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EL CUENTO
DEL ANTEPASADO

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EL CUENTO
DEL ANTEPASADO
Un viaje a los albores
de la evolución

Richard Dawkins
Con la colaboración de Yan Wong
Traducción de Víctor V. Úbeda

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Publicado por Antoni Bosch, editor
Palafolls, 28 – 08017 Barcelona – España
Tel. (+34) 93 206 07 30
e-mail: info@antonibosch.com
www.antonibosch.com
Título original de la obra
The Ancestor’s Tale: A Pilgrimage to the Dawn of Life
© 2004, Richard Dawkins
© de la edición en castellano: Antoni Bosch, editor, S.A.
ISBN: 978-84-95348-28-9
Depósito legal: B-25.291-2010
Maquetación: Fotoletra, S.A.
Diseño de la cubierta: Compañía de Diseño
Impresión: Novoprint
Impreso en España
Printed in Spain
No se permite la reproducción total o parcial de este libro, ni su incorporación a un sistema informático, ni su transmisión en cualquier forma o por cualquier medio, sea éste electrónico, mecánico, reprográfico, gramofónico u otro, sin el permiso previo y por escrito de los
titulares del copyright.

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A John Maynard Smith
(1920-2004)
que leyó el borrador y tuvo la deferencia de aceptar esta dedicatoria
que ahora, por desgracia, ha de ser
IN MEMORIAM
«No te preocupes de las ponencias ni de los “talleres”; manda al
diablo las excursiones en autocar a los bellos parajes de los alrededores; déjate de refinadas herramientas audiovisuales y de micrófonos inalámbricos; lo único que de verdad importa en una conferencia es que John Maynard Smith esté presente y que haya un
bar espacioso donde poder conversar. Si no le vienen bien las fechas
que tenías previstas, cámbialas... Maynard Smith cautivará y divertirá a los jóvenes investigadores, escuchará lo que tengan que contarle, los estimulará, levantará el ánimo a quienes anden de capa
caída y los mandará de vuelta a sus laboratorios, o al barro de sus
respectivos campos de investigación, alegres, llenos de energía y
ansiosos por poner a prueba las nuevas ideas que tan generosamente les habrá sugerido».
Las conferencias no son lo único que jamás volverá a ser lo mismo.

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Índice

Agradecimientos

17

La vanidad retrospectiva

21

Prólogo general

35

COMIENZA LA PEREGRINACIÓN
El Cuento del Agricultor
El Cuento del Cromañón

53
54
65

ENCUENTRO 0
El género humano
El Cuento del Tasmano
El Cuento de Eva
El homo sapiens arcaico
El Cuento del Neandertal
Ergaster
El Cuento del Ergaster
Hábiles
El Cuento del Hábil
Monos antropoides
El Cuento de Little Foot
Epílogo a El Cuento de Little Foot

69
73
82
101
104
106
112
118
120
132
137
143

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índice

10

ENCUENTRO 1
Chimpancés
El Cuento del Bonobo

151
156

ENCUENTRO 2
Gorilas
El Cuento del Gorila

159
162

ENCUENTRO 3
Orangutanes
El Cuento del Orangután

167
170

ENCUENTRO 4
Gibones
El Cuento del Gibón

175
181

ENCUENTRO 5
Monos del viejo mundo

199

ENCUENTRO 6
Monos del nuevo mundo
El Cuento del Mono Aullador

205
210

ENCUENTRO 7
Tarseros

225

ENCUENTRO 8
Lémures, gálagos y semejantes
El Cuento del Ayeaye

229
233

LA GRAN CATÁSTROFE
DEL CRETÁCICO

241

ENCUENTRO 9
Caguanes y tupayas
El Cuento del Caguán

247
250

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índice

ENCUENTRO 10
Roedores, conejos y semejantes
El Cuento del Ratón
El Cuento del Castor

253
257
261

ENCUENTRO 11
Laurasiaterios
El Cuento del Hipopótamo
Epílogo a El Cuento del Hipopótamo
El Cuento de la Foca

269
274
282
283

ENCUENTRO 12
Desdentados
El Cuento del Armadillo

295
297

ENCUENTRO 13
Afroterios

301

ENCUENTRO 14
Marsupiales
El Cuento del Topo Marsupial

309
314

ENCUENTRO 15
Monotremas
El Cuento del Ornitorrinco
Lo que el topo estrellado le dijo
al ornitorrinco
REPTILES MAMIFEROIDES
ENCUENTRO 16
Saurópsidos
Prólogo a El Cuento del Pinzón
de las Galápagos
El Cuento del Pinzón de las Galápagos
El Cuento del Pavo Real
El Cuento del Dodo

319
323
334
339

349
352
356
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índice

El Cuento del Ave Elefante
Epílogo a El Cuento del Ave Elefante
ENCUENTRO 17
Anfibios
El Cuento de la Salamandra
El Cuento de la Rana de Boca
Estrecha
El Cuento del Ajolote

12

380
392

399
407
421
424

ENCUENTRO 18
Peces pulmonados
El Cuento del Dipnoo

433
435

ENCUENTRO 19
Celacantos

439

ENCUENTRO 20
Actinopterigios
El Cuento del Caballito de Mar Foliáceo
El Cuento del Lucio
El Cuento del Saltarín del Fango
El Cuento de los Cíclidos
El Cuento del Pez Ciego de las Cavernas
El Cuento de la Platija

443
445
449
451
453
463
468

ENCUENTRO 21
Tiburones y semejantes

471

ENCUENTRO 22
Lampreas y mixinos
El Cuento de la Lamprea

477
483

ENCUENTRO 23
Peces lanceta
El Cuento del Pez Lanceta

487
489

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índice

ENCUENTRO 24
Tunicados
493
ENCUENTRO 25
Ambulacrarios
ENCUENTRO 26
Protóstomos
El Cuento de la Gusana del Fango
El Cuento de la Artemia Salina
El Cuento de la Hormiga Cortadora
de Hojas
El Cuento del Saltamontes
El Cuento de la Mosca del Vinagre
El Cuento del Rotífero
El Cuento del Percebe
El Cuento del Gusano
Aterciopelado
Epílogo a El Cuento del Gusano
Aterciopelado

499

505
516
521
527
530
552
565
577
581
597

ENCUENTRO 27
Platelmintos acelomorfos

609

ENCUENTRO 28
Cnidarios
El Cuento de la Medusa
El Cuento del Polipífero

615
620
623

ENCUENTRO 29
Ctenóforos

633

ENCUENTRO 30
Placozoos

637

ENCUENTRO 31
Esponjas

641
13

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índice

El Cuento de la Esponja

14

645

ENCUENTRO 32
Coanoflagelados
El Cuento del Coanoflagelado

647
649

ENCUENTRO 33
DRIPs

653

ENCUENTRO 34
Hongos

657

ENCUENTRO 35
Amebozoos

663

ENCUENTRO 36
Plantas
El Cuento de la Coliflor
El Cuento de la Secuoya

667
672
676

ENCUENTRO 37
Inciertos
El Cuento de Mixotricha

689
695

EL GRAN ENCUENTRO HISTÓRICO

703

ENCUENTRO 38
Arqueas

709

ENCUENTRO 39
Eubacterias
El Cuento de Rhizobium
El Cuento del Taq

713
715
726

CANTERBURY

734

EL RETORNO DEL ANFITRIÓN

764

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índice

Lecturas recomendadas

807

Notas a las filogenias

809

Bibliografía

817

Procedencia de las ilustraciones

845

Índice analítico

851

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El hecho de que Cheetham abandonase la empresa sin verlo publicado pone de manifiesto el monumental retraso con que lo he terminado. Michael Dover sobrellevó ese retraso con buen humor y entereza. y. ha participado activamente en todas y cada una de las etapas de la planificación. puede decirse que él fue aprendiz mío antes de que yo lo haya sido suyo. mi ayudante de investigación. agudo e inteligente como es.qxp 26/5/08 12:29 Página 17 Agradecimientos Quien me convenció de que escribiese este libro fue Anthony Cheetham. La mejor de sus muchas decisiones acertadas fue contratar a Latha Menon como editora freelance. Sus múltiples recursos y su minucioso conocimiento de la biología moderna sólo se han visto igualados por su buena mano con los ordenadores. Teniendo en cuenta que allí se doctoró bajo la 17 . pues no en vano fui su tutor en New College. Si bien en este terreno he asumido con gratitud el papel de aprendiz. Latha me ha brindado un apoyo valiosísimo. de Houghton Mifflin. fundador del grupo editorial Orion Books. su saber enciclopédico.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Yan Wong. Gracias a Eamon Dolan. captó perfectamente lo que me proponía y me animó constantemente a conseguirlo. Como ya hizo en El capellán del diablo. nos han beneficiado a este libro y a mí mucho más de lo que pueda expresar en estas líneas. Su aguda comprensión tanto del conjunto como de los detalles. enseguida se entabló el tipo de relación cordial entre autor y editor que hace que la publicación deje de ser un negocio para convertirse en un placer. investigación y redacción del libro. su amor por la ciencia y su dedicación desinteresada a la divulgación de la misma.

Nicky Warren. A. Eliza Howlett. Como siempre. podría calificar a Yan no sólo de «alumno hijo» sino de «alumno nieto». he insistido en citarlo como coautor. Steve Simpson. ha sido una vez más mi apoyo y mi fuerza. RICHARD DAWKINS 18 . Cuando se marchó a recorrer la Patagonia en bicicleta. Bethia Thomas. Grimstone. Derek Siveter. George Barlow. George McGavin. lectores contratados por la editorial. Alex Freeman. es más que necesario por mi parte asumir la responsabilidad exclusiva por las posibles deficiencias de la obra. Aprendiz o maestro. Las siguientes personas me han ofrecido gustosamente sus consejos y ayuda de todo tipo: Michael Yudkin. Colin Blakemore. Lalla Ward. En este caso. agradezco de corazón a Charles Simony su creativa generosidad. para la última fase del libro recurrí a Sam Turvey. Mark Sutton.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Malgosia Nowak-Kemp. Mark Griffith. Christine DeBlase-Ballstadt. sobre todo. por darme exactamente los consejos que necesitaba. Alan Cooper y. Richard Fortey. Estoy profundamente agradecido a Mark Ridley y Peter Holland. el caso es que la contribución de Yan ha sido de tal envergadura que. que en su día también fue alumno mío. Tom Kemp. en ciertos cuentos. Lidnell Bromham. Jack Pettigrew. V. Angela Douglas. que me ayudó con sus extraordinarios conocimientos en materia de zoología y del concienzudo esmero con que los aplica. Y mi esposa.qxp 26/5/08 12:29 Página 18 agradecimientos supervisión de Alan Grafen.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 19 EL CUENTO DEL ANTEPASADO .

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 20 .

CLARENCE DARROW Alguien ha definido la historia como un maldito hecho detrás de otro. sino por razones perfectamente comprensibles y en su mayor parte darvinianas. tras tomar debida nota. La evolución rima. relacionada con la primera. pero rima. En primer lugar. o. por lo menos siguiendo a Mark Twain. estos asuntos han jalonado desde siempre la historia humana y se plantean con mayor fuerza aún. pero muchos biólogos coincidirán conmigo en que se trata de una visión muy pobre: quien contemple la evolución en esos términos se pierde todo lo importante. La historia de la evolución también se puede definir como «una maldita especie detrás de otra». en el marco temporal –más dilatado– de la evolución. Esta manía de las pautas indigna a quienes insisten en que. algo que no va a ninguna parte ni obedece a regla alguna. aceptada por todos los profe21 . MARK TWAIN La historia se repite. aunque sin suscitar mayor consenso. Puede que la frase nos advierta contra un par de tentaciones pero. paso a ceder prudentemente a ambas. «la historia suele ser algo fortuito sin pies ni cabeza». de buscarle rima a todo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Bajo denominaciones que no hace falta detallar. las pautas se repiten. cuenta ya con su gran teoría unificada. la presunción de considerar que el objetivo del pasado era desembocar en nuestros días. es la vanidad del presente. La segunda tentación.qxp 26/5/08 12:29 Página 21 La vanidad retrospectiva La historia no se repite. pues la biología. el historiador está tentado de registrar el pasado en busca de pautas recurrentes. es uno de sus defectos. como también sostenía Mark Twain. como si los personajes de la obra de teatro de la historia no hubiesen tenido otro objetivo en la vida que prefigurar nuestro advenimiento. y esto no ocurre por casualidad. al contrario que la historia o que la física.

Aun admitiendo el hecho insignificante de que nuestra presencia comporte leyes y constantes físicas capaces de producirnos. A la hora de escribir sobre la historia de la evolución no rehuyo la búsqueda de pautas y principios. o las constantes fundamentales del universo. la idea de que la única función del pasado era producir nuestro presente? El difunto Stephen Jay Gould señaló atinadamente que. simplemente. no significa que las estrellas existan para producirnos a nosotros sino. Basándose en sus suposiciones. ¿Qué decir de la segunda tentación. no es casualidad que veamos estrellas en el firmamento por cuanto las estrellas son elemento imprescindible de todo universo capaz de generarnos.qxp 26/5/08 12:29 Página 22 el cuento del antepasado sionales informados. Como señalan los físicos. Esta teoría antrópica no se basa necesariamente en la vanidad ni tiene por qué significar que el universo se creó ex profeso para que existiésemos. la imagen preponderante de la evolución –una caricatura de la realidad casi tan omnipresente como la de las hordas de lemmings que se suicidan despeñándose por los acantilados (otro mito igual de falso)– consiste en una fila de desgarbados antepasados simiescos que se yerguen progresivamente tras los pasos de la majestuosa silueta erecta y de andar solemne del Homo sapiens sapiens: el hombre como la última palabra de la evolución (porque en este contexto siempre es el hombre. la de la vanidad retrospectiva.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero trato de hacerlo con prudencia. Se trata de la idea antrópica según la cual las mismísimas leyes de la física. como meta final de toda la empresa evolutiva. los físi22 . Me gustaría mencionar brevemente la versión que los físicos dan de la vanidad retrospectiva y que la hace resultar menos presuntuosa. aunque en diferentes versiones e interpretaciones. repito. nunca la mujer). en la mitología popular. Pero hace falta añadir algunas observaciones. Esto. que sin ellas no habría átomos más pesados que el litio en la tabla periódica. El hombre como imán que atrae a la evolución desde el pasado hacia su posición eminente. tan sólo significa que estamos aquí y que no podríamos estar en un universo que no tuviese la capacidad de crearnos. y una química con sólo tres elementos sería demasiado pobre para sustentar la vida. la existencia de tan poderosas reglas se antoja sumamente improbable. La visión es un tipo de actividad que sólo puede darse en un universo en el que lo visto sean las estrellas. son un artificio cuidadosamente orquestado al objeto de propiciar la aparición de la especie humana.

quizá imaginando rectángulos.qxp 26/5/08 12:29 Página 23 la vanidad retrospectiva cos podrían calcular que el número de todos los universos posibles es vastamente superior que el de aquellos universos cuyas leyes y constantes permiten que la física se convierta. entre ellos sir Martin Rees. en biología. se propusieron como respuesta a dos problemas completamente diferentes. gracias a los planetas. o ser verdadera una y falsa la otra. hay una coincidencia que explicar y la explican postulando la existencia de múltiples universos paralelos que no se comunican entre sí y que obedecen cada uno a su propio conjunto de leyes y constantes1. 1. 23 . por qué esas dos multiplicaciones no pueden variar independientemente una de otra. Otros físicos. Cuando yo era pequeño no me resultaba tan evidente que cinco por ocho tuviese que dar lo mismo que ocho por cinco. en un futuro. que en la actualidad consideramos independientes unas de otras. Sólo pasado un tiempo logré entender. No hay que confundir esta idea de los universos múltiples (aunque a menudo se confunda) con la idea cuántica de los mundos múltiples propugnada por Hugh Everett y defendida con brillantez por David Deutsch en su libro La estructura de la realidad. Para algunos. admiten que. la alta improbabilidad del fenómeno sólo significa una cosa: que las leyes y constantes tuvieron que concebirse con premeditación desde un principio (aunque no me entra en la cabeza que eso pueda llamarse explicación. lo que socavaría la aparente coincidencia antrópica. toda vez que el problema se torna instantáneamente en uno aún mayor: el de explicar la existencia de un premeditador igual de sutil e improbable. que podrían ser ambas verdaderas. en cada uno de los cuales π tendría un valor distinto. Las dos hipótesis. El parecido entre ambas es superficial e irrelevante. de lo contrario estaríamos tentados de postular un sinfín de universos posibles. efectivamente.) Otros físicos no están tan convencidos. para empezar. los diferentes universos tienen las mismas constantes fundamentales. Comprendemos que la circunferencia y el diámetro del círculo no son independientes. gracias las estrellas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. las constantes fundamentales del universo. como el premio Nobel de física Steven Weinberg. cuando se consiga formular la gran teoría unificada. en química y. Según la de Everett. de que las leyes y las constantes puedan variar tanto. Aceptaba el dato como uno de tantos que afirmaban los adultos. podrían tener un menor grado de arbitrariedad de lo que imaginábamos. mientras que la que aquí nos ocupa sostiene que los diferentes universos tienen diferentes constantes fundamentales. Según algunos científicos. o no serlo ninguna. Tal vez el universo sólo pueda ser de una forma.

Algunos. es capaz de producir vida. entre ellos los átomos de carbono. como efecto secundario. esenciales para la vida. El físico teórico Lee Smolin añadió un ingenioso giro darviniano que reduce la aparente improbabilidad estadística de nuestra existencia. los universos engendran «universos hijo» que varían en cuanto a sus leyes y constantes. que duren lo bastante como para producir agujeros negros) son. como mucho la tildan de superflua. a cualquiera que tenga imaginación. los que a su vez transmiten sus leyes y constantes a sus hijos. coinciden con el nacimiento de universos hijo. No sólo vivimos en un universo capaz de producir vida. pero. los universos que tengan lo necesario para generar estrellas se verían favorecidos. en realidad.CUENTO ANTEPASADO 001-294. sino que sucesivas generaciones de universos evolucionan progresivamente hasta parecerse cada vez más al tipo de universo que. Nada de lo que conocemos invalida la teoría de Smolin. Pero esto ha sido un paréntesis acerca de la idea que los físicos tienen de la vanidad retrospectiva. sueñan con una teoría definitiva a cuya luz el presunto ajuste perfecto del universo resultará infundado. El libro de Smolin se titula The Life of the Cosmos. cuyas leyes y constantes sean capaces de generarnos. La versión de los biólogos es más 24 . Así pues. naturalmente. hemos de encontrarnos en uno de esos universos. en este darvinismo cósmico. no estoy cualificado para juzgarla. quien reclama se conceda a su creación el mérito de que se pueda falsear (algo que los científicos consideran mucho más importante de lo que les parece a los profanos). Estos universos hijo nacen en agujeros negros producidos por el universo madre del que heredan sus leyes y constantes pero con alguna posibilidad de pequeños cambios aleatorios o mutaciones. por raros que sean. Los universos hijo que disponen de lo necesario para reproducirse (por ejemplo. en lo que respecta la física. nosotros. Según su hipotesis. Las propiedades que permiten tal desarrollo futuro son casualmente las mismas que conducen a la producción de grandes átomos. No conozco ningún físico que la considere completamente equivocada. como ya hemos visto. Las estrellas son las precursoras de los agujeros negros que. y. y recomiendo su lectura. La lógica de la teoría de Smolin por fuerza ha de resultarle atractiva a un darviniano.qxp 26/5/08 12:29 Página 24 el cuento del antepasado Lógicamente. según el modelo de Smolin. que reflexionamos sobre estas cuestiones.

Australia es el gran continente meridional. así que me abstendré de dar el título para no dejarlo en mal lugar) que puede servir de ejemplo de la tendencia a ver al ser humano como culmen de la evolución. se encontró en Sudáfrica. probablemente antepasada nuestra) con sus predecesores australopitecinos2 y sostiene que era «considerablemente más evolucionado que los australopitecinos». también estoy convencido de que. como habré de seguir sosteniendo. El autor compara al Homo habilis (una especie humana. y debemos resignarnos a vivir sin la fuerte y gratificante sensación de haber estado previstos desde el comienzo. 25 . No tiene nada que ver con Australia y. puesto que somos nosotros quienes hablamos del tema– para declarar a una especie más privilegiada o más evolucionada que otra. La evolución ha alcanzado muchos millones de objetivos provisionales (el número de especies que sobreviven en el momento de la observación) y no existe ningún motivo aparte de la vanidad –de la vanidad humana. de hecho.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Las leyes de la nomenclatura zoológica siguen un estricto orden de precedencia y me temo que no hay ninguna posibilidad de cambiar el término Australopithecus por algo que resulte menos equívoco a la mayoría de personas privadas de una formación clásica. la evolución puede considerarse direccional. Tengo en mi poder un libro (que en general es bueno. ¿Más evolucionado? ¿Qué puede significar semejante comentario sino que la evolución se mueve en una dirección predeterminada? El texto no deja lugar a dudas sobre cuál es la 2. la aurora austral es el equivalente sureño de la aurora boreal (boreal significa «septentrional») y el primer Australopithecus. Aunque hoy el argumento sea más controvertido de lo que ya fue. El historiador debe guardarse de hilvanar un relato que parezca. estar abocado a un clímax humano. el niño de Taung. en ciertos sentidos. Australo significa simplemente «meridional». siquiera en lo más mínimo. nunca se ha encontrado un solo miembro del género fuera de África. Estoy convencido de que hay pautas recurrentes. que en la historia de la evolución «nada rime con nada». La evolución biológica no privilegia a ningún linaje ancestral ni tiene un fin preconcebido. Pero progreso no equivale ni por asomo a progreso hacia la humanidad. progresiva y hasta predecible.qxp 26/5/08 12:29 Página 25 la vanidad retrospectiva fácil de rebatir desde la aparición de Darwin (aunque antes de él era más desagradable de abordar) y es la que aquí nos concierne. Esto no significa.

ni andaban en busca de un futuro lejano. se afirma que los peces 26 . Nunca está incompleto. debo decir que si nos encontrásemos de frente a un Homo erectus. No tenían la misión de evolucionar. podría parecernos una escultura incompleta. «La dentadura empieza a parecerse a la nuestra. En otro libro. los tienen una expresión mucho más humana.». Así que. Sin embargo. El pasaje concluye con una reveladora observación acerca de una especie posterior. todo en ellas nos parece transitorio y abocado a la épica tarea de invadir la tierra y dar comienzo a la siguiente gran etapa de la evolución. Miramos a los fósiles de esa época con el comprensible anhelo de ver en ellos a nuestros antepasados y. sino por estar destinada a convertirse en nuestra dentadura. Los peces devónicos sencillamente tenían que ganarse la vida. por lo demás excelente. Desde el punto de vista humano. Un ser vivo siempre está luchando por sobrevivir en su propio entorno. sobre la evolución de los vertebrados. un rito de paso evolutivo. Eso de «primeros» invita a pensar que va a haber segundos y terceros indicios dentro del proceso evolutivo hacia el mentón humano «completo». «Se aprecian los primeros indicios de un mentón». no por ser apta para la dieta del Homo habilis. las cosas no eran exactamente así en esa época. no eran así. La vanidad retrospectiva nos tienta en otras fases de nuestra historia.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 26 el cuento del antepasado supuesta dirección. en otro sentido. como si esa dentadura fuese como era. tendemos a considerar a esos peces devónicos criaturas «a mitad del camino» entre animales acuáticos y animales terrestres. Son como esculturas a medio hacer. seducidos por el conocimiento de lo que vino después. el Homo erectus: Aunque los rostros siguen siendo diferentes de los nuestros. pero sólo porque lo miraríamos desde nuestra perspectiva humana. o. Lo protagonizaron en el periodo Devónico unos peces de aleta lobulada un poco parecidos a los actuales dipnoos. siempre lo está. ¿A medio hacer? ¿Incompletas? Únicamente si son contempladas con la estupidez que da la experiencia. el tránsito de nuestros remotos antepasados acuáticos del agua a la tierra fue un momento trascendental.. obras «incompletas». En descargo del libro.. presumiblemente. nosotros también.

