rescata a los terneros.

He tenido que lavarme el pelo


tres veces para estar presentable
antes de venir. Estaba rebozado en
barro. Y para empeorarlo an ms,
el sol lo haba secado antes de que
pudiera lavarme. He tenido que
frotar tan fuerte que debo de
haberme arrancado dos capas de
piel por lo menos.
Creo que te has dejado un
poco. Antes de darme cuenta, le
pas el pulgar por encima de la
ceja. No tena barro. Simplemente
deseaba tocarlo. Sus cabellos an
estaban hmedos, y ola a limpio y
a tierra, como la lluvia. Se haba
puesto vaqueros y una camisa

vaquera que llevaba arremangada


hasta los codos. Ambas cosas le
sentaban de maravilla. Los tejanos
acentuaban sus largas piernas y la
camisa era lo bastante ceida para
resaltar sus msculos. Si a todo ello
se
aadan
sus
pmulos
prominentes y sus asombrosos ojos
azules, desprenda un atractivo
difcil de resistir.
Ah, s? dijo l, y se pas el
pulgar tmidamente por el mismo
sitio. No quera venir manchado
de barro.
Los mosquitos empezaban a
atacarme, as que propuse:
Entremos. Espero que te hayas

trado el bate de bisbol para


espantar a cualquier monstruo que
aceche en las sombras. No creo que
Carmina tenga ninguno.
S que tiene. Lo guarda en el
paragero. No me preguntes cmo
lo s.
Abr la puerta, pero no alargu
la mano hacia el interruptor de la
luz del vestbulo. Notaba a Chet
muy cerca, detrs de m. Me
flaqueaban las piernas y me senta
como si me fuera a derretir. Estaba
todo tan silencioso que oa el ritmo
regular de su respiracin.
Cerr los ojos y apel a toda mi
fuerza de voluntad para no dejar

que las cosas se precipitaran. Si


permita que Chet entrara conmigo,
deba prometerme a m misma que
no perdera la cabeza.
Me gusta el atuendo dijo
Chet, y su voz me lleg desde las
sombras. Cuero y camuflaje. Te
pega.
Y por qu?
Dura. Luchadora. Sexy.
Carraspe. No debera haber
dicho eso. Quera decir que...
Me di la vuelta.
Me encuentras guapa?
An no haba encendido la luz.
Mis ojos empezaban a adaptarse a
la oscuridad y distingua ya la figura

de Chet. Tena sus hombros fuertes


y atlticos justo delante de m.
Estaba tan cerca que habra podido
tocarlo. Podra haberlo agarrado por
la camisa para acercar an ms
nuestros cuerpos.
No respondi Chet con voz
grave y ronca. Guapa, no.
Se me cort la respiracin.
Despampanante
prosigui
con la misma voz ronca.
Fascinante. Lista. Sexy. No he sido
capaz de pensar con claridad desde
que te conoc. No se me ocurre un
solo da en que no hayas estado en
mis pensamientos. Debera pensar
en un centenar de cosas distintas,

pero pienso en ti. Qu ests


haciendo, cundo volver a verte,
qu ests pensando.
Quieres saber qu estoy
pensando? pregunt en voz baja.
S.
Aquella ardiente sensacin que
tena
en
el
estmago
se
increment. Me senta mareada.
An poda retroceder, pens. No era
demasiado tarde. Poda salir al
porche y despejar la cabeza.
Pero en ese momento, no quera
despejarme. No quera controlarme.
Quera tocar a Chet y quera que l
me tocara.
Lo mir a los ojos. l me mir

con la misma intensidad. Me


deslizaba hacia l. Senta la
atraccin del abismo, esa sensacin
salvaje y maravillosa de caer
rpidamente.
Perd el dominio de m misma en
un instante. Chet lo perdi tambin
al mismo tiempo.
Me empuj hacia dentro, cerr la
puerta de una patada y me arroj
contra ella. Su boca ardiente y
apasionada se cerr sobre mi boca.
Le rode el cuello con los brazos,
sumergindome en un mundo de
sensaciones. Chet era clido, slido
y fuerte. Me aplastaba con su peso,
delicioso y real. Haba imaginado

aquel momento. Haba soado con


l, pero mi imaginacin era un
pobre sustituto de la realidad.
Pareca que la sangre se me
derreta en las venas y me recorra
el cuerpo en oleadas palpitantes
que hacan que me diera vueltas la
cabeza.
Pas la mano por mi brazo y me
estremec.
Al notar mi reaccin, sus brazos,
que antes apoyaba en la puerta a
ambos lados de mis hombros, me
estrecharon con fuerza contra s.
Met los dedos en la cintura de
sus
vaqueros,
tratando
de
mantener el equilibrio. Las rodillas

no me respondan. Era presa de un


deseo que llegaba en oleadas cada
vez ms rpidas e intensas. Cuando
las yemas de mis dedos tocaron la
suave piel de sus caderas, bajo los
vaqueros, l se estremeci y me
bes con ms fuerza.
Me alz en volandas y me llev
hasta el sof. Not los cojines bajo
la espalda, su cuerpo sobre el mo.
Me bes con mayor intensidad y
desliz una mano por mi muslo en
una clida caricia. Su boca era
clida y hmeda. Senta ganas de
gritar por las cosas que me haca.
Tena la impresin de estar
ardiendo. Me haba sumido en un

torbellino frentico y no tena


voluntad suficiente para recobrar la
razn. Me dej llevar, dejndola
atrs.
Chet se detuvo. Su mirada era
profunda y llena de significado
cuando la pos en m.
Qu ocurre? jade.
l inclin la cabeza, apretndola
contra mi cuello para hablarme al
odo con voz entrecortada.
No me parece bien hacer esto
en el sof de Carmina.
Dej escapar un leve gemido.
Carmina me matar aadi
l.
Solo si se entera. Si no

volva a besarme en cinco


segundos, estaba segura de que me
morira.
No te parece que es como
engaarla? Que es faltarle al
respeto? Est en el hospital. Confa
en que yo cuidar de ti.
Finalmente dej escapar un
gruido.
Por qu tienes que ser tan...
decente?
Quiero hacerlo bien. No quiero
volver la vista atrs y desear
haberte tratado mejor.
Recost de nuevo la cabeza en
los cojines, sin saber muy bien si
rer o llorar.

Eres el to ms desconcertante
que he conocido. Estoy aqu, y
estoy dispuesta.
No hagas eso, Stella dijo l,
hundiendo an ms el rostro en mi
cuello. Si no me dices que pare,
no estoy seguro de ser capaz de
contenerme por m mismo.
Su cuerpo estaba tenso por el
deseo
contenido
bajo
un
tembloroso control. Le cre. Si yo
deca que s, ya no se detendra.
Suspir y dej que mi cuerpo se
relajara.
Me siento como si me
hubieran
transportado
a
un
universo paralelo. Me pas la

mano por los cabellos, que se


haban soltado de la cola de caballo
en algn momento entre tanto beso
. Es la primera vez que me ocurre
algo as. Nunca haba conocido a un
to que dijera que no. Lo mir
socarronamente. Eres virgen?
Chet se apart de m, soltando
el aire despacio para liberar parte
de la tensin contenida.
S.
Ahora s que estoy en un
universo paralelo. Un to que
admite ser virgen? Desde luego
hemos dejado la Tierra atrs.
Y
t?
me
pregunt
mirndome de soslayo.

No esperaba que me lo
preguntara con tanta claridad,
aunque supona que era lo justo,
teniendo en cuenta que yo acababa
de preguntarle lo mismo.
No.
Tu novio. En Tennessee.
Tragu saliva. Mis mentiras me
perseguan, pero ahora al menos
tena que ser sincera.
Ha sido el nico.
Te trataba bien?
Ms preguntas que no esperaba.
Qu clase de pregunta es
esa? Cuando te dejas llevar por la
pasin, no piensas en realidad en la
otra persona.

Yo estaba pensando en ti
ahora mismo dijo Chet, bajito.
Si hubiera pensado solo en m
mismo, no habra parado. No me
habra importado si queras estar
conmigo de verdad. Habra tomado
lo que deseaba. Hizo una pausa
. No quiero que digas que s
porque me tengas lstima, o
porque ests sola y no hay nadie
ms por aqu.
No te he besado por eso esta
noche. No? No crea que
estuviera tratando de superar lo de
Reed ni de librarme de su recuerdo.
Era verdad que me senta sola, pero
menos que al llegar a Thunder

Basin. Chet me atraa. Por eso


quera estar con l aquella noche.
Porque me gustaba. Porque dola
ocultarle tantos secretos. Por una
vez, quera contarle algo ntimo
sobre m. Al compartir aquella
conexin fsica con l, pareca que
le estuviera dando algo de m, de
mi autntico yo.
Tengo la impresin de que me
ocultas algo dijo Chet. No s
qu es. Pero noto que est ah,
bajo la superficie.
Me mora por contrselo todo,
por aclararlo todo de una vez. Pero
era demasiado arriesgado, as que
hice un esfuerzo y me mord la

lengua.
Aqu hace un calor sofocante
coment, recogindome el pelo
en la nuca. Ojal Carmina tuviera
aire acondicionado. Fuera hace
demasiado calor para abrir las
ventanas, pero necesito aire fresco.
Hace demasiado calor para pensar.
Tengo una idea dijo Chet al
cabo de un rato con un destello de
osada en la mirada. Si te
apuntas.
Eso suena a desafo.
Alguna vez has estado en una
laguna de noche?
Nunca he estado en una
laguna, punto.

Aire clido, agua fra. No es


una mala combinacin. Hizo un
gesto con las manos, imitando una
balanza.
Pero
si
prefieres
quedarte aqu e intentar dormir con
este calor...
Ahora mismo me cambio.
Una vez en mi cuarto, me puse
el traje de bao, una bonita pieza
negra tan elegante como haba
podido encontrar en el Kmart, y
eleg una toalla descolorida del
armario de la ropa que no crea que
a Carmina le molestara que se
manchara.
Mientras buscaba las sandalias
en mi armario, pens en lo que me

haba dicho Chet. Ahora que tena


la
mente
despejada, intent
recordar mi primera vez con Reed.
Fue un poco brusca, un poco torpe.
Al terminar, recuerdo que esperaba
haberlo hecho bien. De hecho,
siempre que nos acostbamos,
esperaba hacerlo lo bastante bien
como para que Reed no fuera en
busca de otra.
Jams se me haba ocurrido
pensar en mi propio placer.
Y
l
nunca
me
haba
preguntado.

25

25
An senta en la piel el
hormigueo del agua fra de la
laguna cuando me met en la cama
ms tarde. Dej las luces de abajo
encendidas, pero la casa no pareca
ms segura. De repente dese

haberle pedido a Chet si poda


dormir en su casa. En una
habitacin de invitados o en el sof,
daba igual. No quera estar sola.
Fuera los relmpagos cruzaban
el cielo, seguidos por el retumbar
de los truenos. Se levant viento e
hizo que las ramas de los rboles
golpearan la casa. Unas cuantas
gotas de lluvia salpicaron la
ventana. Me estremec y tir de las
sbanas para taparme mejor.
Me pregunt cmo se habra
sentido Reed instantes antes de
que los hombres de Danny Balando
le tendieran la emboscada. Haba
notado una sensacin glida en la

boca del estmago como la que


senta yo en aquel momento? Se
haba quedado paralizado con cada
golpe y cada crujido de su casa,
aguzando los sentidos al mximo?
Era imposible no preguntarse
qu le habran hecho a Reed.
Intentaba evitar toda especulacin,
pero no dejaba de imaginar lo peor.
Le haban destrozado? Cuando
encontraran
su
cadver,
lo
reconocera?
Soaba Danny con hacerme lo
mismo a m?
No tena modo alguno de saber
si
estaba
ms
cerca
de
encontrarme. Tena que intentar

crearme una vida fuera de ese


miedo implacable e incesante.
Saba
que
Danny
soaba
conmigo. Y yo soaba con l.
Mis sueos me aterrorizaban.
El da siguiente por la tarde,
Chet me ayud a llevar a Carmina a
casa desde el hospital. Cuando
dimos la vuelta al alto seto que
bordeaba el sendero de entrada,
puso los ojos como platos por la
sorpresa.
Pero qu demonios habis
hecho vosotros dos?
En su jardn haba un pequeo

grupo reunido, y cuando Chet enfil


el sendero de entrada, se animaron
todos y agitaron globos y flores, y
corrieron a nuestro encuentro,
encabezados por el pastor Lykins,
que indic a Chet dnde aparcar
con unos cuantos movimientos del
brazo y una jovial sonrisa.
No ha sido idea ma dije,
excusndome
de
cualquier
responsabilidad. Pero en realidad
senta cierto fastidio... y celos.
Debera haber sido yo quien le
montara una fiesta de bienvenida a
Carmina.
Ni ma dijo Chet.
Apenas acababa de aparcar,

cuando las portezuelas se abrieron


desde fuera, y el pequeo grupo
aplaudi y lanz vtores. Tambin
me fij en que algunos llevaban
guisos, ensaladas y postres en las
manos.
Bienvenida a casa, Carmina
dijo el pastor Lykins, acercndose
para ofrecer la mano a Carmina y
ayudarla a apearse. Te perdiste
el pica-pica del domingo, as que
hemos decidido celebrar otro picnic
aqu mismo, en tu jardn. Espero
que no te importe.
Claro que no dijo Carmina,
ruborizada. Siempre que Stella
haya dejado la casa en condiciones

de recibir visitas, podemos dejar los


platos en la cocina y comer en el
jardn de atrs. Hay mucha sombra
a esta hora. Chet, puedes abrirme
la puerta de casa?
La casa de Carmina se llen de
sonidos. Voces felices, tintineo de
cubiertos y platos, risas. Por las
ventanas abiertas entraban los
trinos de los pjaros. Siguiendo las
instrucciones de Carmina, Chet
extendi unas mantas de picnic
sobre el csped y coloc sillas
plegables en un amplio crculo. Los
platos que haban llevado entre

todos se depositaron sobre la mesa


de
la
cocina,
que
estaba
convenientemente cerca de la
puerta con malla metlica de la
parte de atrs.
Puse un panecillo en mi plato,
junto con todo lo necesario para
hacerme un sndwich de jamn, y
luego me dirig a la nevera en
busca de mostaza.
Supongo que
te
habrs
enterado de lo que ha pasado con
Trigger McClure dijo una mujer
que se me acerc por detrs y me
acorral contra la nevera. Se
inclinaba hacia delante y hablaba
en susurros. Se notaba que haba

estado comiendo de una de las


bandejas de parrillada; tena una
mancha de salsa en la mejilla.
No
confes,
intentando
mantener un tono neutro, si no
indiferente. No era del dominio
pblico que Trigger me haba
agredido, as que no poda adivinar
cunto saba aquella mujer. Pero la
mera mencin del nombre de
Trigger me haba puesto de mal
humor.
El Departamento de Polica lo
ha mantenido en secreto
prosigui la mujer en voz baja, pero
excitada. La verdad es que solo
unos pocos escogidos saben que lo

detuvieron.
Mi
hermana
es
taqugrafa judicial y me dio la
primicia. A Trigger lo arrestaron por
lo que te hizo. Le acusaron de
agresin a secas. No fue con
agravantes porque no us armas ni
provoc lesiones fsicas graves. El
juez le conden a cinco horas de
servicio comunitario, y tiene que ir
a clases de control de la ira. Qu
me dices a eso? pregunt con los
ojos brillantes y anhelantes de
chismorreos.
Me sorprendi que lo hubieran
arrestado y se les hubiera pasado
por alto contrnoslo a Carmina y a
m. Yo le haba denunciado. Me

pregunt si habran aprovechado el


ataque al corazn de Carmina para
esconderlo todo debajo de la
alfombra
mientras
estbamos
despistadas.
Te hace sentir un poco mejor,
verdad, cielo? insisti la mujer,
alentndome a hablar.
Yo dira que han sido
indulgentes con l. Disculpe. Me
alej, sin molestarme en inventar
una
excusa.
Agresin
sin
agravantes. Los pies y las manos
de Trigger no contaban como armas
mortferas? Y todos los cortes y las
contusiones no haban sido graves?
Trigger tena diecisiete aos y

seguramente su caso lo haba


llevado el Tribunal de Menores, as
que no me extraaba que hubieran
tenido un poco de manga ancha con
l, pero cinco horas de servicio
comunitario y clases de control de
la ira? Y la compensacin? Yo
habra preferido que le obligaran a
pedirme perdn a la cara. A l le
habra puteado ms eso que
recoger basura los fines de semana.
Me acerqu a la mesa y me serv
un vaso de limonada. Estaba muy
alterada y casi se me cae la jarra.
Tena que recobrar la compostura.
Notaba la mirada de la mujer fija
en m, analizando cuidadosamente

mi reaccin ante la noticia que


acababa de darme. Si mostraba el
ms mnimo asomo de debilidad,
llegara a odos de Trigger. Haba
ganado l, desde luego. Pero su
victoria no sera ni la mitad de
dulce si yo no me mostraba
derrotada.
T debes de ser Stella.
Dej la jarra en la mesa y alc
la vista. Reconoc a otra mujer que
cantaba en la iglesia del coro y
tena los brazos ms rollizos que
haba visto en mi vida. Los codos no
eran ms que unos bultitos
perdidos entre pliegues colgantes
de carne flcida.

La mujer, que al parecer no


tena el menor respeto por el
espacio personal, me agarr por los
hombros y se inclin hacia atrs
para observarme. Casi hizo que se
me derramara la limonada.
Pero qu guapa eres. Con esos
ojos tan grandes y de color
avellana, adems. Seguro que
tendrs que espantar a los chicos
como a moscones. Tena una risa
franca y estridente que me crisp
los nervios.
Disculpe, nos conocemos?
dije, zafndome de sus manos.
Mavis.
Llmame
Mavis.
Carmina y yo somos amigas desde

siempre. Fuimos juntas al colegio y


nos graduamos el mismo ao.
Nunca hubiera imaginado que
Carmina me sorprendera de esta
manera, pero fjate, esta mujer
tiene unos cuantos ases en la
manga. Una hija de acogida!
Quin lo iba a decir?
Guard silencio, esperando que
perdiera el inters y me dejara en
paz.
He odo decir que sales con
Chet Falconer sigui farfullando.
Ese chico s que ha sabido dar un
vuelco a su vida. Ojo, yo siempre
dije que al final Chet acabara
cambiando para mejor. Nadie me

crea, pero es que a m se me da


bien calar a las personas. Se dio
unos golpecitos en la cabeza,
dndoselas de enterada. S ver
ms
all
de
un
exterior
problemtico. S ver un corazn de
oro bajo la mscara de la rebelin
adolescente. Solt otra de sus
estrepitosas carcajadas.
Lanc una mirada a la puerta de
atrs con impaciencia.
S, bueno...
Por supuesto debe de ser muy
duro para Carmina que salgas con
el chico de Hannah Falconer. Viejas
heridas. Mene la cabeza con
conmiseracin. Nunca llegaron a

curarse, y aqu ests t ahora,


volvindolas a abrir. No digo que
sea
culpa
tuya,
querida.
Simplemente las cosas son como
son. Pobrecita, Carmina.
La mir con exasperacin.
Disculpe?
Seguro que ya te han hablado
de lo difcil que fue para Carmina la
muerte de Hannah Falconer, la
madre de Chet. Eran muy amigas,
sabes? Amigas desde la infancia.
Segn recuerdo, Carmina fue la
primera en interesarse por Thomas
Falconer. Recuerdo que los dos
fueron juntos a los bailes del
instituto. Y luego a Hannah tambin

empez a gustarle, y durante un


tiempo la amistad entre Carmina y
Hannah estuvo en peligro. Al final
Carmina se hizo a un lado y dej
que Hannah se saliera con la suya.
Carmina fue dama de honor en la
boda. Tuvo que romperle el corazn
ver cmo se casaban las dos
personas a las que tanto quera.
An hoy tengo la impresin de que
Carmina debe de pensar que ella se
llev la peor parte. No digo que sea
as, porque es una buena mujer
cristiana, pero cuando mira a Chet,
que es la viva imagen de su padre,
me pregunto si no se despertarn
antiguos resentimientos y el dolor

de un amor no correspondido. Pero


no me hagas caso aadi
haciendo un gesto displicente,
estoy segura de que es mi aficin a
los chismes la que me hace buscar
una historia que reviva viejos
sentimientos. S que Carmina y
Hannah siguieron siendo amigas
ntimas hasta el da en que los
Falconer murieron. Y Carmina
considera a Chet responsable de la
muerte de sus padres.
Por qu iba a echarle la culpa
a l? pregunt, irritada con la
mujer por contarme esa historia, e
irritada conmigo misma por hacerle
una pregunta que la animara a

seguir contndola. Pero era mucha


la informacin que tena que digerir
y lo haba preguntado sin pensar.
Cuando
aquel
conductor
borracho choc con Hannah y
Thomas, ellos se dirigan a la
comisara de polica para recoger a
Chet. Le haban pillado haciendo
alguna tontera, y lo tenan en el
calabozo, a ver si se calmaba. Chet
era un gamberro que andaba
siempre buscando problemas. Si no
se hubiera metido en un lo aquella
noche en particular, sus padres no
habran estado en la carretera
aquella noche fatdica. Claro que
esa es solo la mitad de la historia.

El nieto de Carmina, Nathaniel, era


el mejor amigo de Chet. Iba en el
coche con los Falconer esa noche,
con la intencin de darle a su amigo
una charla que necesitaba. Muri
tambin. De un tirn, Carmina
perdi a su primer amor, a su mejor
amiga, y al nieto al que haba
criado desde que naci.
Enmudec. De modo que por eso
Carmina mantena a Chet a
distancia. Vindolo se despertaban
dolorosos recuerdos de su nieto.
Tena un nieto? Haba heredado
yo su cuarto? Teniendo a Chet
cerca, era imposible que no
recordara a Nathaniel. A Nathaniel,

a Hannah y a Thomas.
Dese que Mavis (se llamaba
as?) no me lo hubiera contado.
Sent una ardiente sensacin que
me recorra las venas. Era
indignacin. Me indignaba que
aquella mujer se entrometiera en
los asuntos de los dems. Era eso
lo que hacan en Thunder Basin,
escarbar en el pasado para
arrojrselo luego a la cara unos a
otros?
Se equivoca le dije, y la voz
me temblaba un poco por la ira.
Carmina no le echa la culpa a Chet.
Es demasiado buena persona.
Comprende que la gente comete

errores. Y eso fue exactamente lo


que pas. Chet cometi un error.
Un error que le perseguir durante
el resto de su vida, porque la gente
como usted no es capaz de dejarle
olvidar el pasado, que es lo que
debe hacer!
Oh, querida dijo Mavis,
tapndose la boca, que haba
adquirido la forma de un grueso
valo con pintalabios. Oh, vaya.
En serio? Ahora se ha
quedado sin palabras?
Apenas has tenido tiempo
para conocer a Carmina balbuci
. Pensaba que ponindote en
antecedentes arrojara algo de luz...

He tenido tiempo ms que


suficiente para calibrar el carcter
de Carmina. Es asombroso lo poco
que necesitan decir las personas
para que lleguemos a conocerlas.
Se llev una mano a la garganta
adornada con encaje. Tena una
expresin de asombro ofendido.
Pero bueno!
Ni pero ni nada dije,
enojada.
Despus de soltar otro gemido
ahogado ante mi grosera, Mavis
levant la barbilla y sali al jardn
con andares de pato.
Yo me qued en la cocina,
echando chispas en silencio. Estaba

asqueada. Absurdamente tambin


tena ganas de llorar. Quera ir a
buscar a Chet, llevrmelo aparte y
abrazarlo con fuerza. Cmo poda
quedarse en un pueblo que estaba
tan claramente en contra de l? Yo
de l habra salido corriendo a la
primera oportunidad. Por qu no
se haba ido l? Entonces record el
porqu.
Dusty.
Chet estaba atrapado all hasta
que su hermano se graduara. Y
para ser justos con l, la verdad era
que nunca le haba odo quejarse.
Se preocupaba por Dusty, a pesar
de que l no le daba ms que

quebraderos de cabeza. Chet


permaneca en Thunder Basin
porque era lo correcto. Su familia
era ms importante para l que los
chismorreos de los entrometidos.
Familia. Yo tena una familia,
pero al contrario que Chet, le haba
dado la espalda haca mucho
tiempo. Mi madre era un desastre y
yo no la soportaba. Estaba mejor
sin ella. Esas eran las palabras que
me haba dicho a m misma, pero el
ejemplo
de
Chet
me
hizo
detenerme a pensar en mis actos
con una mirada ms severa.
Era una persona horrible?
Querra Chet seguir conmigo si se

enterara de la verdad sobre m y


sobre mi familia?
Entonces
ocurri
algo
inesperado. Not un nudo en la
garganta y empezaron a sudarme
las manos. Tena que llamar a mi
madre por muy duro que resultara.
Antes de que fuera demasiado
tarde. Tena que tragarme mi
orgullo,
olvidar
la
profunda
sensacin de injusticia que me
dominaba, y arreglar las cosas.
Si algo nos ocurra a alguna de
las dos, quera que supiera que no
la odiaba. No la haba perdonado,
pero tampoco la odiaba. Era un
comienzo.

Cuando nadie me miraba, revis


la lista de llamadas en el telfono
de Carmina. No llamara a mi
madre ese da; tena que pensar en
lo que iba a decirle y tena que
comprarme un mvil para hacer la
llamada. No poda permitir que
Carmina supiera que la llamaba. Si
perda los estribos con mi madre,
no quera que Carmina sufriera una
decepcin, o peor an, que pensara
mal de m.
El nico nmero de la lista de
llamadas que no tena el prefijo de
Thunder Basin era un nmero 800.
Tena que ser el de la clnica.
Garabate el nmero en una nota

adhesiva y me la met en el bolsillo.


