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La bestia en la cueva

H. P. Lovecraft
La horrible conclusin que se haba ido abriendo camino en mi espritu de manera gradu
al era ahora una terrible certeza. Estaba perdido por completo, perdido sin espe
ranza en el amplio y laberntico recinto de la caverna de Mammoth. Dirigiese adond
e dirigiese mi esforzada vista, no poda encontrar ningn objeto que me sirviese de
punto de referencia para alcanzar el camino de salida. No poda mi razn albergar la
ms ligera esperanza de volver jams a contemplar la bendita luz del da, ni de pasea
r por los agradables valles y colinas del hermoso mundo exterior. La esperanza s
e haba desvanecido. A pesar de todo, educado como estaba por una vida entera de e
studios filosficos, obtuve una satisfaccin no pequea de mi conducta desapasionada;
porque, aunque haba ledo con frecuencia sobre el salvaje frenes en el que caan las vc
timas de situaciones similares, no experiment nada de esto, sino que permanec tran
quilo tan pronto como comprend que estaba perdido.
Tampoco me hizo perder ni por un momento la compostura la idea de que era probab
le que hubiese vagado hasta ms all de los lmites en los que se me buscara. Si haba de
morir reflexion , aquella caverna terrible pero majestuosa sera un sepulcro mejor qu
e el que pudiera ofrecerme cualquier cementerio; haba en esta concepcin una dosis
mayor de tranquilidad que de desesperacin.
Mi destino final sera perecer de hambre, estaba seguro de ello. Saba que algunos s
e haban vuelto locos en circunstancias como esta, pero no acabara yo as. Yo solo er
a el causante de mi desgracia: me haba separado del grupo de visitantes sin que e
l gua lo advirtiera; y, despus de vagar durante una hora aproximadamente por las g
aleras prohibidas de la caverna, me encontr incapaz de volver atrs por los mismos v
ericuetos tortuosos que haba seguido desde que abandon a mis compaeros.
Mi antorcha comenzaba a expirar, pronto estara envuelto en la negrura total y cas
i palpable de las entraas de la tierra. Mientras me encontraba bajo la luz poco f
irme y evanescente, medit sobre las circunstancias exactas en las que se producira
mi prximo fin. Record los relatos que haba escuchado sobre la colonia de tuberculo
sos que establecieron su residencia en estas grutas titnicas, por ver de encontra
r la salud en el aire sano, al parecer, del mundo subterrneo, cuya temperatura er
a uniforme, para su atmsfera e impregnado su mbito de una apacible quietud; en vez
de la salud, haban encontrado una muerte extraa y horrible. Yo haba visto las tris
tes ruinas de sus viviendas defectuosamente construidas, al pasar junto a ellas
con el grupo; y me haba preguntado qu clase de influencia ejerca sobre alguien tan
sano y vigoroso como yo una estancia prolongada en esta caverna inmensa y silenc
iosa. Y ahora, me dije con lbrego humor, haba llegado mi oportunidad de comprobarl
o; si es que la necesidad de alimentos no apresuraba con demasiada rapidez mi sa
lida de este mundo.
Resolv no dejar piedra sin remover, ni desdear ningn medio posible de escape, en ta
nto que se desvanecan en la oscuridad los ltimos rayos espasmdicos de mi antorcha;
de modo que apelando a toda la fuerza de mis pulmones profer una serie de gritos fu
ertes, con la esperanza de que mi clamor atrajese la atencin del gua. Sin embargo,
pens mientras gritaba que mis llamadas no tenan objeto y que mi voz aunque magnif
icada y reflejada por los innumerables muros del negro laberinto que me rodeaba n
o alcanzara ms odos que los mos propios.
Al mismo tiempo, sin embargo, mi atencin qued fijada con un sobresalto al imaginar
que escuchaba el suave ruido de pasos aproximndose sobre el rocoso pavimento de
la caverna.
