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La Crisis del Oxigeno

La nueva amenaza del Calentamiento Global1


Miguel Fuentes2
Una de las primeras imgenes que se nos viene a la cabeza al pensar en los actuales problemas
medioambientales es la de enormes ciudades bajo un denso y negruzco manto de smog.
Recientemente, dichas imgenes han alcanzado un nivel de paroxismo grotesco en el caso de
los altos grados de contaminacin atmosfrica registrada en algunos pases tales como China o
India.

Figura 1. Beijing es una de las ciudades ms contaminadas del mundo (CTV News)
Tal vez una de las respuestas ms lgicas ante escenas como la de arriba es pensar que algo,
definitivamente, no anda bien en nuestra sociedad. Con todo, difcilmente podra alguien pensar
que el oxgeno que respiramos podra estar riesgo. Tan vasta es la abundancia de aquel que su
existencia la damos por sentada. Mal que mal, ni siquiera a los empresarios ms rapaces se les
ha pasado por la mente hasta ahora comercializar el oxgeno atmosfrico, o por lo menos no
seriamente. Y vaya que han tenido ingenio para ponerlo todo en venta!
Pero es realmente el oxgeno un bien infinito? No, nunca lo fue. Y pronto podramos
comprender que aquel ha sido, en realidad, un privilegio. Y dicho privilegio lo estamos
poniendo en riesgo. Es lo que veremos a continuacin discutiendo el concepto de crisis del
oxgeno.
Nociones bsicas en torno a la crisis del oxigeno
Antes de responder a que nos estamos refiriendo cuando hablamos de crisis del oxgeno, es
necesario repasar algunas cuestiones bsicas.
Primero: El oxgeno no ha estado siempre aqu. De los casi 4.500 millones de aos de
antigedad que posee la Tierra, aquel no tiene ms de tres mil millones. Es decir, el oxgeno es
un producto de condiciones geolgicas y biolgicas especficas.

1

Versiones anteriores de esta nota han aparecido en distintos medios de prensa tales como Rebelin, La Izquierda
Diario (Argentina) y El Irreverente (Chile).
2
Lic. y Master en Arqueologa, Historiador. Coordinador del Grupo de Seguimiento de la Crisis Climtica
Mundial (www.facebook.com/seguimientocrisisclimatica).

Segundo: Desde la aparicin y masificacin del oxgeno en nuestro planeta, el cual representa
hoy aproximadamente el 21% de los gases que componen la atmosfera, la gran mayora de las
especies naturales necesitan del mismo para subsistir. Y aunque todos sabemos que sin
suministro de oxgeno fallecemos en cosa de minutos, es importante entender que incluso las
variaciones a mediano y largo plazo de los niveles atmosfricos de este gas pueden alterar,
muchas veces de modo dramtico, la evolucin de las especies naturales. Esto ya sea
induciendo en aquellas diversas respuestas evolutivas, o bien precipitando su extincin. Un
ejemplo de lo anterior fue la importante disminucin que experimentaron los niveles de
oxgeno planetario al final del periodo Prmico, gatillando con ello la desaparicin de ms del
95% de la vida terrestre.
Tercero: El oxgeno est siendo constantemente renovado en la atmosfera por la actividad
fotosinttica, la cual aporta aproximadamente el 98% del oxgeno terrestre. De este porcentaje,
entre el 50% y 70% es producido en los ocanos por el fitoplancton, correspondiendo el restante
al generado por la cubierta vegetal de los continentes, especialmente por las especies arbreas.

Figura 2. El fitoplancton genera hasta un 70% del oxgeno terrestre (Balnova.com)


Cuarto: De los responsables de la produccin del oxgeno, el fitoplancton es altamente sensible
a los cambios de temperatura. De hecho, aumentos sutiles pueden tener graves consecuencias
en el desarrollo de estos microorganismos. Y en el caso de incrementos drsticos, relacionados
por ejemplo a una mayor acidificacin de los ocanos, el fitoplancton puede experimentar
reducciones significativas, o bien desaparecer completamente de vastas reas.
Todo esto es necesario tenerlo en cuenta ya que, tal como veremos ahora, el impacto de la
sociedad industrial sobre el medio ambiente estara a punto de provocar una alteracin
fundamental de los niveles de oxgeno planetarios conocidos por el hombre.
Qu es la crisis del oxgeno?
Se entiende por crisis del oxgeno una posible reduccin drstica de los niveles de oxgeno
atmosfrico, los cuales de acuerdo a algunos investigadores podran caer durante el presente
siglo a tasas inditas desde la aparicin de la especie humana.