La mano me temblaba al hacerlo, y
agradec que Carmina no estuviera
all para verlo.

26

26
Iba de copiloto en la Scout, y
Chet se negaba a decirme adnde
me llevaba. Haca unos cuantos
kilmetros
que
habamos
abandonado
el
pueblo
y
circulbamos a mayor velocidad por

un amplio tramo de autova. A lo


largo de la carretera pasbamos
por solitarios buzones y, al
escudriar a lo lejos con ojos
entornados, vislumbraba las casas a
las que pertenecan, y el reflejo
cegador del sol en el tejado de
aluminio de los establos. Tambin
pasamos por delante de molinos y
de colinas ondulantes donde
pastaba el ganado. El viento
agitaba la hierba de la pradera, que
tena el color del trigo.
Por fin Chet aminor la marcha,
abandon la autova y atraves una
alta cerca hecha con postes de
madera que flanqueaban una

angosta pista de tierra. Del


travesao colgaba un letrero de
hierro que me dio una pista sobre
nuestro
destino: MILTON SWOPES
RANCH.
Me has trado a tu trabajo?
pregunt, tratando de adivinar de
qu iba todo aquello. Por la sonrisa
de suficiencia que luca, estaba
claro que tramaba algo. En
sbado?
Parrillada en el trabajo. El jefe
dijo que me trajera a un amigo. He
sacado un nombre al azar de mi
lista y t has sido la afortunada.
Baj la ventanilla y saqu la
cabeza para disfrutar de la brisa. El

aire me revolvi los cabellos y me


sec el sudor del cuello.
Qu es ese olor? pregunt,
arrugando la nariz.
Dinero respondi Chet con
una sonrisa.
En serio. Apesta.
El ganado tambin tiene que
hacer sus necesidades.
Vamos a comer una parrillada
con este agradable aroma en el
ambiente?
Para el carro. An tenemos un
buen trecho por recorrer. Sabes la
cerca de entrada al rancho que
hemos dejado atrs? Pues desde
ah an quedan ocho kilmetros

ms hasta la casa. Ya no olers al


ganado cuando lleguemos all.
Los ocho kilmetros siguientes
me permitieron contemplar algunos
de los paisajes ms bonitos que
haba visto en Nebraska. El terreno
se elevaba en suaves colinas
cortadas por arroyos estrechos y
sinuosos, y en el horizonte se
alzaban unos riscos dorados de
escasa altura. Cuando llegamos a la
casa, el sendero de entrada ya
estaba
lleno
de
coches
y
camionetas. Chet tena razn, lo
nico que se ola ahora era la carne
que chisporroteaba en la parrilla.
Cmete
todas
las

hamburguesas y la ensalada de
patatas que quieras me anim
Chet, pero te recomiendo que
prescindas de las ostras de las
Rocosas.
Me gustan las ostras. Nunca
he probado las de agua dulce, pero
estoy dispuesta a probarlas.
Se frot la nariz con el pulgar.
Puede que para estas ostras
no ests tan dispuesta.
Disimulaba una sonrisa, y esa fue
mi primera pista.
Qu pasa con ellas?
Las ostras de las Rocosas no
son ostras. Son testculos de
ternero.

Me qued mirndolo fijamente.


An te apetece probar?
pregunt l sin parar de sonrer.
Baj de la Scout lentamente.
Creo que voy a vomitar.
Los rancheros tienen que
castrar a todos los toros, salvo a
unos cuantos elegidos que tienen
genes superiores. La mayora de los
toros son de categora inferior, y no
quieren que se reproduzcan. Si los
dejas tal cual, se vuelven malos.
Tiran abajo cercas, puertas de
establo, barras de contencin, y
cualquier otro recinto donde los
encierres con tal de llegar a una
vaca en celo. No bromeo. Los he

visto
destrozar
camionetas,
depsitos de agua...
Eso no significa que tengas
que comerte sus... ya sabes qu.
Quien no malgasta no pasa
necesidad
replic
l
con
indiferencia. Toma, te he trado
un pequeo regalo. Alarg la
mano hacia el asiento de atrs para
agarrar un sombrero vaquero de
paja con una fina cinta de color
chocolate. Acrcate.
Cuando
me
inclin
hacia
delante, me coloc el sombrero
suavemente en su sitio. Nuestras
miradas se encontraron y por un
momento sent que la cabeza me

daba vueltas.
Parezco una nativa?
pregunt, posando para l.
Sbete a un caballo y nadie
sospechar lo contrario.
Una vez fui a un campamento
de equitacin a las afueras de
Filadelfia.
Mis
abuelos
me
pagaron...
me
interrump
bruscamente, horrorizada por la
equivocacin. No me poda creer
que hubiera estado a punto de
soltar toda la verdad: que los
padres de mi madre me haban
pagado
un
campamento
de
equitacin el verano antes de que
cumpliera los diecisis. Haba

estado a punto de hablarle de


Filadelfia, de Estella. Rpidamente
enmend mi historia.
Mis abuelos me pagaron dos
semanas de campamento para
aprender a montar a caballo.
Murieron poco despus. Luego
muri mi madre y fue entonces
cuando acab en acogida.
Ojal no hubieras tenido que
pasar por todo eso dijo l con
solemnidad. Te importa si te
pregunto qu le ocurri a tu padre?
Oh, tambin muri.
Ha habido muchas muertes en
tu familia. Debe de ser duro.
S, bueno, al final lo superas.

Vamos a por hamburguesas y


ensalada de patata, vale?
Su expresin me dijo que no le
haba engaado, pero, con gran
alivio por mi parte, lo dej correr.
No insistira en obtener respuestas.
Al menos de momento.
Despus de comer, Chet y yo
nos fuimos a dar un paseo. Detrs
de la casa haba una franja de
cemento
con
canastas
de
baloncesto en ambos extremos.
Haba una pelota en el suelo. Chet
la recogi y la hizo girar hbilmente
sobre un dedo.

Te apetece hacer unas


canastas? propuso.
Me acerqu al rea de tiros
libres, pintada con aerosol negro, y
alc las manos para que me pasara
la pelota. l me lanz suavemente
la pelota en parbola. Tuve que
contenerme para no poner los ojos
en blanco. Me enderec y lanc un
tiro limpio. Ni siquiera toc el aro.
Chet se me qued mirando con
expresin de asombro.
Sabes jugar.
Oh, te refieres a esto?
Haciendo todo un alarde, recib su
pase, dribl bajo la canasta, me
impuls sobre el pie izquierdo y

clav un difcil gancho.


Su sonrisa de estupefaccin se
hizo an ms amplia.
No es por criticar tu capacidad
para el sftbol, pero juegas mejor
al baloncesto. Mucho mejor.
Antes jugaba dije. Recib
otro pase y realic un perfecto tiro
en suspensin.
En el equipo del instituto?
S.
Cuntas becas te ofrecieron?
Casi perd la pelota mientras
driblaba. Me recobr rpidamente y
fij la vista en la canasta, como si
evaluara el mejor lugar desde
donde efectuar el lanzamiento.

Ninguna
respond,
manteniendo la voz serena.
No me lo creo. Eres demasiado
buena para que no se dieran
cuenta.
No jugu el ltimo curso que...
el ltimo curso ment.
Por una lesin?
No.
Simplemente
estaba
ocupada con otras cosas.
Y qu otras cosas eran?
pregunt l absurdamente. Se
nota que te encanta jugar. Se te ve
en la cara, en tu lenguaje corporal.
Y eres buena, muy buena. Qu
haba que fuera ms importante?
No quiero hablar de eso. De

pronto me puse a la defensiva. Y


estaba nerviosa. No tema que Chet
descubriera la verdad. Ya me
encargara yo de que no la
descubriera. Era solo que...
Estaba cansada de mentirle.
Cuanto ms hablara sobre aquello,
ms presionada me sentira para
inventar nuevas excusas. Estaba
ms que harta de hacer creer a
Chet que era Stella Gordon. Una
impostora. Un fraude. Una mentira
constante.
Lancemos unas canastas y ya
est, vale? dije con una voz ms
tensa de lo que pretenda.
A m me dieron una beca de

baloncesto
explic
Chet,
recogiendo el rebote para lanzar.
Para Creighton.
Me tocaba a m mirarle con
asombro.
Tienen
un
programa
impresionante. Habl con un
ojeador de all cuando estaba en
segundo curso. Debes de ser
realmente bueno.
Era bueno. No he mantenido la
forma. Contaba con esa beca para
pagarme la universidad. Iba a
estudiar Biologa. Quiz primero
trabajara para la Cruz Roja,
adquirira algo de experiencia de la
vida, y luego volvera para

graduarme.
No aceptaste la beca por
Dusty. Lo dije en voz alta al
mismo tiempo que lo pensaba.
Tuviste que olvidarte de tus planes
por l.
Ya.
Te arrepientes?
No. Pero a veces pienso en el
to al que le daran la beca cuando
yo la rechac. Sonrea, pero su
sonrisa pareca algo forzada.
Espero que sepa aprovecharla.
Cules son tus planes ahora?
Asegurarme de que Dusty
acaba el curso que viene en el
instituto con un diploma en la

mano. Luego me apuntar a


Formacin Profesional Superior. Y
despus pedir el traslado a
Lincoln. Acabar gradundome, solo
que tardar un poco ms.
En qu posicin jugabas?
Alero.
Me lo haba imaginado. Chet era
lo bastante alto para jugar de alero,
pero no lo bastante corpulento para
ser pvot. Yo calculaba que deba de
pesar unos 90 kilos.
Y t? pregunt l.
Base. Siempre quise jugar
bajo
la
canasta,
pero
era
demasiado baja. Listo? Lanc la
bola hacia el aro y Chet salt con

magnficos reflejos y machac la


canasta. Fue impresionante.
Buena vertical dije.
T tampoco lo haces mal.
Ests en buena forma.
Logr hacerme con el rebote
antes que l y le gui un ojo.
O sea, que es as como una
chica consigue llamar la atencin de
Chet Falconer? Por estar en buena
forma para jugar al baloncesto?
Se me ocurren otros atributos
que podran tener prioridad en la
lista. Alz la mano para pedir la
pelota y se la pas.
Tales como?
Tengo debilidad por los ojos

de color avellana.
Vaya.
El pelo moreno. Que sea
descarada.
Que
sepa
cmo
ponerme en mi sitio.
Hice el sonido y el gesto de un
ltigo restallando. l se rio.
Qu me dices de un uno a
uno?
Me fui con la pelota a la zona de
tiros libres. Entr a canasta
driblando para un tiro bajo el aro,
luego me di la vuelta e intent un
vistoso gancho de izquierda. Antes
de
que
pudiera
realizar el
movimiento completo, l me rode
la cintura, me levant del suelo y

me hizo darme la vuelta. Perd la


pelota, que sali rodando fuera del
cemento.
Falta!
exclam,
pero
rindome histricamente, porque
Chet usaba la mano libre para
hacerme cosquillas. Dos... tiros...
libres... para m! dije con voz
ahogada.
Chet me dej en el suelo y me
aplast contra el poste de la
canasta. Yo estaba sin aliento por
haber corrido... y por tenerlo tan
cerca de m. Lo mir fijamente con
el corazn desbocado.
Desliz la mano hacia mi cuello
y me atrajo hacia s. Not su clida

boca rozando la ma. Cerr los ojos


y me dej llevar. La cabeza me
daba vueltas y notaba las piernas
deliciosamente flojas.
Chet
se
retir,
tambin
jadeante.
Es difcil resistirse a ti.
Cunto te esfuerzas en
resistirte?
No
mucho.
Volvi
a
besarme.
En ese momento no poda
pensar en nada ms que en Chet.
Me senta bien con l. Era feliz,
maravillosamente feliz, y me senta
completa.

27

27
En el camino de vuelta a casa,
Chet se detuvo en una cafetera. El
letrero que haba sobre el garito
deca que llevaba abierto desde
1951, y la desvada pintura de color
morado oscuro daba fe de la

veracidad de la afirmacin. Un
tiovivo con ponis blancos giraba
lentamente sobre el csped de uno
de los laterales del local. El tiovivo
me record el tiovivo de Parx
Liberty en la Franklin Square de
Philly.
Cuando era pequea, mis padres
me llevaban all en las trridas
noches estivales y me dejaban
montarme una y otra vez hasta que
se quedaban sin monedas. Es cierto
lo que dicen. Nunca sabes lo que
tienes hasta que lo pierdes. Antes
de entrar en el programa de
proteccin de testigos, de haber
sabido que no regresara nunca a

Philly, habra montado una vez


ms. No por los viejos tiempos, sino
para disfrutar del recuerdo, para
atesorarlo y que cuando volviera la
vista atrs, nos recordara a los tres
felices y sonrientes, querindonos
de verdad.
Encontr un reservado dentro de
la cafetera y me sent de espaldas
a la ventana para examinar el
men que colgaba sobre las cajas
registradoras. Chet haba salido
para ir a retirar dinero del cajero.
Yo me debata entre el helado de
menta con chocolate y el pastel,
cuando una voz me sobresalt
como si me hubieran clavado un

cuchillo en la espalda.
Te importa si me siento?
Sin esperar a que le dijera que en
realidad me importaba mucho,
Trigger se dej caer en el asiento
que haba frente al mo. Dej su
gorra de bisbol sobre la mesa y se
pas la mano por los pelirrojos
cabellos. Qu hay hoy en el men?
Ojo a la funerala? Labio partido?
Aljate de m.
De pronto lanz el puo hacia m
y luego se detuvo en seco y rio
entre dientes cuando me vio
encogerme de miedo.
Qu susceptible.
Se acab. Voy a llamar a la

poli.
No puedes hacer que me
arresten por hablar dijo l,
repantigndose en el asiento como
para dejar claro que no pensaba
irse a ninguna parte.
Me ests amenazando.
Quin, yo? Con esta voz tan
amigable? No lo creo.
Pedir
una
orden
de
alejamiento.
Y quin te la va a conceder?
No te has enterado? Voy a clases
de control de la ira. Me he
reformado. Se inclin hacia
delante, cruzando las manos sobre
la mesa. Yo me aferraba a mi

asiento con tanta fuerza que notaba


que las manos se me quedaban sin
sangre.
Te estoy pidiendo que te
vayas dije con firmeza.
Y qu pasa si no me voy?
Qu hars entonces?
Te patear el culo. Esta vez
estoy preparada.
Vaya, eso s que ha sido una
amenaza.
Vers,
he
estado
hablando con mi abogado y resulta
que la agresin es una de esas
reas vagas y confusas de la ley.
No tienes que ponerme una mano
encima para que te acusen de
agresin. Basta con que me

amenaces de palabra y que yo


sienta un temor razonable. Se
inclin an ms hacia m con una
negra expresin de odio en la cara
. As que, reptemelo, Stella, qu
vas a hacerme si no me levanto de
este asiento pblico?
Estaba
tan enfadada
que
temblaba. Necesit de todo mi
autodominio para hablar con
serenidad.
Te crees que eres el dueo de
este pueblo...
Lo soy.
No, no lo eres. T me pegaste,
tus reglas, y yo hice que te
arrestaran, las reglas del mundo

real. Te has librado con servicio


comunitario y control de la ira, pero
la prxima vez no sern tan
indulgentes. No podrn. Me da igual
que tu papato se vaya de pesca
con el presidente de Estados
Unidos, si vuelves a ponerme la
mano encima, irs a prisin.
Es gracioso que digas eso.
Vers, cuando vena haca aqu, me
deca: Soy el dueo de este
pueblo, joder. Yo impongo las
reglas, joder. Estoy a punto de
poner a Stella en su sitio, joder.
Su sonrisa de regodeo era algo ms
que una tctica de intimidacin.
Tena algo, saba algo. Y yo no

adivinaba qu era, pero me pona


muy nerviosa.
De qu ests hablando?
Hay algo raro en ti
respondi l, agitando un dedo
frente a mi cara. Eres arisca,
reservada. Te comportas como si
ocultaras algo. Qu escondes,
Stella? Sea lo que sea, ser mejor
que lo hayas escondido muy bien,
porque lo estoy buscando. An no
lo he encontrado, pero lo har.
Me qued helada, con un fro
que cay sobre m denso como la
nieve en invierno. Tena que
contrselo a Carmina enseguida.
Ests pescando en un ro sin

peces dije con tono firme y toda


la bravuconera de que fui capaz.
No lo creo.
Ests en mi sitio.
Trigger y yo levantamos la vista
al mismo tiempo. Chet estaba de
pie junto al reservado en una
postura relajada, pero nunca le
haba visto una expresin tan dura
reflejada en la cara.
Trigger levant las palmas de
las manos.
No me haba dado cuenta de
que estaba ocupado.
Lo est. Chet hablaba con
tono casual, pero en sus palabras
arda un peligroso fuego. Te

importa?
No. Stella y yo ya hemos
terminado por ahora.
Cuando Trigger se desliz hacia
fuera y se puso en pie, Chet lo
agarr por la camisa y lo detuvo.
T has terminado, punto.
Queda claro?
Claro, colega dijo Trigger
con su lenta sonrisa. Lo que t
digas.
Recurdalo.
Porque
si
descubro que te has acercado a
Stella, tendremos que volver a
tener esta conversacin. Y no me
gusta repetirme.
Trigger retrocedi, alisndose la

camisa y manteniendo la sonrisa,


que se le haba agriado.
Pasadlo bien.
Cuando se fue, Chet ocup el
asiento vaco y me cogi la mano.
Ests bien?
Asent.
Pareces cabreada, y quiz
tambin un poco asustada.
Las dos cosas eran ciertas,
pens.
A qu ha venido eso?
pregunt l.
Solo era Trigger haciendo de
Trigger.
Me ha parecido que era algo
ms.

Pens en contarle la verdad,


pero no confiaba en lo que hiciera
Chet. Si le deca que Trigger era mi
agresor, y que acababa de venir a
restregrmelo en la cara y a
intimidarme an ms, Chet ira a
por l. No dudaba de que Chet
ganara la pelea, pero, por
gratificante que pudiera ser para
m,
me
preocupaban
las
consecuencias.
Chet
tena
diecinueve aos. Si Trigger le
denunciaba, el caso lo llevaran los
tribunales ordinarios. No quera
arriesgarme a que Chet acabara
con antecedentes, o en la crcel,
simplemente para halagar mi ego.

Trigger se las hizo pasar


canutas a Inny en el trabajo la
semana pasada, y yo me enfrent a
l
expliqu. Solo intenta
intimidarme. No te preocupes. Se le
pasar y lo olvidar, ya vers.

28

28
Despus de que Chet me dejara
en casa, fui en busca de Carmina.
Estaba sentada en una mecedora
en el porche de atrs, mirando a lo
lejos con expresin pensativa.
Sobre la rodilla tena apoyado un

vaso lleno de limonada con


albahaca.
Qu
pasa?
pregunt
inmediatamente. Es el corazn?
No, no, no es eso. Solo estaba
pensando. Deseando que el verano
no pasara tan deprisa. Cada ao
pasa ms rpido. Dio unas
palmadas en la mecedora vaca que
tena al lado. Qu tal tu cita con
Chet?
Qu anticuado suena eso
dije en tono burln, dndole un leve
toque en el brazo con el codo. Ha
sido divertido. He visto mi primer
rancho de verdad con vacas y todo.
Pero luego, en el camino de vuelta,

he tenido un encontronazo.
Oh?
Trigger.
Carmina dej de mecerse y
plant sus rojas botas camperas
firmemente en el porche.
Sigue.
Sabe
que
guardo algn
secreto. Me ha amenazado con
indagar para descubrirlo.
Ese chico no tiene dnde
indagar dijo ella con decisin.
La fiscala le notific al sheriff tu
llegada
al
pueblo.
Es
el
procedimiento estndar para los
testigos protegidos, pero tiene
rdenes estrictas de guardar

silencio. Conozco al sheriff, es un


buen hombre. Honrado y justo. No
quebrantara la ley ni te pondra en
peligro. De todas formas hablar
con l, pero veo claramente lo que
pretende
Trigger.
Intenta
fastidiarte. Qu le has dicho?
Le he dicho que le pateara el
culo si volva a amenazarme.
Ella suspir, enojada, pero me
pareci ver una chispa de orgullo en
su mirada.
As no se comporta una
seorita.
Tienes razn. Las amenazas
huecas no son propias de seoritas.
Debera haberle pateado el culo all

mismo.
Esta vez me dio un apretn en la
mano.
Es lo que querramos hacer
todos.
Carmina, puedo hacerte una
pregunta? Es personal, as que si no
quieres contestarla, lo entender.
Mmm?
Mi cuarto, de quin era?
Antes de que llegara yo, quiero
decir.
El suave crujido de su mecedora
se interrumpi unos segundos.
Luego volvi a empezar, pero ya no
era tan pausado ni firme como
antes.

De mi nieto. Nathaniel.
Distradamente dio un sorbo a su
limonada. El azul era su color
favorito. Apuesto a que no lo habas
adivinado.
Seguro que le echas mucho de
menos.
Oh, desde luego. Era un
espritu libre. Contaba unos chistes
divertidsimos. Tambin era muy
listo. Debata conmigo cualquier
cosa. Aunque no creyera en lo que
argumentaba, lo defenda con uas
y dientes, simplemente por debatir.
Y era temerario. Lo probaba todo,
siempre que estuviera al cincuenta
por cien seguro de que no le

matara. Una vez, volv a casa y los


encontr a Chet y a l... Se
interrumpi de repente.
Qu estaban haciendo? dije
en voz baja, animndola a seguir.
Estaban en el tejado dijo
con la voz ms grave y teida de
pesar. Dos plantas arriba. Se
turnaban para saltar al suelo dando
un salto mortal. Haban acercado
una de esas grandes camas
elsticas a la casa y la usaban para
aterrizar en ella. Se enjug las
lgrimas y rio entre dientes. Casi
me meo en los pantalones. Y vesta
el uniforme.
Apuesto a que fuiste una gran

abuela.
Su sonrisa desapareci.
Muri, Stella. Hace un ao.
Lo s.
Chet?
No. Por una de las mujeres de
la iglesia. Quera or la verdad de
tus labios. Te importa si pregunto
por los padres de Nathaniel?
Por mi hija, quieres decir.
Dnde est?
La angustia ensombreci su
semblante.
He cometido errores, Stella.
No fui una buena madre. Mi hija
abandon a Nathaniel al nacer. Con
l hice lo correcto, pero a ella le

fall. Tena diecisis aos cuando


dio a luz. Estaba enganchada a
cosas horribles. Drogas, alcohol,
chicos.
Yo
siempre
estaba
trabajando.
Mi
carrera
era
importante para m. Lo ms
importante. Ella se junt con malas
compaas. Yo la castigaba. Le
impuse normas, todas las habidas y
por haber. Era poli, y una poli
realmente
buena.
Quera
enderezarla. Pero nunca hice lo
nico que necesitaba. Nunca la
escuch. Nunca estuve ah para
ella. Simplemente no estuve. Te
das cuenta? Esperaba que ella
creciera perfectamente sin mi amor.

No es de extraar que se fuera. No


es de extraar que no haya vuelto
jams.
Diger su confesin lentamente.
Intentaba
reconciliar
aquella
versin de una Carmina negligente
con la mujer fuerte y lcida a la que
haba llegado a querer. Me
resultaba difcil creer que Carmina
tuviera algo en comn con mi
madre. Ausente, fra, egosta... no
eran las palabras que imaginaba
utilizando para describir a Carmina.
Me doli que hubiera una similitud
entre ella y mi madre.
Pero estaba siendo tan sincera
conmigo que me resultaba difcil

echarle en cara sus errores.


Cuntas veces habra perdonado a
mi madre solo con que me hubiera
contado la verdad? Carmina no era
la misma mujer que me estaba
describiendo.
Severa,
siempre
cumpliendo su deber, s. Pero no
cruel, insensible ni negligente. Al
contrario que mi madre, ella haba
cambiado. Su pasado y su futuro no
eran iguales.
Qu fue de tu hija?
pregunt.
Angie? La ltima vez que la vi
estaba dando a luz a un varn. A la
maana siguiente el hospital llam
para decirme que se haba

esfumado y para preguntarme qu


quera hacer con el beb. No te
haces una idea de cuntas veces he
deseado que volviera. Necesito
pedirle perdn y reparar mis
errores. Pero sobre todo la necesito
en mi vida. Pero yo nunca estuve
ah cuando ella me necesitaba
rumi melanclicamente antes de
dar un sorbo a su limonada.
Lo siento.
Yo tambin. Todos tenemos
nuestros problemas, verdad?
Son el telfono.
Carmina
hizo
ademn
de
levantarse de la mecedora, pero yo
me puse en pie de un salto.

Ya voy yo. Intentaba ayudar


en todo lo posible en la casa, sobre
todo ahora que tena tan dbil el
corazn. No quera que acabara
otra vez en el hospital.
Respond al telfono en la
cocina.
Residencia Songster, al habla
Stella.
Estella? Eres t? De verdad
eres t? Oh, cario! Echaba de
menos or tu voz.
Me qued completamente muda.
Cario? Ests ah? Dile algo
a mam protest. He esperado
mucho tiempo para hablar contigo.
No puedo esperar un minuto ms!

