Está en la página 1de 5

Red de Revistas Cientficas de Amrica Latina, el Caribe, Espaa y Portugal

Sistema de Informacin Cientfica

Clara Eugenia Garza Hume


Caminos mnimos y burbujas de jabn
Ciencia Ergo Sum, vol. 8, nm. 3, noviembre, 2001
Universidad Autnoma del Estado de Mxico
Mxico
Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=10402216

Ciencia Ergo Sum,


ISSN (Versin impresa): 1405-0269
ciencia.ergosum@yahoo.com.mx
Universidad Autnoma del Estado de Mxico
Mxico

Cmo citar?

Fascculo completo

Ms informacin del artculo

Pgina de la revista

www.redalyc.org
Proyecto acadmico sin fines de lucro, desarrollado bajo la iniciativa de acceso abierto

Caminos mnimos y burbujas de jabn


CLARA EUGENIA GARZA HUME*

Resumen. Se muestra cmo las pelculas y burbujas de jabn pueden utilizarse para visualizar y resolver
algunos problemas matemticos en forma sencilla y divertida.
Palabras clave: superficies mnimas, caminos mnimos, clculo de variaciones, burbujas de jabn, pelculas
de jabn.
Minimal Paths and Soap Bubbles
Abstract. We show how soap films and bubbles may be used to visualize and solve some mathematical
problems in a simple and fun way.
Key words: minimal surfaces, minimal paths, calculus of variations, soap bubbles, soap films.

Recepcin: 8 de noviembre de 2000


Aceptacin: 20 de marzo de 2001

Introduccin
Las burbujas y pelculas de jabn son objetos de la vida diaria
que mirados con cuidado llevan a plantear preguntas muy
interesantes y pueden llevar a descubrimientos importantes.
Los trabajos de Boys (1959) e Isenberg (1992) son excelentes
introducciones al tema; aqu slo hablaremos de unos cuantos ejemplos.
Empezaremos mencionando un hecho muy bien conocido, pero cuya demostracin matemtica requiere algo ms
que clculo, y despus veremos cmo las pelculas de jabn
dan una demostracin muy sencilla del hecho conocido y
de otros no tan conocidos.
I. Matemticas
Se sabe que el camino mnimo (ms corto) entre dos puntos
es la recta que los une. Para probar matemticamente este
hecho se usa una herramienta llamada clculo de variaciones.
En los cursos de clculo se aprende a encontrar puntos
crticos, mximos, mnimos o puntos sillas de funciones.
VOL. 8 NMERO TRES, NOVIEMBRE 2001-FEBRERO 2002

Para encontrar un camino mnimo hay que encontrar una


funcin que minimiza una funcin de funciones; es decir, un funcional.
Para encontrar el camino mnimo entre dos puntos (x1, y1)
y (x2, y2) hay que escribir la distancia a lo largo de cualquier
curva que una a los dos puntos dados y encontrar el mnimo
de ese funcional. Es usualmente el primer ejercicio que se
resuelve en un curso de clculo de variaciones.
Por el teorema de Pitgoras, el elemento de distancia est
dado por

ds = (dx )2 + (dy )2

12

La longitud total del camino que une (x1, y1) con (x2, y2) es

s = xx2 (dx)2 + (dy )2


1

dy
x
x12 1 +

2 1 2

dx

12

dx.

* IIMAS-UNAM. Correo electrnico: clara@uxmym1.iimas.unam.mx

CIENCIA ERGO SUM

375

con f = (1 + yx2 ) . Como f no depende explcitamente de y


esto se reduce a
12

F IGU RA

1.

CAM IN O

M N IM O

EN T R E

D OS

PUNT O S

V A R IA CI N D E L C AM IN O.

d f = 0,
dx yx

e integrando
f
= K,
yx

es decir

1 + y x2
y x

12

= K,

Esto implica que yx= m, e integrando se obtiene


F I G U R A 2 . P E L C U L A

D E J A B N M O ST R A N D O E L C A M I N O

M N I M O EN T R E D O S P U N T O S .

y = mx + c,

la ecuacin de una recta.


Aun el caso ms sencillo requiere cierto trabajo.
II. Jabn y matemticas

Necesitamos el mnimo de s. Para encontrarlo se escribe


el camino arbitrario como
y(x, ) = y(x, 0) + (x)

donde es un parmetro y (x) es una funcin arbitraria


tal que
(x1) = (x2) = 0.

Luego se deriva con respecto al parmetro y se evala en = 0.


Se obtiene
f

y
376

d f
dx yx

= 0,

CIENCIA ERGO SUM

Y qu tienen que ver las burbujas de jabn? Son parientes


de las pelculas de jabn, que tienen mucho que ver con los
caminos mnimos.
Si uno sumerge en una solucin jabonosa dos placas de
acrlico unidas por dos tornillos, al sacar las placas se forma
una pelcula de jabn entre los tornillos y las placas cuya
rea es la mnima posible. Si la separacin de las placas es
constante, esto nos da tambin la mnima distancia entre los
dos tornillos. En la figura 2 se observa que se forma un
rectngulo entre las placas y los dos tornillos y la proyeccin
de eso sobre uno de los acrlicos es precisamente la recta
que une los dos tornillos. Es decir, el agua con jabn encontr la distancia mnima entre dos puntos.
Qu suceder ahora si en vez de dos puntos tenemos
cuatro?, cul ser el camino ms corto que une a los cuatro
puntos? Esto ya no es tan conocido, aunque es un resultado
clsico. Por simplicidad, supongamos que los cuatro puntos
se encuentran en los vrtices de un cuadrado de lado 1.
Entonces el primer camino que mostramos mide 4. Es claro que puede quitarse un lado y todava se tiene un camino
que une los cuatro puntos, pero mide 3. El camino en forma de X mide 2 2 = 2.83.
VOL. 8 NMERO TRES, NOVIEMBRE 2001-FEBRERO 2002

F I G U R A 3 . A LG U N O S

P O S I B LE S C A M I N O S EN T R E

PU N T O S.

