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Evolución de las ballenas

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lunes, 22 de octubre de 2001/ la voz de la escuela

ciencias< >

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>LA NOTICIA

Evolución de las ballenas
Los antepasados de los cetáceos son los mismos que los de los ungulados
Basándose en narraciones sobre osos capaces de nadar durante horas mientras cazaban insectos, Darwin llegó a proponer que las ballenas podían ser descendientes de una raza de osos cada vez más adaptados al medio acuático. Aunque esta posibilidad fue inmediatamente descartada, lo cierto es que hasta hace poco el origen de los cetáceos (ballenas y delfines) era considerado uno de los grandes misterios de la evolución. Recientemente, el hallazgo de dos fósiles de ballenas primitivas en las montañas de Pakistán ha permitido esclarecer que los antepasados de estos animales son los mismos que los de los ungulados, grupo al que pertenecen vacas, ciervos, cerdos, camellos e hipopótamos. El análisis de los nuevos fósiles parece zanjar definitivamente la disputa entre dos disciplinas que recurren a métodos distintos para encontrar el lugar que ocupa cada especie en la evolución. Por un lado la paleontología se basa en la comparación de los restos fósiles y huesos de especies actuales y extinguidas. Por otro, la biología molecular ras- Las ballenas del género Rodhocetus todavía poseían «patas» traseras con tobillo articulado trea la historia evolutiva de las especies buscando coinciferos carnívoros. Pero los huesos de tepasados son los mismos que los de dencias genéticas. los tobillos de los nuevos fósiles, los los ciervos, cerdos e hipopótamos. Hasta ahora los paleontólogos penprimeros que se encuentran intacsaban que las ballenas descendían tos, parecen sugerir, tal y como > Marcos Pérez de un grupo ya extinguido de mamídefendían los genetistas, que sus anmarcos@casaciencias.org NOMBRE PROPIO

W. Flower
William Flower formó parte de la la primera generación de científicos que comenzó a estudiar las especies animales a la luz de la teoría de la evolución de Darwin. Buscando conexiones entre especies vivas y extinguidas realizó disecciones de multitud de animales. Prestó especial atención a las ballenas, y descartó que se tratase de los antepasados acuáticos comunes a todos los mamíferos terrestres. De hecho, él fue el principal impulsor de la idea de que, a pesar del parecido, los parientes vivos más cercanos a los cetáceos no son las focas, sino los ungulados terrestres.

NOMBRE COMÚN

Mamífero
Hay mamíferos terrestres (los seres humanos), marinos (ballenas y delfines) y voladores (murciélagos). Sin embargo todos ellos se caracterizan, entre otros rasgos, porque dan de mamar a sus crías, poseen pelo y la mandíbula inferior consta de una sola pieza a la que se fijan dientes diferenciados. Precisamente el análisis de la dentadura aportó en el siglo XIX las primeras pistas de que los cetáceos no eran peces. Si se compara la dentadura de una merluza con la de un delfín (la de una persona también puede valer para la comparación) se puede ver que el pez tiene todos los dientes iguales, mientras que el mamífero posee molares, premolares y caninos adaptados a distintas funciones. Es cierto que algunas ballenas poseen barbas de material óseo para filtrar el alimento del agua, pero incluso en estas especies los fetos todavía presentan dientes.

MISCELÁNEA

Ballenas en el tiempo
Los antepasados terrestres de los cetáceos comenzaron a adaptarse a la vida marina poco después de la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años. Las ballenas y los delfines actuales aparecieron hace unos 2 millones de años, aproximadamente al mismo tiempo que los gorilas y chimpancés. Nuestra especie, el Homo sapiens sapiens, es mucho más reciente ya que data de hace 150.000 años. No cabe duda de que somos, en todos los sentidos, unos recién llegados al planeta.

La ballena azul es el animal más grande que ha existido jamás

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