El pnico me subi por la


garganta. Haba decidido llamar a
mi madre, pero segn mis
condiciones. No lo haba planeado
as. Al pillarme desprevenida, haba
perdido
el
control
de
mis
emociones. No la vea desde la
noche del asesinato. La noche que
me
haban puesto
bajo
la
proteccin de los alguaciles y, feliz,
felizmente me haban separado de
ella. Casi haba logrado olvidarla. Y
ahora
apareca
de
nuevo,
provocando que meses de ira y
resentimiento contenidos volvieran
a la vida en un instante.
Para qu me llamas? dije,

recuperando al fin el habla.


Para qu crees t, tonta?
sigui diciendo ella, con voz
dulzona y burbujeante como la
gaseosa. Necesito ponerme al
da! Adems, acaso una madre no
puede llamar a su hijita solo porque
s?
Solo porque s? Y yo me lo iba
a creer!
No puedo hablar. Estoy
ocupada dije sin emocin, y en su
voz se hizo notar la decepcin.
Demasiado ocupada para la
mujer que soport veinticuatro
horas de dolores atroces para
traerte al mundo? Te sacaron con

frceps. Lo ms doloroso que he


soportado jams. Me dan vahdos
solo de pensarlo.
Estaba a punto de salir por la
puerta dije con el mismo tono
desabrido de antes. Tengo que ir
a trabajar.
Oye, espera un momento,
Estella. An no he terminado. He
llamado por un motivo.
Ya, ahora s que era ella.
Qu es esa tontera de que
vas a testificar contra Danny? Esos
detectives de Philly vinieron a
verme. Al menos una de nosotras
fue lo bastante inteligente como
para mandarlos a la mierda. No

puedes hacerlo, Estella. No te lo


permitir. Es un asunto peligroso.
Los hombres que trabajan con
Danny, creme cuando te digo que
no hay que tomrselos a broma.
Son hombres malos, cario. Muy
malos.
Y t dejaste que entraran en
tu vida.
Si mi comentario sacudi su
conciencia, se recobr rpidamente.
Ser mejor para todos que le
digas a ese fiscal con cara de sapo
del tribunal federal que le tienes
miedo a Danny, y que aprecias la
proteccin del gobierno, pero que
te importa ms tu vida que su

juicio.
Me protegen porque he
accedido a testificar. Ese fue el
trato. Por eso te protegen a ti
tambin.
Oh, cario. No dejes que te
engaen. Es el gobierno de Estados
Unidos, por amor de Dios. No van a
dejar a una nia de diecisiete aos
a merced de un poderoso crtel,
aunque te niegues a testificar. Y
eso es lo que vas a hacer. Nigate
dijo, y esta ltima palabra tena
un tono casi amenazador.
Me quieres aunque sea un
poco?
Yo... Qu? Qu clase de

pregunta es esa? Soy tu madre.


Qu crees que estoy haciendo?
Intento salvarte la vida.
Ha habido algn momento
desde que empez todo esto en
que hayas pensado primero en m?
pregunt, y me temblaba la
barbilla.
Adnde quieres ir a parar,
Estella? pregunt con irritacin.
Si tienes algo que decir, dilo ya.
Ahora mismo.
Soy
tu
hija.
Deberas
protegerme a m, no a Danny. A l
no le importas. No lo entiendes?
T eras su fuente de ingresos. Te
dejaba creer lo que quisieras sobre

l porque quera tu dinero. No te


amaba dije, y mi voz se volvi
ms aguda al pensar en aquella
ridcula idea. Cmo era posible que
ella no se diera cuenta? Cmo
poda
estar
tan
ciega
y
desesperada?
Debera haber imaginado que
te negaras a escucharme me
interrumpi ella, con tono nervioso
e indignado. Pero a su voz
asomaba, aunque muy levemente,
algo
ms
humano,
cierta
vergenza. Por un momento, pens
que podra abrirle los ojos. En el
fondo, la persona que era antes mi
madre
segua
luchando
por

sobrevivir y yo me aferr a esa


posibilidad. Nunca me escuchas.
A m no me escuchas. Lo hice todo
por ti, te di lo mejor que puede
comprarse con dinero...
Me cubr el rostro con la mano.
Tragu saliva para librarme del
llanto que pugnaba por subirme a la
boca. Me dola que falseara de
aquel modo la realidad. Por qu no
poda simplemente confesar sus
errores? Quera que me pidiera
perdn. Quera que volviera mi
madre de antes! Pens en
decrselo, pero mi ira se iba
disipando, dejndome un vaco en
el
corazn.
Me
senta

completamente exhausta.
No puedo seguir escuchndote
dije. Se acab. No vuelvas a
llamarme.
Escchame. No testifiques
contra Danny. Por una vez en tu
vida, escucha a tu madre. No es un
hombre al que convenga enfadar. Si
pones un pie en ese tribunal, te
encontrar.
Usar
todos
los
recursos de su organizacin para
encontrarte y te matar. Conoce a
gente. A hombres violentos y
repugnantes...
Hombres a los que ella haba
metido en nuestra vida. En mi vida.
Colgu, temblando.

No dejara que mi madre me


siguiera hasta all, hasta mi refugio.
No dejara que me asustara ms de
lo que ya estaba.
Esa noche so con Danny
Balando. Me despert jadeando y
con la
espalda
del
pijama
empapada en sudor. Me dije a m
misma que solo era una pesadilla,
que all estaba segura, que l nunca
me encontrara. Pero ningn
razonamiento logr calmarme los
temblores.
Vi luz bajo la puerta.
Stella?
dijo
Carmina,

llamando suavemente a la puerta.


Estoy despierta.
Carmina entr.
Te he odo gritar.
He tenido una pesadilla.
Trigger?
Danny Balando.
Frgil an por el ataque al
corazn, se agach con cautela
para sentarse en la cama. Me dio
una palmada en la rodilla y not
agradecida que tena los dedos
fros.
Has hablado con alguien
sobre las pesadillas? Te he odo
gritar en ms de una ocasin.
No. Vivo con ellas.

Quieres hablar conmigo?


Qu quieres saber? le dije,
mirndola a los ojos.
La experiencia me dice que a
veces hay que sacar fuera todo lo
malo para poder curarse. Duele,
pero es mejor que aferrarse al
veneno.
Reflexion sobre lo que me
haba dicho.
Podra
empezar
por
el
principio. Podra hablarte de mi
madre.
Carmina hizo un gesto con las
manos para cederme la palabra;
estaba ah para escucharme todo el
tiempo que hiciera falta.

No s cunto tiempo estuve all


sentada tratando de dar con las
palabras adecuadas. Albergaba
tanta ira contra mi madre, que
debera
haber
sido
fcil
desahogarme. Senta que esa ira
me desbordaba. Pero al tener la
opcin de dejarla escapar, pareca
que la haba enterrado a mayor
profundidad de lo que crea.
Carmina tena razn. Era un veneno
que me emponzoaba la sangre.
Antes beba en eventos
sociales, o un vaso de vino tinto
antes de la cena empec a decir
lentamente. Pero durante el
divorcio, empez a beber mucho. A

veces nada ms levantarse por la


maana. Creo que beba para
olvidar lo triste que estaba. No creo
que siguiera enamorada de mi
padre ni que lamentara haberlo
perdido. Era algo ms personal.
Vea el divorcio como un ataque
contra ella, como un fracaso
personal. Mi padre la engaaba y el
divorcio era su forma de decirle que
ya no era lo bastante joven, lo
bastante guapa, o lo bastante
buena para l.
Cmo sabes que tu padre
tena una aventura? pregunt
Carmina.
Aventuras. En plural. Mi madre

contrat a un detective privado


para que lo siguiera. Le hicieron
fotos.
Y ella te las ense?
Quera hacerle dao. A l no le
avergonzaba
admitir
sus
indiscreciones delante de mi madre,
pero ella pens que se sentira
humillado si me enteraba yo. Hice
una pausa al recordar la horrible
noche en que mi madre me haba
sacado de la cama despus de la
medianoche.
Yo
ya
estaba
despierta, sus gritos no me dejaban
dormir, y ella me llev hasta mi
padre y nos arroj las fotografas a
los dos, exigindole que se

explicara delante de m. Pero l no


lo hizo. Se fue sin mirarme siquiera.
Sali de casa dando un portazo. Al
da siguiente, envi a su ayudante a
recoger su ropa y otros objetos
personales.
Cuando acept testificar contra
Danny Balando para la fiscala, ellos
me ofrecieron poner a mi padre en
proteccin de testigos conmigo. Al
fin y al cabo, es de la familia. l se
neg. No quera dejar su trabajo y
en el programa no te permiten
dedicarte al mismo tipo de trabajo
una vez que te instalan en otra
parte. Le dijeron que yo no podra
volver a ponerme en contacto con

l, ni en persona, ni por e-mail, ni


nada. Supongo que le dio igual.
Carmina guio mi cabeza hacia su
hombro. No dijo nada, pero not un
cambio en su respiracin. Era lenta
y profunda, y se haba alterado.
Mi madre empez a frecuentar
la compaa de una mujer llamada
Sandy Broucek justo despus del
divorcio. Se quejaba de que los
nicos amigos que tena los haba
conocido a travs de mi padre, y
que an se movan en los mismos
crculos sociales que l. Quera
romper con ese mundo y hacer
amigos por s misma. Los antiguos
eran educados delante de ella, pero

la criticaban agriamente a sus


espaldas.
Tomaba medicamentos para la
depresin, y cuando sala con Sandy
y sus nuevos amigos, volva a casa
oliendo a mara. Luego empez a
abusar de los medicamentos. Ella y
Sandy hablaban de un camello al
que llamaban el Farmacutico. No
s si era farmacutico de verdad,
pero empezaron a aparecer frascos
de OxyContin por la casa, recetados
para otras personas. Ella intentaba
ocultarlos, pero yo lo saba. Al cabo
de un tiempo, dej de hablar del
Farmacutico y dej de encontrar
frascos recetados. No s cmo

conoci a Danny. l se convirti en


su nuevo camello y le dio herona.
Al principio era realmente feliz.
Despus de pasar la noche con los
amigos, los das siguientes rea y
bromeaba
conmigo.
Pareca
interesada en mi vida. Estaba
deprimida, pero las drogas lo
enmascaraban. Creo que ella
pensaba que la convertan en la
persona que quera ser: feliz,
divertida, relajada. Pero no era
nada de eso. Segua deprimida y las
drogas solo distorsionaban su
percepcin de s misma durante un
tiempo.
Para ella era ms fcil beber y

tomar drogas que enfrentarse a sus


problemas y pedir ayuda dijo
Carmina.
Tras la felicidad inicial, las
cosas
se
torcieron.
Intent
conseguirle ayuda. La llevaba en
coche a la ciudad cada maana
temprano para hacer cola en las
clnicas de metadona. Se supona
que la metadona la ayudara a
desengancharse de la herona. Las
clnicas se encontraban en lugares
srdidos de la ciudad, y tenamos
que esperar fuera, con el fro o el
calor, rodeadas de gente sucia y
con expresin desesperada. A veces
se producan peleas en la cola y yo

le rogaba a mi madre que nos


furamos, pero ella necesitaba la
medicina para pasar el da.
La metadona no funcion, y
ella recay en la herona. Perdi
tanto peso que estaba casi
irreconocible. Dej de comer, de
ducharse o de salir de casa, salvo
para irse de fiesta con Sandy. Se
negaba a salir de la cama a menos
que fuera para ir a por ms drogas.
Con el tiempo, su estilo de vida la
alej de m. No estaba ah cuando
la necesitaba. Rompa todas las
promesas que haca. Lleg un punto
en el que yo estaba tan asustada
que llam a mis abuelos, a sus

padres. Eso empeor las cosas. Se


cabre tanto que no quiso hablar
conmigo. Sus padres la metieron en
rehabilitacin, pero en el centro nos
dijeron que la abstinencia es
extremadamente dolorosa y que
seguramente recaera. As fue.
Cuntas veces ha entrado a
rehabilitacin?
Esta es la tercera vez.
En todo el tiempo que trabaj
como polica, solo vi a un puado
de
drogadictos
que
lograran
desintoxicarse. Las drogas sacan lo
peor de la gente. A veces es difcil
recordar que su accin es una
enfermedad. No define a la persona

que la sufre. Detrs de la adiccin


hay una persona real, un ser
humano que merece respeto.
Sacud la cabeza vigorosamente.
No
le
quites
su
responsabilidad. Ella eligi esa vida.
Me tena a m, pero eligi las
drogas. Es una cobarde. No quiero
ser nunca dbil como ella.
Necesita tu fe, Stella.
T piensas que esta vez
debera creer que va a recuperarse
dije,
ponindome
rgida.
Carmina
no
me
estaba
escuchando? Era el tercer intento
de mi madre. Cuanto ms tiempo
estaba enganchada a la droga, ms

le costaba desengancharse. Me
haba rendido con ella. Me dola
demasiado para dejar que me
importara.
Cuando
algo
te
importaba, tenas algo que perder.
Para creer hay que tener fe.
Para tener fe hay que tener
esperanza.
No quiero tener esperanza.
Porque duele?
No pude contener ms las
lgrimas. Me temblaba el labio y la
garganta me escoca. Cuando
habl, mis
palabras
sonaron
espesas y frgiles.
Duele cuando me decepciona.
Duele saber que para ella las

drogas son ms importantes que


yo.
Es ms fcil ignorarla, desear
que se vaya. Si no existe, no puede
hacerte dao.
S dije con voz estrangulada.
Oh, Stella. Mi dulce Stella.
Me rode con los brazos y me
meci mientras yo lloraba.
Antes de que llamara hoy
dije cuando me calm un tanto,
haba pensado en llamarla yo. Me
sorb los mocos y me limpi la nariz
con la manga. Pensaba que me
sentira mejor si le deca que ya no
la odio y que estoy lista para seguir
adelante. No s si eso me convierte

en una estpida o una ingenua.


Eres valiente, Stella. Eso es lo
que eres.
No quiero que piense que soy
dbil o que he cedido. Quiere que la
llame. No quiero darle lo que ella
quiere.
Qu hay de lo que quieres t?
Por qu no lo miras as?
Reflexion. Quera ser valiente.
Quera curarme. Sobre todo quera
que Carmina estuviera orgullosa de
m.
Por qu me acogiste?
pregunt. No me conocas. No me
debas nada.
Bueno
dijo
ella,
la

respuesta corta es que me lo


pidieron.
Y la larga?
Supongo que deberas saber
que me designaron para el servicio
de U.S. Marshals cuando tena
treinta y cuatro aos. Estaba a
punto de irme a Glynco, a Georgia,
para el entrenamiento. Iba a durar
diecisiete semanas y Angie, mi hija,
iba a quedarse con Thomas y
Hannah Falconer durante mi
ausencia. Unos das antes de
marcharme, descubr que Angie
estaba embarazada. Tena quince
aos y estaba de dos meses.
Bueno, me qued. Cuid de ella y

luego cuid de Nathaniel. Nunca


llegu a marshal, pero no me
perdieron de vista al parecer,
porque me llamaron y me dijeron
que necesitaban que acogiera a una
chica a la que haban metido en
proteccin de testigos, que la
mantuviera a salvo durante el
verano.
Sacrificaste
tu
xito
profesional para cuidar de tu
familia, y luego has renunciado a tu
retiro para acogerme a m.
Haces que parezca una buena
mujer, Stella, pero lo comprend
todo demasiado tarde. Unos aos
tarde repiti. Fue la esperanza

lo que me mantuvo a flote durante


las negras semanas despus de que
Angie huyera. La esperanza de
poder cambiar. La esperanza de
que
algn
da
llegara
a
perdonarme.
Aunque me escocan los ojos, las
lgrimas volvieron a brotar.
No
quiero
esperar.
Me
aterroriza que mi madre demuestre
que
me
equivoco.
Me
ha
decepcionado demasiadas veces.
Aquella noche, la noche que entr
en proteccin de testigos, jur que
sera la ltima.
Hblame de aquella noche.
Cuntame qu fue lo peor. Scalo

todo. Cuntamelo para que puedas


superarlo.
Quera contrselo. Lo deseaba
ms que cualquier otra cosa.
Librarme del veneno y seguir con
mi vida? No pensaba en otra cosa.
Pero tena miedo. El miedo y la
vergenza y la culpa se enroscaban
a mi alrededor como una serpiente
dispuesta a morderme. Me aterraba
que Carmina ya no me quisiera, si
se enteraba de lo que haba
ocurrido aquella noche en realidad,
si se enteraba de lo que haba
hecho yo.
Me dara la espalda. Y me
entregara a las autoridades.

29

29
Antes de ir a trabajar, me
detuve en el Radioshack. Despus
de buscar un poco, encontr un
mvil prepago, barato y sencillo.
El cajero escane el cdigo de
barras y lanz un silbido.

Te has buscado una autntica


antigualla.
Mi presupuesto es reducido.
Eso parece. Algo ms?
S, cunto me costara un
iPhone con contrato?
Seran unos setenta dlares al
mes.
Sera ms barato con un
Android?
Ms o menos igual.
Calcul lo que poda ahorrar
aproximadamente con las propinas.
Quiz sera mejor posponer el mvil
con contrato hasta mi cumpleaos,
cuando me fuera de Thunder Basin
y me instalara en algn sitio de

manera permanente. ltimamente


no haba pensado mucho en cmo
iba a cambiar mi vida despus de
cumplir los dieciocho, pero agosto
estaba a la vuelta de la esquina.
Haba cumplido la mitad de mi
condena en Thunder Basin. Debera
estar emocionada, pero lo cierto
era que senta ciertas dudas. Al
cabo
de
cuatro
semanas
abandonara Thunder Basin para
siempre, y no se lo haba dicho a
Chet. Tampoco haba hablado de
mis planes con Carmina. Los quera
mucho a ambos y no tena ganas de
despedirme de ellos, pero si
pensaba racionalmente saba que

Thunder Basin no era mi destino


final. Quiz fuera el tipo de lugar en
el que Stella Gordon poda
asentarse, pero cambiar el nombre
no haba eliminado a Estella
Goodwinn de mi interior. Poda
sentirme feliz y completa en
Thunder
Basin?
O
estaba
destinada a cosas ms grandes y
mejores? Siempre haba tenido la
fantasa de huir con Reed y
empezar una nueva vida juntos, de
tenerlo cerca para que me cuidara.
Pero esa opcin ya no exista, y
tampoco estaba segura de que la
hubiera elegido de ser an posible.
El verano me haba cambiado.

Quera
camino.

encontrar

mi

propio

En el trabajo andbamos cortos


de personal. Inny haba llamado
para decir que estaba enferma, y
Dixie Jo estaba al telfono tratando
frenticamente de ponerse en
contacto con Deirdre para ver si
poda ayudar en la hora punta.
Ha
habido
suerte?

pregunt, asomando la cabeza por


la puerta de su despacho.
No. Dixie Jo se frot las
sienes. Ya es mala suerte que
pase un sbado por la noche.

Har todo lo posible por


atender yo sola a los coches.
Oh, ya lo s. No es eso lo que
me preocupa. Es Inny admiti.
No consigo contactar con ella.
Llam hace horas para decir que
estaba enferma. Dej el mensaje
en el contestador. No es propio de
Inny. Si se encontrara mal para
venir a trabajar, me lo dira a la
cara. Se ofrecera para buscarme
una sustituta. No se me quita de la
cabeza que me evita a propsito.
Y por qu querra hacerlo?
Sale de cuentas cualquier da
de estos le record. En casa tena
un regalo para llevrselo a Inny en

cuanto me enterara de que haba


ido al hospital. Cree que se
habr puesto de parto?
Lo he pensado y he llamado al
hospital. No ha ingresado. No
responde al mvil. Y si est en
alguna carretera solitaria, en la
parte de atrs de su coche,
tratando de dar a luz ella sola?
Hara una cosa as?
Le preocupa no poder pagar la
factura del hospital. Volvi a
frotarse las sienes. Hace meses
que trabaja turnos extra para
ahorrar. Sus padres no la apoyan.
Le han dicho que no quieren saber
nada de ella si se queda con el

beb. Incluso le han amenazado


con no pagar las facturas.
Legalmente estn obligados a
pagarlas, por supuesto, pero ahora
es una cuestin de orgullo. Inny no
aceptar su ayuda. Si teme no
poder pagar el hospital, creo que es
capaz de dar a luz en un campo.
Cualquier cosa antes que pedirles
dinero a sus padres. Debera haber
acudido a m. Le dije que acudiera
a m.
No lo har nunca. En los dos
meses que haba tratado a Inny,
jams le haba visto pedir ayuda.
Incluso con los tobillos hinchados y
el vientre tan abultado que pareca

haberse tragado un baln de playa,


se negaba a sentarse para tomarse
un descanso al final de la noche y
dejar que fuera yo la que rellenara
sus saleros y pimenteros. Estaba
decidida a hacerlo todo ella sola.
Muchacha estpida exclam
Dixie Jo. Apart su silla de un
empujn y empez a pasearse por
la oficina. Muchacha terca y
cabezota. Le cay una lgrima
por la mejilla. Necesito estar sola,
Stella. Necesito pensar adnde ira
Inny a tener el beb.
Puedo ayudarle a buscarla.
Ahora o despus de mi turno.
Simplemente dgame qu quiere

que haga. Yo tambin estaba


preocupada por Inny, sobre todo
ahora que conoca mejor su
situacin. Si sus padres no
aceptaban el beb, haca tiempo
que Inny deba de haber descartado
la idea de pedirles ayuda. Por muy
desesperada que estuviera, lo hara
todo sola, aunque eso la matara.
Te lo agradezco dijo Dixie
Jo, y en su semblante se reflejaba
una honda pesadumbre, pero
temo que en cualquier caso
lleguemos demasiado tarde.
Despus del trabajo encontr

una nota bajo el limpiaparabrisas


de la camioneta de Carmina. Era de
Chet, y la noticia que me daba no
mejor mi estado de nimo.
Dusty no se haba presentado en
el trabajo. Chet haba estado
trabajando en el rancho hasta la
puesta de sol, y no haba odo el
mensaje que le haba dejado el jefe
de Dusty en el mvil hasta ms
tarde. Peor an, Dusty se haba
apoderado del dinero que Chet
guardaba
en
casa
para
emergencias. Haba desaparecido
todo. Chet estaba buscando a su
hermano y me llamara a casa de
Carmina en cuanto supiera algo.

Yo no quera pensar mal de


Dusty, pero tena el presentimiento
de que estaba impaciente por
iniciar su negocio con Cooter,
aunque para eso tuviera que
engaar a su hermano. Resultaba
difcil no pensar en el paralelismo
con mi madre. Haba sido solo una
vez, pero me haba robado dinero
para drogarse. El dinero estaba en
mi monedero al irme a la cama. Ella
se fue de fiesta con Sandy, y a la
maana siguiente el dinero se
haba esfumado. Quizs habra
vuelto a robarme, de no haber
aprendido yo a ocultar el dinero.
Me haba quedado dormida con

la ventana abierta, invitando al


menor asomo de brisa que pudiera
haber a entrar en mi cuarto, y el
ruido sordo de la Scout me despert
al instante. A oscuras, me puse
unos pantalones cortos y baj
corriendo.
Chet se baj de la camioneta
con movimientos pesados, los
hombros encorvados y los ojos
apagados.
Me miraba, pero no
pareca verme. Se qued parado,
aturdido, parpadeando como si se
hubiera
perdido.
Enseguida
comprend que era por Dusty. Algo
horrible haba ocurrido.
Chet? Deslic los pies

dentro de los zuecos de goma del


jardn de Carmina y baj corriendo
los escalones del porche. El aire
nocturno era denso y clido, pero la
expresin de Chet me produjo
escalofros, y dese haberme
puesto algo encima de los hombros
. Es Dusty, verdad?
Chet se desliz hacia el suelo y
apoy la cabeza en el lateral de la
Scout. Su rostro, que siempre me
haba parecido fuerte y confiado,
reflejaba extenuacin.
Se
lo
ha
gastado
absolutamente todo. Sus ahorros
para la universidad. El dinero que
ha ganado este verano, nuestro

fondo para emergencias. Casi cinco


mil dlares desaparecidos.
Drogas? pregunt en voz
baja.
l rio con aspereza y su tono
glacial
volvi
a
provocarme
escalofros.
Ojal se lo hubiera pulido en
drogas. Drogas que pudiera vender.
Drogas que dieran beneficios. Ha
usado el dinero para contratar a
una comadrona. Su novia est
embarazada. Yo ni siquiera saba
que tena novia.
Ahora
me
tocaba
a
m
parpadear. Me qued con la mirada
perdida y el nombre me vino sin

querer.
Inny.
Se van a quedar con el beb.
Me has odo? Se van a quedar con
el beb! grit, enfurecido. No
me digas que debera alegrarme de
que
Dusty
acepte
su
responsabilidad. Por una vez en la
vida,
no
quiero
que
sea
responsable. Quiero que sea
egosta. Igual que yo ahora.
Has intentado hablar con l?
Me ha dicho que no tenan
suficiente dinero para el hospital,
as que han contratado a una
comadrona. Me ha dicho que se
quedarn con el beb, y en cuanto

he asimilado sus palabras, he


empezado a gritarle para intentar
hacerle razonar. Le he dicho que si
no da el beb en adopcin, le
echar de casa. Me ha colgado.
Chet respiraba entrecortadamente y
sus
sombros
ojos
lanzaban
llamaradas.
No
quiere
escucharme, pero sabe que tengo
razn. Si se queda el beb, todo
habr terminado. No ir jams a la
universidad. Se quedar aqu,
enluciendo piscinas hasta que la
espalda ya no le aguante ms, y
luego se pondr a trabajar en el
ferrocarril en North Platte. No es
eso lo que mis padres queran. Se

mes los cabellos. No estoy


hecho para esto. He fracasado. Le
he fallado a todo el mundo. Por eso
Dusty quera asociarse con Cooter
Saggory, para mantener a su novia
y al beb. No me di cuenta. No me
enter
de
nada.
Todo
se
desmorona a mi alrededor.
Yo no saba qu decir. Le cog la
cara entre las manos y apoy la
frente en la suya. Mis manos eran
firmes, pero notaba que empezaba
a derrumbarme. Lo que Chet no
haba dicho, aunque lo saba tan
bien como yo, era que si Dusty no
poda mantener a su beb como
crea, Chet le ayudara. Ahora

estaba cabreado y amenazaba con


echarle de casa, pero no lo hara.
Cuando se calmara, aceptara que
era el tutor legal de Dusty y le
ayudara... a costa de sus propios
sueos y su futuro.
Oh, Chet dije, sintiendo que
se me parta el corazn por l.
Sus padres ya la han echado
de casa dijo con brusquedad.
Inny no tiene adnde ir. Solo la
aceptarn de vuelta si da al beb
en adopcin.
No lo har.
Sus ojos, llenos de perplejidad,
se encontraron con los mos.
Tiene ella la menor idea de lo

que significa ser madre? Dusty dice


que sabe que no ser fcil, pero en
realidad no tiene la menor idea de
lo que le espera. No es que no sea
fcil. Es que ser lo ms duro con lo
que se encuentre en toda su vida.
No est preparado. l cree que s,
pero solo es un cro. An no ha
vivido su propia vida, cmo va a
ocuparse de la vida de otra
persona?
Lo abrac con ms fuerza. No
tena respuestas a sus preguntas,
pero lo ltimo que necesitaba Chet
en aquel momento era sentirse
solo. Al menos poda escucharle y
ofrecerle mi compaa.