. según el sistema que he decidido seguir en este libro. por el motivo que fuese. Panthera leo o Sequoia sempervirens. Los elefantes astrónomos tal vez se preguntarían si. Nosotros no somos vencejos ni elefantes. Por parafrasear una ocurrencia de Steven Pinker. sino seres humanos. en otro mundo. Cuando fantaseamos sobre épocas remotas. Un vencejo que tuviese interés por la historia y que. existirían formas de vida extraterrestre que hubiesen cruzado el Rubicón nasal y dado el salto definitivo hacia la proboscitud total. figurantes. A la sazón no había distancia alguna y las clases que hoy identificamos no estaban más separadas que dos especies. una manera de permitirse un antropocentrismo legítimo evitando caer en ese error y respetando el decoro histórico: basta con escribir la historia marcha atrás. capaces de permanecer en el aire un año entero e incluso de copular en pleno vuelo. Hay.qxp 26/5/08 12:29 Página 27 la vanidad retrospectiva se aventuraron a salir del agua a finales del periodo Devónico para aventurarse en tierra firme y salvaron. Poner como objetivo final de nuestra narración histórica al Homo sapiens no tiene más (ni menos) sentido que poner a cualquier otra especie moderna. a los elefantes marinos y a los násicos como tímidos pioneros que enfilaron la vía principal de la evolución. que sea antepasada nuestra (y nos resulta intrigante que siempre haya una de tales especies). 27 . juzgaría que el súmmum del progreso evolutivo son esas espectaculares máquinas volantes dotadas de alas en forma de flecha que son los vencejos mismos. sin embargo. dieron unos primeros pasos titubeantes pero. la evolución no se dedica a «salvar distancias». nunca llegaron hasta el final: tan cerca y a la vez tan lejos. Esa «distancia» sólo existe vista en retrospectiva.CUENTO ANTEPASADO 001-294. es natural que sintamos un afecto y una curiosidad especial por cualquier especie. por así decirlo. comparsas. la distancia que separa una y otra clase de vertebrados para convertirse en los primeros anfibios. ya sea Octopus vulgaris. quizá representarían a los tapires. comprensiblemente. por lo demás corriente. considerase el vuelo la principal habilidad del reino animal. Como veremos más adelante.. si los elefantes escribiesen libros de historia. Cuesta trabajo resistirse a la tentación humana de considerar que dicha especie se encuentra «en la vía principal» de la evolución y que las demás son actores secundarios. a las musarañas elefante.

lo que se ensalza es la diversidad. por encuentro. en el presente contexto. He usado el término convergencia. La cronología progresiva de los mamíferos. para los distintos propósitos. hongo o bacteria– hasta el progenitor universal de todos los organismos vivos que. Podría haber usado el término coalescencia. con toda probabilidad. Tanto la cronología regresiva como la cronología progresiva tienen sus ventajas. Esto es así tanto para las escalas temporales pequeñas como para las grandes. La cronología regresiva. es imposible no converger en él. los antepasados de cualquier grupo de especies 28 . En una cronología regresiva. De manera que. donde tiene un significado completamente diferente. contemporáneo de los dinosaurios. por razones que enseguida aclararé. Más localizada todavía es la convergencia de todos los simios (incluidos los humanos) en un antepasado común que vivió hace unos 18 millones de años. el vencejo o la salmonela. sólo que. Sea cual sea nuestro punto de partida –el elefante o el águila.CUENTO ANTEPASADO 001-294. tenemos la convergencia que se da cuando retrocedemos en el tiempo a partir de cualquier vertebrado.qxp 26/5/08 12:29 Página 28 el cuento del antepasado La cronología inversa en busca de antepasados puede apuntar con sensatez hacia un único objetivo distante: el gran antepasado de todos los seres vivos. pero sería mejor reservarlo para la cronología progresiva. y mayor aún es la que se obtiene al remontarnos desde cualquier animal hasta el antepasado de todos los animales. Si se va hacia delante. los genéticos ya lo han adoptado en un sentido más preciso. tenía aspecto de bacteria. la velintonia o el hombre–. similar a mi empleo de confluencia. se termina ensalzando la unidad de la vida. que consiste en partir de cualquier mamífero moderno y dirigirse hacia el pasado. lo sustituiré por confluencia o. siempre convergerá en el mismo proto-mamífero: un misterioso insectívoro nocturno. A mayor escala. Si se va hacia atrás. se empiece por donde se empiece. pero relativo a los genes en vez de a las especies. dentro de su amplia y sin embargo limitada escala temporal. Otra convergencia aún más localizada es la del antepasado más reciente de todos los roedores. que vivió más o menos en la época en que se extinguieron los dinosaurios. presenta numerosas ramificaciones y diversificaciones que revelan la riqueza de ese grupo de animales peludos de sangre caliente. Esto constituye una convergencia localizada. como veremos. La mayor convergencia de todas es la que nos retrotrae desde cualquier criatura moderna –animal. planta.

como mínimo.000 millones de años. Si damos crédi- 3. lo que he dado en llamar su contepasado3: el roedor. para un biólogo como yo sería el descubrimiento biológico más emocionante posible. luego el origen de la vida ha de ser. Ese punto de encuentro es el último antepasado que todas tienen en común. parece que todas las formas de vida conocidas provienen de un único antepasado que vivió hace más de 3. probablemente por bacterias. los fósiles de bacterias más antiguos datan de hace unos 3. tanto si el organismo en cuestión procediese de este planeta como si no. anterior a esa fecha. Podemos estar seguros de que hay un solo antepasado de todas las formas de vida existentes en nuestro planeta. tal y como están las cosas. por así decirlo. Y si hoy surgiesen nuevas formas de vida.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 29 la vanidad retrospectiva han de encontrarse finalmente en un momento geológico concreto. focales. Sin embargo. por desgracia. no nos espera ninguna sorpresa. Según la ortodoxia biológica. en aspectos arbitrarios de su complejidad. Aunque no se han examinado todas y cada una de las especies. La gran confluencia de todos los organismos actuales no es lo mismo que el origen de la vida propiamente dicha. y el código genético es demasiado detallado. 29 .500 millones de años. mamífero o vertebrado. sí se han analizado bastantes como para deducir con seguridad que. La prueba es que todos los organismos estudiados comparten (la mayoría exactamente. como para haber sido inventado dos veces. Si en el pasado hubo otros orígenes de la vida independientes del que conocemos. no han dejado descendientes observables. el resto casi exactamente) el mismo código genético. Agradezco a Nicky Warren la sugerencia del término. habida cuenta de que todas las especies modernas tienen en común un mismo contepasado que vivió después de la aparición de la vida: cualquier otra hipótesis presupondría una coincidencia harto improbable por cuanto sugeriría que la forma de vida inicial se ramificó inmediatamente y que más de una de sus ramificaciones ha sobrevivido hasta nuestros días. Si de repente se descubriese una forma de vida lo bastante extraña como para tener un código genético completamente diferente. El contepasado más antiguo es el gran progenitor de todos los seres vivos que han sobrevivido hasta hoy. se verían aniquiladas al instante.

En el curso de unas investigaciones en Sudáfrica. De todas las posibles rutas hacia el pasado.500 millones de años de antigüedad han sido duramente criticadas por mi colega de Oxford Martin Brasier. vuelven a corroborar la hipótesis de los 3. Es inevitable que. el origen de la vida podría ser un poco más reciente. 30 . Schopf sustentó la hipótesis de la existencia de unas bacterias de 3. no debemos olvidar que hay otros historiadores. a su juicio. pero nuevas pruebas. es de origen biológico. el científico noruego Harald Turnes y sus colegas encontraron unos agujeros diminutos en obsidiana de aquella época que. el último antepasado común de todas las criaturas hoy vivas.qxp 26/5/08 12:29 Página 30 el cuento del antepasado to a una reciente refutación de la antigüedad de estos fósiles4. En lugar de tratar la evolución como si tuviese al ser humano como objetivo final. publicadas mientras este libro estaba en la imprenta. La gran confluencia. Puede que Brasier tenga razón en cuando al material de Schopf. el orden en el cual sus linajes ancestrales se dan cita con los nuestros y el parentesco se hace cada vez más inclusivo. incluidos aquéllos que finalmente compartirán con nosotros. al volver sobre los pasos de nuestros antepasados. podría ser anterior a los fósiles más antiguos (no dejó huellas fósiles) o podría haber vivido mil millones de años después (todos los demás linajes ancestrales se extinguieron. de nuestro viaje hacia atrás. se embarcan en un viaje histórico análogo en busca de sus propios antepasados. pero comprensiblemente preferido. son producto de microorganismos. Dado que todas las cronologías regresivas. arrancando desde sus respectivos puntos de partida independientes. menos uno). Estas madrigueras contienen carbono que.CUENTO ANTEPASADO 001-294. podemos satisfacer legítimamente nuestro interés humano y concentrarnos en la línea evolutiva de nuestros propios antepasados. comiencen por dónde comiencen. animales y plantas de otras especies. nos encontremos con estos otros peregrinos y hagamos causa común con ellos en un orden definido. elegimos ésa en particular porque sentimos curiosidad por nuestros antepasados.500 millones de años. Las citadísimas pruebas con que J. De los microorganismos propiamente dichos no hay rastro. ¿Peregrinaciones? ¿Hacer causa común con peregrinos? ¿Y por qué no? La imagen describe bien nuestro viaje al pasado. Este libro adop- 4. W. según Furnes y su equipo. aunque no hace falta que los sigamos minuciosamente. que. siempre culminan en la gran confluencia. lo que hacemos es escoger al moderno Homo sapiens como punto de partida arbitrario. Al mismo tiempo.

ya fuera de África). A medida que retrocedamos en el tiempo. pero en vista de que la cosa no funcionaba decidí adoptar la convención de poner la palabra antes en cursiva. llegará un momento en que ya no tendrá sentido dar el nombre del continente en el que tienen lugar los encuentros: el mapa del mundo era a la sazón muy diferente debido al 31 . Y aquí nos encontramos con una pequeña dificultad lingüística que más vale abordar de entrada antes de que nos atormente durante el resto del periplo. a los del Nuevo. Los siguientes peregrinos que se nos unirán al reemprender viaje son los gorilas y después los orangutanes (en un pasado bastante más remoto y. en el transcurso de la peregrinación al pasado». significa después.. Los primeros peregrinos a los que daremos la bienvenida. a los monos del Viejo Mundo. lo que obviamente. cuando el lector se encuentre con antes..CUENTO ANTEPASADO 001-294. Será una peregrinación humana con el objeto de descubrir antepasados humanos. exactamente lo contrario. luego a varios otros grupos de mamíferos. «antes. hace unos cinco millones de años. dado que somos humanos. A continuación daremos la bienvenida a los gibones. Todos los caminos llevan al origen de la vida pero.qxp 26/5/08 12:29 Página 31 la vanidad retrospectiva tará la forma de una épica peregrinación desde el presente al pasado. y cuando antes aparezca en redonda. probablemente. He escrito en cursiva la palabra antes porque puede prestarse a confusión. son los chimpancés. en sentido cronológico. el camino que seguiremos será el de nuestros propios ancestros. lo mismo vale para después y después. y así hasta que todos los peregrinos del mundo marchen juntos hacia el pasado en pos del mismo objetivo: el origen de la vida misma. es decir. recuerde que en realidad significa «después». Así que. en el corazón de esa África donde Stanley y Livinsgtone se dieron su memorable apretón de manos. Me refiero a antes en sentido regresivo. significará «antes». A lo largo del camino nos encontraremos con otros peregrinos que se nos unirán por riguroso orden. es decir. según vayamos alcanzando los antepasados que tenemos en común con ellos. los cuales ya se habrán reunido con los bonobos antes de que los recibamos. Mutatis mutandis. pero habrá otras ocasiones que podrían poner a prueba la paciencia del lector. Mientras escribía este libro traté de acuñar una nueva preposición a la medida de las peculiares necesidades de un historiador regresivo. Estoy seguro de que en este caso concreto nadie se habría confundido.

el Contepasado.qxp 26/5/08 12:29 Página 32 el cuento del antepasado extraordinario fenómeno de la tectónica de placas. con el que nos reunimos en el Encuentro 2. El Contepasado 39 es el gran antepasado de todos los seres vivos. Estuve a punto de tomar a Bunyan como modelo y titular el libro El regreso del peregrino. Seremos. y de los {humanos + [chimpancés + bonobos]} por otro. y al final juzgué más natural mantener el modelo chauceriano para todo el libro. Y cuando retrocedamos más aún. todos los encuentros tendrán lugar en el mar. 32 . A diferencia de la mayoría de los peregrinos de Chaucer. pues. aunque sí parten todos en el mismo momento. el Contepasado 2. Por ejemplo. el presente. nuestro Canterbury. es el antepasado común más reciente del gorila. peregrinos. al que asignaremos el mismo número que el Encuentro. en nuestras deliberaciones. pero. que se unen a los peregrinos chaucerianos en Boughton-under-Blee. El Contepasado 3 es el antepasado común más reciente de los orangutanes y los{[humanos + (chimpancés + bonobos)] + gorilas}.CUENTO ANTEPASADO 001-294. mi ayudante de investigación Yan Wong y yo siempre terminábamos refiriéndonos a los Cuentos de Canterbury. En este sentido. Siguiendo la falsilla de Chaucer. Esos cuentos constituyen el meollo del libro. El Contepasado 0 es un caso especial: el antepasado más reciente de todos los seres humanos. reemprenderemos juntos la marcha hacia nuestra meta común allá en el Eón Arcaico. que es el origen de la vida. otras alusiones literarias. Al término de cada reunión. Se parecen más al siniestro clérigo y a su comprensiblemente desleal criado. Es bastante sorprendente que los peregrinos humanos sólo pasemos por 40 puntos de encuentro antes de llegar al origen de la vida. e iremos construyendo una hermandad cada vez más nutrida con otros grupos de peregrinos que también habrán ido aumentando por su cuenta mientras se dirigían a nuestro encuentro. Hay. En cada uno de esos 40 puntos nos encontraremos con un solo antepasado común. que son todas las especies de seres vivos. desde luego. los míos no emprenden la marcha todos juntos. Los demás peregrinos ponen rumbo a su remoto Canterbury desde diferentes puntos de partida y se incorporan a nuestra peregrinación humana en diversos puntos de encuentro situados a lo largo del camino. mis peregrinos. son distintos de los que se reunieron en la taberna Tabard de Londres. por un lado. tendrán ocasión de contar cuentos en el camino a su Canterbury. a cinco millas de Canterbury.

Teniendo en cuenta que somos los responsables de su reciente extinción. Muchos de los cuentos de Chaucer tienen prólogo y algunos hasta epílogo. Como en Los cuentos de Canterbury. Dado que los peregrinos humanos vamos directamente en busca de nuestros antepasados. es lo menos que podemos hacer. Animales como el dodo. Antes de dar inicio a los cuentos. Acto seguido emprenderemos nuestra historia regresiva propiamente dicha. En mi calidad de anfitrión. los peregrinos de Chaucer tampoco hablan en primera persona. He evitado la narración en primera persona de los animales y vegetales protagonistas del viaje porque creo que habría resultado empalagoso. oiremos cuentos narrados por estos «peregrinos fantasma» como. tomarán la palabra. sus nombres. todos ellos narrados por la misma voz que Chaucer emplea en el resto del libro. un epílogo podrá servir para enlazar un cuento con el siguiente. presentaré a los nuevos peregrinos según se nos vayan uniendo. El jovial anfitrión de Chaucer se ofrece a guiar a los peregrinos y los anima a contar historias para amenizar el viaje. en cambio. Salvo en acotaciones esporádicas y en observaciones preliminares. en consecuencia.CUENTO ANTEPASADO 001-294. que sobrevivió hasta épocas recientes y del que aún disponemos ADN. cuestiones que se han de afrontar y resolver tanto si escribimos nuestra historia hacia atrás como si lo hacemos hacia delante. en algunos casos. el del Homo habilis. pero haré una excepción en dos casos. así que criaturas extintas como los trilobites no contarán sus historias. Los otros peregrinos honorarios que excepcionalmente. los fósiles que posiblemente podrían considerarse nuestros antepasados también formarán parte de nuestra peregrinación humana y.qxp 26/5/08 12:29 Página 33 la vanidad retrospectiva Los muertos no hablan. Chaucer inserta un largo Prólogo general en el que describe de forma sumaria a los viajeros. por ejemplo. Yo. Aunque nos centraremos en nuestros propios antepa33 . pese a estar muertos. mencionando sus profesiones y. dedicaré el prólogo general a hacer algunas observaciones preliminares sobre los métodos de reconstrucción de la historia evolutiva y los problemas que ésta plantea. son hombres (o mujeres). De vez en cuando seguiré este ejemplo. se considerarán miembros honorarios de la fauna moderna que inician su peregrinación a la vez que nosotros y se nos unen en un punto de encuentro concreto.

constituirán el andamiaje de nuestra andadura. 34 . Cada piedra miliar marcará un nuevo capítulo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y tal vez escuchar algún que otro cuento. por regla general. En contadas ocasiones tendrá lugar un suceso importante en el mundo que nos rodea y nuestros peregrinos se condecerán un instante de reflexión. Los hitos numerados que señalan los puntos de encuentro. rumbo a nuestro destino definitivo. donde nos detendremos para hacer balance de la peregrinación. más o menos independientes.qxp 26/5/08 12:29 Página 34 el cuento del antepasado sados y. amén de unos pocos indicadores intermedios necesarios para apuntalar la cronología. sólo prestaremos atención a otras criaturas en el momento en que se unan a nosotros. de vez en cuando levantaremos la vista de nuestro camino para no olvidarnos de los otros peregrinos que también siguen sus propias trayectorias. Pero en general mediremos nuestra peregrinación hacia los albores de la vida mediante esos 40 jalones naturales y de los otros tantos encuentros que la enriquecen.

el estudio de los huesos. estatuillas y demás reliquias que representan testimonios fehacientes del pasado. Medimos la distancia entre nosotros y un punto y usamos esa distancia como base de un triángulo cuyos lados forma la base de otros triángulos adyacentes. mucho más dilatada. fragmentos de vasijas. de la evolución. a consignar las entradas y salidas de escena? La historiografía humana suele usar tres métodos principales. Algunos telémetros fotográficos se basan en este principio. y los 35 . se obtienen las posiciones de los otros puntos de la red. En el ámbito de la evolución. los dientes y los fósiles en que terminan convertidos. El tercer método es la triangulación. cuyo nombre procede de un método de cálculo de distancias basado en la medición de ángulos. En la historia evolutiva.qxp 26/5/08 12:29 Página 35 Prólogo general ¿Cómo haremos para conocer el pasado y describirlo cronológicamente? ¿Qué recursos nos ayudarán a explorar los antiguos teatros de la vida. pero son una copia o una representación del original antiguo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. puntas de flecha. cúmulos de conchas. repetidas. la principal reliquia renovada es el ADN. las reliquias más obvias son los huesos. a reconstruir las escenas y los actores. reimpresas o duplicadas por cualquier otro medio desde el pasado hasta el presente. testimonios que en sí no son antiguos. En la historia humana podemos identificarlos con la tradición escrita u oral: narraciones transmitidas. cuyos equivalentes buscaremos en la escala temporal. Con el cálculo los ángulos de los triángulos. El primero es la arqueología. el equivalente de un registro escrito y copiado repetidas veces. En segundo lugar existen reliquias renovadas. esto es.

Y viceversa: si dispusiéramos 36 . Sin la ayuda del hielo ni del ámbar. el estudio comparado de los organismos modernos. Los fósiles sólo son un extra: un extra muy de agradecer. escapando a la labor destructiva de hienas.000 años. se petrifican y se convierten en fósiles que duran cientos de millones de años. los huesos y las conchas y caparazones tienen más probabilidades de conservarse que las partes blandas. empezando por las pruebas concretas y. por supuesto. Los huesos y los caparazones también son duros por diversos motivos y también pueden durar mucho. Oetzi. para cumplir su función. Ciertos insectos han permanecido embalsamados en ámbar (la resina petrificada de ciertos árboles) durante 100 millones de años. que nuestra historia es evolutiva y que todos los seres vivos son parientes. Fósiles Cuerpos y huesos a veces sobreviven y. Si todos los fósiles desapareciesen como por arte de magia. seguiría demostrando. Aunque no hubiese ningún fósil y todo el registro fuese una enorme laguna. en particular. estas partes duras. de la distribución de las similitudes entre las diversas especies –en especial las de sus secuencias genéticas– y de la distribución de éstas entre continentes e islas. los evolucionistas «triangulan» un antepasado comparando dos (o más) de sus descendientes vivos. Los dientes resisten más que todas las demás ya que. el «hombre de hielo» del Tirol italiano. llegan hasta nosotros. y. sin ellos también sabríamos muchísimas cosas de nuestro pasado evolutivo. En cierto modo. más allá de toda duda razonable. tenían que ser más duros que cualquiera de los alimentos ingeridos por su propietario. también las blandas. Merece la pena tenerlo presente para cuando algún creacionista insista (tan plomizamente como suelen hacerlo) en hablarnos de las lagunas del registro fósil. se conservó en un glaciar durante 5.CUENTO ANTEPASADO 001-294. las pruebas a favor de la evolución seguirían siendo aplastantes. De vez en cuando. los fósiles. las partes duras del cuerpo como los dientes. Expondré a continuación los tres métodos por orden.qxp 26/5/08 12:29 Página 36 el cuento del antepasado topógrafos siempre han recurrido a él. escarabajos necróforos y bacterias. en circunstancias excepcionalmente afortunadas. pero no imprescindible. A pesar de la fascinación que despiertan los fósiles.

1. los estratos más recientes. Para resolver estas anomalías basta comparar rocas equivalentes en otras partes del mundo. aunque a veces causen un desconcierto pasajero. 37 . pudo. o. En teoría el procedimiento parece fácil. pero en la práctica se complica por el hecho (véase «El Cuento del Ave Elefante») de que la configuración del mundo cambia con el paso de las eras.000 no es significativa. por lo general queremos decir que el material original se ha visto sustituido. caer sobre un estrato más reciente. Un fragmento de roca antigua lleno de fósiles. La clasificación se basa en un supuesto conocido como ley de superposición. La palabra fósil se utiliza convencionalmente para designar cualquier reliquia de más de 10. tanto fósiles como moleculares. para «El Cuento del Ergaster». se suelen explicar fácilmente.qxp 26/5/08 12:29 Página 37 prólogo general solamente de fósiles y de ninguna otra prueba. salvo en circunstancias excepcionales. Una vez hecha la comparación. Si tuviésemos más o menos de diez dedos. las cifras que consideramos redondas serían otras1. el paleontólogo reconstruye la verdadera secuencia del registro fósil gracias a un rompecabezas de secuencias imbricadas procedentes de diversos lugares del mundo. calcularíamos naturalmente en base octal (o hexadecimal). Las excepciones. tal vez empujada por un glaciar. o una serie de estratos pudo darse la vuelta en bloque y su disposición vertical invertirse. tal vez mezclada con parte del material original. mejor dicho. la evolución también se vería confirmada de manera abrumadora e indiscutible. Sin embargo. se hallan encima de los más antiguos. por un mineral de composición química diferente que le ha insuflado nueva vida. Cuando hablamos de un fósil. nueva muerte. cuyo estudio se conoce como tafonomía. a menudo por infiltración. Esto puede ocurrir de diversas maneras pero dejaré los detalles. Una impresión en piedra de la forma originaria puede conservarse muchísimo tiempo. Si tuviésemos ocho dedos (o dieciséis). por ejemplo. la lógica binaria sería más fácil de entender y puede que se hubiesen inventado mucho antes los ordenadores.000 años de antigüedad: una convención que no resulta muy práctica. se da el caso de que contamos con ambos tipos de pruebas. Cuando se descubrieron y clasificaron los primeros fósiles.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Por motivos obvios. no se sabía de cuándo databan y lo máximo que cabía esperar era ordenarlos por antigüedad. en tanto que una cifra redonda como 10.

