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LA PLAGA DEL CRISANTEMO

Arturo Souto Alabarce


Cuando el anciano y honorable Matsuo fue a dar los buenos das a sus amados crisantemos,
los examin, como todas las maanas uno a uno, desde los tallos tiernos hasta las corolas,
ptalos, limbo y envs de las hojas. Pero grande fue su sobresalto al descubrir que una de las
plantas, la ms hermosa, haba sido atacada por uno de tantos males que afligen a las cosas
bellas. En los ptalos, de un delicadsimo amarillo plido, aparecan manchitas blancas,
puntos diminutos donde el tejido estaba decolorado. Sus manos arrugadas y expertas no
perdieron tiempo en arrancar los ptalos, la flor, la planta entera. Era una mutilacin
dolorosa, pero necesaria para evitar que la enfermedad contaminase, en la tibia, densa y
perfumada atmsfera del invernadero, todos los otros crisantemos, a los que deben cuidar
como las nias de sus ojos. Inciner cuidadosamente las flores contagiadas y se dedic a
sus quehaceres. A lo largo de la jornada, empez a cavilar y preocuparse. Se pasara el mal
a otros tiestos? Sera una nueva plaga? No lo supo hasta el amanecer siguiente. Despierto a
las primeras luces del alba, entr en el invernadero y descubri muy alarmado que all
estaban de nuevo las manchas blancas; que no eran una, ni dos, ni tres, sino muchas las
plantas daadas esta vez. En las flores, en los ramos, en las races mismas, haban aparecido
pequeos crculos plidos. Temeroso, Matsuo, lleno la cabeza de presentimientos
desagradables, empez a podar, desarraigar, quemar incesantemente. La plaga haba
penetrado a porfa en los crisantemos. AI fin de la tornada, Matsuo tuvo que ceder a la
horrible decisin de abrasarlos todos. Antes de hacerlo, fue a consultar con un colega joven,
que empleaba mtodos modernos y usaba microscopio. Le llev en un tubo de aspirinas unos
cuantos ptalos, unas hojitas, y le rog que buscase los gusanillos que devoraban sus
flores. Pero el colega no pudo hallar nada.
-No s, honorable Matsuo. En el interior de las manchas se observa una decoloracin
absoluta. Estn blanqueados los cloroplastos, los cromoplastos, todos los pigmentos.
Aparecen grises. Las clulas estn sanas, pero sin color alguno. No lo entiendo. Lo
siento mucho, mucho, querido amigo.
Y Matsuo, ms angustiado que antes, rezong unas gracias poco efusivas, ratific su
desconfianza en la ciencia, y volvi a su casa sin saber qu hacer. AI da siguiente, examin
con lupa todas sus plantas, una por una. Horrorizado, descubri que la plaga se extenda a
las anmonas, a las hortensias, a los cerezos enanos, a todo el invernadero. El honorable

Matsuo se rasc la barba, los cabellos. Corri de un lado a otro: arrancado, quemando,
cortando, pero tuvo que rendirse abrumado de fatiga. Inmensamente triste, se sent en un
cajn de madera hmeda que contena tierra frtil y reflexion. De seguir as, su hermoso
jardn pronto se convertira en un cementerio de vegetales abrasados. Permaneci indeciso,
deprimido, con las grandes tijeras en una mano y las barbas largas en la otra. Qu mal
devoraba sus flores? Qu malignidad se ensaaba en sus tiernas, amadas, delicadsimas
plantas? Qu nueva plaga iba a ser su ruina?
Por qu le suceda a l, que haba tenido el honor de curar a los arbolitos del
Emperador?
La siguiente maana le trajo nuevas sorpresas. Progresivo siempre, el mal cubra las
flores, los tallos, las hojas, pero no slo eso. La plaga atacaba los tiestos! El honorable
Matsuo crey que soaba, que haba cado al vrtice abismal de una oscura pesadilla.
-Es imposible! No puede ser! -se dijo a s mismo. Pero s poda ser. El mal, avanzando
tenaz, cubra las macetas de barro, los terrarios de madera y de metal, los viveros de
piedra. Entraba en la materia inerte y la dejaba gris, annima a pesar del brillo de sus
antiguos colores. Matsuo crey que soaba, que se volva loco, que se le endurecan las
arterias y que se le agolpaba la sangre en las sienes. Fue febril a avisarle a su colega,
pero ste no le dio mucho crdito.
-S creo, honorable Matsuo, que hayas visto tambin manchas en los tiestos. Pero no
te dejes engaar por las apariencias. Tus ojos han visto demasiado y ponen manchas
donde no las hay. Descansa. Maana habrn desaparecido las manchas, tenlo por
seguro--. Y el honorable Matsuo, que escuchaba en silencio, inclin medio cuerpo y
volvi ms tranquilo a su invernadero. Pero la plaga estaba all. Su antao hermoso
jardn era un osario de restos blanqueados. La plaga trascenda a los grandes rboles, al
metal de las vidrieras, a los guantes, a las tijeras, al hacha, a la madera del suelo, a la
piedra, al rastrillo, al azadn y la pala, a los muebles de la casa. Matsuo se acord
enseguida de las palabras de su amigo. Maana habrn desaparecido las manchas,
tenlo por seguro". Qu error, qu desaliento sufra el honorable Matsuo! Estaba
aterrorizado, corri a buscar a su amigo y le oblig a levantarse de la estera. Lo llev
al jardn y el joven cientfico tuvo que restregarse los ojos para comprender lo que
vea.
La plaga del crisantemo haba convertido la alegre casa de Matsuo en un casern gris, fro,
inhospitalario. Era una lepra terrible, seuda y voraz, que blanqueaba plantas y flores,
paredes y muebles, biombos, esteras, tibores. Devoraba seres y cosas, les chupaba el