Le he dicho a Dusty que ella


no puede vivir con nosotros
explic Chet con tono lgubre. Me
he redo al or su sugerencia. Le he
llamado idiota y unas cuantas cosas
ms. Le he dicho que no se
presentara en casa con ella o con el
beb porque no les dejara entrar.
Qu irona prosigui. Esta
semana en el trabajo estbamos
castrando toros y no suelo ser
quisquilloso, pero esta vez me he
parado un momento y he sentido
un poco de pena por ellos, sabes?
Y entonces ha ocurrido esto con
Dusty y mi primer pensamiento ha
sido: no, la castracin no es mala

en absoluto. Hay que aplicrsela a


los seres humanos.
Pretenda hacer una broma, pero
yo no tena ganas de rer.
Voy a dejar que Inny se venga
a vivir a casa, verdad? No s si es
lo correcto o la peor idea que he
tenido en mi vida, pero me aterra
dar mi brazo a torcer y dejar que
ella y el beb vivan con nosotros.
Qu habra hecho tu madre?
Mientras esperaba a que me
contestara, me hice la misma
pregunta. Qu habra hecho mi
madre si Reed me hubiera dejado
embarazada? Daba igual. Yo me
habra fugado con l. No me habra

quedado en casa el tiempo


suficiente para ver su reaccin,
porque lo cierto era que a ella le
habra sido indiferente. Era culpa de
las drogas. Lo despojaban a uno de
la capacidad de preocuparse por
cualquier otra cosa que no fuera
conseguir ms drogas.
Si no la acepto en casa, Dusty
dejar el instituto para buscarse un
trabajo a tiempo completo. Tendr
que pagar un alquiler, comida,
facturas y todo lo dems. Su vida se
acabar ah.
Seguramente es cierto.
Chet volvi a suspirar, pero esta
vez su cuerpo se relaj y supuse

que eso quera decir que ya tena


su respuesta.
Aqu me tienes para ayudarte,
ya lo sabes dije.
Apoy la mejilla en su hombro.
l
me
acarici
el
pelo
distradamente y dej escapar otro
triste suspiro.
Qu he hecho para merecer
esto?
A Carmina se las hiciste pasar
canutas dije, con una leve sonrisa
. Hay quien lo llamara karma.
l se ech hacia atrs para
mirarme a los ojos.
Me refera a ti. Qu he hecho
para
merecerte,
Stella?
He

cometido errores. La he jodido


muchas veces. As que, cmo un
to como yo puede acabar contigo?
Haba autntico asombro en el
modo en que me miraba. Si antes
me senta culpable, no era nada
comparado a cmo me senta
ahora.
Cuando apret mi cabeza contra
su pecho, respir hondo. Tena que
contarle que iba a abandonar
Thunder Basin.
No poda posponerlo ms.

30

30
Unos das ms tarde, estaba
arrodillada entre los rosales de
Carmina, absorta en la tarea
mecnica de arrancar malas hierbas
mientras reuna el valor suficiente
para llamar a mi madre y decirle,

primero, que iba a testificar, y


segundo, que ya no la odiaba.
Despus de colgarle el telfono
durante
nuestra
ltima
conversacin, me haba jurado que
no volvera a hablar con ella. Pero
era el veneno el que hablaba,
tratando de seguir enraizado en m,
llenndome de amarga rabia. Tena
que llamarla. Esta vez yo pondra
las condiciones. Tena que exorcizar
los fantasmas del pasado y seguir
adelante.
Nunca haba perdonado a nadie
(al menos oficialmente, como en un
confesionario con un sacerdote), y
no acertaba a dar con el equilibrio

entre lo que quera que mi madre


oyera y lo que quera que sintiera.
No quera que, cuando nuestra
conversacin acabara, mi madre
creyera que no tena la culpa de
nada, que su comportamiento poda
excusarse. Supongo que quera que
supiera que no iba a permitir que
volviera a hacerme dao... pero si
ella quera fustigarse a s misma
por las malas decisiones que haba
tomado, pues adelante.
Carmina no lo aprobara, pero
tena que empezar por algn lado.
Quiz ms adelante decidira
perdonar del todo a mi madre.
Segua sin creer en Dios, pero me

pareca lgico que, si realmente


exista un gobernante supremo del
universo, no poda esperar que
unas emociones contenidas durante
tanto tiempo se olvidaran en un
instante. Decid que el perdn
llevaba su tiempo. Era un proceso.
Mejor empezar despacio que no
empezar en absoluto.
O la Scout acercndose por la
carretera. Me ech hacia atrs y me
quit los guantes, justo cuando
Chet giraba para enfilar el sendero
de entrada.
Ests
ocupada?
me
pregunt, dejando que el brazo
colgara fuera de la ventanilla.

Llevaba el sombrero vaquero calado


sobre los ojos, que lanzaban
chispas maliciosas.
Ests de buen humor.
Si aceptas venir conmigo, ser
an mejor.
Qu tienes pensado?
Has ido alguna vez a un
rodeo?
Con vaqueros y payasos?
Una sonrisa bailaba en sus
labios.
S. Y con vaqueros montando
toros y lanzando el lazo, carreras de
carromatos y nios montando
ovejas.
No dije con cautela. Nada de

lo que haba dicho Chet pareca


hecho para m, aunque en realidad
no haba entendido ni la mitad.
Sube. Seal con la cabeza
el asiento del copiloto. Ests a
punto de recibir una leccin
cultural.
Mira, creo que no sabes lo que
significa la palabra cultura. Dnde
est Dusty? pregunt para ganar
tiempo.
En casa con su novia y el
beb. Vamos. El tiempo es oro.
Inny se haba trasladado a vivir
con Dusty y Chet durante el fin de
semana. Yo haba ido a visitarla y a
darle mi regalo para el beb (una

nia a la que haban llamado


Beatrix), pero Inny estaba dormida.
Me mora de ganas de hablar con
ella y ponerla al da sobre los
ltimos chismes del Sundown.
No s dije, eludiendo an la
respuesta. No era que no quisiera
salir con Chet, pero... un rodeo?
No criticaban los rodeos los
activistas de los derechos animales?
Adems, imaginaba un sucio
camin de comida donde vendan
testculos de toro fritos al lado de
churros y buuelos.
No te lo pienses tanto dijo
l, sonriendo al ver mi expresin,
que deba de parecer realmente

turbada.
Nada de testculos de toros
respond al fin. Es mi ltima
oferta.
Trato hecho.
Y si llueve, buscaremos
refugio.
Negros
nubarrones
ensombrecan el horizonte, aunque
el sol de la tarde brillaba con
fuerza. En el pronstico del tiempo
no haban dicho nada de lluvia,
pero nunca se saba.
Nada
de
concurso
de
camisetas
mojadas
hoy,
de
acuerdo.
Carmina se ha ido a comprar.
Deja que me cambie de ropa y le

escriba una nota.


Una vez en mi cuarto, me puse
el vestido amarillo, dej una nota
para Carmina en la cocina, y agarr
un par de Coca-Colas heladas de la
nevera.
Voy bien vestida para un
rodeo? pregunt a Chet, girando
para que me viera bien. Haba
conjuntado el vestido veraniego con
las botas que me haba regalado
Carmina.
Pareces una nativa.
Le arroj una de las Coca-Colas
y me sub a la camioneta.
Primero tengo que dejar unos
equipos de rodeo, pero no

tardaremos mucho dijo Chet,


poniendo la marcha atrs. Milton
Swope me remiti a un vecino que
tiene un par de vaqueros que van a
competir esta noche, montando
potros salvajes a pelo y con silla.
Tengo que llevarles el equipo.
Treinta minutos ms tarde,
llegamos a la parte posterior del
estadio del rodeo. Camionetas y
remolques para caballos atestaban
el camino polvoriento y lleno de
surcos que rodeaba el estadio.
Estbamos en el lado opuesto a las
gradas, y desde all vea que
empezaban a llenarse, aunque an
faltaba media hora para que

empezara
el
rodeo.
Cuando
pasamos por delante de las rampas
de carga, Chet seal a una serie
de vaqueros que estiraban las
piernas.
Esos que estn calentando son
los que montan potros salvajes a
pelo. Tienen que atarse las
espuelas, hacer sentadillas para
estirar la entrepierna, y por
supuesto mascar tabaco, trasegar
cerveza e insultar a los rivales.
Qu
aplastan
con
los
guantes?
Colofonia. Frotan con ella
rpidamente la cuerda con la que
van a montar para que quede

pegajosa.
Parecen nerviosos.
En parte s, claro, pero sobre
todo
estn
concentrados.
Imaginando el peor y el mejor de
los casos. Soando con el premio.
Estn en juego cien mil dlares esta
noche.
Caramba. Era mucho ms de
lo que habra imaginado para un
evento de pueblo.
A continuacin pasamos por
delante del chiquero. La cerca era
alta, pero vislumbr una piel negra
sobre unos poderosos cuartos
traseros y unos afilados cuernos.
Cmo funciona lo de montar

toros? pregunt. Me dijiste que


el novio de Sydney monta toros.
Est aqu?
A lo mejor. Si hay un deporte
del rodeo que yo no probara, es el
de montar toros. Demasiado
arriesgado. Cuando era pequeo, vi
a un jinete al que el toro le haba
ensartado el muslo, cerca de la
entrepierna. Con eso se me
quitaron las ganas enseguida. Pero
es emocionante ver cmo lo hacen.
Un jinete puede obtener de cero a
cien puntos. Cualquier puntuacin
por encima de setenta y cinco es
impresionante. El jinete tiene que
permanecer sobre el toro durante

ocho segundos para obtener algn


punto; si se cae, los puntos son
para el toro. Si el jinete toca el
toro, la cuerda o a s mismo con la
mano libre, la mano que siempre se
le
ve
en
el
aire,
queda
descalificado.
Siempre haba credo que la
mantienen en alto para guardar el
equilibrio.
A los jinetes los juzgan por el
estilo y el control, por cmo
sincronizan sus movimientos con los
del toro, y por cmo se comporta el
toro. Si el animal es ms agresivo
de lo normal y se lo hace pasar mal
al jinete, se le dan puntos extra. Al

cabo de ocho segundos, suena una


bocina y el jinete puede saltar al
suelo.
Haba
visto
pelculas
de
vaqueros con zahones y camperas,
contorsionndose y agitndose
como una mueca de trapo sobre
un toro que corcoveaba. Estaba de
acuerdo con Chet: no era algo que
quisiera probar.
Chet aparc a cierta distancia de
los cajones de salida, y descarg un
par de cajas de la parte posterior
de la Scout.
Te ayudo? me ofrec.
No. Estoy en un momento.
Cuando desapareci, apoy las

botas en el salpicadero y observ a


los jinetes que se estiraban por el
espejo retrovisor. Lament no
haberme puesto el sombrero
vaquero que me haba regalado
Chet. Podra haberme hecho una
selfie campestre con el chiquero
justo detrs de m.
Pero como ya no usaba las redes
sociales (el gobierno haba cerrado
mis cuentas), tampoco tena ningn
sitio donde colgar la foto. Y luego
estaba el problema de no tener
cmara en el mvil.
Saqu el mvil de prepago del
bolso y le di vueltas entre las
manos. An no saba qu iba a

decirle exactamente a mi madre. Y


aun cuando tuviera las palabras
ensayadas, tema olvidarlas y
ponerme a gritar o, peor an, a
llorar.
Llevaba das buscando las
palabras
adecuadas,
pero
empezaba a aceptar que aquella
conversacin no era de las que se
ensayaban. Jams dara con las
frases perfectas. Quiz deba
cambiar de enfoque, lanzarme
simplemente y tener fe en que las
palabras brotaran cuando las
necesitara.
Poda llamarla ahora, mientras
esperaba a Chet.

Con la ayuda de una honda


inspiracin, marqu el nmero de la
clnica de desintoxicacin. Antes de
que pudiera reprimir la agitacin
que notaba en el estmago, me
contest la recepcionista.
Con Savannah Gordon, por
favor ped. Carmina me haba
dicho que el Departamento de
Justicia le haba dado a mi madre el
mismo apellido que a m: Gordon.
Un momento. Despus de
una pausa, su voz volvi a la lnea
. Lo siento, Savannah Gordon ya
no est con nosotros.
Cmo?
Ha solicitado el alta esta

maana.
No puede ser. Debe de haber
un error. Vuelva a comprobarlo.
Est aqu, en su historial. Ha
abandonado
el
programa
voluntariamente.
Adnde ha ido?
A los pacientes no se les pide
esa informacin. Seorita? Tengo
otra llamada. Le importara
esperar un momento.
S, me importara le espet
. Necesito saber adnde se ha ido
Savannah. Saba que no me
servira de nada alterarme, pero
estaba demasiado sorprendida para
ser corts. Mi madre haba dejado

solo la rehabilitacin, o tambin el


programa
de
proteccin
de
testigos? Saba que el programa era
voluntario, y que poda abandonarlo
cuando quisiera, pero no sera tan
estpida como para volver a asumir
su verdadera identidad.
Saba la fiscala lo que haba
hecho?
No es nuestra poltica hacer un
seguimiento de los pacientes una
vez que abandonan el programa
dijo la recepcionista con tono
envarado.
Ya, gracias por su ayuda
dije, y colgu.
Me qued mirando al vaco,

perpleja. Por qu mi madre haba


abandonado la rehabilitacin?
Porque necesitaba drogas. Esa
era la razn por la que siempre se
iba. Y si haba vuelto a las drogas,
tambin haba vuelto a Philly.
No poda creer que hiciera algo
tan peligroso. No se haba parado
a pensar en los riesgos? Si los
hombres de Danny la encontraban,
la mataran. Daba igual que no
quisiera
cooperar
con
las
autoridades; Danny no lo saba. Y
desde luego no la amaba. Vala la
pena perder la vida por colocarse?
Haba dedicado un solo momento
a pensar en cmo poda afectarme

a m su temeridad?
Era lgico pensar que la fiscala
le habra dado a mi madre mi
nuevo nombre: Stella Gordon. Si los
hombres de Danny la pillaban
cuando estaba colocada, quiz me
delatara. Se lo podan sacar por las
malas. No quera creer que pudiera
traicionarme estando sobria, pero
no estaba segura. En lo tocante a
mi madre, no haba nada seguro.
Tena que reflexionar. Estando
Danny entre rejas, a quin
llamara ella cuando llegara a
Philly? A Sandy.
Si mi madre haba vuelto a
Philly, Sandy lo sabra. Mi madre

querra irse de marcha con ella.


Me haban advertido que no
deba ponerme en contacto con
ninguna persona de mi vida
anterior,
pero
no
pensaba
quedarme sentada y dejar que mi
madre se hiciera matar. Y tampoco
iba a dejar que me pusiera en
peligro a m.
Deliberadamente puse freno a
mis pensamientos. Tena que
actuar con inteligencia. La banda de
Danny Balando vigilaba quizs a
Sandy, esperando que tarde o
temprano mi madre aparecera. El
alguacil Price me haba dicho que
una de las estrategias de Danny (y

del crtel, si este le apoyaba)


consistira en vigilar a nuestra
familia y los amigos ms ntimos,
esperando pacientemente a que
uno de nosotros diera un mal paso
y se pusiera en contacto con ellos.
Tena que ser muy muy cuidadosa.
No poda despertar la ms mnima
sospecha.
En una ocasin Reed me haba
dicho que el mejor modo de evitar
que rastrearan tu llamada era usar
un telfono de prepago desechable,
porque solo poda rastrearse si
estaba encendido. Saba que llamar
a Sandy no careca de riesgos, pero
poda reducir drsticamente las

posibilidades de que me pillaran si


apagaba el mvil y lo tiraba a la
basura inmediatamente despus de
usarlo. Para encontrarme, los
esbirros de Danny Balando tendran
que estar escuchando las llamadas
de Sandy, tendran que reconocer
mi voz, y tendran que averiguar
desde qu telfono llamaba.
Seguira existiendo un riesgo, pero
sera mnimo.
Hecha un manojo de nervios,
llam a Sandy. Su nmero estaba
fresco en mi memoria. En Philly, las
noches que mi madre no volva a
casa, saba que deba llamar a
Sandy. Siempre iban juntas. Si no

haban perdido el conocimiento, por


lo general una u otra era capaz de
indicarme una direccin. Luego me
tocaba a m ir en busca de mi
madre y llevarla de vuelta a casa.
Cerr los ojos y not que me
brotaban
las
lgrimas.
Los
recuerdos eran dolorosos.
S? respondi Sandy con
tono malhumorado, pero sobria.
Podra hablar con Sandy
Broucek, por favor? Adopt una
voz ligeramente ms grave, aunque
no tema que me reconociera. Solo
habamos hablado unas cuantas
veces y Sandy no frecuentaba
nuestra casa. Me haba dado cuenta

desde el primer momento que yo


no le interesaba en absoluto.
Quin es? quiso saber.
Soy Mary Dutton. Tengo a mi
cargo varias cuentas a nombre de
Savannah Goodwinn y no consigo
contactar con ella. La tiene a usted
anotada como contacto principal.
Estara
usted
dispuesta
a
proporcionar su informacin de
contacto actualizada?
Usted qu es, cobradora de
deudas?
Yo no saba si los autnticos
cobradores de morosos tenan que
anunciarse como tales. En cualquier
caso, no tena por qu regirme por

sus normas.
Trabajo
con
Keystone
Financial Services. Se han producido
importantes actualizaciones en las
cuentas de Savannah que afectarn
a futuras transacciones. Es urgente
que se lo notifique.
Y por qu Savannah iba a dar
mi nmero? exigi saber Sandy
con tono an ms irritado.
Parte de mi trabajo consiste
en encontrarla, y hasta que
disponga de su nmero de telfono
y de su direccin actuales, tengo
que seguir llamando a este nmero.
Estas
ltimas
palabras
parecieron darle que pensar. No

hizo una pausa demasiado larga


antes de contestar.
Vale, est bien. Puedo darle su
nuevo nmero. Ha tenido suerte.
Haca meses que no saba nada de
Savvy, pero me ha llamado esta
maana. Un momento, aqu est.
Lista?
Lista. Intent sonar tranquila
y no delatar mi impaciencia.
Prefijo dos uno cinco...
Anot el nmero, lo repet y
luego di por terminada la llamada.
La siguiente era ms difcil de
hacer.
Cuando
mi
madre
contestara, necesitara de toda mi
fuerza de voluntad para no gritarle.

Estaba furiosa y disgustada, pero si


quera que cooperara, tendra que
mostrarme tranquila. Si mantena la
sangre fra, quizs ella me imitara.
Quiz podra razonar con ella y
persuadirla de que volviera a
rehabilitacin.
El telfono son y son. Cada
instante que pasaba, notaba que mi
ira se desvaneca, sustituida por la
preocupacin. Y si le haba
ocurrido algo?
Me baj de la Scout y pase de
un lado a otro delante de la
camioneta. Me cayeron unas
cuantas gotas de lluvia en los
brazos, pero por el aspecto del

cielo, pareca que al final no


llovera. Chet estaba tardando
mucho. Oa a los locutores del
rodeo a lo lejos, presentando a los
participantes en el concurso de
arrojar el lazo.
Me sent en el parachoques e
hice un esfuerzo por dominar los
nervios. No iba a dejarme llevar por
el pnico hasta que tuviera un
motivo real. Quiz mi madre estaba
demasiado colocada para contestar
al telfono. No poda dejarle un
mensaje,
era
demasiado
arriesgado. Tendra que volver a
llamarla...
Me odi a m misma al notar que

estaba al borde de las lgrimas. No


llorara por ella. No se lo mereca.
Al habla Thomas Dickerson.
La voz masculina del otro lado de la
lnea me sobresalt.
Eh, s, est Savannah?
pregunt, adoptando la misma voz
grave de antes.
Quin?
Repet el nombre de mi madre.
Lo siento, se ha equivocado de
nmero.
Comprob el nmero. Lo haba
marcado correctamente.
No
conozco
a
ninguna
Savannah aadi l.
No me lo poda creer. Sandy me

haba dado un nmero falso.


Debera haberlo imaginado.
Colgu
e
inmediatamente
apagu el mvil. Luego lo arroj a
un barril que haca de papelera.
Volv a subir a la Scout,
sintindome engaada. Me vino a la
cabeza toda una sarta de insultos
para Sandy. Tendra que pensar en
otro modo de ponerme en contacto
con mi madre. Tema que se me
estuviera acabando el tiempo. No
podra eludir a los hombres de
Danny mucho tiempo, sobre todo si
estaba colocada, lo que afectara a
la poca capacidad de razonamiento
que le quedara.

Tena que contrselo a Carmina.


Desde luego no poda ocuparme del
asunto yo sola. Cuando Chet
volviera, le explicara que me haba
surgido una emergencia y que
necesitaba volver a casa. Carmina
llamara a Price y ellos enviaran a
un equipo en busca de mi madre.
Eso fue lo ltimo que pens
antes de que alguien abriera la
portezuela desde fuera. Yo tena el
hombro apoyado en ella y estuve a
punto de caer. Consegu evitarlo,
pero me encontr cara a cara con
Trigger McClure.

31

31
Qu hay, seorita? dijo con
voz meliflua en la superficie, pero
glacial y sombra en el fondo. Un
leve rubor tea sus mejillas y tena
los ojos ligeramente velados.
Llevaba una botella de cerveza

colgando entre los dedos.


Aljate de m, Trigger.
l se llev la botella a los labios.
No. No lo creo.
Entonces voy a bajarte de esta
camioneta y te voy a patear el culo.
No pretendo hacerte dao
dijo l alzando las manos. Solo
quiero hablar.
Hablar? Me tomas el p...?
No he terminado. Me toca a m
hablar. Luego te tocar a ti. As es
como funciona.
Funciona as: voy a darte un
puetazo en la jeta. Para
demostrarle que no era una
amenaza vana, le pegu un

puntapi en la pierna y le hice


perder el equilibrio.
Un destello de ira asom a sus
ojos,
pero
lo
domin
inmediatamente. Su boca se curv
en una lenta sonrisa.
Al fin he descubierto de qu te
recordaba, por qu me sonabas
tanto. Las fotos del campamento de
bisbol. Eres la novia. Tena
montones de fotos tuyas. Ests
distinta ahora, por eso no te
reconoc enseguida.
Qu?
El campamento de bisbol.
Hace dos veranos. Era compaero
de litera de tu novio, Reed Winslow.

Sent que me quedaba sin


respiracin, igual que si me
hubieran dado un puetazo en el
estmago.
Mir
a
Trigger
boquiabierta. Not que enrojeca
por la conmocin y la sorpresa.
Conoca a Reed? Trigger era el
compaero de cuarto gilipollas
del que se quejaba Reed? Por eso
me sonaba Trigger la primera vez
que lo vi? Porque Reed me haba
enseando fotos del campamento
de bisbol?
S.
Trigger lo haba adivinado antes
que yo.
Recobr la compostura y le lanc

la
mirada
ms
ridcula
y
extravagante de que fui capaz.
No s de qu me hablas.
Reed no estaba mal. Como
jugador de bisbol o como
compaero de cuarto. Se encogi
de hombros. Pensaba mantener
el contacto. Pero no lo hice. Qu
tal anda el bueno de Reed?
Vosotros dos todava...? No, no
puede ser. ltimamente te lo
montas con Chet Falconer. Antes
de que pudiera decirle lo que
opinaba de sus estpidas y groseras
especulaciones, aadi como si tal
cosa: Los Phillies era el equipo
favorito de Reed, porque l era de

Filadelfia. Tena acento, como esos


acentos de Nueva York que se oyen
en la tele, pero un poco distinto. T
tienes el mismo acento. Ests
plida, Stella. Puedo ofrecerte algo
de beber? pregunt, fingiendo
preocupacin al tiempo que me
tocaba el hombro como si quisiera
sostenerme.
Le apart de un manotazo.
Qu hace una chica de
Filadelfia en Thunder Basin? Forma
parte de tu gran secreto?
Levant la barbilla.
Estoy en el sistema, idiota. Me
envan con padres de acogida. S,
soy de Philly, y qu?