Groenlandia. así llamada porque en un primer momento se la describió como la «vieja arenisca roja» del hermoso condado de Devon. Aun cuando se dan las condiciones propicias. observando los especimenes guardados en cajones. Los paleontólogos. difícilmente se encontrará un fósil o una roca sedimentaria en proceso de formación.qxp 26/5/08 12:29 Página 38 el cuento del antepasado ¿Qué necesidad tenemos de este rompecabezas? ¿No podríamos limitarnos a excavar tan hondo como quisiéramos y considerar que eso equivale a retroceder en el tiempo a un ritmo constante? Pues no. Recorriendo yacimientos del mundo en los que puedan encontrarse diversos estratos cerca de la superficie. haya fósiles formándose en algún lugar del planeta. aflora en varios otros lugares de las Islas Británicas. o de biblioteca en biblioteca. América del Norte y otras partes del mundo. en cualquier momento dado. Dondequiera que se encuentre se la reconoce. porque si bien el tiempo discurre de manera uniforme e ininterrumpida.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Lo mismo ocurre con las rocas de otros periodos geológicos. sino de museo en museo. los depósitos fósiles se forman a trompicones. leyendo revistas donde se describen los fósiles y se detalla minuciosamente su procedencia. Puede parecer un argumento circular. Pero es muy probable que. pero en realidad no lo es. el paleontólogo puede aspirar a recopilar un registro bastante continuo. en parte por sus características externas. inclu38 . por los fósiles que contiene. pero también por la evidencia interna. eso no significa que haya un solo lugar en el mundo donde una única secuencia de sedimentos se haya depositado de manera uniforme e ininterrumpida desde el inicio de las eras geológicas hasta hoy. aparecen con regularidad en diversas regiones. así como en Alemania. en las universidades. La roca devoniana. por supuesto. determina que un manuscrito del Mar Muerto es un fragmento del Primer Libro de Samuel. basándose en la evidencia interna. La tarea se ve facilitada por el hecho de que determinados estratos. Las rocas devonianas se identifican con fiabilidad gracias a la presencia de determinados fósiles. Si se escoge al azar una localidad cualquiera en un momento cualquiera. y emplean toda esa información para juntar las piezas del rompecabezas mundial. esto es. y que siempre albergan el mismo tipo de fósiles. no van de yacimiento en yacimiento. es lo mismo que cuando un especialista. de propiedades líticas características y reconocibles.

Entre los tipos animales prácticamente no se da solapamiento alguno. es decir. Reliquias renovadas Los fósiles. Para la datación absoluta ha habido que esperar a recientes descubrimientos en el campo de la física. Desde el remoto Cámbrico hasta el actual Holoceno. esta «datación relativa» ha sido posible desde hace mucho tiempo gracias a la recomposición vertical del rompecabezas que forman las rocas. Esto requiere una explicación detallada que vamos a posponer hasta el Cuento de la Secuoya. Por ahora. los periodos geológicos enumerados en la tabla adjunta se delimitan en su mayor parte con arreglo a variaciones en el registro fósil. desde centenares de años (los anillos de los árboles) hasta millares (el carbono 14). cada uno de esos métodos presenta una sensibilidad diferente dentro del espectro temporal. ningún paleontólogo tiene la menor dificultad en determinar si un pedazo de roca es anterior o posterior a la gran extinción masiva de finales del Pérmico. En consecuencia. son testimonios más o menos directos del pasado. Sin embargo.qxp 26/5/08 12:29 Página 39 prólogo general so si retrocedemos la época de los primeros fósiles petrificados. es más difícil efectuar la datación relativa con rocas que contienen pocos fósiles. todas aquéllas que datan de las primeras ocho novenas partes de la historia de la Tierra. Así pues.CUENTO ANTEPASADO 001-294. millones. el final de un periodo y el comienzo del siguiente suelen venir definidos por extinciones que interrumpen de manera significativa la continuidad de los fósiles. Ahora vamos a ocuparnos de 39 . cientos de millones (el uraniotorio-plomo) y miles de millones (el potasio-argón). A los periodos geológicos se les puso nombre con el fin de facilitar la datación relativa cuando aún no era posible la datación absoluta. Como señaló Stephen Jay Gould. y esto incluye a todas las rocas anteriores al Cámbrico. al igual que los especímenes arqueológicos. basta saber que disponemos de una gama de métodos fiables para averiguar la edad absoluta de un fósil. y éstos siguen siendo útiles. Es más: los fósiles (sobre todo los microfósiles) son tan útiles a la hora de clasificar y datar rocas que las industrias minera y petrolífera están entre sus principales usuarios. Además. en concreto de la física radioactiva. o de las rocas que lo contienen o rodean.

3200 PALEOARCAICA Superior 3600 EOARCAICA Medio Inferior Silúrico (S) Pridoliano Ludloviano Wenlockiano Llandoveriano 444 Cámbrico (3) Abreviaturas Penn. 4500 millones de años atrás.qxp 26/5/08 12:29 Página 40 el cuento del antepasado Era Periodo Época Holoceno Pleistoceno Plioceno Mioceno Paleógeno (E) Oligoceno Eón Mda 23 1000 Paleoceno MESOPROTEROZOICA (MP) 65 Superior 145 Jurásico (J) Superior 1600 PALEOPROTEROZOICA (PP) Medio Inferior 200 Triásico (T) Superior Medio Pérmico (P) Precámbrico MESOZOICA (MZ) Inferior FANEROZOICO Mda Eoceno Cretácico (K) 2500 NEOARCAICA Inferior 251 Lopingiano Guadalupiano 2800 Cisuraliano MESOARCAICA 299 Penn. Mississippian Medio Inferior Límite inferior no definido formalmente (desde 3900 millones de años hasta el origen de la Tierra. PALEOZOICA (PZ) 359 Devónico (D) ARCAICO Carbonífero (C) Miss. En ocasiones también denominada Hadeica) 416 Ordovícico (O) Superior 488 Superior Medio Inferior 542 40 Era NEOPROTEROZOICA (NP) Neógeno (N) PROTEROZOICO CENOZOICA (CZ) Eón . Pennsylvanian Miss.CUENTO ANTEPASADO 001-294.

cuando la cadena de informadores que nos conecta con los testigos es tan corta y la conversación humana tan profusa. El límite inferior de la escala no está definido formalmente. copiadas y vueltas a copiar a lo largo de las generaciones. ¿Cómo es posible que ocho vidas se hayan reducido a tan poco? ¿Cómo es posible. En teoría. reimpreso y distribuido para que hoy podamos leerla. Otro se pirraba por la nata. forma parte de un sistema de datación ya obsoleto. pero de mis ocho bisabuelos apenas me quedan unas pocas anécdotas sueltas. este tipo de testimonios consiste en relatos de testigos presenciales transmitidos por la tradición oral o en forma de documentación escrita. cada vez que se ataba los cordones de los zapatos. Eso es todo. que los miles de detalles personales que constituían la vida de ocho individuos se hayan olvidado tan rápido? Versión simplificada de la escala temporal publicada por la Comisión Internacional de Estratigrafía (www.qxp 26/5/08 12:29 Página 41 prólogo general la segunda categoría de pruebas históricas: las reliquias renovadas. aunque este término. Los documentos escritos son. aunque por lo general se supone que abarca hasta hace unos 4.stratigraphy. Uno de mis bisabuelos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. eras. Esos textos contienen información que se ha copiado. como la mayoría de los niños conocen bien a su familia. hay bastantes posibilidades de que sus copias se transmitan hasta el lejano futuro. Para los historiadores de la actividad humana. de largo. almacenado en bibliotecas. La escala se divide en eones. El tiempo se mide en millones de años (mda) y los tonos de gris son proporcionales a la antigüedad. Una vez que una historia se publica. deberían prestan atención a los minuciosos recuerdos de sus padres y transmitírselos a la siguiente generación. impreso. pero tenemos una idea de cómo era gracias a diversos documentos escritos. y al cabo de cinco generaciones debería haberse creado una sólida tradición oral. periodos y épocas. No podemos preguntar a ningún testigo vivo cómo era la vida en la Inglaterra del siglo XIV. los hijos de cada generación que. en la actualidad. época en la que se formaron la Tierra y el resto del sistema solar. entre ellos la obra de Chaucer. Un tercero era médico rural. al igual que Terciario. 41 .org).600 millones de años. se almacena en un ordenador. El Pleistoceno y Holoceno suelen llamarse informalmente Cuaternario. más fiables que la tradición oral. o. cantaba una cancioncilla absurda (que yo también me sé). Recuerdo nítidamente a mis cuatro abuelos. y cuando perdía al ajedrez tiraba el tablero al suelo.

esta exactitud podría conservarse a lo largo de un número indefinido de «generaciones» de escribas. animales verdaderos y volcanes verdaderos rápidamente degeneran (o se erigen. En teoría. existen muchas posibilidades de que consiga copiar el mensaje con total precisión. Los historiadores oficiales estaban «obligados a memorizar enormes cantidades de información y a repetirla cuando los administradores se lo solicitasen. diablos.2 Pero no viene a cuento abundar en las tradiciones orales y sus imperfecciones. que no tenían un lenguaje escrito (a no ser que. como se ha propuesto recientemente. y si yo me esmero en encontrar dentro de nuestro alfabeto común el signo correspondiente a cada uno de sus trazos. sea como fuere. usasen los llamados quipus. John Reader señala que los incas. 42 . Los hechos históricos acerca de héroes verdaderos. no tienen correspondencia en la historia evolutiva. a la palabra generación. aunque en la práctica la exactitud no sea absoluta. Dado que existe un alfabeto discreto (en el sentido de «discontinuo») aceptado tanto por el escritor como por el lector. Será mejor que explique qué sentido particular estoy atribuyendo a la palabra exactitud y. la copia permite que el mensaje sobreviva a la destrucción del original. como recurso lingüístico además de contable). Esta propiedad de la escritura puede denominarse «autonormalización» 2. el papiro y hasta las tablillas de piedra pueden deteriorarse o desintegrarse. ramales de cuerdas anudadas que simbolizaban números. habida cuenta de que. ya que mi escritura es diferente de la del lector.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 42 el cuento del antepasado Por desgracia. centauros y dragones ignívomos. pero los documentos escritos pueden copiarse fielmente a lo largo de un número indefinido de generaciones. villanos verdaderos. dependiendo del gusto de cada uno) en mitos sobre semidioses. El papel. No es de extrañar que el cargo de historiador se transfiriese de padres a hijos». tal vez para compensar esa laguna. por mejorar la exactitud de su tradición oral. sobre todo. En su libro Man on Earth. hicieron un esfuerzo. la tradición oral se extingue casi inmediatamente. Pero si el autor del mensaje escribe con cuidado. a menos que se consagre en composiciones poéticas como las que Homero decidió consignar por escrito. y aun así dista mucho de ser exacta: al cabo de poquísimas generaciones la historia se descompone en disparates y falsedades. La escritura supone un avance enorme. no será una réplica exacta. Si alguien me escribe un mensaje y yo lo copio y se lo paso a un tercero (la siguiente generación de copistas).

pero a nadie se le ocurriría representarlo dibujando un carácter que pareciese a medio camino entre la c y la g. cuando la duplicación de los documentos era obra de amanuenses.C. usa el alfabeto de un modo distinto para autonormalizarse a partir de sonidos diferentes. Plinio el Joven. es gracias a que un testigo. éste a su vez se la susurra al segundo. algunos de cuyos escritos. han sobrevivido hasta nuestros días. Si hoy disponemos de una descripción probablemente fiel de la destrucción de Pompeya en el año 79 d. Este hecho. La autonormalización combate la distorsión del tipo teléfono estropeado3 que sufren los mensajes a lo largo de las generaciones. y solamente uno. la escritura garantizaba una exactitud mucho mayor que la memoria y la tradición oral. mediante sucesivas copias y. en la práctica. El principio de que las copias sucesivas conservan una exactitud total es un ideal puramente teórico. Un dibujo. cuya versión de la historia. resulta ser una divertida y embrollada distorsión del mensaje original.. A diferencia de un testimonio representado por medios gráficos. copiado y vuelto a copiar por toda una sucesión de imitadores. revelada en voz alta. en realidad cada acento o dialecto local. no goza del mismo mecanismo protector a menos que su estilo incorpore una serie de convenciones prefijadas a guisa de autonormalización. Alguien le susurra al oído una historia al primero sin que los demás la oigan.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y así hasta llegar al último niño. impresiones. escribió lo que vio en dos epístolas dirigidas al historiador Tácito. el informe escrito de un testigo ocular tiene bastantes probabilidades de que los libros de historia sigan reproduciéndolo fielmente siglos después. los escribas son fali- 3. del alfabeto de 26 letras. finalmente. Todos aceptamos que en inglés todo carácter escrito ha de ser un miembro. En inglés existe un sonido consonántico a medio camino entre la c y la g (es la c de la palabra francesa comme). 43 . Sabemos que los franceses usan esas mismas 26 letras para representar sonidos que no son exactamente los mismos que los del inglés y que pueden estar a medio camino entre algunos de los de éste.qxp 26/5/08 12:29 Página 43 prólogo general y funciona porque las letras de un alfabeto verdadero son discontinuas. Incluso en la época anterior a Gutenberg. unos cuantos niños se colocan en fila. En el juego del teléfono estropeado. que recuerda a la diferencia entre código analógico y código digital. Cada idioma. exige una explicación más detenida.

El ejemplo más famoso. que está contenido en todos los seres vivos y que se ha venido transmitiendo desde los antepasados más remotos con prodigiosa fidelidad. posee un alfabeto autonormalizante. podemos 44 .000 años.qxp 26/5/08 12:29 Página 44 el cuento del antepasado bles y suelen ceder a la tentación de manipular el texto original para que diga cosas que. Al igual que los autores del Evangelio. no afirmaban tal cosa. en su opinión (sin lugar a dudas sincera).CUENTO ANTEPASADO 001-294. ampliamente documentado por los teólogos alemanes del siglo XIX. pero todos estos periodos resultan insignificantes comparados con la escala temporal evolutiva. Aparte de la manipulación efectiva. hace sólo unos 5. la escritura no puede retrotraernos más allá de cuando se inventó. En el ADN. los átomos individuales se hallan en continua rotación. Supongo que para un escriba lo bastante devoto semejante enmienda no supondría mayor falsificación que para nosotros la corrección automática de una falta de ortografía o un error gramatical. Se trata del ADN. todo proceso de copia está sujeto a errores simples como saltarse un renglón o una palabra de una lista. el deber de todo escriba escrupuloso era corregir la deficiencia. debía haber nacido en Belén y ser descendiente de David. o. podemos leer dicha información directamente. debería decir. que también vivieron mucho después de la muerte de Jesucristo. En cualquier caso. volviendo al ámbito de la evolución. es la adulteración de los pasajes históricos del Nuevo Testamento para que validasen las profecías del Viejo. como nuestro sistema de escritura. descifrar las propias secuencias de letras del ADN. Gracias a las técnicas de la moderna biología molecular. inexplicablemente. pero la información codificada en su disposición definitiva se copia durante millones o incluso cientos de millones de años. Por suerte. con una pequeña licencia poética. tal vez unas decenas de años. Puede que los escribas que alteraban el texto no mintiesen a sabiendas. existe otro tipo de información duplicada que ha sido objeto de un número casi inconcebible de copias y que. Los símbolos identificadores. Si los documentos. las marcas para contar y los dibujos son un poco anteriores. es decir. de manera un poco más indirecta. creían sinceramente que éste era el Mesías llamado a cumplir las profecías del Viejo Testamento. Así pues. podemos considerar el equivalente de un documento escrito: un registro histórico que se renueva con pasmosa exactitud desde hace centenares de millones de generaciones precisamente porque.

es decir. un significado evidente. Algunos codones son sinónimos. El código genético. se obtendría la misma información. [N. Dado que el ADN cambia muy lentamente a lo largo de las generaciones. la forma. y a ella nos referimos en el texto. la química y los órganos de los cuerpos. por ejemplo. el inglés 26 y el griego 24. el alfabeto del ADN apenas cuenta con cuatro. 45 . La mayor parte de ADN útil consiste en palabras de tres letras extraídas de un diccionario de tan sólo 64 palabras. Un código degenerado es el que contiene sinónimos y que. La degeneración del código genético es distinta de la redundancia. como por medio de un espejo»4. del t. porque significan cosas distintas. En la práctica sólo se descodifica una. Los mensajes genéticos se valen de un auténtico alfabeto. mas entonces. el alfabeto del ADN es un repertorio rigurosamente limitado de símbolos que no tienen. la historia puede leerse en la estructura de las plantas y animales modernos por cuanto está inscrita en sus caracteres codificados.CUENTO ANTEPASADO 001-294. como por medio de un espejo. A veces se usa el término redundante en lugar de degenerado pero es un error. cada una de las cuales recibe el nombre de codón. desde el punta de vista técnico. Las lenguas humanas son numerosas y en constante evolución. de por sí. significa que el código genético es un código degenerado5. «oscuramente. Al igual que los sistemas de escritura latino. lo que. Mientras que el alfabeto español tiene 28 letras. ya que si se descodifica cualquiera de las dos hebras de la doble hélice. cara a cara. y la otra se usa para corregir errores. pero entonces conoceré así como también soy conocido» (1 Corintios 13: 12). de forma mucho más indirecta. mientras que el diccionario de 64 palabras del ADN es universal e inmutable 4. Se escogen símbolos arbitrarios y se combinan para componer mensajes coherentes de complejidad y tamaño ilimitados. por tanto. y sus diccionarios contienen decenas de miles de vocablos diferentes. O bien. griego y cirílico. El diccionario registra 64 palabras para 21 significados: los 20 aminoácidos biológicos más un signo de puntuación universal.] 5. ahora conozco en parte. La cita es del Nuevo Testamento: «Porque ahora vemos oscuramente.qxp 26/5/08 12:29 Página 45 prólogo general leer las secuencias de aminoácidos que componen las moléculas de proteína a las que el ADN están traducido. Los ingenieros también se sirven de la redundancia para corregir errores. podría dar cabida a una gama de significados más amplia de la que realmente alberga. también es redundante. No hacen falta fósiles para sondar los abismos de la historia. podemos examinar los productos embriológicos del ADN.

Mientras que las letras son sólo cuatro y los codones 64. a saber. Durante la transcripción de un código genético. si bien no es ninguna tontería. Repito que lo que se conserva no son las moléculas del ADN de animales muertos hace mucho tiempo. se da de bofetadas con la realidad. En este sentido recuerdan a TELEGRAMAS QUE CARECEN DE SIGNOS DE PUNTUACIÓN Y TE OBLIGAN A ESCRIBIRLOS COMO SI FUESEN PALABRAS COMA SÓLO QUE HASTA LOS TELEGRAMAS TIENEN LA VENTAJA DE PODER INTERCALAR ESPACIOS ENTRE LAS PALABRAS COMA MIENTRAS QUE EL ADN NO STOP El ADN se diferencia del lenguaje escrito en que representa islas de sentido en medio de un mar de disparates que nunca se transcriben. tramos de ADN carentes de sentido cuyos textos el aparato de lectura simplemente se salta. Una frase de codones que especifica la fabricación de una molécula de proteína concreta constituye una unidad identificable que suele llamarse gen.qxp 26/5/08 12:29 Página 46 el cuento del antepasado (salvo mínimas variaciones en unos pocos casos excepcionales). los genes enteros se agrupan a partir de exones dotados de significado que se encuentran separados por «intrones». pero. por desgracia. El guión de Parque Jurásico. en muchos casos ni siquiera se leen ciertos tramos de ADN dotados de sentido: cabe suponer que se trata de antiguas copias de genes que en su día eran útiles pero que hoy persisten en el genoma como los primeros borradores de un capítulo en un disco duro abarrotado. La cifra es simplemente incalculable. a no ser lo que se lee en la propia secuencia. De hecho.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque sólo mediante frecuentes duplicados. después de quedar embalsamado en ámbar. que puede conservarse eternamente. Es más. en teoría no existe un límite al número de proteínas que las diferentes secuencias de codones pueden producir. el ADN presente en su cuerpo y en la sangre que haya chupado no se conserva intacto más que unos pocos años y. en diversos pasajes del libro compararé al genoma con un viejo disco duro que está pidiendo a gritos una limpieza general. Los 20 aminoácidos están dispuestos en secuencias de unos cuantos centenares y cada secuencia constituye una molécula de proteína específica. contenga durante un breve espacio de tiempo las instrucciones necesarias para reconstruir un dinosaurio. en el caso de 46 . una vez muerto. sino la información presente en su ADN. Se puede aceptar que un insecto hematófago. Nada diferencia los genes de sus vecinos (ya sean éstos otros genes o tramos redundantes).

En el caso de plantas congeladas en permafrost. lo bastante excepcionales como para no desbaratar el conjunto. unos científicos están extrayendo un mamut congelado del permafrost siberiano con la esperanza de obtener el suficiente ADN como para dar vida a un nuevo mamut. que el ADN de los animales podía considerarse un «libro genético de los muertos»: un docu47 . Entre los cadáveres más antiguos de los que se ha extraído ADN legible se encuentra un hombre de Neandertal de hace 30. Ni siquiera la congelación conserva mucho tiempo el código genético. En mi libro Destejiendo el arco iris señalé. La fosilización tampoco preserva el ADN.000 años. ¿Quién de aquéllos se habría atrevido a imaginar un mundo en el que todos y cada uno de los miembros de todas y cada una de las especies albergasen dentro de su cuerpo un texto extenso y detallado. incluso en el caso de fragmentos que datan de hace cientos de millones de años. Lamentablemente. dado que la mayoría de las letras se copia en todas las ocasiones de manera absolutamente perfecta. La situación es aún mejor de lo que se piensa. Gran parte de la información genética de nuestros antepasados se mantiene completamente inalterada gracias a que. sólo pueden rescatarse fragmentos sueltos de su ADN. me temo que se trata de una vana esperanza. puesto que el texto no es arbitrario. Figúrense el escándalo que se armaría si alguien lograse clonarlo.000 años de antigüedad. presenta mínimas variaciones aleatorias. copiable– y.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Visto desde esa óptica. el récord está en unos 400. la información contenida en el código genético sobrevive con mucho a sus moléculas. un documento escrito transmitido de siglo en siglo y de milenio en milenio? El registro genético.qxp 26/5/08 12:29 Página 47 prólogo general ciertos tejidos blandos. además. Si bien el mamut apenas lleva muerto unos milenios. mientras no se rompa la cadena de vida reproductora. el registro genético constituye un regalo de valor incalculable para el historiador. La ventaja fundamental del ADN es que. clonado en el útero de una elefanta moderna. su información codificada se copia en una nueva molécula antes de que se destruya la vieja. pero lo bastante frecuentes como para proporcionar sellos distintivos. De esta forma. con argumentos darvinianos. El ADN es renovable –esto es. sucesivas generaciones de organismos vivos la han conservado. Mientras redacto estas líneas. puede durar indefinidamente. apenas unos pocos días.