color, la alegra, hasta dejarlos exanges, fantasmales, indiferenciados. El jardinero joven


no saba qu pensar.

-Es algo tan imprevisto!- Y se dieron a discutir sobre bacterias, hempteros,


colepteros, hongos, protozoarios, cncer de las plantas, avitaminosis, auxinas, falta
de nitratos, fosfatos, cloruros, hierro, manganeso, cobalto, mutaciones, y muchas
otras. Ninguna teora les pareci adecuada; concluyeron que de la plaga no saban
absolutamente nada, y que nunca podran resolverla por s solos. Pasada la noche en
vela, se despedan los amigos en la puerta de la casa cuando vieron que un cerezo,
en la esquina de la calle, amaneca completamente gris.
-Dios mo!- Y el floricultor joven, aterrado, corri a buscar vecinos y autoridades. La
plaga estaba en la calle, en la ciudad, pero el honorable Matsuo haba cado en un
grave estado de indiferencia, de infinito hasto. Habiendo perdido sus amados
crisantemos, su entraable jardn, nada le importaba ya del mundo. Muy pronto
cundi la noticia, y con ella la sorpresa, la curiosidad y el miedo. Los vecinos
rodeaban absortos la casa de Matsuo, pero ste, profundamente entristecido, se
encerr en un mutismo fatalista. Sentado en el umbral, se acariciaba sus largas,
blancas barbas, y se le humedecan los ojos al recordar sus crisantemos muertos. Su
joven colega agitaba, entre tanto, a la ciudad entera. A pesar de su proverbial
incredulidad, las autoridades se vieron obligadas a tomar nota del suceso, y a su vez
quedaron estupefactas. La prensa local, ya por entonces, aumentaba los tirajes y
comenzaba a publicar ediciones especiales. Porque la plaga creca, se difunda con
singular rapidez e intensidad. Estaban blanqueados la casa de Matsuo, la calle, el
barrio entero. La muchedumbre se asust. Nadie saba que era aquello, ni hasta dnde
poda llegar. El pueblo se atemorizaba, y empezaba a odiar a ese mal grisceo, esa
sarna implacable. Se mova como un ser vivo, avanzaba, devoraba sistemtica,
inexorablemente. La polica estableci un cordn de seguridad. Hubo algunas
personas que enloquecieron; dos a tres mujeres se suicidaron; un vecino mat a otro.
Hubo necesidad de llamar al ejrcito y la pequea ciudad se llen de tanques grises,
cascos y bayonetas. Un sacerdote protestante vaticin catstrofes tremebundas, pero
un misionero catlico le contradijo y, al tiempo, un bonzo cruz beatficas las manos
y declar que ambos extranjeros estaban equivocados.
-Es la ira de Dios! Arrepentidos!
-No tal! Es una prueba, una prueba que nos enva Nuestro Seor para medir nuestra
paciencia y humildad!
-Nunca podremos conocer los designios de Dios! Seamos indiferentes a este mal, no
hagamos cuenta de su existencia!