Padres de acogida? Mene


la cabeza para mostrarse en
desacuerdo. No es as como lo
recuerdo
yo.
Recuerdo
perfectamente a Reed diciendo que
tu familia tena dinero. Tu madre
era una de sus mejores clientas.
Tena un vicio muy feo. S, estoy
enterado. Seguro que no quieres
beber nada? Da la impresin de que
te sentara bien. No? Supongo que
es lgico. Tienes miedo de volverte
igual que tu madre, no? Una
borracha y una adicta. Dicen que la
adiccin se puede heredar; es
gentica. Pero no nos salgamos por
la tangente. T has tenido tantos

padres de acogida como yo. A


menos, claro est, que tu madre
sufriera una sobredosis y estirara la
pata. Pero entonces t ahora
estaras viviendo con algn familiar.
Con esa rica y extensa familia tuya.
As
que,
qu
haces
aqu
realmente? me pregunt. Qu
hace una chica rica privilegiada en
mi pequeo rincn del mundo?
Qu has dicho de mi madre?
Me temblaba la voz, no saba si
por el miedo o la ira.
Oh. Puso los ojos en blanco
. No lo sabas? Vaya, ahora me
siento
un
mierda.
No
me
corresponda a m decirte que Reed

le suministraba OxyContin a tu
madre. Era su especialidad. Tena
montado todo un negocio en el
campamento. Se lo venda a los
dems jugadores. Alardeaba de
haber ganado lo suficiente en el
campamento para recuperar lo que
haba pagado por la matrcula.
Alardeaba de que estaba ahorrando
para comprarse una casa propia.
Iba a dejar la casa de sus padres
para vivir con su chica. Sus ojos
me lanzaron una mirada penetrante
. T.
Mentiras. Trigger no deca ms
que mentiras. Yo conoca a Reed.
Haba estado enamorada de l

durante dos aos. En ese tiempo,


no haba otra persona en el mundo
con quien tuviera una relacin ms
ntima. Me habra enterado si l
hubiera sido un camello. Le haba
confesado lo de la adiccin de mi
madre, y l se haba mostrado ms
que
comprensivo.
Me
haba
apoyado.
Me
haba
amado.
Imposible que fuera un camello.
Habra notado algn indicio.
Todas aquellas noches que
volva y me lo encontraba en casa,
me estaba esperando. Me negu a
considerar siquiera la posibilidad de
que en realidad estuviera all por mi
madre. La noche que Danny

Balando le haba golpeado con una


llave de cruz, Reed estaba en mi
casa esperndome a m. No estaba
all para vender OxyContin a mi
madre.
Pero era su droga favorita. Junto
con la herona que le suministraba
Danny.
Un camello para el OxyContin y
otro para la herona.
No.
Oh, Dios, por favor, no.
Saba que la madre de Reed
tomaba OxyContin para el dolor de
la fibromialgia, pero ahora pareca
que, o bien l venda parte de lo
que le recetaban a su madre, o al

menos haba descubierto lo que era


capaz de hacer la droga viendo a su
madre. Cmo poda Reed hacerme
dao de esa manera? Los ojos se
me llenaron de lgrimas, pero me
negu a pestaear por temor a que
se desbordaran.
Trigger se inclin hacia m,
apestando a alcohol y hablando en
susurros.
No te preocupes, cario. Tu
secreto est a salvo conmigo. De
hecho, creo que voy a dejar de
hurgar en tu pasado. Tus secretos
no despiertan lo ms mnimo mi
inters. Porque... t no me has
dado ningn motivo para hacerte

dao, verdad? Usa esa bonita


cabecita tuya para pensarlo. Su
expresin se endureci. Eso es,
Stella, yo siempre gano.
Estaba temblando. Se haba
levantado viento y refrescaba un
poco, pero el fro que yo senta era
interior. Los secretos empezaban a
desvelarse, y yo haba sido tan
egosta,
haba
estado
tan
ensimismada, que no me haba
dado cuenta de que no era la nica
que los guardaba. Cmo haban
podido? Seguro que los dos me
haban tomado por una idiota. Una
nia estpida, ciega y crdula. El
asombro empezaba a ceder paso a

una sensacin creciente de traicin


y humillacin. Haban actuado a mis
espaldas. Reed no era mi aliado.
Era el camello de mi madre. Me
haba usado para acercarse a ella?
O le haba gustado yo primero, y la
adiccin de mi madre haba sido
una
ventaja
adicional,
una
oportunidad para lucrarse.
Sonaron truenos y di un bote en
el asiento. El mundo se haba
vuelto sombro de repente. Una
rfaga de viento helado entr por
las ventanillas abiertas, pero yo
senta una ardiente sensacin de
mareo en el estmago. Quera
apartar a Trigger de un empujn y

echar a correr. Quera correr y


correr, pero no se poda escapar de
la verdad.
Trigger profiri una exclamacin
de sorpresa que llam mi atencin.
Se tambale hacia un lado,
tratando de mantener el equilibrio.
Chet estaba detrs de l. El viento
azotaba con fuerza sus oscuros
cabellos. Su mirada era dura y fra.
Los relmpagos dibujaban el
contorno de su cara.
Vuelve a tocarme y te rompo
la
mano
gru
Trigger,
irguindose. Ambos tenan la
misma estatura, pero la severidad
de Chet le daba un aspecto mucho

ms amenazador.
Te dije que te mantuvieras
alejado de ella.
Este es un pas libre, puedo
hablar con quien quiera dijo
Trigger, arrastrando las palabras.
Cierto convino Chet y apret
con fuerza la mandbula. Pero hay
una diferencia entre hablar y
acosar, y me estoy hartando de
tener que repetrtelo. Tenamos un
acuerdo, t y yo. Stella y t no
tendris ningn trato. No te
acercars ms a ella. No la mirars.
Ni siquiera pensars en su nombre.
Cuando ella est en una habitacin,
t te esfumars. En lo que a ella se

refiere, t no existes.
No me gustan las amenazas
dijo Trigger con desprecio.
De pronto, Chet dio un puetazo
a Trigger en la mandbula. Otro
violento puetazo en las costillas y
Trigger aull de dolor. Trigger lanz
el puo contra Chet, que esquiv el
golpe hacindose a un lado y luego
agarr a Trigger por el brazo y le
golpe en la articulacin del codo.
Chet dio por terminado el ataque
con un golpe en la nariz, que
derrib a Trigger.
Qu coo te pasa? gimote
Trigger, tratando de ponerse en
pie.

Qudate en el suelo bram


Chet. Si te levantas, te golpear
otra vez.
Te voy a denunciar gru
Trigger, pero se qued en cuclillas.
Hazlo. Cuntale a la polica
que te han pateado el culo. Me
encantara verlo escrito en el
informe. Claro que ser mejor que
esperes a maana antes de
denunciarme, cuando ests sobrio,
porque la poli es un poco
quisquillosa con los menores que
beben. Pero entonces surgirn ms
preguntas, como por ejemplo por
qu has esperado hasta maana.
Por no mencionar la mala prensa.

Apuesto a que a los ojeadores de


las ligas profesionales les encantar
un tipo con mal genio, un tipo al
que no se puede controlar y con los
puos sueltos.
Ms
amenazas?
dijo
Trigger, escupiendo las palabras
con el rostro tan sombro como las
nubes.
Solo te ayudo a ver tus
opciones. Estas cosas siempre se
resuelven de dos modos posibles, o
por las buenas, o por las malas. T
eliges.
Crees que hay la ms mnima
posibilidad de que elija lo ms fcil,
de que me deje intimidar por ti?

Chet rio por lo bajo y se frot los


rojos nudillos en los tejanos, como
preparndolos para un segundo
asalto.
Espero que prefieras hacerlo
por las malas. No he hecho ms
que empezar.
Debes de tener ganas de
morir. Eres un loco hijo de p...
Loco no, furioso. Tengo ms
ira reprimida de la que puedes
imaginar. Golpearte me sirve para
desahogarme. As que, ponme a
prueba, Trigger. Levntate y dame
lo que quiero.
La expresin de Trigger cambi,
como si hubiera comprendido que

Chet no iba de farol. Retrocedi.


Levant una mano para indicar a
Chet que guardara las distancias.
Con la otra mano se tocaba la
mandbula, que estaba adquiriendo
un tono morado.
Tu novia no es quien t
piensas
dijo
Trigger,
sealndome con un dedo acusador
. La historia de la acogida es una
tapadera. Tiene madre, una madre
yonqui, en Filadelfia. Y ese no es su
nico secreto. Estoy buscando.
Encontrar ms. Hay algo en ella
que da mala espina.
Cuando acabe contigo, la
gente dir lo mismo de ti dijo

Chet, avanzando hacia l.


Ests sordo o qu? aull
Trigger, alejndose a trompicones
. Te estoy diciendo que tu novia
te ha mentido. Nos ha mentido a
todos.
As que tiene sus secretos. Y
qu coo te importa a ti? salt
Chet, defendindome, pero se le
notaba dolido por el tono de voz. Le
dola saber que Trigger tena razn.
Yo le haba mentido y, aunque
aparentemente
no
iba
a
reprochrmelo, tampoco lo iba a
olvidar. Sus ojos lanzaban chispas
. Por qu Stella te importa
tanto? Por qu no la dejas en paz?

De acuerdo, to, clmate. Me


mantendr alejado de ella.
Vas a hacer todo lo posible
para que olvide que existes.
S, s, eso tambin. Lo que
quieras, to.
No tendr que volver a verte.
Si me ve, no ser por mi culpa.
Trigger
retrocedi
cautelosamente
sin
hacer
movimientos bruscos. Ahora me
voy. Pero t aljate de m, me
oyes?
En cuanto estuvo a cierta
distancia de Chet, Trigger dio
media vuelta y se alej cojeando a
toda prisa. Chet y yo nos

resguardamos
del
vendaval,
encerrndonos en la Scout. Pero el
viento
soplaba
con
fuerza
descomunal. Incluso despus de
subir
las
ventanillas,
segua
sacudiendo la camioneta.
Chet agit el puo y flexion los
dedos.
Haca tiempo que no golpeaba
a nadie. Haba olvidado cunto
duele.
Por qu le has golpeado? Ha
sido tan... No encontraba las
palabras. Haba sido tan... impropio
de Chet.
Te agredi en el Sundown,
verdad? l fue el agresor dijo

Chet en voz baja.


Tragu saliva.
Chet...
No me lo contaste. Lo sabas,
pero me lo ocultaste.
Tema que fueras a por l.
Tena miedo de que te metieras en
problemas. No quera que Trigger
fuera la causa de una mancha en tu
historial. O algo peor.
Ah, s? Su mirada se volvi
ms penetrante. Bueno, pues a
m me da miedo que t te metas en
problemas. Cuando pienso en que
te hizo dao, no lo puedo soportar.
Nadie, ni Trigger ni ninguna otra
persona, puede hacerte dao de

esa forma. Estabas destrozada,


Stella dijo, alzando la voz.
Cmo no me iba a afectar? Cuando
quieres a una persona, cuidas de
ella. Peleas por ella.
Frunc el entrecejo.
No necesito que pelees por m.
No soy una niita enclenque. S
cuidar de m misma.
Chet lade la cabeza para
examinarme.
Ests enfadada porque le he
golpeado.
No.
Y una mierda que no.
Llvame a casa ped con el
rostro vuelto hacia la ventanilla, sin

mirarlo.
Ahora me vas a negar la
palabra?
Te he dicho que me lleves a
casa dije entre dientes.
Dime que ests cabreada. Eso
puedo soportarlo. Pero que no me
hables? Llevo un ao viviendo solo
con mi hermano, Stella. No juego al
rollo pasivo-agresivo. Dime lo que
piensas. No me castigues con el
silencio. No me trates como si fuera
una de tus amigas.
Eres
un
cabrn
condescendiente.
Dime qu es lo que te molesta
insisti l, alzando an ms la

voz.
Las lgrimas fluyeron a mis ojos.
Quera decirle que me haba
ofendido al considerarme dbil.
Haca aos que cuidaba de m
misma. Chet no tena la menor idea
de lo que haba tenido que soportar
ni de lo fuerte que era. Pero sobre
todo me asustaba pensar que se
estaba enamorando de m. No iba a
permitir que luchara por m, para
luego abandonarle. No era justo.
Era una cobarda y yo estaba harta
de ser una cobarde. Sera ms fcil
abandonarle si no tena que
enfrentarme con el hecho de que
me amaba.

Te cabrea que haya peleado


por ti insisti Chet. No te gusta
la agresividad masculina. Ni la
violencia. Alguien te hizo dao?
Alguien de tu pasado? Es eso?
Me volv hacia l, furiosa.
Cllate, Chet. Cllate.
Al ver mi expresin, Chet se
interrumpi bruscamente.
Qu pasa? Joder, dmelo. No
pelear ms, si eso es lo que
quieres.
Solo
necesito
comprenderte.
Me mes los cabellos, tratando
de contener los latidos desbocados
de mi corazn. Quera decirle la
verdad. Estaba ah, esperando,

igual que mis lgrimas. Poda


contrsela. Sera tan agradable
hablarle con sinceridad, tener a
alguien con quien compartir mi
carga, abrir las compuertas y
librarme al fin de los secretos que
me envenenaban.
Pero decirle la verdad no me
proporcionara ms que un alivio
momentneo; no resolvera mis
problemas, de hecho, los agravara.
E involucrara a Chet en una
peligrosa trama con la que no tena
nada que ver. As que, reprim el
dolor y me tragu con esfuerzo las
palabras
que
pugnaban
desesperadamente por brotar.

Envarado en su asiento, Chet fue


el primero en hablar con tono
inexpresivo.
Vale. Te llevar a casa.
Encontr a Carmina en la parte
de atrs, echando el pestillo a los
postigos para proteger de la
tormenta las ventanas de la casa,
azotada por hojas y plantas
rodadoras que llevaba el viento.
Mal presagio en el aire grit
por encima del hombro, cuando
corr a ayudarla. La tormenta va a
ser de las fuertes. Vio entonces
mi expresin. Qu pasa, Stella?
Aunque habra deseado no tener
que decrselo, no vea otra opcin.

Entre elegir lo que quera y lo que


era ms inteligente, solo poda
haber una respuesta. De modo que
le cont que Trigger haba
descubierto que
proceda
de
Filadelfia. Luego le dije que mi
madre
haba
abandonado
la
rehabilitacin. Ella no pregunt
cmo haba conseguido Trigger
desentraar mi pasado, ni cmo
haba averiguado yo el nmero de
la clnica; inmediatamente entr en
casa y llam al alguacil Price.
El descubrimiento de Trigger era
una amenaza para mi seguridad.
De momento era pequea, pero l
seguira indagando. Al final quizs

encontrara algo que supondra un


peligro mayor. Ya no estaba segura
en Thunder Basin.
Tena que marcharme.

32

32
Esa noche escuchaba el clamor
de la tormenta. Las rfagas de aire
golpeaban el cristal de la ventana y
el granizo bombardeaba el tejado.
Desde la ventana de mi cuarto,
observaba los granos helados que

cubran el csped de blanco y


convertan la carretera en hielo. La
oscuridad era completa y solo la luz
de los relmpagos permita ver el
paisaje. Reses y caballos haban
desaparecido de los pastos, y la
cebadilla se agitaba como las olas
en un mar embravecido.
La furia de la tempestad
reflejaba el sentir de mi propio
corazn. Pensaba en mis secretos,
atrapados
en
l,
aleteando
frenticamente
como
pjaros
tratando de escapar. Los notaba
incluso
ahora
como
peso
abrumador, y me preguntaba qu
habra sido de la dura y despiadada

Estella. Meses atrs haba tomado


la decisin de mentir a las
autoridades. A los detectives les
haba contado la historia que yo
quera que creyeran. Aunque en
aquel momento no comprenda
plenamente
lo
que
estaba
haciendo, confiaba en mi fortaleza y
me haba prometido a m misma
que me llevara mis secretos a la
tumba.
No
saba
que
acabaran
matndome.
El violento estrpito de la
tormenta me lastimaba los odos,
hasta que acab ponindome los
auriculares. Pero aquella noche, la

trepidante msica heavy de las


cintas de Nathaniel no consigui
distraerme.
A la maana siguiente, el cielo
tena un luminoso color zafiro. El
jardn estaba cubierto de basura y
ramas, y la carretera estaba
salpicada de charcos de barro, pero
eran los nicos vestigios de la
tormenta de la noche anterior. Los
pjaros lanzaban alegres trinos y el
roco que cubra la hierba reflejaba
la luz del sol. El aire estaba
tranquilo y me envolva los hombros
como un clido y grueso chal.

En la cocina encontr una nota


de Carmina. Deca que haba ido a
por leche, pero no me engaaba.
Estaba comprando comida para mi
viaje. Imagin que crujientes
panecillos de masa fermentada,
rosbif, queso y patatas fritas
acabaran en una bolsa de papel
marrn con mi nombre en ella. En
opinin de Carmina, no vala la
pena hacer nada si no era con
comida, sobre todo carne, patatas y
pan.
El alguacil Price tena previsto
llegar al da siguiente por la noche
para llevarme a mi nuevo domicilio.
Esta vez haba resuelto no

molestarme con l. No haca ms


que su trabajo. El mo era dejar que
me mantuviera a salvo. Fin de la
historia. Nada de malas caras, y
nada de desear quedarme donde
era imposible que me quedara.
Para demostrarlo, me record a m
misma que, de todas formas,
apenas quedaban un par semanas
para abandonar Thunder Basin.
Qu ms daba adelantar el viaje?
No haba que darle ms vueltas.
Respir hondo. No quera pensar
en el maana. Me quedaban casi
treinta y seis horas en Thunder
Basin y quera aprovecharlas al
mximo. S valiente, cabeza alta.

Esa era mi estrategia. Pero en el


fondo, tena miedo de muchas
cosas. De abandonar aquel lugar
que haba llegado a querer. De
romperle el corazn a Chet. De
separarme
de
Carmina.
De
enfrentarme con el mundo sin ellos
dos. No quera ni saba cmo decir
adis.
Tal vez fuera mejor as. Cuando
el marshal Price viniera a por m, no
habra tiempo para una despedida
larga y sensiblera. Tendramos que
actuar con rapidez y pulcritud.
Estara en el coche a kilmetros de
distancia de Thunder Basin antes
de que empezara a sentir que se

me parta el corazn. Tendra que


enfrentarme a ese dolor yo sola,
como siempre.
Sal de la casa y acarici las
petunias de Carmina, plantadas en
barriles de whisky. Me empap de
su aroma, grabndolo en la
memoria. Pase con los pies
descalzos sobre la clida hierba.
Not el calor del sol en la cara y
escuch los dulces y amistosos
trinos de los sabaneros.
Suba descalza por el sendero de
entrada, repasando el correo de la
maana, cuando o un chirrido de
neumticos a mi espalda, en la
carretera.

El sol se reflej en el parabrisas


del coche cuando este gir hacia el
sendero. La conductora se baj y
contempl la blanca casa de
tablillas haciendo visera con la
mano sobre los ojos. Llevaba un
vestido con estampado de flores,
limpio y planchado, y sandalias. Sus
suaves cabellos castaos le caan
sobre los hombros, recin lavados y
con mucho volumen. No tena ya
aspecto demacrado. Cuando su
mirada se pos en m, vi una
vehemencia, una animacin, que
me devolvi de pronto al pasado.
Mam? dije, asombrada.
Cielito! Vino hacia m con

andares afectados y los brazos


extendidos. Antes de darme cuenta,
me aplastaba contra su pecho.
Oh, cario. Tu mam te ha echa do
de menos!
Qu ests haciendo aqu?
pregunt, zafndome de su abrazo.
Ella me pellizc la mejilla.
Esa es manera de saludar a
tu madre? Deja que te mire. Me
examin
atentamente,
sujetndome por los hombros. Es
increble lo morena que ests! Ya
veo, yo todo el verano encerrada
bajo luces fluorescentes, mientras
t estabas aqu tomando el sol.
Hizo chasquear la lengua. No es

justo.
Me limit a mirarla fijamente. Su
presencia all, limpia y sobria, no
pareca real.
Bueno dijo, sentndose en el
columpio del porche de Carmina.
Cruz elegantemente las esbeltas
piernas. Hblame de tu verano.
Recorri el jardn con la mirada y
una sonrisa de suficiencia. Me
asombra que hayas aguantado
tanto. Qu hace por aqu la gente
para divertirse?
Cmo me has encontrado?
Solt una carcajada burlona.
A ti qu te parece? Soy tu
madre. Los federales tuvieron que

decirme adnde te haban llevado.


Exig saberlo desde el principio.
Creas que iba a dejar que te
llevaran y te escondieran sin mi
conocimiento?
Llam
al
centro
de
rehabilitacin. Dijeron que habas
pedido el alta. Pensaba...
Sorpresa! exclam ella,
levantando las manos y agitando
los dedos. Me fui antes de lo
previsto.
Menuda
aburrida
aguafiestas sera si te hubiera dicho
q u e vena. Quera darte una
sorpresa. Pero bueno, no te
preocupes por m lo ms mnimo.
Estoy limpia. Toda mi perspectiva

ha cambiado. A pesar de lo mucho


que detestaba aquel lugar arrug
la nariz, soy la primera en admitir
que era lo que necesitaba. Tenas
razn, cielito mo. Necesitaba
ayuda. Bueno, pues ya la he tenido.
Ahora tenemos la oportunidad de
empezar de nuevo. Una segunda
oportunidad. Las cosas van a ser
distintas esta vez, Estella.
Stella
la
correg
automticamente. Pero ella tena
razn. Las cosas eran diferentes,
muy diferentes. Quin era aquella
mujer exageradamente afectuosa?
Dos aos atrs, mi madre haba
emprendido un camino que la haba

conducido directamente al cruce


entre estar deprimida y estar
colgada. Era difcil recordarla
cuando no se mostraba perdida,
desinteresada
e,
intencionadamente o no, muy fra e
indiferente conmigo.
Ella
agit
una
mano
despectivamente.
Para m eres Estella. Y yo soy
tu madre. Los federales y sus
documentos no pueden cambiarlo.
Yo... Qu ests haciendo
aqu? repet, todava aturdida.
Quieres
dejar
de
preguntarme eso? Parece que te
moleste que haya venido. Ya no

tienes que seguir aqu, cielito.


Olvidemos este lugar. He venido a
recogerte. Seremos t y yo otra
vez. Compraremos una casa,
encontraremos trabajo, echaremos
nuevas races. Bueno, echaremos
de
menos
Philly,
pero
encontraremos algn sitio casi igual
de bueno. S que te encanta
Boston. Su tono era optimista,
lleno de esperanza. Estaremos a
un paso de nuestra antigua vida.
Bueno, no me digas que no te gusta
cmo suena.
Boston repet.
Eso es, cario. Nos mudamos
a Boston.

Atnita, fui incapaz de articular


una respuesta. Antes de que
pudiera pensar en una, apareci la
camioneta de Carmina en el
sendero. Fren detrs del coche de
mi madre, que claramente no
esperaba encontrar all, luego
retrocedi y aparc al lado. Al verla,
mi primera reaccin fue un
nerviosismo generalizado y un
extrao hormigueo en el cuerpo
que me impela a apartarme de mi
madre, a separarme de ella. No
saba qu pensar, hasta que
comprend que me avergonzaba de
ella. Me incomodaba la idea de
presentrsela a Carmina. No saba

cmo explicar qu haca all.


Carmina no lo tena previsto. Y no
le gustaban las sorpresas.
Carmina salt fuera de la
camioneta.
Sus
botas
rojas
aterrizaron con firmeza en el
sendero. Nos mir a mi madre y a
m y su expresin se alter. Se
volvi vigilante. Supongo que vio el
parecido, porque sus primeras
palabras fueron:
Usted debe de ser Savannah.
Eso es. Y usted es...? Me
pareci que la voz de mi madre era
innecesariamente fra y mir a
Carmina tratando de expresarle una
disculpa.

Carmina Songster. Bienvenida


a Thunder Basin.
He venido a recoger a Stella.
No tardaremos. Stella, cario, por
qu no vas adentro y recoges tus
cosas?
Mir a Carmina, cuya expresin
era indescifrable.
No saba que iba a venir hoy a
buscar a Stella dijo ella.
No saba que necesitaba su
permiso replic mi madre, con un
tono que esconda un matiz sutil.
Resentimiento, quiz.
Permiso? Cielos, no. Al menos
no de m. Usted es su tutora legal.
Soy su madre.

S, por supuesto. Pero me


pregunto
dijo
Carmina
pacientemente, se lo ha pensado
bien todo esto? Si se lleva a Stella
de Thunder Basin, tendr que
notificrselo al Servicio de US
Marshals. Necesitan conocer el
paradero de Stella, dado que ha
aceptado testificar en favor de la
fiscala. Todo esto se explica en el
contrato que firm cuando entraron
en el programa de proteccin de
testigos.
No tengo por qu decirles
nada
replic
mi
madre
altivamente. El programa es
voluntario. Podemos dejarlo cuando

queramos. Si Estella y yo nos


vamos, no puede decirnos qu
debemos hacer.
Hara
eso?
pregunt
Carmina con tono an mesurado.
Pondra a Stella en peligro? Si se
van, tendrn que recuperar su
antigua identidad. Los US Marshals
ya no sern responsables de su
seguridad. S que quiere recuperar
su antigua vida, pero ya no es
seguro. No es una opcin. S que
seguir adelante es duro, pero tiene
que intentarlo. Necesita pensar
primero en su hija, en lo que ella
necesita.
S cmo mantener a salvo a

mi
hija
dijo
mi
madre,
aferrndome por los hombros
protectoramente. No voy a
llevarla a Filadelfia, sino a Boston.
Est cometiendo un error
dijo Carmina sin rodeos.
Date prisa, Stella repiti mi
madre con mayor firmeza, pero sus
ojos lanzaban chispas al mirar a
Carmina. Nuestro avin sale a
medioda.
Has comprado los billetes?
El pnico pareca cerrarme la
garganta. Realmente mi madre
hablaba
en
serio.
Y
la
rehabilitacin? Ahora estaba limpia,
pero cunto durara as? Lograra

siquiera llegar a Boston sin recaer?