Estaba a punto de recuperar tan pronto la libertad? Habran sido entonces vanas toda
s mis horribles aprensiones? Se habra dado cuenta el gua de mi ausencia no autoriza

da del grupo y seguira mi rastro por el laberinto de piedra caliza? Alentado por
estas preguntas jubilosas que afloraban en mi imaginacin, me hallaba dispuesto a
renovar mis gritos con objeto de ser descubierto lo antes posible, cuando, en un
instante, mi deleite se convirti en horror a medida que escuchaba: mi odo, que si
empre haba sido agudo, y que estaba ahora mucho ms agudizado por el completo silen
cio de la caverna, trajo a mi confuso la nocin temible e inesperada de que tales
pasos no eran los que correspondan a ningn ser humano mortal. Los pasos del gua, qu
e llevaba botas, hubieran sonado en la quietud ultraterrena de aquella regin subt
errnea como una serie de golpes agudos e incisivos. Estos impactos, sin embargo,
eran blandos y cautelosos, como producidos por las garras de un felino. Adems al
escuchar con atencin, me pareci distinguir las pisadas de cuatro patas, en lugar d
e dos pies.
Qued entonces convencido de que mis gritos haban despertado y atrado a alguna besti
a feroz, quizs a un puma que se hubiera extraviado accidentalmente en el interior
de la caverna. Consider que era posible que el Todopoderoso hubiese elegido para
m una muerte ms rpida y piadosa que la que me sobrevendra por hambre; sin embargo,
el instinto de conservacin, que nunca duerme del todo, se agit en mi seno; y aunqu
e el escapar del peligro que se aproximaba no servira sino para preservarme para
un fin ms duro y prolongado, determin a pesar de todo vender mi vida lo ms cara pos
ible. Por muy extrao que pueda parecer, no poda mi mente atribuir al visitante int
enciones que no fueran hostiles. Por consiguiente, me qued muy quieto, con la esp
eranza de que la bestia al no escuchar ningn sonido que le sirviera de gua perdiese
el rumbo, como me haba sucedido a m, y pasase de largo a mi lado. Pero no estaba d
estinada esta esperanza a realizarse: los extraos pasos avanzaban sin titubear, e
ra evidente que el animal senta mi olor, que sin duda poda seguirse desde una gran
distancia en una atmsfera como la caverna, libre por completo de otros efluvios
que pudieran distraerlo.
Me di cuenta, por tanto, de que deba estar armado para defenderme de un misterios
o e invisible ataque en la oscuridad y tantee a mi alrededor en busca de los may
ores entre los fragmentos de roca que estaban esparcidos por todas partes en el
suelo de la caverna, y tomando uno en cada mano para su uso inmediato, esper con
resignacin el resultado inevitable. Mientras tanto, las horrendas pisadas de las
zarpas se aproximaban. En verdad, era extraa en exceso la conducta de aquella cri
atura. La mayor parte del tiempo, las pisadas parecan ser las de un cuadrpedo que
caminase con una singular falta de concordancia entre las patas anteriores y pos
teriores, pero a intervalos breves y frecuentes me pareca que tan solo dos patas re
alizaban el proceso de locomocin. Me preguntaba cul sera la especie de animal que i
ba a enfrentarse conmigo; deba tratarse, pens, de alguna bestia desafortunada que
haba pagado la curiosidad que la llev a investigar una de las entradas de la temib
le gruta con un confinamiento de por vida en sus recintos interminables. Sin dud
a le serviran de alimento los peces ciegos, murcilagos y ratas de la caverna, as co
mo alguno de los peces que son arrastrados a su interior cada crecida del Ro Verd
e, que comunica de cierta manera oculta con las aguas subterrneas. Ocup mi terribl
e vigilia con grotescas conjeturas sobre las alteraciones que podra haber produci
do la vida en la caverna sobre la estructura fsica del animal; recordaba la terri
ble apariencia que atribua la tradicin local a los tuberculosos que all murieron tr
as una larga residencia en las profundidades. Entonces record con sobresalto que,
aunque llegase a abatir a mi antagonista, nunca contemplara su forma, ya que mi
antorcha se haba extinguido haca tiempo y yo estaba por completo desprovisto de fsf
oros. La tensin de mi mente se hizo entonces tremenda. Mi fantasa dislocada hizo s
urgir formas terribles y terrorficas de la siniestra oscuridad que me rodeaba y q
ue pareca verdaderamente apretarse en torno de mi cuerpo. Pareca yo a punto de dej
ar escapar un agudo grito, pero, aunque hubiese sido lo bastante irresponsable p
ara hacer tal cosa, a duras penas habra respondido mi voz. Estaba petrificado, en
raizado al lugar en donde me encontraba. Dudaba de que pudiera mi mano derecha l
anzar el proyectil a la cosa que se acercaba, cuando llegase el momento crucial.