Trescientos millones de años antes. siguiendo la tradición literaria ininterrumpida de Shakespeare. una crónica de su pasado. por más que dicha crónica sea un palimpsesto. que sus antepasados vivieron en tierra firme. la triangulación. los climas que soportaron.qxp 26/5/08 12:29 Página 48 el cuento del antepasado mento descriptivo de mundos pretéritos. Todo lo perteneciente a un animal moderno. De la evolución darviniana se sigue que todo lo concerniente a un animal o planta. no sólo el código genético (que lo es de manera particular) sino también los miembros. Triangulación Los lingüistas. Con el tiempo. el cerebro y el ciclo reproductor. entre ellos los antepasados terrestres de los delfines. salieron del mar. el mensaje queda inscrito en el ADN. este hecho. Como herramienta se torna más poderosa si se usa en combinación con nuestro tercer método de reconstrucción histórica. Por ejemplo. consta en nuestro ADN. Chaucer y el poema Beowulf. en concreto de la lingüística histórica. que pasó por esa sucesión de tamices que es la selección natural. su comportamiento heredado y la estructura química de sus células. La crónica del ADN puede ser un regalo para el historiador.CUENTO ANTEPASADO 001-294. que aún no hemos sabido leer correctamente. a saber. algún día el ADN de un delfín podría confirmarnos lo que ya nos han revelado los detalles más significativos de su anatomía y fisiología. Sin lugar a dudas. entre otras cosas. pero no es un regalo de fácil lectura por cuanto exige una docta interpretación. los semejantes con los que se aparearon. constituye un mensaje en código acerca de los mundos en que sobrevivieron sus antepasados: los alimentos con que se nutrieron. El lingüista puede usar el segundo de nuestros dos métodos de reconstrucción y estudiar reliquias renovadas. el corazón. son en el fondo un archivo. Cuando aprendamos a interpretarlo correctamente. 48 . donde habían vivido desde el origen de la vida. sobrescrita repetidas veces. los depredadores que burlaron. los antepasados de todos los vertebrados terrestres. que analizaremos en el siguiente apartado con otro ejemplo extraído de la historia humana. que en este caso serían palabras renovadas. Cuando se dispone de documentos escritos la tarea es bastante sencilla. se interesan por los orígenes históricos de las lenguas. incluidos su constitución.

de que pueden reconstruir elementos de una hipotética lengua primigenia a la que llaman nostrático y que. se han identificado del mismo modo: por ejemplo. ponen en duda que se pueda reconstruir una lengua tan antigua como el nostrático. los lingüistas recurren a un tipo de triangulación: comparan los idiomas modernos y los agrupan jerárquicamente en familias y subfamilias. Están convencidos. Algunos lingüistas optimistas (y controvertidos) creen posible remontarse todavía más y aglutinar todas esas grandes familias en una familia de familias más vasta y general. la dravidiana y la úralo-yucáguira. de rango equivalente a la indoeuropea.000 años.qxp 26/5/08 12:29 Página 49 prólogo general se puede retroceder desde el inglés moderno hasta el llamado «inglés medio» y de ahí al anglosajón. De la misma manera que los lingüistas se remontan en el pasado hasta llegar al protoindoeuropeo a base de triangular entre los idiomas modernos y las lenguas muertas ya reconstruidas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. la céltica y otras familias lingüísticas europeas confluyen con algunas familias lingüísticas indias en la lengua indoeuropea. e incluso aspiran a reconstruirla con detalle. los orígenes del habla son muy anteriores a la invención de la escritura y. las secuencias proteínicas y genéticas. Pero es indudable que análogos métodos de triangulación. una comparación refinada de los animales modernos nos permitiría reconstruir de una forma bastante aproximada y verosímil a sus antepasados. sirven para la historia evolutiva y pueden usarse para retroceder cientos de millones de años en el tiempo.000 años. Aunque no se dispusiera de fósiles. los biólogos podemos comparar tanto las características externas como las internas. Otras familias lingüísticas de otras partes del mundo. esto es. extrapolando los rasgos comunes de sus descendientes. Su escepticismo profesional reafirma mi incredulidad de aficionado. como las diversas técnicas para comparar organismos modernos. de hecho. Los lingüistas sostienen que el protoindoeuropeo fue una verdadera lengua. la altaica. La románica. de los organismos modernos. en suma. Para abordar la historia primitiva de las lenguas muertas.000 y 15. Teniendo en cuenta que las bibliotecas de todo el 49 . la germánica. aunque conformes con la existencia del protoindoeuropeo y de otras lenguas atávicas de rango equivalente. Pero. naturalmente. la eslava. muchas lenguas no poseen forma escrita. Muchos otros lingüistas. según postulan. se habría hablado hace entre 12. hablada por una tribu concreta hace unos 6.

desde parientes tan lejanos como los humanos y las bacterias hasta primos tan cercanos como dos especies de rana. ¿sería la triangulación entre. El propio código genético es sustancialmente idéntico en todas las especies. Si se escogen con tino las moléculas. Permítanme explicar brevemente qué quiero decir con «gama de coincidencias». salvo en el caso de parejas de idiomas muy semejantes. Aun cuando procedan de «parientes» extremamente lejanos. Es posible seleccionar moléculas que. tienen mucho más ADN en común. abarquen toda la gama de comparaciones. son tan escasas que no es posible establecer un paralelismo con ninguna pareja de organismos vivos. pongamos por caso. la fiabilidad de nuestras triangulaciones irá en aumento. 50 . amplios segmentos de ADN se parecen de un modo inequívoco. como por ejemplo los seres humanos y las bacterias.qxp 26/5/08 12:29 Página 50 el cuento del antepasado mundo están recopilando largos y exactos listados del código genético de cada vez más especies modernas. como el alemán y el neerlandés. los seres humanos y las bacterias poseen algunos genes que prácticamente no han cambiado un ápice desde la época del antepasado común. como los humanos y los chimpancés. los humanos y las bacterias? En realidad. el equivalente del nostrático. o entre el español y el éuscara. y también debe de haber sido idéntico en los antepasados comunes. Y los parientes más cercanos. Las semejanzas entre el inglés y el japonés. El ADN del ser humano y el del chimpancé son tan similares que vienen a ser como un mismo idioma hablado con dos acentos ligeramente distintos. Podría decirse que el parecido que guardan el alemán y el neerlandés es comparable con el de cualquier par de mamíferos. ni siquiera con los seres humanos y las bacterias. sobre todo porque los textos genéticos presentan una amplia gama de coincidencias. en conjunto. La cadena deductiva que lleva a algunos lingüistas optimistas a postular la existencia del nostrático es lo bastante endeble como para que algunos de sus colegas pongan los eslabones en tela de juicio. ya que éstos tienen secuencias genéticas tan similares que hay párrafos enteros que son idénticos palabra por palabra. Las semejanzas entre lenguas son más difíciles de apreciar.CUENTO ANTEPASADO 001-294. se obtiene todo un espectro de proporciones cada vez mayores de ADN compartido a lo largo del camino que separa una especie de otra. El equivalente genético de la triangulación que conduce al nostrático.

Mis personajes son demasiado numerosos para que pueda hacer lo propio. Como todos los vertebrados tienen espina dorsal. Con la morfología. Los parientes cercanos con antepasados comunes recientes presentan menos discrepancias que los lejanos toda vez que la edad del antepasado común es proporcional. La triangulación también se presta a una técnica para calcular la fecha de cualquier rama evolutiva que se desee. en cada uno de los 40 51 . uno por uno. Éste es el tipo de triangulación morfológica que he utilizado para imaginar la estructura corporal de los contepasados que conoceremos en este libro. Habría preferido apoyarme más en la triangulación directamente basada en el ADN. pero cuando falta la información molecular los antepasados lejanos son tan esquivos como el nostrático. En la práctica. según indican los fósiles. vivió hace más de 500 millones de años y también tenía una.CUENTO ANTEPASADO 001-294. la cosa no es tan simple como parece. Chaucer presentaba. Se trata del llamado «reloj molecular» y consiste. usando fósiles de antigüedad conocida para unos cuantos puntos de ramificación cruciales en los que haya fósiles disponibles. En «El Cuento del Gibón» explicaremos esos métodos. en pocas palabras. a su elenco completo de peregrinos. en contar las discrepancias entre las secuencias moleculares de diferentes especies vivas.qxp 26/5/08 12:29 Página 51 prólogo general He hablado de usar secuencias de ADN para triangular. al número de discrepancias moleculares entre sus dos descendientes. las complejidades. el relato en sí consiste en presentar. mejor dicho. o se espera que lo sea. dificultades y controversias asociadas a este método serán el tema del «Epílogo al Cuento del Gusano Aterciopelado». En principio. pero para eso hacen falta métodos de gran complejidad que exigen contar con un árbol filogenético muy preciso. damos por sentado que los rasgos comunes a muchos descendientes de un mismo antepasado probablemente sean herencia de éste. se podría usar la misma técnica para macrocaracterísticas morfológicas. A continuación se calibra la escala temporal arbitraria del reloj molecular y se traduce en años reales. En el prólogo general de los Cuentos de Canterbury. suponemos que la heredaron (o. La triangulación es todavía más eficaz si incluimos muchas especies. como con el ADN. pero nuestra capacidad para predecir cómo cambia la morfología de un organismo a resultas de una variación en un gen es inadecuada para esa tarea. En cualquier caso. que heredaron los genes necesarios para desarrollarla) de un antepasado remoto que.

000 especies de roedores. los mencionaré a lo largo del libro. Su reparto era un conjunto de individuos. respectivamente. del subfilo de los vertebrados y del filo de los cordados. aunque de manera diferente a la de Chaucer. y los Esciúridos otra. que a su vez es miembro del orden de los carnívoros. Como veremos en el transcurso de varios cuentos. Las especies se agrupan siguiendo un orden jerárquico y cada grupo recibe un nombre particular (la familia de los roedores similares al ratón es la de los Múridos. de la clase de los mamíferos. que consiste en el nombre de su género escrito con mayúscula seguido del nombre de la especie propiamente dicha en minúscula. El orden al que ambas pertenecen es el de los Roedores. explicar el método con arreglo al cual agrupamos animales y plantas. valiéndonos de prefijos como sub y super para efectuar interpolaciones. familia.qxp 26/5/08 12:29 Página 52 el cuento del antepasado puntos de encuentro. Familia y orden se encuentran más o menos en la mitad del escalafón. el mío es un conjunto de grupos. Los Múridos son una familia. la de los roedores similares a la ardilla. todas ellas denominadas Glires. la de los Esciúridos). pero. Glires es el superorden que une a los roedores con los conejos y sus semejantes. Es necesario. sin embargo. a todos los protagonistas del viaje. cuando sea necesario. Pantera pardus. liebres y pikas. más 87 especies de conejos. en pocas palabras. clase y filo. el león y el tigre son. 52 . Desde ahí ascendemos a género. mientras que las especies están en la parte baja. El leopardo. orden. Cada una tiene un nombre científico exclusivo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Hace falta. Panthera leo y Pantera tigris. hacer una introducción preliminar. En el Encuentro 10 se nos unen cerca de 2. miembros todos ellos del género Pantera y de la familia de los félidos. ambos en cursiva. Y cada categoría de grupo también tiene un nombre. Estos nombres de categorías conforman una jerarquía. las especies gozan de un estatus particular. De momento no me extenderé más sobre los principios de la taxonomía.

Si no indicios de evolución biológica.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque muchísimo más rápido que la evolución biológica. Se pone de manifiesto. dominará el paisaje que se divise por la ventanilla. es un viaje en una máquina del tiempo en busca de nuestros antepasados. en busca de nuestros genes ancestrales. ¿qué cambios habremos de percibir. en realidad no es así. por ejemplo. de la corbata o del idioma inglés.qxp 26/5/08 12:29 Página 53 Comienza la peregrinación Es hora de emprender nuestra peregrinación al pasado. Bueno. Nuestros antepasados genéticos de hace 50. otros lo llaman evolución exosomática o tecnológica. Unos lo llaman evolución cultural. un proceso similar al evolutivo. tampoco vamos a detenernos 53 . No olvidemos que entre éstos hay alemanes y zulúes. al retroceder unas pocas decenas de milenios en el tiempo. chinos y pigmeos. en vez de cientos de miles de milenios? En las primeras etapas de nuestro viaje al pasado. en la «evolución» del automóvil. en cualquier caso. una andadura que. pues nadie es exactamente igual. entonces. en cierto modo. esos genes ancestrales residen en individuos iguales a nosotros. la gente que nos encontraremos al apearnos de la máquina del tiempo no se diferenciará de nosotros más de lo que los seres humanos actuales diferimos unos de otros. Permítanme reformular la frase: durante las primeras decenas de milenios. No debemos exagerar su parecido con la evolución biológica y.000 años presentarían el mismo grado de variabilidad que vemos en el mundo actual. bereberes y melanesios. Durante las primeras decenas de milenios de nuestra búsqueda. o mejor dicho. como explicaré en «El Cuento del Neandertal».

ese florecimiento de la mente humana que. La civilización mesopotámica fue la cuna de la civilización humana. a finales de la última edad de hielo. en cierto sentido. De hecho. mientras vayamos en primera y viajemos dentro de la escala temporal de la historia humana y no de la evolutiva. la región situada entre los ríos Tigris y Eufrates y que los historiadores denominan «creciente fértil».qxp 26/5/08 12:29 Página 54 el cuento del antepasado mucho en él. Tenemos por delante un trayecto de 4. y algunas de sus insustituibles reliquias. en China y en las riberas del Nilo. Otro caso interesante de surgimiento independiente es el que tuvo como marco las montañas del interior de Nueva Guinea. Pero antes. «El Cuento del Cromañón» trata del gran salto adelante. proporcionó un nuevo medio de expresión para el proceso evolutivo propiamente dicho. La revolución agrícola señala el comienzo de la nueva edad de piedra.CUENTO ANTEPASADO 001-294. «El Cuento del Agricultor» es la historia de la revolución agrícola.000 años. una región completamente aislada del resto del mundo. puede que por separado. EL CUENTO DEL AGRICULTOR La revolución agrícola comenzó hace unos 10. En otras partes del mundo. La agricultura también surgió. en Mesopotamia. que probablemente haya sido la innovación humana más cargada de consecuencias para los demás organismos del planeta. fueron destrozadas en 2003 bajo la indiferente mirada de los invasores estadounidenses. La transición de cazadores-recolectores nómadas a agricultores sedentarios representa con toda probabilidad el nacimiento del concepto de casa. nos referiremos a dos avances culturales fundamentales. y tuvo un desarrollo completamente autónomo en el Nuevo Mundo. que prefirieron proteger el Ministerio del Petróleo. expuestas en el museo de Bagdad. los contemporáneos de esos primeros agricultores eran cazadores-recolectores recalcitrantes que vagaban constantemente de un lugar a otro. el estilo de vida cazador-recolector (en el concepto de caza también va incluida la 54 .000 millones de años y enseguida habrá que pisar el acelerador de la máquina del tiempo y meter una velocidad tan alta que apenas lograremos echar un vistazo fugaz a los acontecimientos de la historia humana. el Neolítico.

la revolución agrícola no aumentó la felicidad humana. varias tribus de nativos americanos (denominadas indias por culpa de un error de navegación) y los inuit del Ártico (que prefieren que no se les llame esquimales). pero no mejoró necesariamente la salud ni incrementó la felicidad.000 años todas las poblaciones humanas eran cazadoras-recolectoras. De un tiempo a esta parte se ha puesto de moda considerar que los cazadores-recolectores y las sociedades agrícolas primitivas1 estaban más «en armonía» con la naturaleza que nosotros. Las que no se extingan. se civilizarán o corromperán. Con todo. 55 . En la práctica existen muchos estadios intermedios entre cazadores-recolectores puros y agricultores o pastores puros. sino que pervive en varias zonas aisladas del mundo: aún lo practican. Es probable que dentro de poco ninguna lo sea. los san y las tribus sudafricanas emparentadas con ellos (los mal llamados bosquimanos). podríamos imaginar. que no connota inferioridad de ningún tipo. Lo normal es que los cazadores-recolectores no cultiven plantas ni críen animales. según el punto de vista de cada uno. De hecho. dada nuestra autocomplacencia retrospectiva. pero. pero esto probablemente sea un error. por la sencilla razón de que vivían y sobrevivían en ella. bandidos y granjeros: cómo surgió realmente la agricultura. al igual que nosotros. A lo largo del libro usaré el término primitivo en el sentido técnico de «más parecido al estado original».CUENTO ANTEPASADO 001-294. algunos aborígenes australianos. Es muy posible que conociesen la naturaleza salvaje mejor que nosotros. la situación de los cazadores-recolectores tampoco debía de ser jauja. A juicio de ambos historiadores. Colin Tudge coincide con Jared Diamond (autor de El tercer chimpancé) en que el paso de la caza y recolección a la agricultura no supuso ni mucho menos el avance que los humanos actuales. La agricultura garantizaba el sustento a poblaciones más numerosas que el estilo de vida cazador-recolector que vino a sustituir. entre otros. En su librito Neandertales. se valían de ese conocimiento para explotar (y a menudo sobreexplotar) el medio 1. una población más numerosa más suele albergar enfermedades más graves por razones evolutivas de peso (un parásito se preocupa menos de prolongar la vida de sus huéspedes si encuentra fácilmente otras víctimas que infectar).qxp 26/5/08 12:29 Página 55 comienza la peregrinación pesca) no se ha extinguido. pero hasta hace unos 10.

la colonización de regiones remotas por parte de cazadores-recolectores en vísperas de la revolución agrícola suele ir acompañada en el registro arqueológico por la exterminación de muchas aves y mamíferos de gran tamaño (presumiblemente apetitosos). en la antigüedad llegaban de los campos que rodeaban la propia ciudad. que seguían a los animales salvajes en sus desplazamien- 2. Casi todos los alimentos que se consumen en una ciudad proceden de tierras propiedad de alguien que las cultiva o manda cultivar. los cazadores-recolectores preagrícolas probablemente fueron los responsables de muchas extinciones de animales de gran tamaño registradas en todo el planeta. del t. se convirtió en entusiasta promotor de diversas innovaciones agrícolas. en particular de la rotación de cultivos. En un primer momento. el caso es que la revolución agrícola no tuvo lugar de un día para otro. la labor de apacentar animales en terrenos de propiedad común. tal vez representó un paso intermedio. los alimentos no se cultivaban en tierras propiedad de nadie sino que se capturaban o se recolectaban en tierras comunales que eran propiedad de todos. Tras servir como secretario de Estado bajo el reinado de Jorge I. pero desde la perspectiva a largo plazo adoptada en este libro.] 56 . los habitantes de las ciudades entran en la misma categoría que los agricultores y se contraponen a los cazadores-recolectores. Se tiende a considerar el término urbano como el opuesto de agrícola. Alfareros. el equivalente neolítico de Turnip Townsend2. La agricultura no fue una idea genial que se le ocurrió de repente a un iluminado. es decir. más conocido por el apodo de turnip (nabo). Con demasiada frecuencia. La revolución agrícola no tardó en propiciar la especialización. Jared Diamond hace hincapié en que la sobreexplotación de la tierra por parte de los primeros agricultores conducía al colapso ecológico y a la desaparición de sus sociedades.qxp 26/5/08 12:29 Página 56 el cuento del antepasado en la máxima medida que se lo permitían sus capacidades técnicas. [N. Tanto si mejoró como si empeoró las cosas. Lejos de vivir en armonía con la naturaleza. El pastoreo. tejedores y herreros hacían su trabajo a cambio de los frutos de la tierra que otros cultivaban. Antes de la agricultura.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en la actualidad provienen de las regiones más dispares del mundo y son transportados y vendidos por una cadena de intermediarios antes de ser consumidos. los cazadores. Lord Charles Townsend (1674-1738).

y emprendieron un plan de cría sistemático encaminado a la obtención de ejemplares dóciles. Al cabo de 20 años de aparear los ejemplares más mansos de cada generación. cuando se nos unan las hormigas y leamos «El Cuento de la Hormiga Cortadora de Hojas». Belyaev y sus colegas capturaron unos cuantos zorros plateados. K. lo lógico era pasar a arrear y custodiar a los animales. tal vez vigilasen sus territorios de caza o los mismos rebaños para protegerlos de cazadores rivales. D. más propensos a crecer gordos y saludables en la molicie de la vida doméstica. Analizaremos este fenómeno en el Encuentro 26. hay que aparear vacas que produzcan mucho con toros nacidos de buenas productoras. Belyaev había conseguido producir zorros que se comportaban como perros ovejeros. representados por los pulgones. No tiene nada de extraño. A partir de ahí. Mientras tanto. después a alimentarlos y. los propios animales iban evolucionando. En el acervo génico de los rebaños ya no primaban la velocidad ni ninguna otra de las características que ayudan a sobrevivir en estado salvaje. Generaciones sucesivas de animales domésticos fueron haciéndose más mansos. Las consecuencias darvinianas tuvieron que ser paulatinas. para aumentar la producción de leche. buscaban en todo momento la compañía del hombre y meneaban la cola cuando alguien se les acercaba. a apriscarlos y darles cobijo. Un interesante trabajo realizado por investigadores rusos con zorros plateados ilustra bien las consecuencias genéticas accidentales de la domesticación. sin ninguna intención premeditada de criar especímenes más dóciles. Creo que ninguno de estos cambios resultó revolucionario en la época en que se produjo. y de sus plantaciones de hongos. Existen fascinantes paralelismos con la domesticación que llevan a cabo hormigas y termitas de sus rebaños. Dudo que supiesen que. menos capaces de valerse por sí mismos. cambiaron sin pretenderlo la presión selectiva que sufrían los animales.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Vulpes vulpes. El éxito fue espectacular. nuestros antepasados de la revolución agrícola no practicaban a sabiendas la selección artificial con el fin de obtener características deseables. por último. iban volviéndose más y más domésticos mediante procesos rudimentarios de selección artificial. Nuestros antepasados. y descartar los terneros de las que dan poca leche. A diferencia de los criadores y cultivadores modernos. aunque la rapidez del proceso puede 57 .qxp 26/5/08 12:29 Página 57 comienza la peregrinación tos.

como los chow-chow) provienen del lobo y todas las demás del chacal. Más inesperados fueron los efectos secundarios de la selección encaminada a la domesticación. con la diferencia de que el investigador buscaba deliberadamente crías cada vez más mansas. rayado y de lomo negro) guardan un parentesco más lejano con perros y lobos. He escrito perros en cursiva porque nuestros canes domésticos no descienden del zorro. y. Su equilibrio hormonal reproductivo también se modificó y adoptaron el hábito de procrear todo el año en lugar de durante una época de celo determinada. Los segundos parientes más cercanos de los perros (y de los lobos) son los coyotes y los chacales de las Simien (que según parece deberían llamarse lobos de las Simien). Tal vez los lobos 3. sólo que de forma involuntaria. La arqueóloga canadiense Susan Crockford ha atribuido dichos cambios a variaciones en los niveles de dos hormonas tiroideas. Los zorros domesticados genéticamente tenían no sólo el comportamiento.qxp 26/5/08 12:29 Página 58 el cuento del antepasado llamar la atención. y es probable que ocurriese varias veces de manera independiente en diversas partes del mundo. desarrollaron unas «simpáticas» orejas gachas. presentaban niveles más elevados de serotonina. en lugar de las características orejas puntiagudas de los zorros salvajes. hoy se sabe que la famosa conjetura de Konrad Lorenz de que sólo algunas razas caninas (sus favoritas. pero la taxonomía molecular es más fuerte que la perspicacia humana y a nivel molecular se ha demostrado de manera fehaciente que todas las razas caninas actuales descienden del lobo gris. aunque sigan incluyéndose en el género de los Cánidos. El pelaje se les volvió blanco y negro.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Por cierto. El etólogo respaldó la hipótesis con agudas observaciones sobre el carácter y el comportamiento de los animales en cuestión. es errónea. y la cara parcial o completamente blanca. Canis lupus. sino también el aspecto de un perro ovejero. tal vez a causa de la menor agresividad. una sustancia química que actúa como neurotransmisor. Nuestros antepasados llevaron a cabo una operación análoga. Asimismo. No cabe duda de que la evolución del perro a partir del lobo fue similar a la que simuló Belyaev con los zorros. Sólo hicieron falta 20 años para convertir zorros en «perros» mediante la selección artificial3. 58 . Los chacales verdaderos (en sus variantes dorado. sino del lobo.

con el resultado de que. debido a nuestra selección involuntaria. se sintiesen más a gusto con el hombre. pero téngase presente que la leyenda medieval que hizo del lobo un símbolo mítico del terror capaz de surgir repentinamente del bosque era fruto de la ignorancia. los campamentos humanos eran una rica fuente de alimento en forma de despojos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. La frecuencia de tales genes aumentó de tal forma en el acervo de la especie que hoy en día son la norma. cuyas expresiones se han ido haciendo más humanas que las de los lobos. El fenómeno de la domesticación recuerda vagamente el caso de unos cangrejos japoneses que tienen en el dorso un dibujo parecido al rostro de un guerrero samurai. al cabo de las generaciones. toda vez que terminaron domesticando al lobo y transformándolo en el fiel y leal perro. en determinadas circunstancias. Quizá sea una consecuencia involuntaria de nuestra coevolución mutualista a lo largo de muchas generaciones. los hombres los juzgaron útiles basureros y puede que hasta guardianes. por sus niveles de serotonina y otras características neuronales (tendencia a la docilidad). que los niños posiblemente adoptaban lobeznos huérfanos como mascotas. es evidente que sí. mientras que la de los perros nos parece tierna. los genes que daban lugar a motivos similares a un rostro humano tenían más probabilidades de sobrevivir en los cuerpos de sus cangrejos. Tal vez por eso la expresión de los lobos nos resulta siniestra. De hecho. Nuestros antepasados que vivían en estado salvaje en campo abierto. Diversos autores han especulado. y los individuos con más probabilidades de beneficiarse de esto eran aquéllos que. a buen seguro conocían mejor el carácter del lobo. sensible. Puede que al lector le choque una relación tan cordial entre lobo y hombre. Sea o no cierta esta historia de los 59 . Algunos experimentos han demostrado que los perros domésticos son más hábiles que los lobos a la hora de leer nuestras expresiones faciales. de forma bastante verosímil. etcétera.qxp 26/5/08 12:29 Página 59 comienza la peregrinación buscaban comida en torno a los asentamientos. y. Desde el punto de vista del lobo. La explicación darviniana de esta característica es que los pescadores supersticiosos devolvían al mar todos aquellos especímenes cuyo dibujo se pareciese ligeramente a un samurai. avergonzada. También nosotros leemos las caras de los perros. incluso los usaron como cálidos edredones para resguardarse del frío de la noche.