Lo anterior no es slo una posibilidad terica. De hecho, podra estar ya sucediendo, aquello si
tenemos en cuenta la serie de investigaciones cientficas que apuntan al desarrollo de una
significativa cada de los niveles de este gas durante las ltimas dcadas.
Uno de los datos ms alarmantes en este mbito seria el rpido declive de las tasas de oxigeno
ocenico, registrndose durante el periodo 1990-2008 una cada de un 0.3% anual en el Pacifico
Norte. Esto ltimo de acuerdo a un artculo de Paul Falkowski y colaboradores publicado
durante el ao 2011 en Transactions of the American Geophysical Union (EOS).

Figura 3. Niveles de oxgeno ocenico en el Pacifico Norte (AGU)


Existe acuerdo en plantear que una de las principales causas de dicho declive se relacionara,
fundamentalmente, con el avance del calentamiento global y el consecuente aumento de las
temperaturas marinas. Una de las razones de aquello es que el calentamiento global se asociara
a una mayor acidificacin de los mares que perjudicara el desarrollo del fitoplancton, el cual
como dijimos es el principal productor de oxgeno en el planeta.

Figura 4. Calentamiento ocenico global (NOAA)


Uno de los efectos ms recientes de la cada de las tasas de oxgeno ocenico ha sido la rpida
multiplicacin de las llamadas zonas muertas; es decir, reas en las cuales los niveles de
oxgeno son tan bajos o nulos (estado denominado como hipoxia) que la vida marina es
imposible. Estas zonas ya sumarian ms de cuatrocientas alrededor del mundo, abarcando de
acuerdo a la investigadora Lee Bryant (Universidad de Bath) el 10% de los mares del globo.

Figura 5. Zonas muertas ocenicas indicadas en rojo (World Resources Institute)


Otros de los factores que estaran jugando un rol en este declive seria la quema de hidrocarburos
y combustibles fsiles, as como tambin los desechos industriales vertidos en los mares y las
altas tasas de deforestacin vistas en las ltimas dcadas.

Con todo, este problema ha estado lejos de reducirse meramente a los ocanos. Por el contrario,
uno de los ejemplos de la magnitud del mismo seria la importante reduccin de los niveles de
oxgeno atmosfrico, registrndose hoy una vertiginosa cada desde un 21% en tiempos preindustriales a un 19% en ciertas reas urbanas. Todo esto acompaado de cadas an ms
dramticas en algunas grandes ciudades en las cuales se habran llegado a registrar niveles de
hasta un 15%.

Figura 6. Niveles paleo-climticos y actuales de oxgeno terrestre (A Green Road)


Ahora bien, ninguno de estos datos puede darnos una idea de la gravedad que podra tomar este
problema en el futuro prximo, aquello si consideramos la velocidad y magnitud sin
precedentes que estara tomando el calentamiento global.
Crisis del Oxgeno, Calentamiento Global y Apocalipsis
Repasemos algunos datos: cada de un 0.3% anual en los niveles de oxgeno ocenico en el
Pacfico Norte, proliferacin de las zonas muertas en los mares, reduccin significativa
(inicial) del oxgeno atmosfrico.
Grave? Sin duda Puede ser peor? S, mucho peor, aquello si pensamos que todos estos
fenmenos se producen en momentos en que el calentamiento global recin ha alcanzado un
grado centgrado de aumento, pudiendo aquel dispararse prximamente (de acuerdo a
estimaciones del IPCC) a dos, cuatro o cinco grados durante el presente siglo.
Una muestra de los efectos que podra comenzar a tener la reduccin del oxgeno ocenico
puede verse, a nivel inicial, en los distintos eventos de varazn y muerte masiva de especies
marinas ocurridos alrededor del planeta, por ejemplo los acaecidos recientemente en las costas
de Estados Unidos, Vietnam o Chile. Dichos eventos, asociados posiblemente a una aceleracin
temporal de la cada en los niveles de oxgeno marino como resultado de un ENSO
particularmente agudo, podran producir en los prximos aos importantes crisis de
subsistencia en amplias regiones del globo. Esto ltimo en la medida en que la intensidad de