Ahora. el decidido "pat, pat" de las pisadas estaba casi al alcance de la mano;
luego, muy cerca. Poda escuchar la trabajosa respiracin del animal y, aunque esta

ba paralizado por el terror, comprend que deba de haber recorrido una distancia co
nsiderable y que estaba correspondientemente fatigado. De pronto se rompi el hech
izo; mi mano, que mi sentido del odo siempre digno de confianza casi alcanz su objet
ivo: escuche como la cosa saltaba y volva a caer a cierta distancia; all pareci det
enerse.

Despus de reajustar la puntera, descargu el segundo proyectil, con mayor efectivida


d esta vez; escuch caer la criatura, vencida por completo, y permaneci yaciente e
inmvil. Casi agobiado por el alivio que me invadi, me apoy en la pared. La respirac
in de la bestia se segua oyendo, en forma de jadeantes y pesadas inhalaciones y ex
halaciones; deduje de ello que no haba hecho ms que herirla. Y entonces perd todo d
eseo de examinarla. Al fin, un miedo supersticioso, irracional, se haba manifesta
do en mi cerebro, y no me acerqu al cuerpo ni continu arrojndole piedras para compl
etar la extincin de su vida. En lugar de esto, corr a toda velocidad en lo que era
tan aproximadamente como pude juzgarlo en mi condicin de frenes la direccin por la q
ue haba llegado hasta all. De pronto escuch un sonido, o ms bien una sucesin regular
de sonidos. Al momento siguiente se haban convertido en una serie de agudos chasq
uidos metlicos. Esta vez no haba duda: era el gua. Entonces grit, aull, re incluso de
alegra al contemplar en el techo abovedado el dbil fulgor que saba era la luz refle
jada de una antorcha que se acercaba. Corr al encuentro del resplandor y, antes d
e que pudiese comprender por completo lo que haba ocurrido, estaba postrado a los
pies del gua y besaba sus botas mientras balbuceaba a despecho de la orgullosa re
serva que es habitual en m explicaciones sin sentido, como un idiota. Contaba con
frenes mi terrible historia; y, al mismo tiempo, abrumaba a quien me escuchaba co
n protestas de gratitud. Volv por ltimo a algo parecido a mi estado normal de conc
iencia. El gua haba advertido mi ausencia al regresar el grupo a la entrada de la
caverna y guiado por su propio sentido intuitivo de la orientacin se haba dedicado a
explorar a conciencia los pasadizos laterales que se extendan ms all del lugar en
el que haba hablado conmigo por ltima vez; y localiz mi posicin tras una bsqueda de m
de tres horas.