la lactasa. el gen que produce la lactasa se desactiva. el caso es que algo parecido tuvo que ocurrir en la evolución de los animales verdaderamente domesticados. la historia de la domesticación del hombre está claramente escrita en nuestros genes. Probablemente.qxp 26/5/08 12:29 Página 60 el cuento del antepasado cangrejos. a partir de la revolución agrícola. patos y camellos siguiesen una trayectoria igual de rápida y de rica en efectos secundarios inesperados. evolucionamos por una senda paralela de domesticación. gansos. ni siquiera en las mariposas. la producción de lactasa se interrumpe en los niños más o menos a la edad de cuatro años. una vez llegan a la edad normal del destete. En los mamíferos jóvenes. gallinas. colateralmente. ovejas. que demuestra la rapidez con que puede darse la domesticación y la elevada probabilidad de que la selección de los más mansos genere una serie de consecuencias imprevistas. implícitamente. es la tolerancia a la lactosa. Para digerir la lactosa. provocando síntomas que van desde flatulencia y retortijones a vómitos y diarrea. caballos. de la propia domesticación. ¿A todos los adultos? No. Por influencia de otros genes con función reguladora. Es perfectamente probable que bóvidos. el lector. Volvamos al experimento de los zorros plateados. minuciosamente documentado por William Durham en su libro Coevolution. naturalmente. (A propósito. entre ellas el autor de estas líneas y. En algunos casos. el azúcar de la leche. Me refiero al conjunto de la especie humana e. Esto no significa. sabiendo perfectamente que los pequi60 . mostrando a nuestra vez una creciente docilidad y nuevos rasgos derivados. muy probablemente. La leche fresca sienta mal a los adultos. merece la pena recordar una convención terminológica: el nombre de las enzimas suele formarse añadiendo el sufijo -asa a la raíz del nombre de la sustancia sobre la que actúa). El ejemplo clásico. la leche era un alimento exclusivamente infantil. Es como si hubiese escrito «los lobos son unos carnívoros grandes y feroces que cazan en manada y aúllan a la luna». también nosotros. desde luego que no: hay excepciones. cabras. al Homo sapiens primitivo del que todos descendemos. que el gen desaparezca: los genes que solamente son necesarios en la infancia no se eliminan del genoma. En su origen. no destinado a los adultos ni bueno para su salud. que siguen cargando con un elevado número de genes que sólo sirven para hacer orugas. cerdos. hace falta una enzima concreta.CUENTO ANTEPASADO 001-294.

excepciones reveladoras.qxp 26/5/08 12:29 Página 61 comienza la peregrinación neses y los yorkshire contradicen tal aserto. cingaleses. entre ellas los tutsis de Ruanda (y. Por regla general. probablemente porque cuajan la leche antes de consumirla y. sus enemigos tradicionales). los bejas de África nororiental. como ocurre con el queso. en menor medida. tunecinos y muchas tribus africanas como los san. la otra forma es modificando los propios genes. aborígenes australianos. iraníes. libaneses. y algunas tribus europeas de las que el autor de este libro. Hay. perro. descendemos. El detalle significativo es que todas estas tribus tienen en común un pasado ganadero. la mayoría de nativos americanos. La tolerancia a la lactosa se ha desarrollado en una minoría de tribus. Los genes de algunos seres humanos han cambiado como consecuencia del largo periodo transcurrido en estrecho contacto con animales domésticos. tamiles. para designar al lobo doméstico. el método que adoptaron las tribus ganaderas enumeradas en el párrafo anterior. los humus. siguiendo el mismo tipo de trayectoria que los genes de los zorros plateados del experimento. Ni que decir tiene que nadie se cambia los genes a propósito: sólo ahora está comenzando la ciencia a idear técnicas para hacerlo. sin embargo. inuits. Sin embargo no es así. los pastores fulanis de África occidental (aunque no la rama sedentaria de los fulanis. los zulúes. los dinkas y los nuers de África septentrional y los yorubas e igbos de África occidental. Como 61 . los xhosas y los swazis de África meridional. La diferencia es que tenemos una palabra. En el extremo opuesto del espectro se encuentran los pueblos que han conservado la normal intolerancia del adulto humano a la lactosa. así que lo lógico sería que hubiesen desarrollado una notable tolerancia a la lactosa. las bacterias eliminan casi toda la lactosa. Los masais de África oriental se alimentan casi exclusivamente de leche y sangre. los tswanas. en este caso la lactosa. Una de las formas de librarse de los efectos negativos es eliminar aquello que la produce. los pueblos que no toleran la lactosa no tienen una historia de pastoreo a sus espaldas. los tuaregs de África occidental. Los genes de los animales domésticos han cambiado como consecuencia de generaciones y generaciones de contacto con seres humanos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. fijianos. turcos. javaneses. japoneses. pero no tenemos ninguna para designar al ser humano doméstico. como los chinos. los sindhis del norte de la India. lo cual no deja de ser interesante). y quizás el lector.

Más difícil debió de ser caer en la cuenta de que convenía reservar las mejores semillas para plantarlas en lugar de seguir el instinto y comerse las buenas para plantar las malas (mi padre me contó que ésa era una de las ideas más difíciles de inculcar a los campesinos del África central a quienes en la década de 1940. hace miles de años. ovejas y cabras marcharon paralelos al aumento de la tolerancia a la lactosa entre las tribus que las criaban. aunque genético. Mientras la caza daba paso al pastoreo. aunque exactamente no sé de qué modo logró producir la tolerancia a la lactosa en los individuos adultos. o cuando alguien reparase por primera vez en que era bueno regarlas. Ambas tendencias eran realmente evolutivas en tanto que representaban cambios en las frecuencias genéticas de determinadas poblaciones. la selección natural. y mostramos los equivalentes humanos de las orejas gachas. tuvo un origen cultural. Pero la transición de recolector a cultivador. por ejemplo cuando los humanos advirtiesen que si colocaban semillas en el suelo. Sean cuales fuesen los pormenores. escardarlas y abonarlas. ¿No será la tolerancia a la lactosa tan sólo la punta del iceberg? ¿Están nuestros genomas plagados de indicios de una domesticación que no sólo nos influyó a nivel bioquímico sino también mental? Al igual que los zorros domesticados de Belyaev y que los lobos domésticos que hoy denominamos perros. o quizá algunas culturas prolongaban el periodo de lactancia y la selección natural de los niños capaces de sobrevivir en tales circunstancias se transformó poco a poco en tolerancia a la lactosa en los adultos. pero las dos vinieron dadas por cambios culturales. Quizá los adultos recurrían a la leche en épocas de hambruna y los individuos que mejor la toleraban tenían más probabilidades de supervivencia. de realizar la modificación se encargó. no genéticos. ¿también nosotros nos hemos vuelto más mansos y simpáticos.qxp 26/5/08 12:29 Página 62 el cuento del antepasado de costumbre. recién salido de la universidad. La evolución de la domesticación y el incremento de la producción láctea de vacas. impartió nociones de agricultura). la recolección se transformó en cultivo de plantas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. el cambio. 62 . nacían plantas iguales que aquéllas de las que proceden. las expresiones tiernas y los meneos de cola? Dejo al lector que lo medite y paso a otro asunto. También en este caso el proceso debió de ser en su mayor parte involuntario. Sin duda hubo momentos de descubrimiento creativo.

En cuanto a nosotros. Desconozco si en el caso de la tolerancia al trigo ya se ha llevado a cabo un amplio estudio comparativo como el que se hizo con la tolerancia a la lactosa en diferentes tribus. Muchos de los principales cultivos alimenticios. mientras desarrollábamos la tolerancia a la leche. Algo ayudan la molienda y la cocción. caracterizadas por exiguas reservas de almidón y cascabillos duros y desagradables. por dolorosa experiencia. el tubo digestivo humano no es capaz. la avena. en cambio. primero involuntaria y después deliberada. el centeno y el maíz. También sería interesante un estudio comparativo sistemático sobre la tolerancia al alcohol. hayamos adquirido una creciente tolerancia fisiológica al trigo con respecto a nuestros antepasados salvajes. Ciertos herbívoros lle63 . El paso por el aparato digestivo de un animal no forma parte de su estrategia de dispersión. debido a la selección humana. así como hemos desarrollado la tolerancia a la leche. de absorber muchos nutrientes de las semillas de la familia de las gramíneas. Es posible que nosotros también hayamos experimentado una modificación genética a lo largo de los últimos milenios y que. Cereales ricos en almidón. como es el caso. la coevolución entre los animales y las plantas de que se alimentan no es ninguna novedad. son gramíneas que. como el trigo y la avena. La intolerancia al trigo es un problema para un número considerable de desafortunados individuos que han descubierto. por sus propios medios. las semillas de los cereales no desean ser comidas. no pudieron representar una parte sustancial de nuestra alimentación antes de la revolución agrícola. se han visto sensiblemente modificadas desde los inicios de la agricultura.CUENTO ANTEPASADO 001-294. también hayamos desarrollado tolerancia a los cereales. A diferencia de las naranjas o las fresas. Se sabe que ciertos alelos hacen que nuestros hígados sean menos capaces de descomponer el alcohol de lo que quizá desearíamos. Sería interesante comparar la incidencia de la tolerancia al trigo entre cazadores-recolectores como los san con la de otras poblaciones cuyos antepasados agricultores hubiesen comenzado pronto a alimentarse de ese cereal. la cebada. pero también cabe la posibilidad de que. que más les vale abstenerse de consumirlo.qxp 26/5/08 12:29 Página 63 comienza la peregrinación como ocurrió con la de cazador a pastor. pasó desapercibida a los interesados. de las semillas de ciruela o de tomate. como el trigo. En cualquier caso.

compuesta exclusivamente por cazadores-recolectores.CUENTO ANTEPASADO 001-294. no es que las gramíneas. No es esto lo que normalmente se entiende por domesticación. de las cortacéspedes). encauzando su evolución hacia una cooperación mutualista.000 años. por ejemplo. en fechas muy recientes. Las gramíneas se dan bien en presencia de los animales que pastan y es probable que así haya sido durante la mayor parte de los 20 millones de años transcurridos desde la primera aparición de su polen en el registro fósil. en cierto modo hicieron lo mismo que muchas especies de herbívoros habían hecho durante 20 millones de años con los antepasados del Triticum. avena. cebada. centeno y maíz. se fueron haciendo más capaces que las otras de prosperar en presencia de bóvidos. y las gramíneas. Ahora. agua y luz del sol. se beneficien de que se las coman. una dentadura especializada y un complejo aparato digestivo que incluía cavidades con cultivos de microorganismos en las que el alimento fermenta. antílopes. El enemigo de mi enemigo es mi amigo. hace unos 10. Eso es cuanto quería decir sobre los orígenes de la agricultura. Los herbívoros. por su parte.000 años y pone rumbo al Encuentro 0. vamos a detenernos brevemente a la altura de los 40.qxp 26/5/08 12:29 Página 64 el cuento del antepasado van millones de años ejerciendo una especie de benévola selección darviniana sobre las gramíneas. Cuando nuestros antepasados. pero en la práctica el proceso es muy parecido. desde muchísimo antes de que los humanos empezásemos a cultivar trigo. pasó por una revolución mayor incluso que la agrícola: el gran salto adelante 64 . domesticaron gramíneas silvestres del género Triticum transformándolas en lo que hoy llamamos trigo. Nuestros antepasados aceleraron el proceso. prosperan por cuanto los herbívoros también comen otras plantas que competirían con ellas por tierra. la sociedad humana. en última instancia. aun cuando las estén paciendo. desarrollando. mientras nuestra máquina del tiempo deja atrás el letrero de los 10. En esa época. Con el paso de millones y millones de años. a la hibridación científica y a la modificación genética). sobre todo cuando posteriormente pasaron de la domesticación fortuita e involuntaria a la cría selectiva intencionada y planificada (y. a título individual. caballos y otros herbívoros salvajes (y. se equiparon para sacar el máximo partido de una dieta a base de hierba. Naturalmente. sino que resisten mejor que las plantas rivales el hecho de ser pasto de los herbívoros.000 años.

Un observador imparcial. llegado de otro planeta. desde el punto de vista anatómico. La historia del gran salto adelante nos la va a contar el hombre de Cromañón. repito. pero es difícil que resista a los estragos del tiempo. hechas casi exclusivamente de piedra. De acuerdo.qxp 26/5/08 12:29 Página 65 comienza la peregrinación cultural. objetos funerarios ni ornamentos. EL CUENTO DEL CROMAÑÓN La arqueología indica que hace unos 40. los artefactos fabricados por el hombre apenas habían cambiado en un millón de años. no había pinturas. Los homínidos anteriores a esa línea divisoria no diferían de nosotros más de lo que se diferenciaban de sus contemporáneos de otros lugares del mundo. que toma su nombre de la cueva de la Dordogne donde se descubrieron los primeros fósiles de esta raza de Homo sapiens. obra de cromañones. todas estas cosas surgen de repente en el registro arqueológico. En esa fecha crítica ocurrió algo que muchos arqueólogos consideran lo bastante repentino como para merecer el nombre de acontecimiento. y es probable que a la sazón ocurriese otro tanto. Me gusta la expresión que ha acuñado Jared Diamond para definirlo: el gran salto adelante. pero no si nos remontamos mucho más de 40. Después del gran salto. Antes del gran salto adelante. 65 . el bambú) era un material mucho más utilizado. la diferencia es enorme. Desde el punto de vista anatómico. un mero corolario del gran salto adelante. los antepasados humanos que vivieron antes de esta fecha decisiva eran iguales a los que vivieron después. ni siquiera más de lo que nosotros diferimos de los nuestros. En la larguísima escala geológica. Los que han llegado hasta nuestros días son herramientas y armas de formas muy rudimentarias. Esto.000 años. que adoptase una perspectiva más amplia podría considerar nuestra cultura moderna. además de instrumentos musicales como flautas de hueso. tallas. entre las culturas de los diversos pueblos que viven en el mundo actual también se dan diferencias enormes. Desde el punto de vista cultural.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en Asia. con sus ordenadores. Por lo que sabemos. y no mucho tiempo después aparecen las espléndidas pinturas rupestres de las cuevas de Lascaux. Seguro que la madera (o. sus aviones supersónicos y sus viajes espaciales. estatuillas.000 años empezó a ocurrirle algo muy especial a nuestra especie.

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todos nuestros logros modernos, desde la Capilla Sixtina a la teoría
especial de la relatividad, desde las Variaciones Goldberg a la conjetura
de Goldbach, parecerían prácticamente contemporáneos de la Venus
de Willendorf y de las pinturas de Lascaux: expresiones de la misma
revolución cultural, de la radiante eclosión que sucedió al prolongado estancamiento del Paleolítico inferior. En realidad no estoy seguro de que la visión uniformitaria4 de nuestro observador extraterrestre resistiese un análisis riguroso, pero podría defenderse al menos
durante un breve periodo.
En el libro La mente en la caverna, David Lewis-Williams examina la
cuestión del arte rupestre del Paleolítico superior y de lo que puede
aportarnos para desentrañar el misterio del florecimiento de la conciencia en el Homo sapiens.
Algunos paleontólogos están tan impresionadas por el gran salto
adelante que consideran hubo de coincidir con el origen del lenguaje. ¿Qué otra cosa, se preguntan, podría explicar un cambio tan repentino? La hipótesis de que el lenguaje hubiese surgido súbitamente
no es ninguna tontería. Todo el mundo coincide en que la escritura
no tiene más de unos pocos miles de años de antigüedad y todo el
mundo está de acuerdo en que la anatomía cerebral no cambió en
correspondencia con una invención tan reciente. En teoría, el habla
podría ser un ejemplo más del mismo fenómeno, pero tengo la impresión, avalada por lingüistas tan autorizados como Steven Pinker, de
que el lenguaje es más antiguo que el gran salto. Retomaremos el asunto cuando, al llegar a la cota del millón de años, nuestra peregrinación alcance al Homo ergaster (erectus).
Si no con el lenguaje propiamente dicho, el gran salto adelante
tal vez coincidió con el repentino descubrimiento de, por así decirlo,
un nuevo software : quizás un nuevo truco gramático o como, por ejemplo, la oración condicional, que de golpe habría permitido a nuestros antepasados imaginar razonamientos del tipo «¿Qué pasaría si...?».
O tal vez, antes del salto, el lenguaje primitivo sólo se usase para hablar
de cosas que estaban presentes en el marco físico de la conversación
4. El uniformitarianismo es una doctrina geológica de índole reduccionista que
explica cualquier cambio geológico del pasado en función de la existencia de procesos que operaban de la misma manera que en el presente. [N. del t.]

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comienza la peregrinación

y un genio anónimo se dio cuenta de que se podían utilizar ciertas
palabras para referirse a cosas que no se hallaban presentes. Es la diferencia entre «ese pozo que ambos estamos viendo» y «supongamos
que haya un pozo al otro lado de la colina». O quizá fue el arte representativo, del que no hay rastro en el registro arqueológico anterior
al gran salto, lo que hizo de puente hacia el lenguaje referencial. Tal
vez nuestros antepasados, antes de aprender a hablar de bisontes que
no estaban a la vista, aprendieron a pintarlos.
Me encantaría entretenerme en la emocionante época del gran salto adelante, pero tenemos por delante una larga peregrinación y
conviene reemprender la marcha. Nos estamos acercando al punto en
que nos reunieremos con el Contepasado 0, el más reciente antepasado de todos los seres humanos vivos.

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Encuentro 0

El género humano

Cuando concluyó el Proyecto del Genoma Humano, una humanidad que bien podía sentirse orgullosa festejó el acontecimiento. Como
es natural, todos nos preguntábamos de quién era ese genoma que
se acababa de secuenciar. ¿Se había elegido a un ilustre dignatario para
tamaño honor, se había cogido a un fulano cualquiera que pasaba por
la calle, o se había sacado del laboratorio un anónimo clon de células de tejido cultivado? La cuestión es importante por la sencilla razón
de que los humanos somos diferentes unos de otros. Yo tengo los
ojos castaños, mientras que el lector tal vez los tenga azules. Yo no consigo doblar la lengua en forma de tubo, mientras que hay un 50 por
ciento de posibilidades de que el lector sí lo consiga. ¿Qué versión
del gen responsable del doblado de lengua figura en el genoma humano recién secuenciado? ¿Cuál es el color de ojos canónico?
He planteado el asunto sólo para establecer un paralelismo. Este
libro va en busca de los remotos antepasados humanos, pero ¿de qué
antepasados estamos hablando? ¿De los del lector o de los míos? ¿De
los de un pigmeo bambuti o de los de un nativo de las Islas del Estrecho
de Torres? Enseguida abordaré esta cuestión, pero no quiero dejar
en el aire la pregunta análoga sobre el Proyecto del Genoma Humano:
¿de quién era el genoma escogido para el análisis? En el caso del proyecto oficial, la respuesta es que, por lo que respecta al escaso porcentaje de letras del ADN que varían, el genoma canónico es el voto mayoritario de un grupo de doscientas personas escogidas de forma que
representasen una amplia diversidad racial. En el caso del proyecto
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Millones
de años
PACÍFICO (Y AUSTRALIA)

ASIA

ÁFRICA

EUROPA

Raza Humana

0

0.01

N
CZ

0.02

0.03

0

El género humano. Gráfico simplificado del árbol genealógico humano. No
pretende ser una representación exacta: el verdadero árbol sería de una
frondosidad imposible de reflejar. Ascendiendo a lo largo de la página se retrocede
en el tiempo; la escala geológica (véase página 29) está indicada en la barra de la
derecha. Las líneas blancas representan entrecruzamientos, la mayoría de los cuales
tiene lugar dentro de los continentes, aunque también se observan esporádicas
migraciones de un continente a otro. El circulito con el «0» señala al Contepasado
0, el antepasado común más reciente de todos los seres humanos vivos. Para
comprobarlo basta seguir las rutas ascendentes que parten del Contepasado 0: se
escoja la ruta que se escoja, se desemboca en cualquiera de las extremidades
superiores, que representan a los seres humanos actuales.

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rival, dirigido por el doctor Craig Venter, el genoma analizado fue en
su mayor parte... el del doctor Craig Venter. El dato lo dio a conocer
el propio doctor1, para ligera consternación del comité ético, que, aduciendo toda clase de motivos loables y sensatos, había recomendado
que los donantes fuesen anónimos y de diversa extracción racial. Hay
unas serie de proyectos dedicados al estudio de la diversidad genética humana que, por increíble que parezca, son objeto de reiterados
ataques políticos, como si fuese incorrecto reconocer que los seres
humanos somos diferentes. Menos mal que lo somos, aunque tampoco tanto.
Pero volvamos a nuestra peregrinación. ¿De quién son los antepasados que nos encontraremos? Si retrocedemos lo bastante en el tiempo, veremos que toda la humanidad tiene antepasados comunes. Todos
los antepasados del lector, sea quien sea, son míos, y todos los míos
son suyos. Es una de esas verdades para las que, bien mirado, no hacen
falta pruebas: se demuestra mediante la pura razón, valiéndonos del
expediente matemático de la reductio ad absurdum. Retrocedamos con
nuestra máquina del tiempo a una época remotísima, pongamos hace
100 millones de años, cuando nuestros antepasados parecían musarañas o zarigüeyas. En algún lugar del mundo, en esa fecha tan distante, al menos uno de mis antepasados personales tenía que estar vivo
o, de lo contrario, yo no estaría aquí. Pongamos a este pequeño mamífero el nombre de Henry (que da la casualidad de que es uno de mis
apellidos) y tratemos de demostrar que si Henry es antepasado mío,
también debe serlo del lector. Imaginemos, por un momento, lo contrario: que yo desciendo de Henry y el lector no. Para que esto fuese
cierto, haría falta que todos los antepasados del lector y todos los míos
hubiesen marchado en paralelo sin tocarse jamás durante 100 millones de años de evolución, hasta el presente; que hubiesen avanzado
sin cruzarse en ningún momento, pero alcanzando la misma meta evolutiva, una meta tan similar que sus parientes y los míos siguen siendo capaces de reproducirse entre sí. La reductio es, desde luego, absurda. Si Henry es antepasado mío, también tiene que serlo del lector. Y
si no lo es mío, tampoco puede serlo del lector.
1. Cuando su equipo pasó a descifrar el genoma canino, nadie se sorprendió al
enterarse de que el perro elegido era Shadow, el caniche del doctor Venter.

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Sin necesidad de especificar cuál ha de ser la antigüedad de un
antepasado «suficientemente lejano», acabamos de demostrar que un
individuo suficientemente lejano que tenga descendientes humanos
habrá de ser por fuerza antepasado de toda la raza humana. La ascendencia lejana de un grupo concreto de descendientes como los seres
humanos es uno de esos problemas del tipo «todo o nada». Es más,
es perfectamente posible que Henry sea mi antepasado (y también,
necesariamente, del lector, habida cuenta de que es lo bastante humano como para estar leyendo este libro) y que, en cambio, su hermano Eric sea el antepasado, pongamos, de todos los cerdos hormigueros actuales. No sólo es posible, sino que es incuestionable que, en
un momento dado de la historia, existieron dos animales pertenecientes a la misma especie, de los cuales uno se convirtió en el antepasado de todos los seres humanos y de ningún cerdo hormiguero, y el
otro en el antepasado de todos los cerdos hormigueros y de ningún
ser humano. Bien pudieron conocerse y tal vez incluso fueran hermanos. Podemos tachar cerdo hormiguero y sustituirlo por cualquier
otra especie moderna: la afirmación seguirá siendo válida. Si se piensa detenidamente, se verá que es una consecuencia lógica del parentesco que guardan todas las especies. Téngase presente, al recapacitar sobre el tema, que el antepasado de todos los cerdos hormigueros
también será antepasado de muchas otras criaturas además de cerdos hormigueros (en este caso, de todo un grupo llamado Afrotheria
con el que nos reuniremos en el Encuentro 13 y del que forman parte elefantes, dugongos, damanes y tenrecs de Madagascar).
He construido mi razonamiento como una reductio ad absurdum que
presupone que Henry vivió en un pasado lo bastante remoto como para
haber generado o bien todos los seres humanos actuales o ninguno.
¿Cuánto tiempo es bastante? Eso ya es más difícil de responder. Cien
millones de años son más que suficientes para asegurarnos la conclusión deseada. Si sólo nos remontamos cien años, no habrá ningún individuo que pueda proclamarse antepasado directo de toda la humanidad. Entre esos dos extremos tan evidentes de 100 millones de años
(posible) y 100 años (imposible) hay opciones intermedias, como
10.000, 100.000 o un millón de años, que no son tan palmarias. Cuando
expliqué esta reductio en El río del Edén, los cálculos exactos no estaban a mi alcance, pero, afortunadamente, un estadístico de la univer72

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sidad de Yale llamado Joseph T. Chang se ha encargado de efectuarlos. Sus conclusiones, y las consecuencias que de ellas se derivan, son
el fundamento de «El Cuento del Tasmano», una historia que viene
particularmente al caso en este encuentro por cuanto el Contepasado
0 es el antepasado común más reciente de todos los seres humanos
actuales. Para averiguar la antigüedad del Contepasado 0 hacen falta
versiones más complejas de los cálculos de Chang.
El Encuentro 0 es aquél en que, dentro de nuestra peregrinación hacia el pasado, nos reunimos por primera vez con un antepasado humano común. Sin embargo, según nuestra reductio, hay en
el pasado un punto más lejano en el que todos los individuos que
encontramos con nuestra máquina del tiempo son o bien un antepasado común, o no son un antepasado en absoluto. Y aunque en ese
hito más distante no se singularice ningún antepasado concreto,
merece la pena echar un vistazo al escenario porque señala el punto a partir del cual podemos dejar de preguntarnos si estamos viendo un antepasado mío o del lector: de ahí en adelante todos marchamos hacia el pasado, hombro con hombro, en una misma falange
de peregrinos.