Desconocida plaga asitica devora una ciudad


Los cientficos conservaron la calma. Atareados y diligentes, quisquillosos y prolijos,
seguan observando, experimentando, calculando. No emitan opinin alguna, pero la
noticia, propagada por los diarios, la radio, la televisin, el cinematgrafo, daba vueltas por
el mundo. AI honorable Matsuo, que se resisti siempre a abandonar su casa, le
bombardeaban con interrogatorios, entrevistas, promesas, zalameras, amenazas, ofertas
e insultos. Se haba convertido en un anciano decrpito, permaneca sentado encima del
cajn de tierra y se acariciaba tristemente las largas barbas blancas. Slo quera vivir para
recordar sus amados, hermosos crisantemos.
-Eran tan frgiles, tan delicados... No hubiera permitido que los rozase ni el ala de una
mariposa... por qu, por qu?
Y la plaga se mova, se aceleraba, se desbordaba. Si empez lenta e insidiosa, ahora
avanzaba rpida. Una tarde vieron un ratn decolorado en casa de Matsuo. El
descubrimiento conmovi al mundo:
LA PLAGA ATACA A LOS ANIMALES
En pocas horas, se hallaron millares de ratones, ratas, gatos, perros, pollos y gallinas,
caballos, cochinos, cobras, cucarachas, mariposas, pjaros, que corran, galopaban,
reptaban o volaban como fantasmas grises, desviados, cenicientos. El mal afectaba a los
animales domsticos y silvestres, y el crculo blanco se ensanchaba, consuma aldeas,
ciudades, bosques, montaas y ros. Y los colores, los colores de la tierra, de las piedras, de
las casas, de las aguas, de los tranvas, de los automviles, de los templos, de los anuncios
luminosos, de los libros, todo, todo se cubra de esa costra gris impalpable. Venan sabios
extranjeros, especialistas eminentes en todas las especialidades, cientficos de renombre
internacional, telogos y tesofos, cartomnticos, socilogos, exploradores y actores de
cine, agentes secretos y agitadores, terroristas, veteranos de guerra, cortesanas, rdenes
religiosas, emisarios del Papa, de Londres, Washington y Mosc, escolares en vocaciones,
poetas, vagabundos, y nadie poda comprender una sola palabra. Se nombraron grupos
investigadores, se adoptaron drsticas medidas de seguridad, se hizo todo lo posible para
engaar miserablemente al pblico.
-Cundira el pnico! -dijo un militar que portaba gigantesco sable al cinto. - Claro,
claro, hay que establecer la censura! -corearon otros oficiales.
-Son los rusos! - grit un senador, a punto de la apopleja.

Sin lugar a dudas, el seor Carrasco, uno de nuestros sabios ms distinguidos, autor de la
Teora Generalizada del ter ha conseguido realizar por fin uno de sus experimentos
secretos... - declaraba a la prensa local un cacique provinciano.
Al cabo, las Naciones Organizadas, con su caracterstica y ya proverbial efectividad,
fundaron una Comisin especial para el estudio de la Plaga del Crisantemo.
LA OPERACIN PLAGA se puso en marcha, pero ese mismo da alguien, a algo, decidi
conmemorar el suceso. Y Matsuo, que dormitaba encima de su cajn, recibi a los
periodistas con una nueva piel absolutamente gris. AI verlo, salieron atropellndose unos a
otros. La plaga se desarrollaba con infinita terquedad, con infinita osada. Atacaba a los
hombres! AI pobre y honorable Matsuo lo haba vuelto color ceniza en una noche. El mal,
con la brbara obstinacin de las fuerzas ciegas, se propagaba a velocidad y distancias
portentosas. En el mapamundi, dibujaba un crculo blanco que comprenda las islas
prximas, Shangai, las costas de la China y de la Unin de Repblicas Soviticas
Socialistas, Indonesia, Australia. Hasta entonces, los civilizados pueblos del Occidente
haban seguido los sucesos con vida curiosidad, con recelo quiz, pero muy seguros,
cmodos ante los televisores o los pliegos extendidos del peridico. En su fuero interno,
pensaban que de Oriente han salido siempre las cucarachas, las ratas y las plagas,
pestes furibundas que diezman, qu lamentable!, ese exceso de hombres amarillos e
incivilizados que proliferan en tan remotas tierras. Plagas que, tarde o temprano, vienen a
romperse, como las olas del Pacifico, en las playas de Amrica. Ahora cambiaba la
situacin. Australia era un pas civilizado. Eran ya hombres blancos, rubios, los que se vean
amanecer grises en un mundo sin color. Y el rea infectada creca, creca. Iba
engullndose la India, Madagascar, Arabia Saudita, las Marianas, las Carolinas. En Europa
temblaron los magnates del carbn, del acero, los fabricantes de barricas y los cerveceros: la
plaga estaba en Turqua. las mujeres, en Paris y en Nuevo York, empezaron a mirarse
intranquilas en los espejos: buscaban arruguitas, como siempre, pero tambin las
mculas sintomticas de la Plaga del Crisantemo.
-Juan, cmo dice el peridico que son las manchas?