B U R B U J A S

D E

F IGU RA 4 . C AM IN O

J A B N

M S C O R T O EN T R E C U A T R O P U N T O S .

F IGU RA 5 . C AM IN O

M N IM O

ENT R E

T RE S

PU N T O S

CON

R E S TR I C CI N .

El camino en forma de H mide 3.


Habr un camino ms corto? Si uno trata de resolver el
problema usando clculo de variaciones, se tropieza con un
problema: hay que suponer que el camino se puede expresar como una grfica de una funcin diferenciable. Pero de
todos los caminos que se ocurren, hay muchos que no cumplen ese requisito.
Qu pasa si se le pregunta a la pelcula de jabn? Responde que hay un camino ms corto, el que se muestra en
la figura 4.
Esta configuracin tiene dos puntos en los que se unen
tres caminos haciendo un ngulo de 120o. Usando trigonometra se puede calcular la longitud de este camino, que es
1 + 3 = 2.73. Efectivamente, este camino mide menos que

los que mostramos en la figura 3.


Para otras configuraciones y otros nmeros de puntos,
el camino mnimo tiene uniones de tres caminos a 120o
grados y la pelcula de jabn lo encuentra fcilmente.
Qu pasa si hay restricciones? Si se quiere encontrar el
camino mnimo, digamos entre tres puntos, pero que no
pase por un lago? El problema se puede resolver nuevamente usando pelculas de jabn. La restriccin se impone
haciendo una perforacin en el acrlico.
En general, las pelculas de jabn encuentran la superficie mnima subtendida por una frontera dada. En trminos matemticos, la ecuacin que hay que resolver es no
lineal y no trivial y adems los mtodos clsicos del clculo
de variaciones slo encuentran las soluciones dadas en
forma de funcin.
Lo que observ Plateau hace ms de cien aos (ver
Nitsche, 1974) fue que en las pelculas de jabn, si se
intersectan los planos lo hacen con ngulos de 120o, y las
lneas resultantes se intersectan formando un ngulo de cerca
de 109o. Esto se observa muy claramente sumergiendo un
VOL. 8 NMERO TRES, NOVIEMBRE 2001-FEBRERO 2002

tetrahedro en una solucin jabonosa, como se observa en


la figura 6.
El tratar de entender las superficies mnimas que no
pueden verse como superficies tradicionales fue parte
de la motivacin para desarrollar teoras matemticas muy
complejas, como la teora geomtrica de la medida, el
concepto de varifolio, de corriente minimizante, etc.
Las observaciones de Plateau motivaron el trabajo matemtico fundamental de Jesse Douglas en los aos de
1930, que le dio la Medalla Fields y la prueba completa
requiri una nueva y poderosa herramienta, en parte desarrollada por F. Almgren Jr. (1976), y se logr en la dcada de 1970 por Jean Taylor (1976).
Las pelculas de jabn an se usan para estudiar el problema no lineal y muy complicado de la turbulencia en
flujos casi bidimensionales. La espuma tambin presenta problemas importantes no lineales y no resueltos.
Cabe sealar que incluso los colores de las burbujas slo
pueden explicarse completamente usando mecnica cuntica.
CIENCIA ERGO SUM

377

F IGU RA 6 . T ETR AH E DR O

C O N P E L C U LA D E J A B N .

Sugerencia a los lectores para experimentar con pelculas de jabn.


Puede usarse una mezcla de agua limpia (algunos dicen destilada), un poco de jabn lquido para trastes y un poco de
glicerina pura. Una versin hace referencia a una taza de
agua, media de glicerina y un par de cucharadas de jabn,
pero las cantidades exactas no son crticas. Para las pelculas
de jabn, basta con un par de cucharadas de glicerina por
cada taza de agua. Para hacer burbujas ms grandes y duraderas, s es necesario usar ms glicerina.
Si se hacen figuras de alambre, debe usarse alambre forrado para que se adhiera el jabn. Tambin pueden usarse palillos unidos con plastilina o spaghetti (crudo).

REFERENCIAS

Almgren, F. Jr. y J. Taylor (1976). The Geometry of Soap Films and Soap
Bubbles, Scientific American, julio.
Boys, C.V. (1959). Soap Bubbles, their Colours and the Forces Which Mould Them. Dover,

Conclusin

New York.
Isenberg, C. (1992). The Science of Soap Films and Soap Bubbles. Dover, New York.

Algo tan sencillo, tan atractivo y tan conocido como las burbujas y las pelculas de jabn puede ser, si se mira con cuidado, fuente de muchas preguntas y muchas respuestas interesantes.

378

CIENCIA ERGO SUM

Nitsche, J. (1974). Plateaus Problems and their Modern Ramifications, Amer.


Math. Monthly 81, pp. 945-968.
Talyor, J. (1976). The Structure of Singularities in Soap-bubble-like and Soapfilm-like Minimal Surfaces, Annals of Math. 103, pp. 489-539.

VOL. 8 NMERO TRES, NOVIEMBRE 2001-FEBRERO 2002