EL CUENTO DEL TASMANO
Escrito en colaboración con Yan Wong
Buscar antepasados es un pasatiempo fascinante. Como en el caso de
la historia humana, existen dos métodos: podemos ir del presente al
pasado, enumerando nuestros dos padres, cuatro abuelos, ocho bisabuelos, etcétera, o podemos escoger un antepasado lejano y avanzar
hacia el presente, registrando sus hijos, nietos, bisnietos, etcétera, hasta llegar a nosotros mismos. Los genealogistas aficionados usan los dos
métodos, yendo y viniendo de una generación a otra hasta completar
el árbol genealógico en la medida en que lo permitan los libros de
familia y los registros parroquiales. Este cuento, como el libro en
conjunto, utiliza el primero de los dos métodos.
Si se escogen dos personas y se retrocede en el tiempo, tarde o temprano se encuentra su antepasado común más reciente, o ACMR. El
lector y yo, el fontanero y la reina, cualquier conjunto de individuos
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ha de converger forzosamente en un único contepasado (o pareja de
ellos). Sin embargo, a menos que se escojan parientes cercanos, para
dar con el contepasado hace falta un extenso árbol genealógico, en
su mayor parte desconocido. Esto es aplicable, con mayor motivo, para
el contepasado de todos los seres humanos actuales, el Contepasado
0, su antepasado común más reciente. Asignarle una fecha no es una
tarea al alcance de un genealogista profesional, sino digna de un matemático.
El experto en matemática aplicada trata de entender el mundo real
construyendo una versión simplificada del mismo, lo que se llama un
modelo, que facilita el razonamiento sin perder toda la capacidad de
dilucidar la realidad. A veces un modelo nos proporciona una base
de referencia, un punto de partida desde el que empezar a explicar
el mundo real.
A la hora de idear un modelo matemático para datar al antepasado común a todos los seres humanos actuales, una buena suposición
simplificadora, una especie de mundo en miniatura, es una población
fértil de tamaño fijo y constante que viva en una isla sin inmigración
ni emigración. Pongamos que se trate de una población ideal de aborígenes tasmanos en la época feliz en que los colonos del siglo XIX
todavía no los habían exterminado como alimañas. El último tasmano de pura raza, una mujer llamada Truganinni, murió en 1876, poco
después de su amigo «King Billy», cuyo escroto terminó convertido en
tabaquera (un precedente de las tulipas de las lámparas nazis). Los
aborígenes tasmanos se aislaron del mundo hace 13.000 años cuando,
a causa del aumento del nivel del mar, los puentes terrestres entre la
isla y Australia quedaron inundados, y los primeros extranjeros que
vieron después de todo ese tiempo fueron los mismos que, en el siglo
XIX, los aplastaron y exterminaron. A los efectos de nuestro modelo,
vamos a considerar que Tasmania permaneció completamente aislada del resto del mundo durante 13.000 años, hasta 1800. Y a los mismos efectos, fijamos nuestro presente imaginario en ese 1800 d.C.
El siguiente paso es elaborar un modelo de apareamiento. En el
mundo real la gente se enamora o concerta matrimonios, pero aquí
somos nosotros los que imponemos las reglas y sustituimos despiadadamente los detalles humanos por matemáticas manejables. Pueden
concebirse varios modelos de apareamiento. En el modelo de difusión
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aleatoria, hombres y mujeres se comportan como partículas que desde el lugar de nacimiento se difunden hacia el exterior y que tienen
más probabilidades de aparearse con personas cercanas que con lejanas. Más simple y menos realista todavía es el modelo de apareamiento aleatorio, en el que se prescinde de la idea de distancia y se presupone que, única y exclusivamente dentro de la isla, el apareamiento
de cualquier macho con cualquier hembra es igual de probable.
Naturalmente, ni uno ni otro modelo son remotamente verosímiles. La difusión aleatoria presupone que los individuos echan a andar
en cualquier dirección desde su punto de partida, cuando lo cierto
es que hay senderos o caminos que los orientan en un sentido u otro:
estrechos canales genéticos a través de los bosques y praderas de la
isla. El modelo de apareamiento aleatorio es aún más improbable.
Pero no importa, los modelos se construyen para ver lo que sucede
en condiciones hipotéticas y simplificadas. Los resultados pueden ser
sorprendentes; después tendremos que reflexionar si el mundo real
es más o menos sorprendente que nuestro modelo, y en qué sentido.
Fiel a una larga tradición de genetistas matemáticos, Joseph Chang
ha optado por el apareamiento aleatorio. Su modelo no tiene en cuenta el tamaño de la población, pues da por hecho que se mantiene constante. Chang no se refiere a Tasmania en particular, pero vamos a suponer, una vez más con un exceso calculado de simplificación, que nuestra
población-modelo se mantenga estable en la cota de los 5.000 habitantes, que es una de las cifras que se barajan para el número de aborígenes tasmanos en 1800, antes de que comenzasen las masacres.
Insisto en que estas simplificaciones son esenciales para la elaboración
de modelos matemáticos: y lejos de ser los puntos flacos son para según
qué cosas, uno de los puntos fuertes del método. Chang, evidentemente, no cree que la gente se aparee al azar, como tampoco Euclides
creía que las líneas careciesen de anchura. Adoptamos suposiciones
abstractas para ver adónde nos llevan y luego decidimos si las diferencias con el mundo real son importantes o no.
¿Cuántas generaciones hay que remontarse para estar bastante seguro de encontrar un individuo que sea antepasado de todos los seres
humanos actuales? Según el modelo abstracto, la respuesta es el logaritmo (en base 2) del total de la población. El logaritmo en base 2 de
un número es la potencia a que hay que elevar 2 para obtener ese
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determinado número. Para obtener 5.000 hay que elevar 2 a 12,3, de
modo que, en nuestro ejemplo de Tasmania, hace falta remontarse
12,3 generaciones para encontrar el contepasado. Calculando cuatro
generaciones por siglo, eso supone menos de cuatro siglos, y menos
aún si los individuos se reproducen antes de los 25 años.
Vamos a llamar Chang Uno a la fecha del antepasado común más
reciente de una población determinada. Si seguimos retrocediendo
en el tiempo desde Chang Uno, no tardaremos en llegar al punto
Chang Dos, en el cual todo individuo, o bien es un antepasado común,
o no tiene ningún descendiente vivo. Tan sólo durante el breve intervalo entre Chang Uno y Chang Dos existe una categoría intermedia
de individuos que tienen algunos descendientes vivos pero no son antepasados comunes de todo el mundo. Una deducción sorprendente,
cuya lógica no voy a explicar en detalle, es que en Chang Dos un gran
número de individuos son antepasados universales: cerca del 80% de
individuos de cualquier generación son, en teoría, antepasados de todos
los que vivan en un futuro lejano.
Por lo que respecta a la cronología, las matemáticas dicen que
Chang Dos es 1,77 veces más antiguo que Chang Uno. Si se multiplica 1,77 por 12,3 se obtienen poco menos de 22 generaciones, es decir,
entre cinco y seis siglos. Así pues, mientras en Tasmania viajamos hacia
el pasado con nuestra máquina del tiempo, en Inglaterra, cerca de la
época en que vivió Geoffrey Chaucer, entramos en el territorio del
todo o nada. Desde ese punto hasta la época en que Tasmania estaba
unida a Australia y no haya más porcentajes sobre los que especular,
todo individuo con el que se cruce nuestra máquina del tiempo tendrá por descendientes a toda la población o no tendrá ninguno.
No sé al lector, pero a mí me sorprende que las fechas sean tan
recientes. Es más, aun presuponiendo una población mayor, las conclusiones no varían gran cosa. Si se toma como modelo una población
de 60 millones de habitantes, como la de la Gran Bretaña actual, basta remontarse 23 generaciones para llegar al Chang Uno y encontrarnos con nuestro antepasado común más reciente. Si el modelo se
aplicase a Gran Bretaña, el Chang Dos, el punto en el que todo individuo sería o bien antepasado de todos los británicos actuales o de ninguno, se encontraría a tan sólo 40 generaciones de distancia, es decir,
hacia el año 1000 d.C. Si los supuestos del modelo fuesen verdaderos
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(y evidentemente no lo son), el rey Alfredo el Grande sería el antepasado de todos los británicos actuales o de ninguno.
Debo repetir las advertencias que hice al comienzo. Ya sea en Gran
Bretaña, en Tasmania o en cualquier otro lugar, existen diferencias
de todo tipo entre poblaciones modelo y poblaciones reales. A lo largo
de la historia, la población británica ha aumentado de forma vertiginosa hasta alcanzar su tamaño actual, lo cual modifica por completo
los cálculos. En las poblaciones reales, las personas no se aparean al
azar, sino que muestran preferencia por los miembros de su propia tribu, grupo lingüístico o área geográfica, además, por supuesto, de las
preferencias personales. El caso de Gran Bretaña presenta la dificultad añadida de que, aunque geográficamente sea una isla, su población dista mucho de estar aislada. A lo largo de los siglos han llegado
a sus costas diversas oleadas migratorias procedentes de Europa, entre
ellas las de los romanos, los sajones, los daneses y los normandos.
Si Tasmania y Gran Bretaña son islas, el mundo es una isla mayor,
ya que no tiene ni inmigrantes ni emigrantes (salvo alguna que otra
abducción alienígena a bordo de platillos volantes). Pero está subdividido de manera irregular en continentes e islas menores, y no sólo
los mares y océanos, sino también las cordilleras, los ríos y los desiertos obstaculizan en diversa medida el desplazamiento humano. Una
serie de complejas desviaciones con respecto al modelo de apareamiento aleatorio vienen a desbaratar considerablemente nuestros
cálculos. En la actualidad el mundo tiene 6.000 millones de habitantes, ¡pero sería absurdo calcular el logaritmo de 6.000.000.000, multiplicarlo por 1,77 y aceptar que la fecha resultante: 500 d.C., fuese la
del Encuentro 0!. La verdadera fecha es más antigua, aunque sólo
sea porque hay bolsas de humanidad que han permanecido aisladas
mucho más tiempo que las cifras que estamos manejando ahora. Si
una isla ha estado separada del resto del mundo durante 13.000 años,
como es el caso de Tasmania, es imposible que el conjunto de la raza
humana tenga un antepasado universal de menos de 13.000 años de
antigüedad. Incluso el aislamiento parcial de algunas subpoblaciones trastoca la teórica precisión de nuestros cálculos, y lo mismo ocurre con cualquier tipo de apareamiento que no sea aleatorio.
La fecha en que la más separada de las poblaciones insulares del
mundo comenzó su aislamiento establece el límite inferior de la fecha
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del Encuentro 0. Pero para dar credibilidad a este límite hace falta
que el aislamiento sea total, como se sigue de cuanto hemos dicho más
arriba sobre el 80% de la población en el punto Chang Dos. Un inmigrante que llegase a Tasmania, una vez estuviese lo bastante integrado en la sociedad como para reproducirse normalmente, tendría
un 80% de posibilidades de terminar siendo antepasado común de
todos los tasmanos. Así pues, hasta el flujo migratorio más exiguo
basta para injertar el árbol genealógico de una población, por lo demás
aislada, en el de la población continental. Lo más probable es que la
fecha del Encuentro 0 dependa de la fecha en que la bolsa de seres
humanos más retirada del conjunto se aisló completamente de la población vecina, de la fecha en que esta población vecina se aisló completamente de su población vecina, y así sucesivamente. Puede que sea
necesario averiguar las fechas de aislamiento de unas cuantas islas
antes de poder reunir todos los árboles genealógicos, pero a partir
de ahí bastará retroceder unos pocos siglos para tropezarse con el
Contepasado 0. Esto quiere decir que el Encuentro 0 habría tenido
lugar hace unas cuantas decenas de milenios o, como máximo, unos
pocos cientos.
Por lo que respecta al lugar donde se produjo, la conclusión es casi
igual de sorprendente. El lector tal vez se incline por África, como yo
mismo pensé en un primer momento. Teniendo en cuenta que África alberga las diferencias genéticas más profundas dentro del género
humano, parece el lugar más lógico donde buscar al antepasado común
de todos los seres humanos vivos. Se ha señalado, no sin razón, que si
borrásemos del mapa el África subsahariana, se perdería la mayor parte de la diversidad genética humana, mientras que si se eliminase el
resto del planeta, el panorama genético no cambiaría mucho. Sin
embargo, el Contepasado 0 pudo perfectamente haber vivido fuera
de África. Es el antepasado común más reciente en el que convergen
la población geográficamente más aislada del mundo, como Tasmania,
y el resto de la humanidad. Suponiendo que las poblaciones del resto del mundo, incluida África, se cruzasen siquiera parcialmente durante el largo periodo en que Tasmania permaneció totalmente aislada,
la lógica de los cálculos de Chang podría inducirnos a sospechar que
el Contepasado 0 vivió fuera de África, cerca del punto del que partieron los emigrantes cuyos hijos se convirtieron en inmigrantes tas78

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manos. Sin embargo, las poblaciones africanas conservan la mayor parte de la diversidad genética humana. Esta aparente paradoja quedará
resuelta en el próximo cuento, donde exploraremos árboles genealógicos de genes, no de personas.
Nuestra sorprendente conclusión es que el Contepasado 0 probablemente vivió hace tan sólo unas decenas de milenios, y, muy probablemente, ni siquiera lo hiciera en África. Otras especies también pueden tener antepasados comunes bastante recientes, pero éste no es
el único aspecto de «El Cuento del Tasmano» que nos obliga a replantearnos ciertas ideas biológicas. A los biólogos darvinistas les resulta
paradójico que ocho de cada diez individuos de una población terminen siendo antepasados universales. Me explico: solemos pensar
que los organismos individuales están continuamente esforzándose
por maximizar una variable denominada aptitud. No hay un acuerdo
pleno sobre el significado exacto del término. Una acepción que goza
de cierto consenso es «número total de hijos», otra es «número total
de nietos», pero no existe ningún motivo plausible por el que detenerse en los nietos y muchos expertos prefieren decir que, en la práctica, la aptitud es «el número total de descendientes que viven en un
futuro lejano». Sin embargo, se nos plantea un problema si, en esa
población ideal donde no existe selección natural, ocho de cada diez
individuos tienen la máxima aptitud posible, y ésta consiste en que:
¡esos ocho de cada diez individuos van a ser progenitores de toda la
población! El asunto es de fundamental importancia para los darvinistas puesto que en general dan por hecho que la aptitud es aquello
que todos los animales luchan constantemente por maximizar.
Vengo sosteniendo desde hace tiempo que la única razón por la
que un organismo se comporta de un modo casi intencional –como
un organismo capaz de maximizar algo– es que está compuesto de
genes que han sobrevivido a lo largo de generaciones. Resulta tentador personificar y atribuir intenciones; convertir supervivencia de genes
en el pasado en algo así como «intención de reproducirse en el futuro» o «intención individual de tener muchos descendientes en el futuro». Esta personificación también afecta a los genes: caemos en la
tentación de pensar que los genes obligan a los organismos individuales a actuar de tal manera que aumente el número de copias futuras de esos mismos genes.
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Los científicos que se expresan en estos términos, ya sea a nivel de
individuos o de genes, saben perfectamente que sólo se trata de una
figura retórica. Un gen es una simple molécula de ADN. Hace falta
estar loco de remate para creer que los genes egoístas tienen realmente
la intención de sobrevivir. Traduciendo el concepto a lenguaje respetable, el mundo se llena de los genes que han sobrevivido en el pasado. Dado que el mundo posee cierta estabilidad y no cambia caprichosamente, los genes que han sobrevivido en el pasado tienden a ser los
que mejor sobrevivirán en el futuro, es decir, los que lograrán programar cuerpos capaces de sobrevivir y engendrar hijos, nietos, bisnietos y descendientes lejanos. Hemos llegado así a nuestra definición
de aptitud basada en el individuo y proyectada hacia el futuro, pero
reconozcamos ahora que los individuos sólo son vehículos de supervivencia genética. Que los individuos tengan nietos y descendientes
lejanos no es más que un medio para lograr un objetivo: la supervivencia de los genes. Y esto nos lleva de vuelta a la paradoja de los ocho
de cada diez individuos que tienen tal aptitud que son los antepasados de toda la población.
Para resolverla, volvamos al fundamento teórico, es decir, a los
genes, y neutralicemos una paradoja fabricando otra, como si dos errores sumasen una verdad. Pensemos en la siguiente afirmación: un organismo individual puede ser antepasado universal de toda la población
en un futuro lejano sin que uno sólo de sus genes haya llegado hasta
ese futuro. ¿Cómo es posible?
Cada vez que un individuo tiene un hijo, le transmite exactamente
la mitad de sus genes. Cada vez que tiene un nieto, una cuarta parte
de sus genes por término medio va a parar a ese niño. A diferencia
de la contribución que reciben los descendientes de primera generación, que siempre es un porcentaje exacto, en el caso de los nietos la
cifra es estadística: puede ser más de una cuarta parte, o puede ser
menos. La mitad de nuestros genes procede de nuestro padre, la otra
mitad de nuestra madre. Cuando traemos un hijo al mundo le transmitimos la mitad de nuestros genes; pero, ¿qué mitad le transmitimos?
Por término medio, procederán en igual medida de aquéllos que en
su día recibimos del abuelo del niño y de la abuela del niño. Pero también puede ocurrir que le transmitamos todos los genes que recibimos de nuestra madre y ninguno de los que recibimos de nuestro
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padre. En ese caso, nuestro padre no le habrá transmitido ningún gen
a su nieto. Se trata, desde luego, de una posibilidad sumamente improbable, pero a medida que se avanza hacia los descendientes más lejanos, se hace cada vez más posible que ciertos genes no se transmitan.
Como promedio, podemos contar con que una octava parte de nuestros genes irá a parar a cada uno de nuestros bisnietos y una dieciseisava a cada tataranieto, aunque podrían ser más, o menos. Al final,
en los descendientes lejanos, la probabilidad de que nuestra contribución génica sea literalmente nula se torna muy elevada.
En nuestra hipotética población tasmana, el Chang Dos tiene lugar
hace 22 generaciones. Así pues, cuando decimos que ocho de cada
diez miembros de la población terminarán siendo antepasados de
todos los individuos vivos, nos estamos refiriendo a sus descendientes
de vigésimo segunda generación. La fracción de genoma de un antepasado que, por término medio, podemos encontrar en un descendiente de vigesimo segunda generación es un cuarto de micra, es decir,
una cuatromillonésima parte. Teniendo en cuenta que el genoma
humano sólo tiene unas cuantas decenas de miles de genes, no parece un porcentaje muy alto que digamos. En la práctica, naturalmente, no sería así, ya que nuestra hipotética Tasmania sólo tiene 5.000
habitantes y en ella cualquier individuo puede descender de un antepasado concreto por múltiples vías. Pero podría darse perfectamente el caso de que un antepasado universal terminase por no transmitir ninguno de sus genes a la posteridad.
Quizá no soy imparcial, pero todo esto se me antoja un motivo más
para volver a considerar al gen la piedra angular de la selección natural; un motivo más para pensar hacia atrás, en los genes que han sobrevivido hasta el presente, y no hacia delante, en los individuos (o, bien
mirado, en los genes) que tratan de sobrevivir en el futuro. El pensamiento intencional hacia el futuro puede servir si se emplea con cautela y no se malinterpreta, pero en realidad no es necesario. Cuando
uno se habitúa a usarlo, el lenguaje genético-retrospectivo es igual de expresivo, más cercano a la verdad y menos equívoco.
En «El Cuento del Tasmano» hemos hablado de los antepasados
genealógicos, individuos históricos que son progenitores de los actuales en el sentido que los genealogistas han dado tradicionalmente
al término, esto es, antepasados de carne y hueso. Pero lo que sirve
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para las personas también sirve para los genes. Los genes también
tienen padres, abuelos, nietos. También tienen linajes, árboles genealógicos y ACMR, «antepasados comunes más recientes». También
tienen su propio Encuentro 0 y, en este caso, sí podemos afirmar con
toda certeza que, para la mayoría de genes, tuvo lugar en África. La
finalidad de «El Cuento de Eva» será explicar esta aparente contradicción.
Antes de entrar en materia, quiero aclarar un problema relacionado con el significado de la palabra gen, que podría prestarse a confusión. Según quien hable, gen puede significar muchas cosas, pero
en este caso concreto, la confusión que nos amenaza es la siguiente:
algunos biólogos, sobre todo los genetistas moleculares, designan
con dicho término única y exclusivamente un emplazamiento en un
cromosoma (el denominado locus) y recurren al término «alelo» para
referirse a cada una de las dos versiones alternativas del gen que pueden encontrarse en ese locus. Por poner un ejemplo muy simple, el
gen que determina el color de los ojos se presenta en diferentes versiones o alelos, inclusive en un alelo azul y otro castaño. Otros biólogos, sobre todo los de mi rama, a los que unas veces se llama sociobiólogos, otras ecólogos conductuales y otras incluso etólogos, suelen usar la
palabra gen para referirse al alelo y locus para designar la posición que
ocupa en el cromosoma cualquiera de los alelos disponibles. La gente como yo suele decir: «Imaginemos un gen para ojos azules y un
gen rival para ojos castaños». No todos los genetistas moleculares aprueban esta forma de expresarse, pero es una costumbre muy arraigada
entre los biólogos de mi especialización, que seguiré en determinadas
ocasiones.

EL CUENTO DE EVA
Escrito en colaboración con Yan Wong
Hay una significativa diferencia entre árboles genealógicos de genes y
árboles genealógicos de personas. A diferencia de las personas, que tenemos dos padres, los genes sólo tienen uno. Cada uno de nuestros genes
procede o bien de nuestro padre o de nuestra madre, de uno y solamente uno de nuestros cuatro abuelos, de uno y solamente de nues82

El ADN. la hemofilia es recesiva).CUENTO ANTEPASADO 001-294. las mujeres tienen dos. La hemofilia es hereditaria. Los hombres la padecen si su único e indefenso cromosoma X porta el gen defectuoso. albergan una copia del gen defectuoso y tienen un 50% de probabilidades de transmitírselo a cada uno de sus hijos o hijas. no se lo transmitirá a un hijo (los varones nunca heredan el cromosoma X del padre) pero forzosamente se lo transmitirá a una hija 83 . pero se hereda de un modo peculiar ya que se porta en el cromosoma X. el gen en cuestión era defectuoso y provocó que los cuatro príncipes y muchos otros miembros de su desventurada familia padeciesen hemofilia. El árbol genético de uno de sus genes es fácil de rastrear porque. Enrique y Ruperto. un gen recorre un único sendero dentro del laberinto de caminos que se entrecruzan en el árbol genealógico de una familia. Algunos de los linajes humanos mejor documentados son los de las familias reales europeas. Escogen una ruta muy precisa que atraviesa todo el árbol y pone de manifiesto la ascendencia masculina. y así sucesivamente. heredado de sus madres. Los apellidos se comportan como genes. En consecuencia. aunque en este caso el riesgo de tener nietos hemofílicos también será considerable. Por eso. En la genealogía humana convencional. uno que heredan del padre y otro de la madre. una enfermedad de la sangre que se reconoce fácilmente y que impide una coagulación correcta. salvo dos notables excepciones que abordaré más adelante. En el árbol genealógico de la casa de SajoniaCoburgo representado en la página siguiente figuran los príncipes Alexis. cuatro abuelos. no es tan sexista como los apellidos: los genes reparten su ascendencia entre varones y hembras con la misma probabilidad. sin embargo. hay poquísimas mujeres hemofílicas. para desgracia de los SajoniaCoburgo y fortuna nuestra. es decir. no como personas. Si un varón hemofílico vive lo suficiente como para procrear. todo individuo desciende por igual de dos padres. Waldemar. las portadoras sanas que se quedan embarazadas siempre esperan dar a luz una hija. etcétera. Los hombres sólo tienen un cromosoma X. ocho bisabuelos. Las mujeres sólo padecen la enfermedad si heredan la versión defectuosa del gen tanto del padre como de la madre (dicho de otro modo.qxp 26/5/08 12:29 Página 83 el género humano tros ocho bisabuelos. pero muchas son portadoras de la dolencia. Esto significa que una «genealogía de personas» está mucho más mezclada que una «genealogía de genes». En cierto sentido.