Pero fue en frica donde cundi el mayor espanto. Cmo describirlo? Habindole
tomado gran cario a su vieja piel negra, los pueblos africanos no se resignaban a
volverse grises coma almas en pena.
Pero el mal no piensa en negros, ni en amarillos, ni en rojos, ni en blancos. La plaga ni
piensa; la plaga odia, sencillamente detesta todos los colores, y avanza, vertiginosa, fatal,
irresistiblemente. Una nueva virulencia aumenta la alarma: el mal ataca al mismsimo cielo.
Lo que fue intilmente azul durante millones de aos, se vuelve gris, de un gris plido y
aburrido.

La Comisin prosegua sus estudios, y un grupo especial de mdicos, dermatlogos,


radilogos, anatomopatlogos, citlogos y psiclogos invadi la caso del honorable Matsuo
y lo desnudaba, lo escudriaba, lo traspasaba de rayos X, le sacaba muestras de sangre, le
inyectaba, le obligaba a orinar y defecar, le guardaba la saliva en tubitos especiales, le
conectaba electrodos, le registraba las pulsaciones, las sstoles y distoles, las ondas
cerebrales, los estornudos, el hipo, le preguntaban si le gustaban las flores, si detestaba
comer lechuga sin aceite y tambin su opinin acerca de las Cruzadas.
Insatisfecho de crisantemos, de piedra y cielo, el mal penetra en los hombres, los agrisa, los
convierte en fantasmones de media tinta, en sombras de crepsculo nrdico. El mal entra en
Europa, en California, se declaran mil estados de sitio y se impone la Ley Marcial. La
opinin pblica, la prensa, la radio, Los amantes de los directores de los grandes peridicos,
los tenderos, el clero, los hombres de negocios, las fuerzas vivas, en fin, presionan
incesantemente a la Comisin para que emita un fallo, para que diga algo.
Ante la amenaza de la plaga, menudeaban los suicidios, los robos, las discusiones, las rias,
los asesinatos, los motines. Peor an: bajaba la Bolsa, quebraban compaas, se perdan
acciones.
-Dnde diablos se ha metido el dinero en mi pas? -preguntaba desesperado un
mercader suizo que sala a Buenos Aires para depositar su fortuna. Pero los sabios
impertrritos saban guardar bien el silencio. A veces daban uno que otro boletn de
prensa:
-La situacin est controlada. La plaga no pasar a mayores.
El mal decoloraba medio continente americano, casi toda Europa, frica, Asia y Oceana
por completo, pero el hombre ms rico del mundo decidi empezar a pensar. Como siempre
hacia cuando era necesario concentrarse, se desnudaba, se suba en un rodillo, dispuesto en
la piel de oso que cubre el suelo de la alcoba, y a la vista de su mujer; comenzaba a
balancearse hora a hora mientras l miraba la televisin.
Pero la plaga, arruinando las inmaculadas ciudades de Occidente, segua omnvora, sin
dar muestra alguna de receso o de debilitamiento. Entre los cabeciduros y voluntariosos
alemanes del Este y del Oeste se ponan de acuerdo las opiniones partidistas.
-Los colores son lo adjetivo, no lo sustantivo. Los colores no son esenciales ni para la
vida, ni para la cultura. Era necesario dedicarse de lleno a la concentracin mental y al
trabajo. Queremos orden, estabilidad, profundidad. Qu mejor que este gris
uniforme? No habr frivolidades que nos distraigan de la gran tarea. El gris unificar al