An
te
quedaban
unas
semanas de rehabilitacin
protest.
Ya te he dicho que estoy
limpia replic ella, nerviosa e
irritada. Su encanto sureo se iba
desmoronando,
dejando
al
descubierto a la mujer tensa y
siempre a la defensiva que yo
recordaba. Siempre dije que lo
dejara cuando estuviera lista. Y lo
he dejado. Ahora ve a por tus
cosas. No tenemos mucho tiempo.
De repente tuve miedo de no
poder despedirme de Chet. De Inny
y de Dixie Jo. No poda irme sin

dejar que supieran lo mucho que


significaban para m. Cmo poda
abandonar a Chet sin disculparme
por lo de la vspera, sin arreglar las
cosas? No era as como quera
recordarlo: dolido y frustrado por mi
rechazo. No era justo para l. Sufra
con solo pensarlo.
Por qu no entran y les hago
el desayuno a las dos? sugiri
Carmina a mi madre. No pueden
viajar con el estmago vaco. Has
comido algo, Stella? me pregunt,
antes de que mi madre pudiera
rechazar la oferta.
Mene la cabeza para indicarle
que
no,
agradeciendo
la

oportunidad de ralentizar las cosas.


Todo era demasiado precipitado.
Cuntas
noches
haba
permanecido despierta en mi
pequeo cuarto, contando los das
que faltaban para volver a la Costa
Este y estar rodeada de extraos en
una ciudad rebosante de energa y
oportunidades? Haba soado con
regresar a la vida de Estella. Pero
eso era una fantasa. Un deseo
secreto que te guardas dentro
porque no pertenece al mundo real.
No poda volver atrs y no poda
abandonar
el
programa
de
proteccin
de
testigos.
Pero
tampoco poda abandonar a mi

madre.
Carmina hace unos desayunos
estupendos le dije a mi madre.
Tortitas con huevos y bacn. No
tardaremos nada.
He tomado caf por el camino
me espet ella con brusquedad,
pero al ver mi expresin decada,
exhal un suspiro de impaciencia.
Un par de minutos, Stella. Luego
tenemos que irnos.
Carmina acompa a mi madre
al cuarto de bao de la planta baja
para que se refrescara, y yo sub a
mi cuarto a hacer el equipaje. Una
bolsa era todo lo que necesitaba.
No haba aumentado prcticamente

mis pertenencias durante el verano.


Me di cuenta de que la mayor parte
de las cosas que llevara conmigo
seran recuerdos atesorados con
mimo. Sin motivo aparente, los ojos
se me llenaron de lgrimas.
La puerta se abri.
Stella dijo Carmina en voz
baja.
Me sequ los ojos con la manga.
Estoy bien. En serio. Estar
bien. Todo ir bien dije, llorando
a moco tendido. No tardar.
Tengo poco equipaje. No he
adquirido casi nada. Ech un
vistazo a las escasas prendas que
haba extendido sobre la cama. Mi

vestido amarillo. Las botas que me


haba
regalado
Carmina.
El
sombrero de Chet.
Es
curioso
dijo
ella,
sentndose en el borde de la cama
. Justamente estaba pensando en
lo mucho que haba ganado yo
tenindote aqu conmigo este
verano. Has sido una bendicin,
Stella. Cada noche me voy a la
cama con el corazn un poco ms
alegre. Le doy gracias a Dios por el
tiempo que has pasado conmigo.
Incapaz de contenerme, la rode
con mis brazos.
Oh, Carmina. T quieres que
me vaya?

No quiero que te vayas


respondi, parpadeando, pero no lo
bastante rpido como para evitar
que se le humedecieran los ojos.
Oh, Stella, no quiero que te vayas.
No te das cuenta? Y en el fondo,
creo que t tampoco quieres irte.
No quiero tener que cuidar de
mi madre, pero si no lo hago yo,
quin lo har? Nunca conseguir
salir adelante sola.
Su sonrisa era dulce y triste.
Apoy mi cabeza en su hombro y
pas
sus
cariosos
dedos
envejecidos por mis cabellos.
Stella, si te vas, no habr nada
que impida a Danny Balando

encontrarte a ti y a tu madre dijo


con tono serio y teido de
preocupacin. Por mucho que se
diga a s misma que Boston no es
Filadelfia, ser como caminar lo
ms cerca posible del fuego sin
quemarse, o eso cree ella. No
puedes irte en ese coche con ella.
Lo entiendes? Legalmente no
puedo impedirte que te lleve
consigo. Es tu tutora legal y, por
mucho que me desagrade, debo
cumplir la ley. El alguacil Price y yo
podemos ayudarte a solicitar la
emancipacin, pero llevar su
tiempo. Si te vas con tu madre, el
tiempo correr en nuestra contra.

Qu crees t que debera


hacer?
Vete a casa de Chet. Sal por la
puerta de atrs. Qudate all hasta
que yo vaya a buscarte. Deja que
yo me ocupe de tu madre.
Intentar ayudarla a comprender
que su plan es peligroso.
Tres meses atrs eso era
exactamente lo que habra hecho,
habra rehuido los problemas en
lugar
de
afrontarlos.
Habra
deseado que mi madre se fuera,
habra fingido que no exista, y
luego se lo habra echado en cara a
ella. Huir no me haba servido de
nada tres meses atrs, y no

funcionara ahora.
Por una vez, tena que ser
sincera y demostrarle lo fuerte que
era ahora. Necesitaba decirle que
no ira con ella a Boston y que
esperaba que ella tampoco fuera. Si
realmente quera que las cosas
funcionasen entre nosotras dos,
primero tena que acabar la
rehabilitacin. Ya saba que no
bastara con eso, pero sera un
primer paso. Una demostracin de
buena fe.
No, soy yo quien debe
decrselo expliqu.
Ests segura?
S.

Carmina me apret la mano.


Quieres que vaya contigo?
Negu con la cabeza. Mi madre
se pondra an ms a la defensiva
si crea que la idea era de Carmina.
Baj las escaleras deslizando la
mano por la barandilla gastada,
notando el peso de cada pisada. No
saba cmo iba a reaccionar mi
madre. O quiz s. Y por eso me
flaqueaban las rodillas y tena un
nudo en el estmago. Manteniendo
los nervios a raya y tratando de
reforzar una confianza menguante,
entr en la sala de estar, donde vi a
mi madre inclinada sobre el bolso
de Carmina.

Qu ests haciendo?
balbuc.
Ella dio un respingo. Con un gil
movimiento sac la mano del bolso
y se la meti en el bolsillo. Cuando
se dio la vuelta, su sonrisa era tan
dulce como el azcar.
Hola, cario.
Qu te has metido en el
bolsillo?
Escucha, cario, he pensado
que podramos quedarnos en la
ciudad esta noche. Hacer de
turistas durante el fin de semana y
luego
empezar
a
buscar
apartamento
en
los
barrios
residenciales a la semana si...

Qu te has metido en el
bolsillo? repet, acercndome a
ella a grandes zancadas. Intent
agarrarla, pero ella me apart la
mano
dndome
un
rpido
manotazo.
No me toques, Estella. No...
No me gusta cmo me miras.
Qu has sacado del bolso de
Carmina?
Crea que se me haba cado
una horquilla...
Dinero, es eso lo que le has
cogido? pregunt con tono furioso
. Para poder comprar drogas?
Saba que no estabas limpia. Habra
sido demasiado fcil. Debera

darme un puntapi a m misma por


haberla credo... no, por querer
creerla. Habamos retrocedido en el
tiempo. Mi madre volva a ser una
fuente de mentiras. Yo volva a
perder el derecho a respetarme.
Has pedido el alta antes de tiempo
porque no podas soportar un da
ms sin colocarte!
Calla, Estella me espet.
No le digas esas cosas a tu propia
madre. Es de mala educacin.
Le has robado a Carmina.
Me temblaba la mandbula.
Despus de todo lo que ha hecho
por m. Me acogi cuando nadie
ms me quera.

Yo te quera, cielo... empez


a decir ella, alargando las manos
hacia m.
Yo levant las manos para
mantenerla a distancia.
Para. Simplemente... para.
Cerr los ojos y brotaron las
lgrimas. Tienes que irte. Es
necesario que te vayas. Vuelve a
rehabilitacin o vete a otro sitio,
me da igual. Pero vete. Y no voy a
ir contigo.
Me senta mal. Las piernas
apenas me sostenan, pero tena
que guardar la compostura y
conseguir echarla. Era la nica idea
que me martilleaba la cabeza. Me

apoy en la pared, tratando de


contener las nuseas. No quera
recordar todas las veces que haba
vuelto a casa y haba encontrado a
mi madre tirada sobre su propio
vmito con la piel azul y los ojos
como cabezas de alfiler. Me
preguntaba entonces si estaba
muerta, deseando secretamente
que lo estuviera...
Te necesito, cario. Su voz
se quebr.
Para. Vete. Por favor. Vete
le supliqu.
Tena los ojos llenos de
lgrimas. Pero en el pasado, en
todas aquellas noches, sus ojos

estaban
secos.
Se
quedaba
tumbada en la cama con la mirada
fija en el techo de su dormitorio, y
yo le quitaba los zapatos y la
arropaba con las mantas, y luego la
velaba toda la noche. Vivira? Qu
sera de m? Me pasaba horas
dndole vueltas a esas preguntas.
Haba cuidado de ella durante
aos. Quera creer que la ayudaba.
Haba sido necesario ir a Thunder
Basin para ver la verdad. No estaba
ayudando a nadie, y mucho menos
a ella. Cuanto ms la protegiera,
ms dao hara ella a ms
personas.
No puedo irme sola susurr

con la blanca piel translcida


salpicada de manchas rosadas. En
ese momento pareca una nia
pequea y asustada.
Si te quedas, se lo dir a
Carmina.
No puedes hacerme esto.
No permitir que le robes.
Mi madre solt un gemido de
desconcierto.
Adnde voy a ir?
Si eres lista, volvers a
rehabilitacin.
Me fulmin entonces con la
mirada.
No me mires as dijo. No
me juzgues. No te atrevas a

plantarte ah como una santurrona


y mirarme con desprecio. No tienes
ni idea de lo que tuve que sufrir.
Era el ama de casa perfecta, la
anfitriona perfecta de las mejores
fiestas. Haca rer a sus amigos. Le
di una preciosa hija. Lo hice todo
bien y l me dej! exclam con
tono
airado,
rayano
en
el
histerismo. Pero enseguida se
convirti en llanto y desesperacin
. No tena que acabar as. Yo
tena sueos. Yo tena... tena...
Se cubri la cara con las manos.
No tengo nada. Todo se ha
esfumado.
Solloz.
Si
t
tambin me abandonas, qu ser

de m?
La cabeza me estallaba. No
quera que ella tuviera aquel poder
sobre m, el de atraerme hacia ella,
para luego arrojarme a un lado. Y
absorberme de nuevo. Detestaba
sentirme atrapada en la corriente
de sus mareas. Haba pasado aos
a su merced, siempre con la
sensacin de que estaba a punto de
volcar.
Y entonces me haba instalado
en Thunder Basin. La marea haba
reculado. El verano haba sido un
regalo. Una escapada egosta y
culpable, pero gratificante. Haba
sido una estpida al creer que

durara. Carmina tena razn. El


pasado formaba parte de nosotros;
no podamos escapar de l.
Not que la marea me lama los
pies, tirando de m, pero no me
dejara arrastrar. Era mi madre.
Quera que se curara. En el fondo,
la quera. Pero tambin tena que
recordar que ella era la madre y no
al revs. No poda obligarla a hacer
nada.
Tienes que irte. Consegu
arrancar las palabras de algn lugar
recndito de mi interior. Una
versin ms fuerte de m era la que
hablaba.
No puedes hacer esto.

No
puedo
seguir
protegindote. No puedo mentir.
Quera interrogarla tambin acerca
de Reed, pero a la vista de todo lo
dems, la relacin que exista entre
ellos pareca insignificante. Lo dej
correr. Lo que no iba a ignorar era
que no estaba curada de su
adiccin, que no estaba preparada
para asumir de nuevo su papel de
madre responsable.
Se volvi hacia la puerta con el
rostro inexpresivo. Cerr los ojos y
escuch sus pasos vacilantes que se
alejaban. Notaba una dolorosa
opresin en el pecho. Senta un
profundo vaco en mi interior que

era congoja y alivio a la vez.


La puerta principal se cerr tras
ella y yo me desplom en el suelo.
Ya no estaba atrapada en su
marea.

33

33
El sol se pona llevndose
consigo el calor del da, y mientras
yo me meca en el columpio del
porche, bebiendo un vaso del t
helado de Carmina, el aire nocturno
era casi balsmico cuando me

susurraba en la piel. El tiempo


estaba cambiando, encaminndose
hacia el otoo, y el verano se
acababa. Igual que mi estancia en
aquel tranquilo y hermoso refugio.
Se acercaba el maana y dola
pensarlo. El maana significaba
cambio. Significaba la despedida y
volver a empezar de cero.
Cuando
intentaba
imaginar
adnde me llevara el alguacil Price,
cmo sera mi nuevo cuarto, cul
sera mi siguiente trabajo, todo se
volva borroso. Quera quedarme
all. No estaba preparada para irme.
Una parte de m, muy pequea y
poco realista, soaba cmo sera

quedarse para siempre, convertir


Thunder Basin en mi hogar.
Pero aunque Trigger no hubiera
puesto en peligro mi tapadera,
podra llegar a sentirme realizada
all? O acabara por aburrirme, y
me
volvera
irritable
y
malhumorada?
Pero
lo
ms
importante era si podra echar
races en un lugar donde haba
mentido a todo el mundo.
No, no poda.
Deba ser realista. Haba llegado
el momento de seguir adelante.
Antes de lo planeado, pero y qu?
As era la vida. Y yo poda echarme
a llorar, o poda comportarme como

una adulta y aceptarlo.


Dobl las rodillas hacia el pecho
y absorb el aroma dulzn de las
azucenas de agosto. Una hinchada
luna amarilla surcaba el horizonte.
Podra haberse tragado diez lunas
de Filadelfia, de tan grande como
era. El canto de los grillos entre los
arbustos
me
arrullaba
hasta
hacerme
sentir
pesada
y
somnolienta.
La puerta de malla metlica
chirri y las botas de Carmina
sonaron en la tarima de madera.
Mrate, perezosa como un
mapache domstico.
Le sonre, alzando el vaso.

Tu t es realmente bueno.
Ojal se me hubiera ocurrido
pedirte que me ensearas la receta.
Ahora es demasiado tarde.
Carmina tard unos instantes en
contestar.
No te quedes dormida aqu
fuera, o los mosquitos se darn un
festn contigo.
Observ su falda tejana y la
blusa almidonada.
Adnde vas?
Al estudio de la Biblia. Estar
de vuelta a las diez.
No hace falta que vuelvas
temprano por m.
Ir al estudio de la Biblia y

luego volver directamente a casa,


como hago siempre dijo ella con
tono prctico.
O podras invitar al pastor
Lykins a tomar algo por ah.
Ella entorn los ojos mirndome
con desaprobacin.
El pastor Lykins no bebe.
Entonces invtale a venir y
tomar un t.
Y la tena? No pegara ojo. T
tampoco deberas beberlo a estas
horas.
Creme, si el pastor Lykins
viene aqu, no ser para dormir. He
visto cmo te mira. Puede que no
beba con esos labios tan puros,

pero apuesto a que los usa para...


imit el sonido de besos.
Stella me rega ella, y
luego sigui su camino, pero no
antes de que viera que se haba
ruborizado.
Solo se vive una vez. Tretelo
a casa y te juro que desaparecer.
No os daris ni cuenta de que estoy
aqu.
Por qu habra de importarme
que ests aqu?
Oh, Carmina. Alc las manos
al cielo. Eres un caso perdido.
Buenas noches, Stella. Prtate
bien mientras estoy fuera.
No mientras dependa de m!

le grit cuando ella ya se suba a


la camioneta.
Ella agit la mano para
despedirse. Luego vi las luces
traseras de la camioneta enfilando
la carretera entre sacudidas.
Me despatarr en el columpio
del porche, notando que la tena
me agitaba la sangre. No estaba de
humor para ver la tele. Me senta
alterada, incapaz de quedarme
quieta. La noche era perfecta. Luna
llena. Un mar de estrellas. El calor
justo que emanaba de la tierra. Una
buena noche para abordar un
asunto largo tiempo demorado.
Sub a mi cuarto para ponerme

el traje de bao y me sujet el pelo


en un moo alto. Ech un vistazo al
espejo y observ que mi madre
tena razn. Tena la piel del color
de la miel oscura, casi del mismo
tono que mis ojos. Y mis brazos y
piernas estaban torneados. Incluso
los msculos de los hombros se
haban definido. Era el resultado de
todo un verano trajinando bandejas
de comida.
Pens en mi mejor amiga, Tory,
y en todas las horas que habamos
pasado escudrindonos en el
espejo. Pose frontal, pose lateral,
pose mirando por encima del
hombro. Nuestro ideal era un

cuerpo largo, esbelto e iridiscente


como un perla. Seguamos la dieta
religiosamente y nunca hacamos
deporte, porque no queramos
muscularnos.
Esa idea provoc una lenta
sonrisa. Realmente entonces no
tena ni idea. O quiz mi percepcin
haba cambiado. En cualquier caso,
me gustaba la imagen que vea
ahora. Me senta nueva, confiada y
llena de vida.
No haba cogido el pareo de mi
casa en Filadelfia, as que me puse
unos pantalones cortos tejanos
deshilachados y me colgu una
toalla del cuello.

Luego me dirig a casa de Chet.


Durante
casi
tres
meses
nuestras vidas se haban cruzado,
girando ambos frenticamente uno
alrededor del otro como planetas
en rbita. Cmo se rompa esa
clase de fuerza gravitacional sin
hacer dao a nadie? Por la maana
haba estado a punto de irme con
mi
madre.
Sin
despedidas
dolorosas, evitando el sufrimiento,
huyendo. Era ms fcil abandonar
que ser abandonado.
Sin darme cuenta, me haba
vuelto a meter en la piel de Estella,
dura e impenetrable como una
armadura. Un verano perfecto con

el to perfecto? No poda durar.


Nada duraba. Mejor retirarse
cuando uno todava tena la
ventaja, y que le dieran al resto del
mundo.
Pero cuando estaba a punto de
irme con mi madre, no me
preocupaba que Chet no fuera ms
que un rollo de verano.
Me aterraba que fuera algo ms.
Un
instante
despus
me
encontraba en el porche de Chet.
Acudi a abrir la puerta desnudo de
cintura para arriba y descalzo. Los
hmedos cabellos le caan sobre los
ojos y ola a jabn y a un caf
tardo. Apoy su musculoso brazo

en la jamba de la puerta y me mir.


Siento lo de anoche me
disculp. Fui injusta contigo al
negarme a hablarte. Podemos
olvidarlo? Podemos volver a ser
amigos?
La
tensin
abandon
sus
fornidos hombros.
Nunca hemos dejado de serlo.
Mi sonrisa expresaba alivio en
parte, pero tambin una esperanza.
Quieres ir a nadar?
Sus ojos escudriaron los mos,
como si viera algo en ellos de lo
que yo misma no era consciente. Su
expresin cambi, se hizo ms
perspicaz.

Me pregunt si notaba la
extraa agitacin que senta en mi
interior, o si lea los pensamientos
que agitaban mi mente. Pensaba en
l,
en
sus
fuertes
manos
sujetndome,
en
su
cuerpo
apretado firmemente contra el mo.
El sabor de su boca saboreando la
ma. Su aliento, clido e irregular,
en mi odo. El apetito insaciable
que solo l poda satisfacer.
No se molest siquiera en
cambiarse. Me tom de la mano y
ech a andar. Fue entonces cuando
supe que el deseo apremiante que
agitaba mi sangre, tambin agitaba
la suya.

Me
encontraba
en
el
embarcadero
de
la
laguna,
observando a Chet trepando como
un mono por el tronco de un grueso
rbol que se inclinaba sobre el
agua. El reflejo de la luna llegaba
hasta la orilla. Trat de ahuyentar a
manotazos los mosquitos que me
zumbaban en los odos.
Al llegar a la copa del rbol,
Chet alarg las manos hacia las
frondosas ramas para agarrarse a
una cuerda. Sin aflojarla, coloc los
pies contra el tronco del rbol
adoptando la postura adecuada
para lazarse en rpel. Dndose
impulso con fuerza, salt sobre la

laguna trazando una elegante


curva. Cuando sus talones se
encontraban sobre la parte ms
profunda del agua, solt la cuerda y
se sumergi, pero no sin proferir
primero
una
exclamacin
entusiasta.
Su cabeza volvi a la superficie y
sacudi los cabellos igual que un
perro.
El agua est estupenda.
Dobl las rodillas y me zambull.
Apret los ojos con fuerza cuando el
primer choque del agua fra
electrific mi piel. Despus de unas
cuantas brazadas bajo el agua,
emerg para respirar. La laguna era

profunda y tuve que agitar los pies


para mantenerme a flote. Chet se
encontraba a medio metro de
distancia, haciendo lo mismo.
Se acerc entonces nadando
muy muy lentamente.
No me mov. Me estremeca de
excitacin. Su vida mirada haca
que mi cuerpo vibrara sin control.
Not el tacto seductor de las yemas
de sus dedos acaricindome el
estmago. Fue un roce bajo el
agua, incitante y provocador, que
despert todas mis terminaciones
nerviosas.
Busqu su mano en las turbias
aguas. Sus manos rodearon mi

cintura, acercndome a l. Su piel


desprenda calor en el agua fra. Un
calor que me lama el cuerpo,
disolviendo mis miedos, mi angustia
y todo el sentimiento de culpa que
llevaba como un yugo sobre los
hombros. Por eso haba acudido a
Chet esa noche. Lo necesitaba.
Notaba los latidos de su corazn,
vivo y apremiante. l tambin me
necesitaba.
Estaba decidido. No abandonara
Thunder Basin sin haber compartido
algo real con l. Una parte de m
que fuera autntica. No ms fingir
que era alguien que en realidad no
era. Estaba lista para exorcizar el

pasado y ofrecerle mi autntico yo.


Mis piernas se entrelazaron con
las suyas; sent sus pies agitando el
agua con fuerza. Su rodilla se
desliz entre mis piernas y me
qued sin respiracin.
No hago pie dije, moviendo
los dedos de los pies en la fra
nada.
Pero no me hunda bajo el agua,
me hunda en Chet, flotando etrea
mientras me mordisqueaba y me
besuqueaba
la
garganta,
provocando
nuevas
oleadas
ardientes que me quemaban por
dentro. Aferr sus cabellos y arque
la espalda hacia atrs, apoyando

las rodillas en sus muslos. El agua


nos rodeaba por todas partes,
creando un intenso contraste entre
fro y calor. Chet me sostuvo en alto
y su hmeda boca se desliz por mi
cuerpo hacia abajo. Me qued sin
aliento cuando su lengua se
introdujo entre mi piel y el elstico
del baador. Not que algunas
zonas de mi cuerpo parecan
derretirse y otras se ponan erectas.
En medio de aquel xtasis,
comprend que aquello era el
placer. Un placer vido, egosta y
maravilloso.
Topamos con el embarcadero y
not el duro poste clavado en la

espalda.
Me mir a los ojos con una
expresin que era a la vez una
pregunta y una promesa.
Al comprobar que yo no le
detena, su boca se uni a la ma.
No fue un beso suave ni contenido.
Me bes con pasin y guio mis
piernas con las manos para que se
entrelazaran alrededor de sus
caderas. Aquellas manos rudas y
fuertes me acariciaron los muslos.
Te deseo. Su voz grave y
spera aviv an ms mi deseo.
Busqu su sexo. l me clav los
dientes en el hombro, ahogando un
gemido. Me aplast contra el poste,

con la expresin ardiente y voraz de


sus azules ojos como nico aviso de
lo que estaba a punto de desatarse.
Ms tarde, sub por la escalerilla
del embarcadero y me tumb sobre
las tablas de madera desgastadas.
Senta un delicioso agotamiento.
Chet se tumb a mi lado y me
rode con el brazo para acercar mi
cuerpo, que se amold al suyo. Me
bes en el hombro desnudo.
Ojal pudiramos quedarnos
aqu toda la noche murmur.
Carmina se quedar despierta
esperndome.
Me lami la oreja.
No quiero dejar de abrazarte.

Sonre. Lo cierto era que la idea


de dormir all con Chet era perfecta
y maravillosa. Me encantaba la
sensacin de tenerlo tan cerca. Me
encantaba estar con l.
Hasta que una vocecita me
record en susurros que aquello
todava era una mentira. Le haba
entregado una parte de m, pero no
le haba contado toda la verdad.
Chet se estaba enamorando de una
sombra de m, de alguien que era
real e irreal al mismo tiempo.
Alguien que se ira al da siguiente.
Cuando volvi a darme un largo
beso, comprend que haba llegado
el momento de contrselo.