Ella fue el primer miembro de la realeza en portar el gen de marras. y los hijos no reciben el cromosoma X del padre. Eduardo. No fue su esposo Alberto toda vez que su hijo. el príncipe Leopoldo. Conociendo estas reglas y sabiendo qué miembros varones de la casa real eran hemofílicos. 84 . duque de Kent». «en los augustos testículos de su padre. cosa más probable por los motivos que mi colega Steve Jones explica en su libro The Language of the Genes. podemos seguir el rastro del gen defectuoso.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 84 el cuento del antepasado Alejandro I María Cristiano IX Luisa Alexis Carlos Isabel Irene Alicia Waldemar Alberto Victoria Guillermo I Enrique Augusta Leopoldo Jorge Helena Ruperto Adolfo Augusta Alejandro Claudina Líneas de sangre de la desafortunada Casa de Sajonia-Coburgo (las mujeres siempre heredan el único cromosoma X del padre). era hemofílico. Victoria de SajoniaCoburgo. Parece ser que la mutante fue la mismísima reina Victoria. Ninguno de los parientes colaterales de Victoria padecía de hemofilia. El error de copiado debió ocurrir en un óvulo de su madre. o bien.

Cuando Irene no era más que un feto. La moraleja es que todo gen tiene un solo «padre». no sea idéntico a éste. En «El Cuento del Tasmano» nos hemos tropezado con las siglas ACMR (antepasado común más reciente). un gen del que era portadora la abuela materna de los tres príncipes. Los orígenes del gen son anteriores a Victoria.qxp 26/5/08 12:29 Página 85 el género humano Aunque ni el padre ni la madre de Victoria eran portadores de la hemofilia ni la padecían. a saber: el gen ancestral del que cada uno de ellos es una copia (posiblemente mutada). el ACMR de los genes de la hemofilia de nuestros cuatro 85 . por más que. Dos o más alelos de individuos diferentes (o incluso. Prefiero reservar «contepasado» para designar al antepasado común más reciente dentro de una genealogía completa (tanto de personas como de cualquier otro organismo). tiene un solo «abuelo». pero no es posible seguirle el rastro cuando aún no era un gen hemofílico. Por último. pero hay que tener en cuenta que la nuestra es una peregrinación en busca de antepasados. sí podemos reflexionar sobre los orígenes del gen defectuoso de Victoria antes de que mutase y se convirtiese en el gen de la hemofilia. uno de ellos tenía un gen (en rigor un alelo) que fue el padre premutado del gen responsable de la hemofilia monárquica. la princesa Alicia de Hesse. como veremos. Irene von Hesse und bei Rhein. a consecuencia de una mutación. es decir. dos copias del gen de la hemofilia del que era portadora se desgajaron y pasaron sucesivamente a dos de sus óvulos: los progenitores de sus desafortunados hijos. que la copia del gen de Victoria era defectuosa mientras que las de sus antecesores eran normales. etcétera. hacemos caso omiso de sus efectos en la medida en que no lo tornen visible. Con esta reflexión pretendo ilustrar cómo sería dicha peregrinación desde el punto de vista de un gen en lugar de un individuo. A los efectos de este análisis. salvo por motivos diagnósticos. una alternativa a contepasado. El ACMR de los genes hemofílicos de los príncipes Waldemar y Enrique de Prusia se encontraba en uno de los dos cromosomas X de su madre. un solo «bisabuelo». Estos genes a su vez compartían un ACMR con el gen de la hemofilia del zarevich Alexis de Rusia (1904-1918). de nada sirve saber. Para hablar de genes usaré ACMR. de un mismo individuo) comparten. Al elaborar el árbol genético. un ACMR. Puede parecer una forma de pensar un tanto extraña. Aunque no podamos detectarla.CUENTO ANTEPASADO 001-294. desde luego. Análogamente.

el camino que recorrería en el árbol familiar sería muy diferente y la coalescencia de los genes tendría lugar en un antepasado más lejano que Victoria. o sea. el punto de coalescencia sería como mínimo tan distante como la escisión del gen del color de ojos en las dos formas. En nuestro ejemplo. Esta línea a su vez coalesce con la que lleva al zarevich Alexis. El punto de coalescencia es el ACMR. por ejemplo). la gran coalescencia de todos los genes de la hemofilia real tiene lugar en la reina Victoria.qxp 26/5/08 12:29 Página 86 el cuento del antepasado príncipes es precisamente el que primero llamó nuestra atención: el gen mutante de la propia reina Victoria. El príncipe Carlos tiene los ojos azules y dado que el azul es recesivo. Si escogiésemos el gen de los ojos castaños del príncipe Ruperto y el de los ojos azules del príncipe Enrique. De hecho. Podría ser hace siglos o hace milenios. se dice que las respectivas descendencias de dos genes coalescen en el punto en que un padre (y de nuevo miramos hacia delante) transmite dos copias del gen en cuestión a dos hijos sucesivos. Se puede hacer lo mismo en el caso de dos genes idénticos pertenecientes a una misma persona. Todo fragmento de ADN posee una genealogía que se puede rastrear mediante un procedimiento análogo al que emplea un genealogista para seguir la pista de un apellido a través de los certificados de nacimiento. castaña y azul. Si eligiésemos otro gen (el del color de ojos. un acontecimiento que se pierde en la prehistoria. matrimonio y defunción. Pero es pura coincidencia. Esos dos alelos coalescen en algún momento del pasado. Los genes de la hemofilia de Waldemar y de Enrique coalescen en el ACMR portado por su madre. pero no podemos precisar cuándo ni dónde. es posible que coalezcan en un individuo tan reciente como la reina Victoria.CUENTO ANTEPASADO 001-294. eso significa que tiene dos alelos de ojos azules. Cualquier árbol genético presenta muchos puntos de coalescencia. pero en el caso especial del príncipe Carlos. da la casualidad de que el príncipe Carlos desciende de 86 . Irene. Si se mira hacia atrás. la coalescencia de los genes de la hemofilia de los cuatro príncipes se produce precisamente en el individuo (Victoria) que también resulta ser su antepasado común más reciente en el plano genealógico («personal»). su contepasado. Y como ya hemos visto. cuyo genoma alberga el ACMR del gen de la hemofilia de toda la dinastía. Los genetistas emplean un término para referirse a esta especie de rastreo regresivo de un gen: coalescencia.

porque cada uno ha seguido un camino diferente a lo largo de las generaciones. sostienen que estamos más emparentados con individuos en apariencia mucho más lejanos (incluso. pongamos por caso. Según esta hipótesis. Los individuos estrechamente emparentados tienen en común un gran número de árboles genéticos. respectivamente.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Pero algunos de estos árboles emiten un voto minoritario que nos aproxima a parientes por lo demás más lejanos. En realidad. como veremos. a la reina actual (bisnieta de Eduardo VII) y a su esposo. Tanto da que hablemos de dos genes en una sola persona (Carlos) o en dos personas distintas (Ruperto y Enrique). E independientemente de si esos dos genes de ojos azules coalescen en la reina Victoria o en otro antepasado anterior. dos copias de un mismo gen victoriano se habrían vuelto a encontrar. La única forma de obtener un testimonio com87 . ya sean o no los de los ojos azules. suscitan la siguiente pregunta: ¿en qué punto y en qué individuo del pasado coalescen? Por extensión. otros. La mayoría de nuestros árboles genéticos los compartimos con nuestros parientes más cercanos. un único gen de ojos azules de Victoria se copió dos veces en dos ocasiones diferentes y esas dos copias del mismo gen llegaron. en cambio. la lógica será la misma. Algunos de nuestros genes votan. pues mediante un proceso denominado duplicación pueden aparecer nuevos genes en loci diferentes. podemos preguntar lo mismo de tres o cualquier otro número de genes de una población situados en un mismo emplazamiento genético (locus). en la figura del príncipe Carlos. dentro de dos cromosomas diferentes. lo cierto es que en un punto concreto del pasado por fuerza tuvo que haber un ACMR de ambos genes. el príncipe Felipe (bisnieto de la princesa Alicia).qxp 26/5/08 12:29 Página 87 el género humano Victoria por partida doble. con otras especies). Así pues. es algo que casi seguro ha sucedido con algunos de sus genes. Bajo un cierto prisma. a saber: por parte del rey Eduardo VII y por parte de la princesa Alicia de Hesse. Dos alelos cualesquiera. Remontándonos mucho más en el tiempo. ya sea en dos personas distintas o en la misma. podemos formular la misma pregunta a propósito de genes en loci diferentes. Cuando se le somete a interrogatorio. Volveremos a encontrarnos con este fenómeno en «El Cuento del Mono Aullador» y en «El Cuento de la Lamprea». a la reina como pariente cercana. cada segmento de ADN da una versión diferente de la historia. el parentesco estrecho entre personas es una especie de votación entre los genes.

Así pues. en lugar del femenino. Esto hace que los genes más allegados se voten mutuamente.qxp 26/5/08 12:29 Página 88 el cuento del antepasado pleto es interrogando a un gran número de genes. primero debemos conocer la recombinación. más probabilidades tienen de experimentar la misma historia. Estos fragmentos que se transmiten en bloque a sucesivas generaciones reciben el nombre de haplotipos. término al que volveremos más adelante. se transmite exclusivamente por vía femenina (aunque en este caso no es el responsable de que el embrión se desarrolle como hembra: los machos 88 . el fenómeno que se produce cada vez que se forma un óvulo o un espermatozoide. Las dos mantienen posturas sexistas. Para entender el porqué. A la hora de recontar los votos de los genes. sino por lo mucho que se las ha utilizado para zanjar disputas biológicas. El caso extremo es el de los tramos de ADN que mantienen tal cohesión que viajan juntos a lo largo de la historia como una sola unidad. no porque su versión de la historia sea más válida. durante la de óvulos. ya que que una nos ha llegado a través de organismos exclusivamente femeninos. Pero con el tiempo. El ADN mitocondrial. Pero en principio debemos sospechar de los genes que se encuentren cerca unos de otros en un mismo cromosoma. Son las dos excepciones principales a la imparcialidad de la herencia genética que he mencionado más arriba. en cambio. el cromosoma Y (su fragmento no recombinado) se transmite únicamente por vía masculina. del desarrollo embrionario. Como ocurre con el primer apellido. Entre todas estas formaciones que integran el parlamento genético hay dos que sobresalen por encima del resto. y la otra jamás ha salido de un organismo masculino. debemos pues tener presente que cuanto más cerca estén dos genes en un cromosoma.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Junto con otros pocos genes. La recombinación consiste en un intercambio aleatorio de secuencias homólogas de ADN entre cromosomas diferentes. se habrán intercambiado muchas partes del cromosoma. en términos generales. En el ser humano se dan de media sólo uno o dos intercambios por cromosoma (durante la formación de espermatozoides. menos posibilidades hay de que sean intercambiados y más de que se hereden juntos. al cabo de muchas generaciones. el cromosoma Y contiene el material genético que activa el patrón de desarrollo masculino. menos. cuanto más cerca estén dos fragmentos de ADN en un cromosoma. más: no se sabe por qué).

de hecho. constituyen una línea independiente de reproducción genética dentro de nuestros cuerpos.000 millones de años. los cuales. vestigios de bacterias en su día libres que.qxp 26/5/08 12:29 Página 89 el género humano también tienen mitocondrias. sobre todo de modelos muy antiguos. En el curso de un ingenioso estudio se recogieron muestras de ADN de cromosomas Y a fin de comprobar de qué forma se hallaban distribuidos por la Gran Bretaña actual. preferían la huerta familiar a la mar funesta y gris. Por poner un ejemplo más obvio. sin conexión con la principal línea nuclear que solemos identificar con nuestros genes. donde han venido reproduciéndose asexualmente. Han perdido muchas de sus cualidades bacterianas y la mayor parte de su ADN. Si comparásemos el ADN del lector con el mío. hace probablemente unos 2. pero conservan lo suficiente como para ser de utilidad a los genetistas. Debido a su tasa de mutación. Como veremos en el Gran Encuentro Histórico. las mitocondrias son corpúsculos diminutos presentes en el interior de las células.CUENTO ANTEPASADO 001-294. desde entonces. los cromosomas Y son muy útiles a la hora de estudiar poblaciones recientes. los barcos vikingos transportaban cargamentos de cromosomas Y (y de otros genes) que se esparcieron por poblaciones muy diseminadas. Los resultados demostraron que los cromosomas Y anglosajones cruzaron la isla de este a oeste procedentes de Europa hasta detenerse bruscamente en la frontera con Gales. estadísticamente hablando. se establecieron definitivamente en el interior de las células. por simple escisión. ¿Qué mujer es ésa que abandonas junto con el hogar y la hacienda para hacerte a la mar funesta y gris? Rudyard Kipling Canción para arpa de las mujeres danesas El ADN mitocondrial también es útil para la investigación. Hoy en día la distribución de genes de cromosomas Y de los vikingos demuestra que viajaron un poco más que otros genes vikingos. sólo que no las transmiten). No es difícil imaginar las razones por las que este ADN portado exclusivamente por varones no es representativo del resto del genoma. Las mitocondrias. podríamos determinar cuánto hace que compartieron una mito89 .

los varones de mayor éxito reproductor pueden tener cientos de 90 . y. la protagonista de este cuento. Naturalmente. El ACMR mitocondrial de toda la humanidad.qxp 26/5/08 12:29 Página 90 el cuento del antepasado condria ancestral. a veces recibe el nombre de Eva Mitocondrial. pero. etc. Los varones tienen una eficacia reproductora más variable que la de las hembras: mientras que algunas hembras pueden tener cinco veces más hijos que otras. todos tendríamos también el apellido de Adán. Eva siempre tienta al error y más vale estar prevenido. Eva y Adán no fueron pareja. Cada uno de estos recorridos posibles nos depararía un ACMR distinto. el equivalente en la línea masculina podría llamarse perfectamente Adán Cromosoma Y. bisabuelas. tatarabuelas. Todos los varones tenemos el cromosoma Y de Adán (se ruega a los creacionistas no saquen esta frase de contexto). Lo bueno de los cromosomas Y y del ADN mitocondrial es que ninguno de los dos está contaminado por la mezcla de sexos. Esto facilita la búsqueda de esos antepasados concretos. Sería una enorme coincidencia que hubiesen llegado siquiera a conocerse. en cuyo caso no tendría mucho sentido usar el apellido. maternas. la comparación de nuestras mitocondrias nos diría cuándo vivió nuestro antepasado común más reciente por parte de madre. etcétera. Se puede hacer lo mismo con los cromosomas Y para averiguar cuándo vivió nuestro antepasado común más reciente por parte de padre. Pero existen muchas. no es tan sencillo. por razones técnicas. Si los apellidos siempre se hubiesen heredado según las reglas de la mayoría de los países occidentales. es importante entender que Adán y Eva sólo son dos de los muchos ACMRs que podríamos alcanzar si recorriésemos diferentes líneas geneaológicas. es perfectamente posible que los separasen decenas de miles de años. que señala el antepasado común (no génico sino de carne y hueso) por la línea femenina. de nuestras abuelas. de madre en madre en padre en padre. muchísimas otras maneras de recorrer una genealogía: de madre en padre en padre en madre. respectivamente. Son los antepasados comunes especiales que alcanzamos si ascendemos por el árbol genealógico de madre en madre y de padre en padre. Y como todos recibimos nuestras mitocondrias de nuestras madres. existen otros motivos para creer que Eva vivió antes que Adán. Los errores son bastante instructivos. por consiguiente.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Además. En segundo lugar. En primer lugar.

andando el tiempo. con el tiempo. En cuarto lugar.qxp 26/5/08 12:29 Página 91 el género humano veces más hijos que los de menor éxito. en esta especie de carrera de relevos. ambos han terminado generando una enorme prole. según los cálculos de reloj molecular más fiables. Si mañana muriese el último miembro de una tribu remota. que tienen menos probabilidades de tener una familia numerosa. Para entender por qué pongo la palabra en cursiva. Lo único que los distingue del resto es que. requieren un número mayor de generaciones para llevar a cabo la misma proeza. A diferencia de sus legendarios tocayos. De hecho.000 años después y que todos los otros linajes colaterales que descendían de Eva se hubiesen extinguido a excepción de los tasmanos. Eva vivió hace unos 140. según proclamaba la carátula. Mientras redactaba estas líneas. o el de Eva. dio origen a los aborígenes tasmanos y la otra. Las mujeres. ni Adán ni Eva tenían nada que llamase particularmente la atención en su época. Para entender por qué. el testigo de Adán. «realmente hermosa y memorable». y bien pudieron tener un gran número de partenaires sexuales con los cuales engendrarían una descendencia que tal vez esté representada incluso hoy. podría avanzar de golpe varios milenios.000. al resto de la humanidad. Los protagonistas son tres negros2 cuyas familias 2. Los dos estaban muy acompañados. pues es perfectamente verosímil.000 años. Lo mismo cabe decir de todos los demás ACMR definidos por los diversos árboles genéticos. Al morir Truganinni. Eva Mitocondrial y Adán Cromosoma Y no se encontraban precisamente solos. no los nombres de dos individuos concretos. «una obra impactante y conmovedora». que el ACMR de la línea femenina que une al resto de la humanidad viviese 10. Un hombre con un gran harén lo tiene fácil para convertirse en antepasado universal.000 años y Adán hace tan sólo 60. la última tasmana. Supongamos también. Adán por la línea paterna y Eva por la materna. supongamos que Eva tuvo dos hijas. véase «El Cuento del Saltamontes». alguien me envió un vídeo de un documental de la BBC titulado Motherland (Patria). 91 . una de las cuales. En tercer lugar.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Pero entre sus contemporáneos también pudo haber otros individuos igual de prolíficos. Adán y Eva son títulos honoríficos de ACMR que mudan de depositario. el título de Eva habría avanzado instantáneamente 10.

los productores no explicaron a los tres protagonistas las limitaciones inherentes a este método de búsqueda. sin duda por razones televisivas de peso. orquestaron una serie de lacrimógenos «reencuentros» entre los protagonistas y sus familias africanas. para que se emocionasen con los «reencuentros» mucho más de lo que legítimamente les correspondía. Beaula. y nadie se molestó en analizar el de su padre. fue poco menos que engañar a estas tres personas. visitó la tribu Kanuri de Níger.. se queda mucho más tranquilo).. son más fáciles de rastrear que los genes en general. En un intento de averiguar en qué parte de África habían hecho esclavos a sus antepasados. Chorradas sentimentaloides: nadie debería haberla hecho creer algo así. Es más. ni tampoco a la audiencia del documental. los responsables del documental compararon el ADN de los tres individuos con una base de datos mundial y. Los genetistas utilizaron ADN Y-cromosómico y ADN mitocondrial ya que. Con lo único que realmente se encontraron Beaula y Mark –y eso suponiendo que de verdad se obtuviesen pruebas genéticas– fue con individuos que tenían las mismas mitocondrias que ellos. naturalmente.qxp 26/5/08 12:29 Página 92 el cuento del antepasado habían emigrado a Gran Bretaña desde Jamaica. aunque habría sido interesante puesto que la chica es bastante clara de piel. que los genes situados fuera de sus mitocondrias procedían. cuando se descubre que sus mitocondrias tienen unas respetables raíces africanas. en vez de eso. y a sus «parientes» africanos. se expresaba en estos términos: Fue como el reencuentro de una misma sangre. creía estar regresando a la tierra de los suyos. lo que hicieron. Beaula. Por desgracia.. de una enorme variedad de patrias muy dis92 . Éramos como de la familia. que posteriormente recibiría el nombre tribal de Kaigama.. a Mark ya le habían informado de que su cromosoma Y procedía de Europa (lo cual le disgustó muchísimo. En realidad. nadie explicó ni a Beaula ni a Mark. una vez averiguada. Lo único que pensaba era: «He vuelto a mi patria». cuando Mark. por los motivos que hemos explicado.CUENTO ANTEPASADO 001-294. casi con toda seguridad. sin embargo. carece de cromosoma Y. Se me saltaban las lágrimas y el corazón me palpitaba con fuerza. recibida como una hija pródiga por ocho mujeres bubis de una isla guineana cuyas mitocondrias coincidían con la suya. Me explico. aunque luego.

la época en que la población aún era reducida. los protagonistas podrían haber tenido reencuentros igual de emotivos en cientos de lugares diferentes: toda África.CUENTO ANTEPASADO 001-294. los cuellos de botella más acusados tienden a borrar las huellas de lo que ocurrió antes de que se produjeran. puede aprovecharse este fenómeno para calcular cuándo se expandió la población y cuándo se contrajo en cuellos de botella. (Aunque por desgracia. pongamos. las coalescencias serán más frecuentes. Australia y Europa 93 . cada uno de los cuales. también llamados multirregionalistas. Europa y. Y ahí radica la clave. también conocida como Eva negra. todos los seres humanos no africanos descienden de un solo éxodo que se produjo hace unos 100. muy probablemente.000 años. al eliminar líneas genéticas. no sólo podemos identificar estos puntos de coalescencia. Los árboles genéticos de una población y los puntos de coalescencia que los definen reflejan los acontecimientos del pasado. cuando una población es pequeña. basándonos en las pautas actuales de distribución de genes. Una población en expansión viene representada por árboles de ramas alargadas. imprime un sello particular al árbol genético. Así pues. referirse a un solo gen puede inducir a error. Asia. porque la pauta de ramificaciones a través del tiempo encierra una historia. El apareamiento aleatorio. sino también calcular su antigüedad. Si se hubiese seguido el rastro de sus otros genes. es decir. Con ayuda del reloj molecular. Gracias al reloj molecular. Claro que no se habría generado toda esa tensión dramática. y en este caso los puntos de coalescencia se concentrarán cerca de la base del árbol.) Los árboles genéticos coalescentes han ayudado a dirimir un largo debate sobre el origen del hombre. que es el supuesto que adoptamos en «El Cuento del Tasmano». a su vez. Según la teoría de la salida de África. Como he señalado repetidas veces. En el polo opuesto se encuentran los defensores de la teoría del origen separado. Por ejemplo. que creen que las razas que aún viven en. Las oscilaciones demográficas también dejan su huella característica. genera una pauta de coalescencia muy diferente de las que resultan de diversos tipos de apareamiento no aleatorio.qxp 26/5/08 12:29 Página 93 el género humano tantes de las identificadas a los efectos del documental. pero el testimonio combinado de muchos genes nos brinda una potente herramienta de análisis para indagar en la historia. Asia. podemos deducir tamaños de poblaciones en el pasado y fechar migraciones.

en cada región deberían apreciarse indicios de líneas genéticas separadas desde muy antiguo. la especie precedente. La manzana de la discordia es la fecha en que salimos de África. pues así y todo. en cambio. ¿Qué teoría es la correcta? Por querer responder a esta pregunta con una sola respuesta hemos caído en la misma trampa que el documental Motherland. Bueno. Y podríamos haber heredado genes africanos de unos y genes javaneses de otros. nos los transmitiesen poblaciones distintas de Homo erectus.qxp 26/5/08 12:29 Página 94 el cuento del antepasado se dividieron en épocas remotas y descienden por separado de poblaciones regionales de Homo erectus. en cualquier momento del pasado. El nombre de «origen separado» tampoco es idóneo porque. podemos ser al mismo tiempo descendientes de un éxodo africano reciente y de un Homo erectus regional toda vez que. El de «salida de África» porque en general todo el mundo coincide en que. si descendiésemos por separado de distintas poblaciones regionales de Homo erectus. Sería mejor referirse a las dos teorías como salida antigua de África (SAA) y salida reciente de África (SRA). nos da la misma visión reducida del pasado que nos daría una sola frase extraída de un libro de historia. Cada gen cuenta una historia diferente. como el procedente de una mitocondria o de un cromosoma Y. por poner un ejemplo. si se retrocede lo bastante. En la época en que según los partidarios de la teoría SRA tuvo lugar el éxodo. todos nuestros antepasados son africanos. unos nombres que tienen la ventaja añadida de que ponen de relieve la continuidad entre ambas. una escasez de puntos de coalescencia. Si todos los seres humanos actuales que no son africanos derivasen de una única migración que salió de ese continente en fechas recientes. Un solo fragmento de ADN. hubiéramos visto. En cambio. la separación desaparece de cualquier teoría. Unos podrían haber salido de África hace poco y otros haber vivido durante miles de años en Java. O dicho de otro modo. la distribución génica actual debería mostrar un cuello de botella reciente y centrado en una pequeña población de África. El foco que polarizase más puntos de coalescencia indicaría la fecha del éxodo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Los nombres de las dos teorías son engañosos. los partida94 . el número de nuestros antepasados genealógicos es enorme. una vez más. si retrocedemos lo bastante en el tiempo. Es perfectamente posible que algunos de nuestros genes hayan salido de África en épocas recientes y que otros. sin embargo.

