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Biografa de Fray Bartolom de las Casas

Adital. Brasil, abril del 2002.

Naci en Sevilla el ao 1484. Estudio en Salamanca y recin graduado de abogado, vino a Amrica
junto con su padre, llegando el 15 de abril de 1502 a La Espaola. Vena, como la mayora,
motivado por el espritu aventurero y el ansia de riqueza. Durante 8 aos tom parte en la guerra
contra los indios y los emple para explotar la tierra. Fue encomendero, pues.
Despus de un corto regreso a Europa, como tena ya los estudios necesarios, se le concedi ser
ordenado sacerdote (diocesano), el primero en el Nuevo Mundo (1507). En 1510 llegan los
primeros dominicos, liderados por fr. Pedro de Crdoba. Bartolom hizo algn tiempo de intrprete
para su predicacin a los indios. Fr. Antonio de Montesinos predica el famoso sermn del 1er.
domingo de Adviento, en el que pregunta: "Y stos no son personas...?", lo cual le impacta
tremendamente, aunque no estaba de acuerdo con su doctrina.
Pas a Cuba como capelln del ejrcito y recibi nuevos indios y tierras, a los que trat siempre
con bondad, pero vio que los dems no eran as, sino que los hombres perecan en las minas, las
mujeres eran abusadas, ancianos y nios moran de hambre y familias enteras se suicidaban para
escapar a la brutal explotacin.
En Pentecosts de 1514 renunci pblicamente a sus encomiendas y empez a predicar contra
todo aquel sistema.
Fue con Montesinos a Sevilla en 1516; ambos iban a "amonestar al rey" de que la conquista y la
esclavitud estaban acabando con los naturales, por lo que solicitaban reformas profundas. Muerto
el rey Fernando, presenta sus memoriales "Abusos"y "Remedios" al Cardenal Cisneros, pidiendo
que los indgenas vivan en pueblos con tierras comunes, organizados por un administrador,
pagando tributos a la corona. Fue nombrado "Protector de los indios".