Te creste lo que dijo Trigger


ayer? Que tengo secretos?
La luna brillaba con intensidad
suficiente para ver mi reflejo
nadando en sus ojos. Su expresin
cambi con mi pregunta; vi en ellos
un destello de inquietud, de
ansiedad.
Todo el mundo tiene secretos
dijo, eludiendo en parte la
pregunta.
A ti te carcomen por dentro
tus secretos? Te impiden dormir
por la noche?
Me mir durante un buen rato.
Quieres
contarme
tus
secretos? pregunt al fin en voz

baja.
Tragu
saliva.
Tena
que
contrselo a alguien, porque mi
secreto me estaba destrozando
poco a poco y corra el peligro de
que acabara conmigo. Aun as, no
lograba decidirme entre hablar o
postergarlo.
Entonces te contar yo el mo
dijo l.
Me incorpor.
Tu secreto?
Tienes fro? Fue en busca
de las toallas, me ech la ma sobre
los hombros y frot enrgicamente.
Luego, mientras se secaba con la
suya, se sent en el embarcadero

frente a m y carraspe.
El ao pasado mis padres
murieron en un accidente de coche
empez. Eso ya lo sabes. Lo
que no sabes es que mi mejor
amigo iba en el coche con ellos.
Solt una ronca y temblorosa
carcajada. Mi mejor amigo,
Nathaniel, era el nieto de Carmina.
Le abr la mano, que apretaba
con fuerza, y me la llev a la
mejilla.
No hablo con nadie sobre esa
noche sigui diciendo l. S lo
que dira la gente, que no debo
sentirme culpable. No poda saber
que un coche iba a estrellarse

contra el coche de las tres personas


a las que ms quera. Y tendran
razn, yo no lo saba. Pero no
estaba en la crcel esa noche por
nada. Era culpa ma. Haba bebido
demasiado y conduca demasiado
deprisa. Me pillaron. No puedo
reprocharle a Carmina que me
arrestara. Fui yo quien decidi
beberse aquella botella. Comet un
error que me atormentar hasta
que muera. No he vuelto a tomar
una sola copa desde aquella noche.
No me apetece, me da asco. Yo me
doy asco. Se pas las manos por
la cara y sigui hablando con una
voz que delataba su angustia. Fue

la ltima noche de Carmina en la


polica. Pidi el retiro anticipado y,
teniendo en cuenta que le faltaban
dos meses para jubilarse, se lo
concedieron. Saban que necesitaba
un tiempo de luto. Ella es la nica
que sabe que yo haba bebido. Se
tom
muchas
molestias
en
asegurarse de que no se supiera la
verdad. Sospecho que en parte
senta que se lo deba a mis padres.
No haba podido salvarlos de m,
pero decidi salvar mi futuro. Me
dio una segunda oportunidad que
yo no mereca. S, Stella, me
carcome por dentro. No, no me deja
dormir por las noches. La gente

cree que soy una vctima. Un


hermano
altruista
que
ha
sacrificado su futuro para criar a su
hermano. Mene la hmeda
cabeza y el agua que goteaba de
sus cabellos le rod por las mejillas
como si fueran lgrimas. Solo soy
un
to
que
intenta
desesperadamente reparar sus
errores, pero toda una vida de
reparacin no devolvern la vida ni
a mis padres ni a Nathaniel.
Lo abrac con fuerza, pero no
intent contradecirle ni consolarle.
l no quera que le hiciera sentir
mejor ni que ahuyentara a sus
demonios. Simplemente quera que

le escuchara e hiciera lo posible por


no juzgarle. Lo saba, porque eso
era exactamente lo que quera yo
tambin.
No tienes por qu contarme
tus secretos, Stella dijo l, pero
quera que supieras el mo. Si me
detestas por ello, lo comprender.
Dios sabe que yo me detesto a m
mismo.
Lo mir con el alma acongojada.
Me senta ms prxima a Chet que
nunca. Tenamos algo en comn.
No Chet y Stella, sino Estella y
Chet. Ambos guardbamos un
secreto vergonzante y destructivo.
Y ambos estbamos dispuestos a

revelarlo, por desagradables que


fueran las consecuencias. Mentir no
haba resuelto mis problemas, los
haba empeorado. No poda hablar
por Chet, pero mi secreto me haba
matado por dentro. Me senta fra,
triste y vaca, cuando quera
sentirme autntica, esperanzada y
viva.
Yo tambin tengo un secreto.
No me detuve a pensar si estaba
cometiendo un error.
Stella...
No. No intentes pararme. S
que quieres estar seguro de que
estoy preparada para hablar, pero
si busco ms excusas, guardar

este secreto hasta que acabe


envenenndome. Necesito que me
escuches. Se me quebr la voz y
tuve que respirar hondo para
tranquilizarme. No me llamo
Stella Gordon. No soy de Knoxville y
no vivo con familias de acogida.
Antes de venir a Thunder Basin,
viva en Filadelfia con mi madre.
Mi... mi verdadero nombre es
Estella Goodwinn. Fui testigo de un
crimen y ahora estoy en el
programa de proteccin de testigos.
No poda mirarle a la cara.
Tema que me viera con nuevos
ojos, como si no me hubiera visto
nunca antes y los tres meses

anteriores se hubieran borrado en


un instante. Haca apenas un
momento saba exactamente lo que
Chet senta por m. Ahora ya no
poda estar segura de nada. Salvo
quiz de lo que senta yo por l.
Tena miedo de perderlo. Esa idea
me traspas con un miedo cerval
mucho
mayor
que
el
ser
descubierta por Danny Balando.
Not que sus brazos me
rodeaban y le or murmurar.
Ven aqu.
Le dej que me abrazara,
porque no quera sentirme sola.
Ests en el programa de
proteccin de testigos repiti con

voz bastante firme. Y no te


llamas Stella. Se me permite hacer
preguntas? Porque tengo unas
cuantas. Si no ests preparada,
puedo esperar.
Chet tena preguntas. En eso no
haba cado. Me temblaban las
manos y cerr los puos para
controlarme. Los abr otra vez, los
cerr.
No s mucho sobre proteccin
de testigos, pero supongo que el
crimen no fue uno normal y
corriente. Sera algo de drogas,
trfico
de
personas,
armas,
terrorismo, algo realmente serio.
Crimen organizado. Dirigido por

personas muy peligrosas.


Asent y, aunque Chet intentaba
mantener una expresin normal, a
sus ojos asom un miedo glido.
La fiscala me envi a Thunder
Basin para ocultarme dije.
Porque el hombre que me anda
buscando, el hombre contra el que
acept testificar, es muy peligroso.
Ese
hombre...
est
en
Filadelfia.
S.
Sus ojos no se apartaban de los
mos y la preocupacin no haba
desaparecido.
Es de la Mafia?
De un crtel. Uno de los ms

grandes que controla el trfico de


drogas en la Costa Este.
Ests a salvo aqu?
Creo que s. Carmina tambin
lo cree. Ella forma parte de mi
tapadera. Siento haberte mentido.
Quera que conocieras a mi
autntico yo, pero estaba asustada.
Chet neg con la cabeza.
No digas eso. Ya conozco a tu
autntico yo. No me he pasado
todo el verano con una extraa.
Puede que te consideres una gran
actriz, pero nadie puede mantener
una farsa durante tanto tiempo. Te
conozco repiti, pronunciando las
palabras con seguridad.

Me alegro de que pienses as


dije en voz baja. Pero te he
mentido en ms cosas. Muchas
ms. Haciendo acopio de valor,
volv a respirar profundamente. El
crimen por el que voy a declarar fue
un asesinato. En mi casa. Esa noche
llegu a casa tarde, muy tarde, y
haba sangre por todas partes. Le
haban disparado a un hombre... en
la cabeza. Apret los ojos para
disipar el horripilante recuerdo.
Haba trozos suyos salpicando la
pared. Y la sangre... cubra las
paredes aad con la respiracin
cada vez ms agitada.
Respira me indic Chet. Me

tom las manos y las apret con


suavidad, trazando crculos sobre
mis nudillos. Tranquila. Respira
hondo. Ya no ests all. Ests aqu
conmigo.
Al muerto... lo conoca. Era el
primer camello de mi madre. Ella lo
llamaba el Farmacutico. l le
entreg un montn de recetas por
adelantado, pero ella no se las
pag. Lo abandon sin ms cuando
Danny Balando entr en su vida.
Danny le suministraba herona y
finga estar interesado en ella,
seguramente para conseguir que le
comprara ms. Ella crea que eran
novios. La noche en que el

Farmacutico muri, vino a nuestra


casa a exigir dinero. Mi madre sali
de la habitacin con la excusa de ir
a buscarlo, pero lo que hizo fue
llamar por telfono a Danny.
Trigger deca la verdad, Chet. Mi
madre es una adicta. No est
muerta. Se ha pasado el verano en
rehabilitacin.
Hice una pausa, dndole un
momento para hablar, pero l me
mir en silencio con una nube
oscura y tensa ensombreciendo su
mirada.
Mi novio, Reed, tambin
estaba esa noche en casa. Estaba
arriba, durmiendo en mi cama,

esperando a que yo volviera. Oy el


disparo y baj corriendo. Danny lo
llev afuera a rastras y le dio una
paliza para hacerle olvidar lo que
haba visto, para amenazarle y que
callara. Al menos eso crea yo. Me
apret los ojos con los dedos,
tratando de evitar que brotaran las
lgrimas. Ahora ya no estoy
segura. No estoy segura de nada.
Una parte de m cree que quiz
Reed le venda OxyContin a mi
madre y que Danny lo descubri. Si
Reed le venda OxyContin a mi
madre, ya no consumira tanta
herona. Y si Danny dio una paliza
a Reed para marcar su territorio?

As es como vea Danny a mi


madre, como una propiedad suya.
Ella cree que eran novios, pero no
era
verdad.
Danny
es
un
delincuente. Un criminal peligroso,
mentiroso y manipulador. Fue lo
peor que le poda ocurrir.
Chet me pas los pulgares por
las mejillas para secrmelas.
Debi de destrozarte ver que
trataban as a tu madre. Y debi de
enfurecerte ver que ella lo permita.
Saba que Danny Balando era
peligroso, pero cuando llamaron a
la polica para informar del
asesinato y me llevaron luego a
comisara, descubr que llevaban

aos intentando cazarlo. Crean que


ocupaba un puesto importante en el
crtel, pero no disponan de
pruebas. Nunca haban logrado
montar un caso contra l.
T les ayudaste a atraparlo.
Me invada una nueva oleada de
vergenza.
Cuando volv a casa aquella
noche, la del asesinato, mi madre
estaba sentada en una silla a un
metro
del
cadver
del
Farmacutico, con el rostro blanco
como el papel. Se le haba corrido
el rmel. Estaba temblando. Y tena
un arma en el regazo. El arma
asesina.

Me entr el pnico. No tena


tiempo para pensar. No quera
perderla, me daba miedo quedarme
sola. En cierto modo, por retorcido
que fuera, estaba acostumbrada a
cuidar
de
ella,
as
que
instintivamente mi primer impulso
fue el de protegerla. Cog el arma y
volv a mi coche. Conoca el sitio de
una antigua mansin colonial en
ruinas. Bajando la colina desde las
ruinas, en lo profundo del bosque,
saba que haba un antiguo almacn
para guardar hielo tallado en la
ladera de la colina. Una reja de
hierro bloqueaba la entrada y la
fachada
estaba
cubierta
de

hierbajos y enredaderas. No jugaba


nadie all, ni siquiera los nios.
Arroj el arma a travs de los
barrotes de hierro. Nadie la
encontrara all. Luego volv a casa
y llam a la polica. Le dije a mi
madre que se tomara todas las
drogas que necesitara para perder
el conocimiento. Por primera vez,
quera que se colocara. Le dije que,
cuando despertara, la polica la
interrogara y ella tendra que
decirles que no saba nada. Le dije
que yo me ocupara de todo. Llam
a la polica y cuando llegaron yo...
yo...
Les dijiste que Danny Balando

haba disparado al Farmacutico.


Ment a la polica para encubrir
a mi madre. Nunca imagin que nos
meteran en proteccin de testigos.
No imaginaba que tendra que
mentirle al fiscal, a los alguaciles
que arriesgaban su vida para
protegerme, y a un pueblo entero
con gente a la que acabara por
apreciar. He tenido que mentir y
mentir, y cada vez me senta ms
culpable y avergonzada y atrapada.
Pens que la polica arrestara a
Danny y que as desaparecera de
la vida de mi madre para siempre.
No tuve tiempo para reflexionar.
Tena que actuar. Danny Balando

era un hombre horrible. Me pareci


justo que fuera a prisin. Me
convenc a m misma de que haca
lo correcto. Mir a Chet a los ojos,
demasiado ensimismada en mi
dolor para ver qu emociones
delataban sus rasgos. Danny
Balando es un hombre terrible, pero
no cometi ese crimen. Lo hizo mi
madre.
Encubriste a tu madre porque
era todo cuanto tenas. La queras y
queras protegerla. Eso es lo que
hace el amor, Stella. Nos hace
leales, ferozmente leales.
Le ment a la polica. Podran
acusarme de perjurio. Podra ir a

prisin. Si digo la verdad, desde


luego mi madre ir a prisin. Lo
mir con expresin de impotencia,
deseando que me dijera que no iba
a ser as, pero deba ser realista.
Haba tenido todo el verano para
darle vueltas al asunto desde todos
los puntos de vista. Estaba
acorralada en un rincn. No haba
ninguna trampilla por la que
pudiera ayudar a mi madre a
escapar. Mi madre haba cometido
un asesinato. Si yo hablaba, tendra
que pagar por su crimen.
Si yo no hablaba, ella seguira
haciendo dao a los dems.
Robara, mentira y engaara.

Cualquier cosa con tal de colocarse.


Y si su adiccin empeoraba, mucho
me tema que sus crmenes se
volveran
ms
peligrosos
y
destructivos. Me vea forzada a
elegir
entre
mi
madre
y
desconocidos a los que quiz no
conocera
jams.
Pero
esos
desconocidos eran la hija de
alguien, el novio de alguien, la
persona amada de otra persona.
Chet acun mi rostro entre sus
manos y apoy la frente en la ma.
Not su suave y dulce aliento. Sus
manos eran firmes y fras, y cuando
me ech el pelo detrs de las
orejas, no tuve ms remedio que

mirarlo.
Ojal pudiera hacer que todo
eso desapareciera, o librarte de ello
para ocuparme yo de todo dijo.
No lo dudara un instante, si
pudiera quitarte esta carga de los
hombros, lo hara. Sufro vindote
sufrir, sobre todo porque yo lo nico
que deseo es hacerte feliz. Amarte.
Cmo puedes amarme?
pregunt entre sollozos. Soy una
mentirosa.
No me recrimin l. No
vuelvas a decir eso. A principios
del verano, cuando Carmina y t os
peleabais siempre que surga la
oportunidad, yo me mantena al

margen
porque
saba
que
acabarais solucionndolo. No me
necesitabas. Bueno, ahora me
necesitas. Me necesitas para decirte
la verdad, porque t ests
demasiado involucrada para ver con
claridad. Tu madre tom unas
terribles decisiones. No conozco
todos los detalles, pero he odo lo
suficiente para saber que convirti
tu vida en un infierno. Eso te ha
marcado y te ha destrozado la vida.
No voy a decirte lo que pienso de
ella, porque nadie merece or esas
cosas de su propia madre. No me
importa lo triste y pattica que
fuera su vida. T eras su

responsabilidad. Eras una nia que


necesitaba a su madre. No debera
haber echado esa carga sobre tus
hombros.
Carmina me ha dicho que la
culpa es de su adiccin, es una
enfermedad...
Ah, s? replic l con
aspereza. Pues Carmina es mejor
persona que yo. A la mierda con tu
madre. No ha sabido cuidar de ti y
te ha hecho dao. Ella te ha metido
en esta situacin y yo no puedo
soportar verte sufrir as.
Dime qu debo hacer, Chet.
Aydame, por favor.
T sabes lo que debes hacer.

Mene la cabeza con pesar.


Si
digo
la
verdad,
la
arrestarn. Ir a prisin. Y yo me
quedar
sola.
Estar
completamente sola.
Oye dijo l, alzndome el
mentn, y su voz se haba
suavizado. Me tienes a m. Tienes
a Carmina. Aqu en Thunder Basin
hay personas que te quieren. He
mencionado ya que me tienes a m?
Por si acaso no te ha quedado
claro, puedes contar conmigo. No
solo hoy, sino siempre, Stella.
Sent que me atragantaba con
lgrimas de culpabilidad. l estara
siempre ah, pero yo me ira al da

siguiente. Por qu no era capaz de


decrselo?
Porque no quera romperle el
corazn. No. Porque no quera que
se me rompiera el mo. An segua
buscando un modo de evitarlo. Me
dije a m misma que aquella noche
la dedicara solo a exorcizar el
pasado. El futuro lo afrontara por la
maana. Por la maana tendra el
valor suficiente para decrselo.
Siento que tu madre te haya
metido en este horrible lo. S que
crees que no puedes hacer lo
correcto, pero he sido testigo
muchas veces de tu valenta y no
dudo de ti.

A pesar del cansancio, me puse


en pie. Me frot la nuca para
intentar aliviar la tensin. Chet
tambin se levant y me rode con
sus brazos desde atrs. Me bes
suavemente en la base del cuello, y
luego apoy el mentn en mi
hombro, con los ojos fijos
aparentemente en el mismo punto
de la laguna que yo miraba sin ver.
Vuelves a casa? pregunt.
Tengo que decirle la verdad a
Carmina. Toda. Esta noche. Antes
de perder el valor.
Chet sonri, a pesar de la
seriedad del momento.
Bueno, pues sbete a mi

espalda. Te llevar a caballito hasta


casa.
No pareca correcto sonrer en
aquella situacin, pero lo hice de
todas formas. Chet saba cmo
tratarme. Iba a echarle muchsimo
de menos. Me sub a caballito sobre
su espalda y l me sujet por las
piernas y me impuls hacia arriba.
Respir hondo. Todo saldra bien. Al
menos esa noche. Lo crea porque,
cuando estaba con l, todos mis
miedos parecan desvanecerse.

34

34
Chet y yo fuimos paseando
tranquilamente hasta casa, con la
ropa mojada goteando. l se ech
mi toalla sobre los hombros y me
tom de la mano. Despus de todo
lo que habamos hecho aquella

noche,
era
un
poco
tonto
emocionarse con un gesto tan
pequeo, pero quera recordar las
cosas grandes y las pequeas por
igual.
Cuando pasamos bajo las ramas
de los lamos, sus hojas se
agitaron y susurraron como viejas
damas chismosas al ver a unos
amantes volviendo a hurtadillas a
altas horas de la noche. Antes de ir
a ver a Chet, me haba prometido a
m misma que no tendra nada de
qu arrepentirme esa noche, y
haba mantenido mi palabra. Quera
compartir algo real y autntico con
Chet antes de marcharme. Y

tambin quera algo real de l. Lo


quera a l. Solo lo quera a l. Al
contemplar sus pmulos delineados
por la luz de la luna, se despert de
nuevo un clido deseo. Nunca haba
sentido nada parecido, y el
contraste entre Chet y Reed estaba
tan claro como si fueran el da y la
noche.
Reed me haba atrado porque
me senta sola y asustada y
necesitaba a alguien que me
ayudara a olvidar mis problemas en
casa. l me haba escuchado y me
haba enseado a ser dura... con su
ejemplo. A cambio, me haba
acostado con l. Pensndolo bien,

me pareca que haba sido ms una


transaccin de negocios que un
romance salvaje y vertiginoso. El
miedo y la desesperacin no eran
razones para amar a alguien. El
amor no necesitaba de razones, me
dije. Era un vnculo profundo, un
compromiso. Era algo que deba
dejarte sin respiracin, algo que no
debera obligarte nunca a transigir.
Cuando llegamos a casa de
Carmina, su camioneta no estaba
en el sendero.
Qu hora es? pregunt a
Chet.
Casi las diez.
Exhal un suspiro y asent.

Esperaba que Carmina hubiera


llegado ya para no tener tiempo de
perder el valor, pero no tendra que
esperar mucho. Pronto volvera del
estudio de la Biblia.
Chet me acompa hasta la
puerta, luego entrelaz sus manos
con las mas.
Quieres que me quede hasta
que vuelva Carmina?
No. Necesito un rato sola para
ordenar mis ideas.
Me puso una mano en la mejilla.
Dile lo que me has dicho a m.
Ya lo has hecho una vez. Lo ms
duro ya ha pasado.
Pensando con lgica, saba que

Chet tena razn. Ojal mi corazn


desbocado pensara igual. Por fin
haba llegado el momento. Iba a
confesar toda la verdad y a asumir
las consecuencias. Me senta
aliviada y quizs incluso un poco
orgullosa al darme cuenta de que
no tena miedo, solo estaba
nerviosa e impaciente.
Volver maana. Te llevar a
desayunar me ofreci Chet.
Estupendo. Y durante el
desayuno se lo dira. Pero no iba a
estropear aquella noche. Sera mi
ltimo acto egosta y no iba a
estropearlo. Semanas, meses o
aos ms tarde, quera recordarla

como la noche perfecta con el


primer chico al que haba amado.
Chet me apoy contra la puerta
y me bes dulcemente.
Esta noche no voy a dormir.
Por lo de antes, en la laguna?
Porque estoy preocupado por
ti. Pero bueno, lo que ha pasado en
la laguna... eso no lo voy a olvidar
en mucho tiempo. Quedar grabado
a fuego en mi memoria. Soy un to
con suerte.
Me re a mi pesar.
Lo dices para hacerme sonrer.
Me gusta hacerte sonrer. Te
asombraras si supieras las cosas
que estoy dispuesto a hacer para

que seas feliz.


Eres increblemente bueno
conmigo, Chet.
No he hecho ms que
empezar. Me bes la mano y, una
vez ms, tuve que reprimir el
sentimiento de culpa. No permitira
que me robara aquel momento. Me
qued mirando cmo se alejaba
Chet, hasta que la oscuridad lo
engull.
Me dej caer en el columpio del
porche y me llev una mano al
pecho. Me preguntaba si tena
derecho a ser tan feliz. A ser tan
maravillosa y arrebatadoramente
feliz. Decid que todo el mundo

tena derecho a sentirse as al


menos una vez en la vida. A tener
una luz a la que aferrarse cuando
se cerna la oscuridad. Un rayo de
felicidad para proporcionar a una
persona la esperanza de que la luz
volvera a brillar.
Al poco rato entr en la casa y
busqu a tientas el interruptor de la
luz que se encontraba a unos pasos
de la puerta. Extasiada an por la
dicha de haber estado con Chet, no
me percat enseguida de que las
luces no se encendan.
Cuando por fin me di cuenta, se
me eriz el vello de la nuca.
De repente me encontraba de

vuelta en Philly; era de noche;


estaba oscuro. Algo muy malo
suceda.
O un leve ruido sibilante a mi
espalda.
Gir en redondo y vi a Trigger.
Estaba sentado en la silla que tena
Carmina al pie de la escalera,
respiraba
entrecortadamente y
tena la barbilla cada sobre el
pecho. Se aferraba el abdomen y la
sangre le chorreaba por entre los
dedos.
Levant la cabeza y su cara se
contorsion en una mueca de dolor.
Sus ojos lanzaban llamaradas de
odio.

Debera... haber sido... yo


quien... te matara jade.
No le comprend, pero saba que
mi vida corra peligro. Lo notaba
vibrando a mi alrededor. Retroced
trastabillando hacia la puerta
principal, temblando de miedo.
Tena que salir de all. Chet. Tena
que alcanzarlo.
Pero una figura oscura y
amenazadora apareci de pronto,
cerrndome el paso.

35

35
Estella, Estella dijo el
hombre. No hablaba con el acento
abierto
al
que
me
haba
acostumbrado en Thunder Basin.
Era un acento de Europa del Este.
Uno del centenar de acentos que se

oan en las calles de Philly.


Recul.
No confas en m? pregunt
con tono divertido. Crees que
soy un hombre malo? Por qu
crees t que te perseguira un
hombre malo? Su tono se volvi
burln. Quizs hayas sido una
nia mala. Quizs hayas jodido a
personas que no debas.
Se me hel la sangre en las
venas. No. No, no, no.
Tena que salir de all. Tena que
huir. Pero las piernas no me
respondan, eran de mantequilla.
Llamaste a Sandy Broucek
dijo l, y chasque la lengua para

mostrar su desaprobacin. Tch,


tch, tch. No te explicaron que no
hicieras esas cosas?
Mene
la
cabeza
con
incredulidad. Haba apagado el
mvil inmediatamente. Lo haba
hecho todo bien. El esbirro de
Danny Balando haba dado palos de
ciego y le haba salido bien.
La tecnologa es sofisticada,
s? Intervine el telfono de la
amiga de tu madre. Rastre tu
llamada. Vine al pueblo y ense tu
foto. Este chico hizo un gesto
despectivo en direccin a Trigger
me trajo hasta ti. Fcil, muy fcil.
Debera haberte matado... en

el Sundown dijo con voz ronca.