pueblo alemn; trabajaremos en comn, recobraremos nuestro lugar entre las grandes
naciones del mundo; reconquistaremos... -Y los oradores interrumpidos por millones
de aplausos rtmicos, furiosamente organizados. Se encendan antorchas. Se
escuchaban gritos en la muchedumbre que cerraba filas.
-Mueran los judos!
En Paris se arruinan las galeras de arte, las seoras maduran, y se desesperan los
paracaidistas, porque no pueden identificar a los argelinos, tunecinos, marroques y otros
brbaros del desierto. En Roma, al sonido de un constante rebullir de sotanas, faldones,
capas y hopalandas, el Santo Padre encuentra que el gris no sienta mal a Miguel ngel, pero
sus cardenales protestan por su insoportable anonimia cromtica. En Amrica, se desesperan
los vendedores de automviles de Detroit, los empresarios de Brodway, las Hijas de la
Revolucin Americana.
-Nuestra bandera, nuestra bandera! Qu ha sido de nuestra bandera?
Desde luego, ninguna serva. Hollywood sufri un colapso definitivo. En la industria
alimenticia, se descubri, con gran estupor de los psiclogos, que la demanda de
fresas haba disminuido notablemente. Aumentaron, en vez, las ventas de los perfumistas y
de los salchicheros. Los industriales se protegan unos a otros. Se celebraban juntas muy
frecuentemente.
-Se me ocurre que podramos fabricar caramelos con sabor a rojo, azul, amarillo,
verde, violeto...
- Una idea excelente, seor Smith!
Banderas grises coma ropa sucia, cielo gris, caras grises, rboles, todo se contamina de la
plaga horrible, y los hombres se aburren hasta la desesperacin.
El millonario que pensaba balancendose en el rodillo no acertaba todava con ninguna
idea luminosa, pero, siendo famoso por su perseverancia, prosigui sus reflexiones.
Al cabo, la censura permiti que la Comisin diera a conocer el resultado de sus
investigaciones. Los hombres de ciencia se reunieron para redactar un informe claro,
preciso y alentador. De sus cuatrocientas noventa y tres pginas, se ha extrado el siguiente
pasaje:
-...Sin poderse comprobar por medios seguros la factibilidad de una relacin causal o
concomitante entre la Plaga del Crisantemo y la continuada experimentacin de armas
moleculares, atmicas, nucleares y energticas, esta Comisin concluye que:

Primero: la Plaga no es en modo alguno lesiva para la propiedad, o letal


para los seres vivos, hasta donde esta conclusin es comprobable.
Segundo: la Plaga pertenece a un orden universal de fenmenos y, si bien es
hasta la fecha estadsticamente inocua, ha entrado a formar parte natural de
nuestra ecologa, hasta donde esta conclusin es comprobable.
Tercero: en vista de lo anterior, se aconseja conservar la serenidad, volver a
los quehaceres acostumbrados, y comunicar a esta Comisin cualquier
nuevo dato acerca de este interesante fenmeno.
Algunos cientficos discutieron esas conclusiones. Se les oblig a callar, se les acus
de eglatras, envidiosos, sectarios, agitadores. El pblico, sin saber por qu, se senta muy
bien informado.
-Ahora que las Organizadas controlan la situacin... Pero la humanidad se aburra.
Calles grises, rascacielos grises, todo gris, gris, como si a Ias cosas y los seres les
hubiera cado una espesa ceniza volcnica, un polvillo sucio, aejo. Los hombres
volvan de las fbricas grises, de las oficinas grises, y se quedaban absortos, sumidos
en la triste y profunda contemplacin de una manzana gris, de una cerveza gris, de un
cielo gris, de una cara gris. Era una sensacin extraa, despus deprimente, ms
tarde inquietante, al cabo agobiadora, obsesiva, espantosa. Podra volver locos a los
hombres y muy especialmente a los dictadores, que, tristes, contemplaban las hileras
largas de sus antao brillantes uniformes rojos, azules, verdes, dorados, violetas,
amarillos, anaranjados, irisados, fluorescentes, color uva moscatel, color guinda, color
pulga, color marfil viejo, color rosa mejilla de nia; para estos hombres del trpico,
generosos amontes del color, la vida se haca inspida, montona, casi ms triste que
la de sus presos, ahora sonrientes, enfundados en sus trajes grises, en sus celdas grises,
en sus penales grises.
El multimillonario, en vivos cueros grises, continuaba balancendose en su rodillo, pero
como a l no se le ocurriese ninguna idea salvadora, se le fug la mujer, le abandonaron
sus secretarios y se arruin porque a nadie le interesaba ya el dinero.
La vida era insufrible. Algunas especies animales se extinguieron. En la poca de celo, la
ausencia de color motivaba lamentables confusiones que no rendan frutos. La humanidad
se volvi morosa, indiferente, melanclica, malhumorada. Hasta los mismos alemanes, que
haban logrado, por fin dominar el mundo, eran incapaces de dominar sus graves,
enormes, sustantivos

bostezos. El honorable Matsuo se muri de tristeza, pero antes pidi que sepultaran sus
cenizas en el cajn de tierra, mezcladas con las de sus amados crisantemos.
Y as, al cabo de los siglos, milenios, millones de caos, el hombre gris desapareci de la faz
del planeta. Fue entonces cuando proliferaron, crecieron, evolucionaron las ratas. Y se dice
que las actuales, estas grandes y magnificas ratas, creadoras de la civilizacin solar, son
descendientes de aqullas. Es muy posible, porque stas, a pesar de su maravillosa
inteligencia, ingenio cientfico y aptitud para el comercio, no tienen la sangre con aquel
factor que los manuscritos antiguos llamaban "color rojo".