dichos eventos aumente como producto del calentamiento global y la progresiva acidificacin
de los mares.
En el caso de que consideremos ahora un aumento de tres o cuatro grados centgrados de
calentamiento global (escenario altamente probable durante este siglo), nos estaramos
refiriendo aqu a una situacin de stress ecolgico y posible crisis terminal de la mayora de los
ecosistemas del planeta. De acuerdo a la ONU, por ejemplo, un calentamiento global que
alcance los 3.5 grados centgrados alcanzara para producir la muerte de una gran parte de las
especies marinas, aquello al ocasionar una drstica disminucin de la base alimentaria de la
cadena trfica ocenica. Esto podra decantar, a su vez, en importantes reducciones en los
niveles de oxgeno atmosfrico:
El programa medioambiental de las Naciones Unidas predice un incremento de 3.5
grados centgrados para el 2100. Un incremento de este tipo podra remover el hbitat de
los seres humanos de este planeta, aquello tan pronto como la casi totalidad del plancton
en los ocanos sea destruido, asocindose adems estos cambios de temperatura a la
muerte de una gran cantidad de plantas terrestres. La especie humana jams ha vivido en
un planeta 3.5 grados centgrados por encima de la actual lnea de base3.
Y qu efectos podra tener un aumento de 5 o 6 grados centgrados de la temperatura mundial
en la produccin del oxgeno terrestre? En este caso, estaramos hablando nada menos que del
colapso casi total de la produccin de oxgeno ocenico, responsable como dijimos de
suministrar ms del 50% del volumen total del oxgeno en la atmsfera. Esto ltimo de acuerdo
a un reciente artculo de los investigadores Yadigar Sekerci y Sergei Petrovskii de la
Universidad de Leicester en Bulletin of Mathematical Biology. Dicho de otra manera, una
reduccin de los niveles de oxgeno terrestre comparable a las ocurridas en algunos de los
eventos de extincin masiva ms importantes del pasado geolgico. Tal como plantea Sergei
Petrovskii, lder del equipo de investigadores de dicho estudio:
Cerca de dos tercios de la totalidad del oxgeno atmosfrico es producido por el
fitoplancton de los ocanos y, por lo tanto, la cesacin de su produccin podra resultar
en el agotamiento del oxgeno atmosfrico en una escala global. Esto podra provocar
una mortalidad en masa tanto de animales como de humanos4.
Cabe recordar en este punto que los niveles de oxgeno en la atmosfera ya vienen cayendo
desde tiempos pre-industriales a valores cercanos al 20%, constituyendo toda cifra por debajo
de un 14% un nivel inviable para la vida humana. Lo anterior debido a que dichos niveles
implicaran porcentajes iguales o menores al 10% (limite biolgico que puede soportar un
individuo) en amplias regiones del planeta.
El fin del oxgeno! Este podra ser uno de los regalos pstumos de esta banda de maniticos
que hoy controlan los destinos del mundo: los capitalistas. Puede alguien dudar as que, en su
furia destructiva, el sistema capitalista ha abierto de par en par los portales del mismo infierno?
Bestias enloquecidas! Luego de intentarlo durante la Segunda Guerra Mundial y la Guerra
Fra con aquella verdadera espada de Damocles que signific la amenaza nuclear, hoy la
burguesa lo ha logrado. Aquella ha convocado nada menos que al Apocalipsis: el enemigo
principal, al fin descubierto, de la Revolucin Socialista.

3

Link artculo: http://www.tomdispatch.com/blog/175785/ (Traduccin nuestra).


Failing phytoplankton, failing oxygen: Global warming disaster could suffocate life on planet Earth (Science
Daily). Traduccin nuestra.
4

El Capitalismo y el Armagedn son ya uno en la dialctica histrica, asumiendo la burguesa


su ltimo papel en la tragedia final de la lucha de clases: el de discpulo siniestro del fin del
mundo. Trinidad maligna, oscura, cuyo objetivo es la aniquilacin total de nuestra especie.
Diciembre 2015
Versin Corregida Mayo 2016