El hombre se gir y le dispar.
Ocurri muy deprisa. La bala silb
veloz. El cuerpo se desplom hacia
un lado y el silbido par.
Unos puntos negros nublaron mi
visin. Not que estaba a punto de
entrar en estado de shock. Tena
que seguir alerta. Pero el cuerpo de
Trigger estaba all, muerto. Era
igual que en Philly. Haba muerte
en todas partes. Poda olerla, poda
orla zumbando en mis odos.
No voy a testificar contra
Danny. Me temblaba la voz. S
que no mat a ese hombre, el
hombre
al
que
llaman
el

Farmacutico. Voy a contarle la


verdad al fiscal y dejarn salir a
Danny.
Ah, pero yo no te creo.
Retroced arrastrando los pies
hacia el interior de la oscura,
oscursima casa de Carmina. Las
persianas estaban bajadas y las
cortinas, corridas. Los ojos no
podan adaptarse a tan escasa luz.
Por favor, no haga esto.
l se abalanz sobre m. Yo
tena las llaves de casa en la mano
y le raj la cara con ellas.
l solt un sonido de rabia,
como un animal, y se dobl de
dolor.

Me dispar, pero yo ya haba


salido huyendo por la puerta de
atrs.
La luz de la luna iluminaba el
jardn. No haba lugar al que huir.
Me encontrara fcilmente a campo
abierto. La puerta del establo no
tena cerrojo. La casa de Chet
estaba demasiado lejos.
Le o moverse a trompicones por
la casa, chocando contra los
muebles. Vena a por m.
Corr, presa del pnico. Tropec
con una estructura baja que se
materializ de la nada en medio de
la oscuridad. Era el refugio para las
tormentas.

Descorr el cerrojo de las puertas


que conducan bajo tierra. Levant
una y luego la otra. Por la abertura
sali un olor a tierra fra y hmeda.
Una
escalera
de
traviesas
descenda hacia la ms absoluta
negrura.
Me introduje por la abertura y
cerr las puertas sin hacer ruido. A
cada paso que daba hacia el fondo,
iba creciendo el fro que me helaba
por dentro. Abajo, abajo, abajo. En
el
fondo
la
oscuridad
era
impenetrable. No vea nada. Pero
tampoco l.
Encontr a tientas una segunda
puerta y la atraves. Palpando, di

con el cerrojo y lo ech. Carmina


llegara a casa en cualquier
momento.
Solo
tena
que
permanecer escondida durante un
rato. Intent serenarme y ordenar
mis
caticos
pensamientos,
motivados por el pnico. Ola a
sudor. Mi propio sudor.
Las puertas metlicas de arriba
se abrieron con un crujido. Me
senta mareada por el miedo. Luego
o ruido de pasos, metdicos y
pesados, que descendan. Cuando
se movi el pomo de la puerta, mi
respiracin se convirti en jadeos
entrecortados.
Con la boca seca por el terror, o

que la emprenda a golpes con la


puerta. Tambin la pateaba. O la
madera astillndose cada vez ms
fuerte con cada golpe.
Y entonces o su suave
respiracin.
Estella llam en voz baja.
Sus zapatos rasparon el cemento al
moverse l por el interior del
refugio. Recuerdas la promesa
del seor Balando despus de que
lo identificaras para la polica?
Cmo iba a olvidarla? Las
palabras
de
Danny
haban
traspasado el espejo de dos caras
de la comisara. Su voz enfurecida
an resonaba en mis odos. Te

matar. Te encontrar y te matar.


Nunca estars a salvo.
La voz de Danny se elev por
encima de los gritos de los agentes
ordenando que se lo llevaran.
Incluso despus de que los guardias
lo sacaran a rastras del pequeo
cuarto que haba tras el espejo de
dos caras, le o aullando mi nombre
con
sus
horribles
rugidos
sanguinarios.
Danny preferira estar aqu
dijo el hombre en un escalofriante
susurro. Pero no importa. Me ha
dado instrucciones. S exactamente
lo que tengo que hacerte.
El miedo me recorri de los pies

a la cabeza.
Un estallido ensordecedor me
retumb en los odos.
Me tap la boca con la mano,
haciendo un esfuerzo para no
gimotear, para no emitir ningn
sonido. Apret la espalda contra la
pared. Las piernas me temblaban
demasiado para sostenerme. Me
atenazaba una desesperacin ciega
y frentica.
Quizs empezar disparando
balas, s? Aqu y all. A todas
partes. Gritars cuando te d. Te
encontrar, Estella Goodwinn.
Bang! Bang! Bang!
Las lgrimas me corran por la

cara.
Me
rode
el
cuerpo
fuertemente
con
los
brazos.
Temblaba hasta los huesos. Iba a
encontrarme. Igual que haba
encontrado a Reed. Igual que algn
da encontrara a mi madre.
Danny Balando cumplira su
promesa.
Baja el arma.
La voz de Chet me sac de mi
estado. Levant la cabeza y
escudri la negra habitacin.
Haba imaginado su voz?
Tengo un rifle del veintids
apuntndote dijo Chet al hombre
. Deja el arma en el suelo y
empjala hacia aqu con el pie.

El hombre rio entre dientes.


No puedo verte. Cmo s que
dices la verdad?
No lo sabes.
Sabes cmo usar ese rifle,
muchacho?
Son un estallido desgarrador,
seguido del ruido de un casquillo
que caa al suelo.
Parece ser que s s usarlo
dijo Chet. El arma en el suelo, y
la empujas con el pie hacia aqu,
sencillo.
Vale, vale dijo el hombre.
La estoy dejando en el suelo. Se
oy el ruido del arma deslizndose
por el suelo.

Tiene mvil? le pregunt


Chet.
En mi habitacin del motel, s.
Entonces ah es adonde
vamos. Vas a llamar a la gente para
la que trabajas. Les dirs que has
matado a Stella, que has terminado
el trabajo. Si quieres salir de aqu
vivo,
que
tu
historia
sea
convincente.
El hombre se rio por lo bajo.
Y luego qu? Me matars? El
que me paga se dar cuenta si no
regreso a Filadelfia. Enviar a ms
hombres.
No
parar
hasta
encontrarla. Ahora o ms adelante,
no hay diferencia, ella morir. Es...

cmo lo decs?, un caso perdido.


Ests arriesgando tu vida sin
necesidad. Olvdate de la chica y
slvate t. Solt un gruido
indiferente. Lo que haga con ella
no es de tu incumbencia.
Ah es donde te equivocas.
Pgate a la pared.
El hombre exhal un suspiro
afligido, como indicando a Chet que
estaba cometiendo un grave error.
A la pared orden Chet.
S, s, ya voy.
Stella? dijo Chet. Ests
bien?
S respond con voz ronca.
La Scout est en el sendero.

Tiene la llave en el contacto. Vete a


comisara. No te muevas de all
hasta que Carmina vaya a buscarte.
No salgas por nadie ms.
Me puse en pie y camin a
tientas en busca de la puerta. Las
lgrimas me rodaron de nuevo por
las mejillas, pero esta vez eran
lgrimas de alivio. Chet me haba
encontrado. Vivira. Volvera a verlo
a l y a Carmina.
Siguiendo la pared con una
mano, me mov en medio de la
oscuridad. Solo faltaban unos pasos
ms...
O un ruido de pisadas y not
que
unas
manos
intentaban

agarrarme. Antes de que pudiera


apartarme, l me aferr por el
brazo y tir con fuerza. Gir y acab
con la espalda contra su pecho.
Not su respiracin jadeante contra
la mejilla. Algo fro y afilado se
clav en mi garganta. Ahogu una
exclamacin de dolor cuando se
hundi un poco ms.
Tengo un cuchillo en su
garganta gru el hombre. Baja
el rifle. Ponlo en el suelo con mi
arma. Deslzalos hacia aqu.
Stella? grit Chet.
Tres segundos ms y le rajo el
cuello volvi a gruir el hombre.
O a Chet dejando el rifle en el

suelo. Le sigui el arma del


hombre. Rasparon el cemento
cuando Chet empuj ambas armas
con el pie hacia nosotros.
Al rincn bram el hombre
. De rodillas. Agacha la cabeza.
Hblame mientras lo haces. Oigo tu
voz y s dnde ests.
Me estoy moviendo dijo Chet
. Estoy de rodillas. Con la cabeza
gacha. El sonido de su voz
confirmaba su ubicacin.
Ahora t me orden el
hombre, empujndome hacia Chet.
Gate hacia l y me apret contra
su cuerpo. Busqu a tientas su
mano y se la apret. Not el cuerpo

de Chet firme y clido, pero aunque


no temblaba, saba que deba de
estar asustado.
O al hombre palpando el suelo
para apoderarse de las armas.
Chet me estrech entre sus
brazos. Estbamos de rodillas,
aferrados el uno al otro con fuerza.
Lo siento. Lo siento mucho
dije en voz baja entre sollozos.
l me bes en la frente y me
apart el pel hmedo de la cara.
Cerr los ojos e imagin que poda
ver sus oscuros rizos y sus
chispeantes
ojos
azules,
su
hermoso rostro cincelado que yo
asociaba con fortaleza, inteligencia

y ternura.
Chsss, no digas eso musit
l. Ocurra lo que ocurra ahora,
vamos a pensar el uno en el otro.
Recordando solo lo bueno. Hasta
que
todo
esto
acabe,
nos
aferraremos
a
eso.
Sin
lamentaciones.
El hombre recogi el rifle. Apret
a Chet con ms fuerza.
Estella primero orden el
hombre. Levntate.
Antes de que pudiera incluso
asimilar su orden, o darme cuenta
de que todo haba llegado a su fin,
de que iba a matarnos, primero a
uno y luego al otro, Chet se puso en

pie.
Yo ir primero.
No! exclam, tratando de
ponerme en pie para detenerlo. No
lo encontr. Estaba demasiado
oscuro. No, Chet!
O al hombre empujando a Chet
hacia las escaleras. Enseguida not
un golpe en el pecho que me lanz
de culo sobre el duro hormign. Se
me escap todo el aire con un
sonido sibilante. Tuvo que pasar un
rato para que el aire volviera a
quemarme la garganta.
Escuch, aturdida y horrorizada,
cmo se cerraban las puertas
metlicas de arriba, separndome

de Chet.
Chet! chill.
Recuerda lo que te he dicho!
me grit l a travs de las
puertas.
Me arrastr escaleras arriba y
golpe las puertas metlicas. Fue
intil. El cerrojo estaba echado. No
poda llegar hasta Chet. No poda
evitar lo que iba a ocurrir. Conjur
una imagen mental de Chet y la
reviv una y otra vez.
Me tap las orejas con las
manos y llor. No quera or el
disparo. No quera saber cundo
mora. Baj las escaleras a
trompicones para distanciarme del

horrible
sonido
que
iba
a
producirse.
An haba cosas que quera
decirle a Chet. Haba cosas, cosas
importantes, que cambiaban la vida
y que no habamos hecho juntos.
Me equivocaba con respecto a
aquella noche. No era as como
tena que acabar nuestra historia,
llena de lamentaciones.
El sonido del disparo me
desgarr por dentro.
Y lo supe.

36

36
En aquel instante, supe que Chet
haba muerto. Me qued paralizada.
Estaba completamente grogui. De
repente vomit el contenido de mi
estmago.
Me temblaban las extremidades

de manera incontrolable. Incluso los


labios parecan vibrar. No vea
nada. La oscuridad era absoluta y
haca fro. Ola a rancio, a
humedad, pero yo tena fro. Un fro
que me llegaba hasta los huesos.
Debera haber llorado. Quera
hacerlo, pero no quedaba nada
dentro de m. Seca y vaca, me
sent con la espalda contra la
pared, oliendo a vmito.
Se haba ido. No volvera nunca.
Yo lo haba matado. No era
dramatismo ni una exageracin.
Estaba muerto por mi culpa. Porque
se haba enamorado de m. Porque
haba actuado honorablemente

intentando salvarme la vida.


Retroced
en
el
tiempo
mentalmente,
volviendo
al
principio. Si no hubiera ido aquella
noche a la biblioteca para dejar un
mensaje a Reed en la cuenta de email. Si el motor del Mustang no se
hubiera ahogado. Si no hubiera
permitido que Chet me ayudara...
No le habra conocido, ni habra
pasado los tres mejores meses de
mi vida con l. Pero l seguira vivo.
Era tan profundo mi dolor, que
casi se me pas por alto el ruido de
unas fuertes pisadas bajando las
escaleras. Haces de luz iluminaron
errticamente
la
habitacin

subterrnea. Todos convergieron


sobre m en rpida sucesin.
Stella!
Alc la cabeza bruscamente al
or la voz de Carmina.
Carmina?
Ella se acerc rpidamente, tir
de m para ponerme en pie y
estrecharme entre sus brazos. La
fuerza de su abrazo me dej sin
respiracin.
Ests bien. Ests bien
murmur con voz temblorosa por el
alivio.
Las piernas me fallaron y me
dej caer contra ella.
Apartaos todos. Dejadle sitio.

Me toc la frente con la mano.


Est
fra.
Tiene
la
mirada
desenfocada. Que alguien me d
una botella de agua!
Me cay agua entre los labios.
En cuanto comprend que era real,
beb
vidamente.
Brotaron
entonces las lgrimas y llor
desconsoladamente.
Chet. l... l...
Oh, Stella. No. Est vivo. Est
ah fuera. Le est interrogando la
polica.
Yo... Cmo? La mir sin
comprender. He odo el disparo.
Su voz se volvi solemne.
Yo le he pegado un tiro al

hombre que intentaba mataros.


Chet me llam hace un rato para
decirme que le haba parecido or
ruido de disparos aqu, en casa. Le
he dicho que no se moviera, pero l
ha venido a por ti. Yo he llamado
enseguida a la polica y he venido
hacia aqu.
El nombre del difunto es
Yevgeniy Polishchuk anunci uno
de
los agentes uniformados,
acercndose para hablar con
Carmina. Estamos comprobando
su identidad en el sistema. La
direccin de su permiso de conducir
es de Filadelfia, Pennsylvania.
Tengo que ver a Chet dije.

Todo lo dems poda esperar.


En ese momento, Chet se abri
paso entre los agentes y entr en el
refugio. Su mirada escudriadora
dio conmigo y dej traslucir todo lo
que senta. En un segundo me
atraa hacia l. Guio mi cabeza
contra
su
pecho.
Not
su
respiracin entrecortada. Lo agarr
de la camisa con ambas manos. No
quera volver a perderlo.
Ests vivo dije. Eres t de
verdad.
Al or el disparo pensaba que
estaba muerto me dijo l al odo
con voz ronca. No saba por qu
no senta dolor. Y entonces he visto

la sangre. Era su sangre y l estaba


en el suelo. Carmina tiene una
puntera increble.
Te has ofrecido a ir primero
dije. Intentabas ganar tiempo,
esperando que llegara Carmina y
me salvara.
No importa. No necesitaba
ms tiempo.
A m me importa.
Chet me bes una vez, dos.
Enterr el rostro en mis cabellos y
me abraz con ms fuerza.
No haba eleccin posible. Por
supuesto tena que ir yo primero.
Salgamos de aqu. Necesitas un
sitio donde sentarte y desahogarte.

Primero tengo que contarle a


Carmina lo que te he contado
antes. Debera habrselo dicho
hace mucho tiempo. Si lo hubiera
hecho, no habra pasado nada de
todo esto.
Decirme, qu? pregunt
Carmina, volviendo la espalda al
agente con el que hablaba.
La luz de las linternas iluminaba
sus facciones fuertes y resueltas.
Cuando la mir a los ojos, no senta
miedo. Si acaso, quera ser como
ella. Valiente. Quera hacer lo
correcto, aunque tambin fuera lo
ms difcil.
Mir una vez ms a Chet, que

asinti con la cabeza para darme


nimos. l crea en m, y a eso me
aferr.
Vayamos a casa dije a
Carmina.

37

37
A la maana siguiente, Carmina
y
yo
nos
columpibamos
ociosamente en el porche cuando
Chet lleg caminando por el
sendero con ramos de girasoles en
las manos. Llevaba la camisa

arremangada hasta los codos y con


el cuello abierto. El sol del verano
haba bronceado su piel, igual que
la ma. Sus cabellos eran oscuros y
rebeldes, sus ojos, del color del
cielo a medianoche.
Se llev una mano al sombrero
para saludar cuando nos vio
observndolo, y luego subi los
escalones del porche gilmente.
Uno para la dama que me
salv la vida dijo, depositando un
ramo en las manos vacilantes de
Carmina, y otro para mi chica.
Te has enterado de que
Carmina ha salido en las noticias
esta maana? le pregunt, al

tiempo que inhalaba la terrosa


fragancia de las flores amarillas.
Pues
s
respondi
l,
sentndose en el primer escaln y
estirando las largas piernas. Pero
dime una cosa, Carmina. Cuando
apuntabas a ese hombre con tu
arma, se te pas por la cabeza que
podas darme a m? Estaba muy
oscuro. Y si yo me hubiera movido
en el ltimo segundo? Y si se
hubiera movido l? Y si hubieras
dado un respingo y te hubiera
fallado la puntera?
Fallarme a m la puntera, y
qu ms se mof ella.
Chet se coloc el sombrero

vaquero sobre el corazn con gesto


solemne.
No es que a m me haya
pasado nunca, claro. Pero yo soy
joven. Sonri. Tengo mejor
vista.
Quiz debera haberte pegado
un tiro a ti coment ella. Se
habra desinflado ese orgullo que
mantiene tu cabeza a flote. Su
tono se hizo ms serio. Podemos
bromear si queris, pero me alegro
de que ambos estis a salvo. Me
siento... feliz de que estemos
juntos. No s vosotros, pero anoche
no dorm. No imagino lo que debe
de estar pasando la familia de

Trigger. Se podr decir lo que se


quiera de l, pero ningn padre o
madre merece tener que enterrar a
su hijo. Sus ojos se humedecieron
y parpade para secarlos. Creo
que a sus padres les va a costar
bastante digerir lo que hizo Trigger
y cmo acab la vida de ese pobre
y estpido muchacho. Seguramente
a m tambin me va a costar un
tiempo superar lo de anoche. No
sirve para nada imaginar lo que
podra haber pasado, cmo podra
haber acabado todo, pero si no voy
con cuidado, no dejo de pensar en
ello.
S, es cierto, pens. Yo tampoco

haba dormido. Haba revivido una y


otra vez los ltimos minutos antes
de que Carmina matara al sicario
de Danny Balando. El terror, el
miedo, seguan vivos en mi
memoria. Y cuando no imaginaba
otros finales posibles para esos
ltimos minutos, pensaba en mi
madre. Estaba bien? Volvera a
verla? Tambin haba pensado en
Reed. Pensndolo bien, creo que
siempre haba sabido que entrar en
el programa de proteccin de
testigos supona el final de nuestra
relacin. No volveramos a vernos
jams. Haba querido creer lo
contrario por un mero instinto de

supervivencia.
Necesitaba
desesperadamente aferrarme a la
esperanza de que mi antigua vida,
y las personas que entonces tanto
me importaban, no desapareceran
para siempre. Aunque los hombres
de Balando no hubieran encontrado
a Reed, l no me estaba buscando.
Haba seguido adelante sin pensar
en m.
Igual que yo.
Voy a servirte un vaso de
limonada de albahaca, Chet dije,
ponindome en pie.
Vosotros dos no tenis nada
mejor que hacer que estar con una
vieja como yo? dijo Carmina,

agitando las manos para echarnos


. Dad un paseo. El da es
demasiado bonito para quedarse
aqu sin hacer nada. No, Stella, no
quiero or una sola palabra. Tengo
el crucigrama del peridico para
entretenerme. Venga, idos ya.
Me mord el labio para reprimir
una sonrisa. Al parecer Carmina
haba acabado aceptando que Chet
y yo estuviramos juntos. Le haba
costado lo suyo.
Vale, pero solo si me prometes
poner mis flores en un jarrn.
Como si yo fuera a dejar que
las flores de Hannah Falconer se
estropearan dijo ella con tono de

exasperacin, arrebatndome el
ramo de las manos y usndolo
luego para darme en el trasero.
Dad un paseo para abrir el apetito.
Tendr la comida lista para cuando
volvis.
Recog mi sombrero vaquero del
taburete de ordear que Carmina
usaba como tope para la puerta, y
me lo puse. Luego dej que Chet
me tomara de la mano y me guiara
por el sendero.
Carmina y yo mantuvimos una
larga
charla
anoche
dije,
balanceando nuestros brazos.
Estuvimos despiertas buena parte
de la noche. Se lo cont todo. Los

detectives que llevan el caso vienen


para aqu. Tendr que volver a
prestar declaracin. Saldrn a la luz
todas mis mentiras, pero no tengo
miedo.
Prefiero
afrontar
las
consecuencias a seguir viviendo esa
horrible mentira. Carmina dice que
las acusaciones por perjurio son
extremadamente raras, por lo que
seguramente saldr bien parada en
ese sentido, y que adems me
senta tan culpable que ya me he
castigado yo bastante a m misma.
Podra haber evitado todo esto si
hubiera contado la verdad desde el
principio.
Estabas asustada. Queras

proteger a tu madre.
Busqu excusas para mis
actos. Me dije a m misma que no
pasaba nada por mentir porque
Danny Balando era un malhechor
que deba estar entre rejas. Quiz
sea as, pero no por un crimen que
no cometi.
Lo han soltado?
Sigue detenido, acusado de
conspiracin. Con la orden de
registro de su arresto, encontraron
pruebas que lo relacionan con el
crtel. No va a salir de la crcel en
mucho tiempo.
Les preocupa que enve a
algn otro a por ti?

Soy un testigo desacreditado.


La fiscala no puede utilizarme ante
el tribunal. Nada de lo que yo diga
tendr valor, porque he mentido
antes. En cualquier caso, ya no le
acusan de asesinato. Ya no soy una
amenaza para l.
Y tu madre?
Los
alguaciles
la
estn
buscando. La encontrarn tarde o
temprano. Mientras tanto, supongo
que habr vuelto a robar y a
drogarse dije, y mi voz se volvi
melanclica. Por mucho que me
negara
a
aceptarlo,
segua
queriendo a mi madre. Quera que
se rehabilitara. Quiz lo lograra

algn da, pero el camino sera


largo y duro. Es lo nico que
conoce.
Y qu hay de ti? pregunt
Chet, detenindose a la sombra de
un amplio lamo. Apoy los brazos
sobre la cerca de madera con aire
despreocupado, pero al mirarlo
bien, vi que apretaba las manos con
fuerza. Las abra y cerraba con
dedos tensos, esos dedos fuertes y
seguros. Volvers a tu antigua
vida?
Pareca
contener
la
respiracin mientras escudriaba
mis
ojos
con
una
mirada
penetrante.
Sopes
su
pregunta

cuidadosamente. Haban cambiado


tantas cosas durante el verano. Yo
haba cambiado. Ya nunca volvera
a ser la persona que era antes. Ya
no era Estella Goodwinn.
No tengo buenos recuerdos de
all. Aquella chica asustada y
desesperada de Filadelfia no soy
yo. Ya no soy yo. Este es mi hogar
ahora. Aqu es donde pertenezco.
Lentamente se disip la sombra
de su mirada y en sus ojos brill
una chispa de esperanza.
Te quedas?
Me apoy con los codos en la
cerca a su lado y sonre.
Vers, hay un to aqu, un to

muy dulce, sexy y sensible, y no


estoy dispuesta a dejarlo escapar.
Chet se coloc delante de m con
las piernas a ambos lados de las
mas, y apoy las manos en la
cerca, dejndome atrapada entre la
cerca y l. Luego baj la cabeza y
me habl con su boca a unos
centmetros de la ma.
Vas a tener que decirle a ese
to que ests comprometida. Porque
yo no voy a compartirte.
Debera
decrselo
amablemente?
musit,
acercndome ms a l para seguirle
el juego. Cuando mi boca roz su
mandbula, o su respiracin clida

y ronca.
Qu ms da. Cuando acabe
contigo, ni siquiera recordars su
nombre.
Mmm, eso es una promesa?
Chet me ech hacia atrs la
chaqueta tejana que llevaba sobre
los hombros. Aterriz sobre los
dientes de len con un frufr de
tela. Sus ojos de largas pestaas
me miraron de arriba abajo sin
prisa. Not el calor de su mirada
por todo el cuerpo como una caricia
fsica que despert un deseo
incontenible.
Si algo haba aprendido, era que
Chet
siempre
cumpla
sus

promesas.

Notas

Notas
1. Juego de palabras intraducible. La palabra
hijo en ingls, son, tiene una pronunciacin
muy similar a la de sol, sun. (N. de la T.)
2. Ejercicio de patinaje que consiste en abrir
las piernas el mximo posible para pasar por
debajo de una barra colocada a escasa altura del
suelo. (N. de la T.)
3. E l wiffle ball es una variante del bisbol

que se juega en lugares pequeos. La pelota es


de plstico, ligera y perforada, y el bate es de
plstico y normalmente amarillo. (N. de la T.)
4. Apelativo del argot del bisbol para
denominar a un bateador con mucha potencia.
(N. de la T.)
5. Juego tpico de ferias y eventos para
recaudar fondos. Se venden tquets a los
participantes y luego se trazan tantos cuadrados
en el suelo como tquets vendidos, cada uno con
su nmero correspondiente. Los participantes
pasean por encima de los cuadrados mientras
suena msica. Cuando se detiene la msica, se
da un nmero, y la persona que est en el
cuadrado con ese nmero gana un pastel. (N.
de la T.)
6.
Desayuno
tpico
de
cafeteras
estadounidenses. Consiste en cortar patatas en
tiras o bien triturarlas y frerlas luego bien
prensadas en forma de tortita. (N. de la T.)
7. Juego de palabras intraducible. La palabra

jam en ingls significa literalmente mermelada,


pero tambin se refiere a un atasco, lo o
problema. As pues, es una manera de decir que
no debes caer en la tentacin para no pecar. Es
una frase recurrente en muchas iglesias de
Estados Unidos. (N. de la T.)