Despus de que hubo relatado esto, yo, envalentonado por su antorcha y por su comp
aa, empec a reflexionar sobre la extraa bestia a la que haba herido a poca distancia
de all, en la oscuridad y suger que averigusemos, con la ayuda de la antorcha, qu cl
ase de criatura haba sido mi vctima. Por consiguiente volv sobre mis pasos, hasta e
l escenario de la terrible experiencia. Pronto descubrimos en el suelo un objeto
blanco, ms blanco incluso que la reluciente piedra caliza. Nos acercamos con cau
tela y dejamos escapar una simultnea exclamacin de asombro. Porque ste era el ms ext
rao de todos los monstruos extranaturales que cada uno de nosotros dos hubiera co
ntemplado en la vida. Result tratarse de un mono antropoide de grandes proporcion
es, escapado quizs de algn zoolgico ambulante: su pelaje era blanco como la nieve,
cosa que sin duda se deba a la calcinadora accin de una larga permanencia en el in
terior de los negros confines de las cavernas; y era tambin sorprendentemente esc
aso, y estaba ausente en casi todo el cuerpo, salvo de la cabeza; era all abundan
te y largo que caa en profusin sobre los hombros. Tena la cara vuelta del lado opue
sto a donde estbamos, y la criatura yaca casi directamente sobre ella. La inclinac
in de los miembros era singular, aunque explicaba la alternancia en su uso que yo
haba advertido antes, por lo que la bestia avanzaba a veces a cuatro patas, y ot
ras en slo dos. De las puntas de sus dedos se extendan uas largas, como de rata. Lo
s pies no eran prensiles, hecho que atribu a la larga residencia en la caverna qu
e, como ya he dicho antes, pareca tambin la causa evidente de su blancura total y
casi ultraterrena tan caracterstica de toda su anatoma. Pareca carecer de cola.
La respiracin se haba debilitado mucho, y el gua sac su pistola con la clara intencin
de despachar a la criatura, cuando de sbito un sonido que sta emiti hizo que el ar
ma se le cayera de las manos sin ser usada. Resulta difcil describir la naturalez
a de tal sonido. No tena el tono normal de cualquier especie conocida de simios,
y me pregunt si su cualidad extranatural no sera resultado de un silencio completo
y continuado por largo tiempo, roto por la sensacin de llegada de luz, que la be
stia no deba de haber visto desde que entr por vez primera en la caverna. El sonid

o, que intentar describir como una especie de parloteo en tono profundo, continu db
ilmente.
Al mismo tiempo, un fugaz espasmo de energa pareci conmover el cuerpo del animal.
Las garras hicieron un movimiento convulsivo, y los miembros se contrajeron. Con
una convulsin del cuerpo rod sobre s mismo, de modo que la cara qued vuelta hacia n
osotros. Qued por un momento tan petrificado de espanto por los ojos de esta mane
ra revelados que no me apercib de nada ms. Eran negros aquellos ojos; de una negru
ra profunda en horrible contraste con la piel y el cabello de nvea blancura. Como
los de las otras especies caverncolas, estaban profundamente hundidos en sus rbit
as y por completo desprovistos de iris. Cuando mir con mayor atencin, vi que estab
an enclavados en un rostro menos progntico que el de los monos corrientes, e infi
nitamente menos velludo. La nariz era prominente. Mientras contemplbamos la enigmt
ica visin que se representaba a nuestros ojos, los gruesos labios se abrieron y v
arios sonidos emanaron de ellos, tras lo cual la cosa se sumi en el descanso de l
a muerte.
El gua se aferr a la manga de mi chaqueta y tembl con tal violencia que la luz se e
stremeci convulsivamente, proyectando en la pared fantasmagricas sombras en movimi
ento.
Yo no me mov; me haba quedado rgido, con los ojos llenos de horror, fijos en el sue
lo delante de m.
El miedo me abandon, y en su lugar se sucedieron los sentimientos de asombro, com
pasin y respeto; los sonidos que murmur la criatura abatida que yaca entre las roca
s calizas nos revelaron la tremenda verdad: la criatura que yo haba matado, la ex
traa bestia de la cueva maldita, era o haba sido alguna vez UN HOMBRE!!!
[FIN]