En 1517 presenta al nuevo rey Carlos I un proyecto para repoblar el continente con labradores en
lugar de soldados. Sali con muchos campesinos hacia Venezuela, pero casi todos le abandonaron
para dedicarse a la lucrativa trata de esclavos. Unos indios se levantaron y mataron a algunos
frailes y oficiales. Tuvo que renunciar a su plan de colonizacin pacfica. Su proyecto de
"comunidades", aos despus se transform en el "corregimiento" o pueblo libre bajo la corona.
Frustrado en sus planes, en 1522 ingres a la Orden Dominicana en Santo Domingo, capital de La
Espaola. Por seis aos estudi ampliamente -en Vega Real- teologa, patrstica y sagrada
escritura, y luego fue nombrado prior en Puerto Plata. Desde all escribe cartas apasionadas al
Consejo de Indias, denunciando la trata mortfera a los naturales. Esto da lugar a una ley en 1530
prohibiendo la esclavitud de los indios. Sus sermones pidiendo buen trato e incluso la libertad de
los indios, fueron considerados 'escandalosos' por muchos espaoles, as como sus consejos en el
confesionario, y se quejaron a las autoridades, por lo cual la Audiencia le prohibi predicar por dos
aos. Entonces fue juntando material para su vasta "Historia general de las Indias".
Junto con otro fraile fue a visitar en su campamento a Enriquillo, un indio guerrillero, y le
convencieron de que abandonase su posicin. As demostr que con amor se poda atraer a
cualquiera a la fe cristiana. A raz de esta experiencia compuso su primer gran tratado: "El nico
modo de atraer a todas las gentes a la verdadera fe". En l expone que los naturales eran seres
racionales y muy capaces. Y que la conquista a fuego y espada era un mtodo equivocado. La
conversin deba ser fruto de la prdica y del buen ejemplo, con respeto a los derechos de los
nativos, sobre todo su libertad y su propiedad.
En 1531 escribe un largo "Memorial para el Consejo de Indias" y se fue secretamente a Espaa,
regresando con una ley favorable a los nativos; luego sali a presentarla en Mxico y despus en
Per. Las Casas pide luego que le dejen repetir la experiencia pacificadora en Tezulutln (tierra de
guerra), Guatemala, y con los padres Cncer y Angulo se intern en la zona, obteniendo su
conversin en apenas dos aos, en base a exponer en su lengua las verdades de la fe con versos,
msica y canto; no se derram ni una gota de sangre. Aquella zona es llamada desde entonces
Verapaz.
A fines de 1539 vuelve a Espaa para buscar ms misioneros y sigue cabildeando a favor de los
indgenas. De modo que en 1542 una Junta Magna en Valladolid publica las famosas Leyes
Nuevas de Indias, inspiradas en su pensamiento, que no gustaron a las autoridades del Nuevo
Mundo, que hicieron todo lo posible por no cumplirlas y desacreditar a su inspirador. Por este
tiempo acab de escribir su "Brevsima relacin de la destruccin de las Indias". Como en todas
sus obras, demuestra una gran erudicin: manejo de autoridades clsicas, as como un
conocimiento detallado -por lo que l vio o por lo que le contaron de primera mano-, que respalda
sus afirmaciones (a pesar de lo cual fue tachado de exagerado, porque las cifras y datos son
verdaderamente escalofriantes).
Su pensamiento de avanzada llega a afirmar que es preferible que los indgenas anden desnudos y
adoren a sus dioses, e incluso tengan sus sacrificios humanos de buena fe, antes que hacerles la
guerra cruelmente y despojarles de sus tierras, de sus valores y de su dignidad, lo cual demuestra
un pensamiento ms atrasado, sustentado en la fuerza bruta. Admira las grandes ciudades, el
orden poltico y social de las sociedades americanas, el carcter agradable y pacfico de las
gentes, frente a la brutalidad, el egosmo y la mentira de los conquistadores. Por eso algunos en
Espaa le acusaron de antipatriota, en lugar de percatarse de dnde estaba la verdad.
Fue elegido para obispo de Cusco, en Per, pero rehus, diciendo que l slo obraba por servir a
Dios y a Su Majestad y no por buscar mercedes. Poco despus fue obligado a que aceptase el
nombramiento de obispo de Chiapas, siendo consagrado en 1544 en Sevilla. Lleg con 45 frailes
dominicos y un equipo laico de 5 personas, el mayor contingente misionero jams reunido hasta
entonces. Quera hacer una dicesis modelo. Viva pobremente, vestido con su hbito blanco,
comiendo poco para no recargar sobre las gentes, etc. Y tuvo el consuelo de que ya otros frailes,

como los franciscanos, aceptaban sus ideas liberadoras. Pero las personas 'importantes' le hacan
la vida imposible, cegados por la ambicin y la prepotencia, amenazando incluso con matarle, por
lo cual renunci en 1547 (residi en Chiapas poco ms de seis meses) y regres a Espaa, para
entrevistarse con el prncipe Felipe. En ese intervalo estuvo consagrando obispo, en Gracias a
Dios (Honduras) a Mons. Antonio Valdivieso OP, obispo de Len (Nicaragua). Estuvo en Granada y
en El Realejo, Nicaragua, donde intent armar una expedicin evangelizadora al Per, que parece
no lleg a su fin.
En 1550 tuvo grandes discusiones con el telogo esclavista Seplveda; en esas discusiones
siempre cont con la ayuda de sus hermanos dominicos, como Melchor Cano, etc. Siempre estaba
escribiendo, retirado en algn convento, escribiendo cartas a numerosos personajes o presentando
ponencias en alguna Junta real. Y era frecuentemente consultado en la Corte sobre cuestiones de
Amrica.
Muri santamente en 1566, en el convento de Atocha (Madrid), a los 82 aos.
Discutido y calumniado por algunos, la posteridad le ha hecho justicia, viendo en l a un insigne
evangelizador de los pobres (los indgenas) y a un incansable luchador por la justicia. En sus
ltimos tiempos lament amargamente el que durante un tiempo haba aceptado la esclavitud de
los negros, para reemplazar a los indgenas en los trabajos pesados, aunque luego se arrepinti y
pens siempre lo contrario: que la dignidad es igual para todos los seres humanos. Crey, como
siempre, que haba fracasado, pero, como siempre tambin, su efecto fue positivamente
incalculable.

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