Los genes examinados pertenecían a haplotipos longevos. un haplotipo es un tramo longevo y reconocible de genoma. y porque. un haplotipo es un segmento de genoma que. Además del éxodo SAA (Homo erectus) de hace unos 1. La conclusión principal es que no hubo dos. o se puede reconocer intacto durante un número de generaciones la bastante elevado como para cubrir la escala temporal que interesa (como es el caso de ciertas partes más pequeñas del genoma).7 millones de años (que todo el mundo acepta y del que exis95 . Como ya hemos visto. no es del todo equivocado considerarlo un «gen» de gran tamaño. En este momento me inclino por esta teoría porque me parece que aprovecha toda la información disponible para generar el máximo de conclusiones. Templeton empleó una teoría de la coalescencia similar a la que hemos visto en nuestro análisis de la hemofilia. o bien es difícil que se fragmente por recombinación sexual (como por ejemplo el ADN del cromosoma Y o el mitocondrial). fue capaz de hacer deducciones sobre la historia genética de nuestra especie durante los dos últimos millones de años. sólo que en lugar de aplicarla a un solo gen la aplicó a muchos genes diferentes. ¿Qué pasaría si interrogásemos a los demás miembros del parlamento genético? Eso fue precisamente lo que hizo el biólogo evolutivo Alan Templeton.qxp 26/5/08 12:29 Página 95 el género humano rios de la teoría SRA suelen basarse casi siempre en la ubicación de la Eva Mitocondrial. En resumidas cuentas. en todas las fases del proceso. Lo que hizo fue repasar toda la literatura genética aplicando un criterio riguroso para separar el grano de la paja: sólo le interesaban estudios de genética humana a gran escala que empleasen muestras recogidas en diferentes partes del mundo. Basándose en esas fechas y en la distribución geográfica de las muestras.CUENTO ANTEPASADO 001-294. autor de la teoría conocida como Salida repetida de África. El biólogo sintetizó sus conclusiones en el práctico diagrama que reproducimos en la página siguiente. sino tres grandes migraciones desde África. Asia y África. se cuidó de ver pruebas donde no las había. incluidas Europa. Calculó el árbol genealógico de cada uno y fechó los diversos puntos de coalescencia usando el reloj molecular calibrado con fósiles. Templeton se concentró en 13 haplotipos. Eso le permitió reconstruir la historia y la distribución geográfica de esos genes por todo el mundo y en un marco temporal de cientos de miles de años.

15 millones de años Flujo génico recurrente con aislamiento causado por la distancia indicado por el gen Xq13. La emigración SRA se ve corroborada por pruebas mitocondriales y del cromosoma Y.3.84 millones de años Flujo génico recurrente con aislamiento causado por la distancia indicado por MX1? Migración desde África del Homo erectus indicada por el registro fósil 1. Esta emigración intermedia. ADN-Y.7 años millones de años África Europa Asia Salida repetida de África. flujo génico. ADN vinculado al cromosoma X y ADN autosómico Extensión de la gama indicada por ADN mitocontrial y los marcadores genéticos MX1.42 a 0.qxp 26/5/08 12:29 Página 96 el cuento del antepasado África Europa m. basado en el estudio de 13 haplotipos. MS205 y MC1R Flujo génico recurrente con aislamiento causado por la distancia indicado por el gen Xq13. las verticales. Las flechas muestran las principales migraciones humanas conocidas gracias a datos genéticos. está avalada por señales existentes en tres de los 13 haplotipos. que podríamos llamar salida intermedia de África (SIA). ten pruebas en su mayor parte de tipo fósil) y de la reciente migración que postula la teoría SRA. hemoglobina beta. MC1R y EDN Migración desde Asia indicada por ADN-Y y locus de la hemoglobina beta Migración desde África indicada por ADN mitocondrial y ADN-Y 0. Adaptado de Templeton [284] (los números entre corchetes remiten a las fuentes enumeradas en la bibliografía).000 y 420.08 a 0.3 hemoglobina beta. ECP. Europa sep.CUENTO ANTEPASADO 001-294. MS205. habría habido un tercer gran éxodo de África a Asia hace entre 840. Otras «señales» genéticas revelan una importante emigración de 96 . Pacífico América Fragmentación indicada por el ADN mitocondrial? Flujo génico recurrente con aislamiento causado por la distancia indicado por ADN mitocontrial. Las líneas verticales representan descendencia genética.000 años. Asia sep. EDN y PDHA1? 0. Resumen de Templeton de las principales migraciones humanas. EDN y PDHA1 Migración desde África indicada por la hemoglobina beta. Asia m. ECP.

ha influido considerablemente en la evolución de la especie humana. otras señales genéticas revelan un ir y venir incesante de genes entre África. tienen por objeto los seres humanos y sus genes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. todas las especies tienen árboles genealógicos y heredan material genético. Las técnicas que aplicamos a la historia humana reciente también valen para los demás organismos. que obligaron a las 97 . y el estudio de Templeton. tanto las de mayor como de menor calado. un dato importante para los conservacionistas.000 años la población de esta especie atravesó por un cuello de botella. de Asia meridional a Asia septentrional. como bien podría haber ocurrido. a exterminaciones completas de uno u otro bando. Poco después tuvo lugar la colonización de Sudamérica a través del istmo de Panamá. a mi modo de ver. que sus antepasados jamás vivieron fuera de América.000 años unas poblaciones humanas procedentes del noreste de Asia colonizaron Norteamérica a través de lo que entonces era el puente terrestre de Bering. el respeto de los relativistas por esas historias orales de los indios norteamericanos que afirman. Pero igual de odioso resulta. Por último. según indican el ADN mitocondrial y las pruebas arqueológicas. pero. y todas aquellas que presentan diferencias sexuales tienen su Adán y su Eva. Este cuento. el ADN mitocondrial y varios genes menores ponen de relieve otras migraciones: de Europa meridional a Europa septentrional. evidentemente. Europa meridional y Asia meridional. hace unos 14. El ADN del guepardo revela que hace unos 12.000 años.qxp 26/5/08 12:29 Página 97 el género humano regreso a África desde Asia hace unos 50. la teoría de que Cristóbal Colón o Leif Ericsson descubrieron América es absolutamente racista. con crasa ignorancia. De las pruebas aducidas por el biólogo se deduce que las migraciones. Poco después. Los genes y sus árboles genealógicos revelan la historia de la flora y fauna europeas: las enormes migraciones provocadas por las glaciaciones.000 años. Entre las tres grandes migraciones africanas que sostiene Templeton. Esto. Por cierto. sin lugar a dudas. El ADN del maíz lleva impresa la huella inconfundible de su domesticación a manos de nativos mexicanos hace 9. Las pautas de coalescencia de las cepas de VIH pueden ayudar a los epidemiólogos y médicos a entender y controlar el virus. a través del Pacífico y a Australia. Los genes y los árboles genéticos son un rasgo omnipresente de la vida en la tierra. suelen dar pie a cruzamientos con las poblaciones indígenas y no.

pero el polimorfismo humano de los tres grupos sanguíneos se halla presente en los chimpancés. Podría ser que los humanos y los chimpancés hubiésemos inventado el polimorfismo por separado y por la misma razón. nuestros genes ACMR pueden remontarse incluso a épocas en que todavía no éramos humanos. Hemos visto que cada gen tiene una historia diferente que contar. Pero parece más verosímil que ambas especies lo hayamos heredado de nuestro antepasado común y lo hayamos mantenido por separado durante los seis millones de años de evolución paralela. un manual histórico de consulta que apenas estamos aprendiendo a leer. pongamos por caso. la enfermedad que los afecte asumirá las proporciones de una epidemia.qxp 26/5/08 12:29 Página 98 el cuento del antepasado especies acostumbradas al clima templado a buscar refugio en el sur de Europa y. Algunos polimorfismos pueden ser muy estables: tan estables que superan el cambio de una especie ancestral a su descendiente. Los individuos del grupo B irán muriendo hasta convertirse en minoritarios y los del grupo A se harán más numerosos. Parece asombroso.CUENTO ANTEPASADO 001-294. porque podrá declararse una epidemia. y viceversa. Así. dejaron aisladas a las especies árticas en enclaves montañosos incomunicados. la conservación de la diversidad por mero amor a la diversidad. El sistema de grupos sanguíneos A-B-0 es un famoso caso de polimorfismo que probablemente se haya conservado por esa razón. Las enfermedades se expanden cuando el grupo al que pueden atacar es abundante. ¿Cómo de antigua? Por increíble que parezca. La cosa funciona de la siguiente manera. si en una población son comunes las personas del grupo B. y que juntando las distintas versiones es posible reconstruir en parte la historia antigua y moderna de la humanidad. Supongamos que existen dos grupos sanguíneos llamados A y B que proporcionan inmunidad contra diversas enfermedades. se darán las condiciones para que exista polimorfismo. Cada grupo sanguíneo es propenso a la enfermedad a la cual el otro es inmune. esto es. de los cuales el más raro se vea favorecido por dicha característica. cuando terminaron. Siempre que haya dos grupos. Estos y otros acontecimientos pueden deducirse de la distribución del ADN alrededor del mundo. sobre todo cuando la selección natural propicia una gran diversidad poblacional. habida cuenta de que durante todo ese periodo las 98 .

En el banquete con que se cerraba una conferencia en Estados Unidos. Y para la inmediata respuesta del cuerpo al gen. Los individuos somos puntos de encuentro temporales en el entramado de caminos que los genes siguen a lo largo de la historia. se encuadran en el tiempo geológico: los genes son eternos». nuestra reunión con los peregrinos chimpancés en el Encuentro 1. en el caso de determinados genes.qxp 26/5/08 12:29 Página 99 el género humano enfermedades en cuestión han seguido campando a sus anchas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. se nos elimina. y yo soy pariente más cercano de algunos chimpancés que del lector (o de sus chimpancés). Se creen muy despiertos pero yo soy eterno. parodié la mismísima Canción para arpa de las mujeres danesas que he citado más arriba: ¿Qué cuerpo es ese que tomas primero. No hemos avanzado mucho en nuestra peregrinación hacia el pasado. recité el mismo mensaje en verso: Un gen egoísta muy andarín dijo: «Tantísimos cuerpos ya ví. Los humanos como especie. No son más que mis máquinas de sobrevivir». el lector está más emparentado con algunos chimpancés que con algunos humanos. el mensaje central de mi primer libro. en el que escribí: «Una vez cumplida nuestra función. Una conclusión pasmosa es que. y también como individuos. El gen egoísta. está a millones de años de distancia y la mayoría de los encuentros 99 . La próxima cita. mientras que los genes. en cambio. como mucho. Lo haces crecer y abandonas luego para huir con el viejo relojero ciego? Hemos calculado que el Encuentro 0 probablemente tuvo lugar hace decenas o. con la terminología de los árboles genéticos. El fenómeno recibe el nombre de polimorfismo interespecífico y también se da entre especies vinculadas por un parentesco mucho más lejano que el que guardamos con los chimpancés. Es una forma de expresar. cientos de milenios. somos recipientes temporales que contienen una mezcla de genes de diversa procedencia.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.5 y 6 millones de años. Tendremos que acelerar y dejar atrás las otras 30 glaciaciones ocurridas en los últimos tres millones de años. 100 . y los cuentos que nos relaten. de hacer un alto en algunos hitos intermedios y dejar que los fósiles nos cuenten sus historias. Para hacer menos brusca esta aceleración inicial. nos ayudarán a responder las preguntas que nos hacemos sobre nuestros antepasados directos. Si queremos completar nuestra peregrinación.qxp 26/5/08 12:29 Página 100 el cuento del antepasado restantes. por lo demás insólita. a cientos de millones. Estos peregrinos fantasma en estado fósil que nos iremos encontrando. así como acontecimientos tan drásticos como los que tuvieron lugar en el Mediterráneo hace entre 4. cuando se secó y volvió a llenarse. más vale que apretemos el paso y nos sumerjamos en las profundidades del tiempo. me tomaré la libertad.

Vamos a eludir estas disputas usando términos del lenguaje corriente. Los hombres de Herto son interesantes porque. tal y como hace mi colega Jonathan Kingdom. llamados genéricamente «Homo sapiens arcaicos». Homo erectus. hace unos 160. Como veremos. Algunos paleontólogos emplean este nombre hasta los 900. lo que está claro es que los humanos de Herto representan la cúspide entre el hombre moderno y sus predecesores. a partir de ahí recurren al de una especie anterior. en palabras de sus descubridores. en la depresión etíope de Afar3.000 años. 3. otros especialistas prefieren dar diversos nombres latinos a las formas arcaicas intermedias entre esas dos especies. Tim White y su equipo. 101 .CUENTO ANTEPASADO 001-294. un récord que anteriormente poseían unos fósiles de Oriente Próximo cuya antigüedad oscila en torno a los 100. El mismo Afar que dio nombre a un fósil mucho más antiguo: Australopithecus afarensis. Dejando a un lado estas distinciones bizantinas entre moderno y casi moderno. pertenecen a «una población que desde el punto de vista anatómico se encuentra muy cerca del hombre moderno pero todavía no es moderna del todo». Según el ilustre paleoantropólogo Christopher Stringer.000 años de antigüedad. He decidido hacer esta escala para examinar unos fósiles procedentes de Herto.qxp 26/5/08 12:29 Página 101 El homo sapiens arcaico El primer hito en nuestro camino hacia el Encuentro 1 se halla en el corazón del penúltimo periodo glacial.000 años. «los fósiles de Herto son el testimonio más antiguo de lo que hoy se tiene por Homo sapiens moderno». también conocido como Lucy.

tenían el cráneo más grueso. y el hombre de Dali. Los fósiles de Arcaico se encuentran por todo el mundo y datan de diversas épocas repartidas en un espacio temporal de algunos centenares de milenios. vistos en retrospectiva. descubierto en Alemania. Otra especie de humanos avanzados. Eran más robustos que nosotros. erectos con minúscula. Homo rhodensiensis y Homo antecessor. o entre los Arcaicos y los primeros Modernos que evolucionaron a partir de aquéllos. lo preocupante sería que no hubiese discrepancias en cuanto a las divisiones.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero la gama de tamaños era casi la misma. y parece ser que surgieron de una raíz Arcaica hace entre 100. como por ejemplo Homo heidelbergensis. Erectos. fueron contemporáneos nuestros durante buena parte de nuestra prehistoria. en Zambia (que en su día se llamó Rhodesia del Norte). entre los ejemplos más conocidos están el hombre de Heidelberg. Desde el punto de vista evolutivo.qxp 26/5/08 12:29 Página 102 el cuento del antepasado que simplemente habla de Modernos.. Arcaicos.. El moderno Homo sapiens sapiens no es el único vástago de los Arcaicos. que nadie se confunda por el hecho de que los Erectos fuesen aún más arcaicos (con a minúscula) que los Arcaicos (con a mayúscula) ni por el hecho de que los tres fuesen.000 años. Bien mirado.400 del nuestro. de 1. lo lógico es que exista una gama continua de estadios intermedios. el arco supraciliar más pronunciado y el mentón más retraído. Los Arcaicos tenían el cerebro un poco más pequeño que el nuestro.000 y 200. Los Arcaicos coexistieron con los Modernos hasta hace al menos 100. No es posible trazar una nítida línea divisoria entre los primeros Arcaicos y los Erectos de los cuales evolucionaron. el hombre de Rhodesia. e incluso hay quien divide a los Arcaicos en más de una especie. se les considera una especie intermedia. en este caso no en África sino en Europa y 102 . Algunos taxónomos los clasifican como una subespecie de Homo sapiens denominada Homo sapiens heidelbergensis (nosotros seríamos Homo sapiens sapiens). Se parecían más que nosotros a los Erectos y no en vano. A propósito.000 años (más aún si incluimos a los neandertales. En algunos aspectos se parecían más que nosotros a los Arcaicos. en China. y otros que iremos mencionando sobre la marcha. de los que hablaremos enseguida). otros ni siquiera los reconocen como Homo sapiens y los llaman Homo heidelbergensis.300 centímetros cúbicos de media frente a los 1.200 a 1. los llamados neandertales.

extremidades cortas y narices enormes. No se sabe si hablaban.000 años.CUENTO ANTEPASADO 001-294. durante toda su existencia los neandertales fueron contemporáneos de Modernos que habían emigrado de África a Europa. no mediante un lenguaje. como el arco supraciliar pronunciado. En otras palabras. ¿Esto también faculta a los neandertales como narradores? ¿También descendemos de ellos? Ése es precisamente el tema del cuento que quieren contarnos. Tenían el cerebro tan grande como el nuestro o incluso mayor. Entre las adaptaciones a su gélido entorno cabe citar un cuerpo bajo y fornido. 103 . Los fósiles procedentes de estas regiones indican una transición gradual de Arcaicos a neandertales y los primeros fósiles inequívocos de neandertal encontrados datan de hace unos 130. Dado que la anatomía de los neandertales era bastante diferente de la nuestra. que los Modernos no tenían (razón por la que algunos expertos los clasifican simplemente como otro tipo de Arcaicos). «El Cuento del Neandertal» viene a ser una petición de palabra. Ciertos hallazgos arqueológicos dan a entender que neandertales y Modernos pudieron haber intercambiado conocimientos de índole tecnológica.000 años. seguramente se abrigaban con pieles de animales. Conservaban algunos rasgos de los Arcaicos. Las reglas de la peregrinación estipulan que sólo tienen derecho a contar un cuento aquellos animales actuales que emprendan el camino desde el presente. Se ha incidido mucho sobre ciertos indicios de que enterraban a sus muertos. pero podría haber sido por imitación. bien porque directamente los mataron o porque compitieron con ellos y salieron victoriosos. algunos paleontólogos prefieren considerarlos una especie diferente y llamarlos Homo neanderthalensis. Hay quien cree que los responsables de su extinción fueron los Modernos. La especie siguió viviendo en Europa durante casi todo el periodo glacial y se extinguió hace unos 28. pues entra dentro de lo posible que fuesen nuestros antepasados directos. justo antes del comienzo de la última glaciación.qxp 26/5/08 12:29 Página 103 el HOMO SAPIENS arcaico en Oriente Próximo. Los fósiles de Homo erectus y Homo habilis también tienen derecho en calidad de peregrinos fantasma. Vamos a hacer una excepción con el dodo y el ave elefante porque los dos vivieron en épocas históricas recientes. tema éste que suscita opiniones encontradas.

no debemos olvidar el argumento del 80% que tanto nos sorprendió en «El Cuento del Tasmano». tendrían que haberse cruzado con Homo sapiens sapiens. es posible que algunas personas tengan muchos antepasados de esta especie. Las mitocondrias neandertales son claramente distintas de las de todos los seres humanos modernos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Una posibilidad asombrosa. Así pues. La evolución está determinada por el flujo géni104 . pero basta para arriesgar una conclusión provisional. Dado que este testimonio genético indica que los cruces fructíferos entre neandertales y Modernos fueron raros. Del mismo modo. procedan de los neandertales. aunque pocos de nuestros genes. si un solo macho neandertal se hubiese introducido en un círculo reproductor sapiens. ¿Lo hicieron? Ambas especies coincidieron en Europa durante un largo periodo y sin duda se produjeron contactos. lo que indica que los neandertales no están más emparentados con los europeos que con ningún otro pueblo moderno. se suele afirmar que se extinguieron sin dejar descendientes.qxp 26/5/08 12:29 Página 104 el cuento del antepasado EL CUENTO DEL NEANDERTAL Escrito en colaboración con Yan Wong ¿Descendemos de los neandertales? Si así fuese. pero ¿hubo algo más que simples contactos? ¿Han heredado los europeos genes de los neandertales? El tema es objeto de acalorados debates que recientemente se han visto avivados por la extracción de ADN de unos huesos de neandertal. Dicho de otro modo. de los antepasados de todos los tasmanos que viviesen en un futuro lejano. y esto sería cierto aun cuando los europeos no poseyeran un solo gen neandertal. Todo inmigrante que hubiese logrado introducirse en la población fértil de Tasmania habría tenido un 80% de probabilidades de pasar a formar parte del conjunto de antepasados universales. Naturalmente. Sin embargo. esto es. sólo se trata de de ADN mitocondrial heredado por vía materna. Ésta es la distinción que analizamos en «El Cuento de Eva» entre árboles genéticos y árboles genealógicos de personas. por no decir ninguno. eso le habría otorgado buenas posibilidades de convertirse en antepasado común de todos los europeos actuales. el antepasado común por línea femenina de los neandertales y de todos los humanos vivió en fechas muy anteriores a la Eva Mitocondrial: hace medio millón de años frente a los 140.000 de ésta.

si le dejamos que nos lo cuente. de las investigaciones de Alan Templeton (descritas en «El Cuento de Eva») se deduce que en parte también descendemos de Arcaicos no africanos y puede que hasta de Homo erectus que tampoco lo eran. no genético. aunque sólo desde el punto de vista genealógico. pasamos a hablar de genes. 105 . Al mismo tiempo. es que no podemos. La mayoría de nuestros genes probablemente siguieron la ruta SRA mientras que tan sólo unos pocos nos llegaron por otras vías. examinar la evolución en términos de linajes de individuos. los neandertales que tenían derecho a contarnos su historia? Puede que sí. Los genes que determinan nuestra anatomía Moderna salieron de África a bordo de emigrantes SRA que dejaron tras de sí un rastro de fósiles. ¿Han demostrado. las pruebas de Templeton indican que otros genes que ahora poseemos circulaban por el mundo siguiendo diversas rutas pero dejaron pocas huellas anatómicas de sus andanzas. en lugar de hablar de personas. lo que cuenta son los árboles genéticos. o al menos no deberíamos. La descripción es más simple y a la vez más convincente si. y la moraleja del Cuento del Neandertal. pues.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Los fósiles señalan que la anatomía de los Modernos se extendió por el resto del mundo a través de las migraciones de tipo SRA. no (o al menos no sólo por casualidad) de linajes genealógicos. Sin embargo. no a antepasados-persona. Por supuesto que los individuos son importantes en muchos otros planos y sentidos. Los cambios en el registro fósil también son reflejo de linajes genéticos. Creo que no hay una forma más eficaz de expresar el concepto. La expresión «descendencia evolutiva» se refiere a antepasados-genes.qxp 26/5/08 12:29 Página 105 el HOMO SAPIENS arcaico co. pero cuando se trata de linajes.

no eran más erectos que sus predecesores (Homo habilis) ni que sus sucesores (nosotros). esta vez hace un millón de años. Eran bípedos como nosotros. Los fósiles hallados demuestran que vivieron en el Medio y Extremo Oriente. que a su vez fueron los predecesores de nosotros. en parte porque creo que la mayoría de nuestros genes proceden del tipo africano. diferían de nosotros en aspectos sobre los que no existe coincidencia alguna. incluida la isla de Java. me he decidido por Ergaster en lugar de Erectos. tenían el nombre genérico de Pithecanthropus y Sinanthropus.qxp 26/5/08 12:29 Página 106 Ergaster Adentrándonos más en el pasado en busca de ancestros.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque algunos paleontólogos se refieren a su versión africana como Homo ergaster. como ya he señalado. Sea cual sea el nombre que le pongamos. pero te106 . y en parte porque. ejemplo que seguiré en estas páginas. antes de que se les admitiese en el género Homo. los Modernos.8 millones de años hasta hace unos 250. Los Ergaster eran sensiblemente diferentes del moderno Homo sapiens y. a diferencia de los sapiens Arcaicos. y que provienen de una antigua migración procedente de África. A la hora de buscar un término en lenguaje informal. Los únicos antepasados probables de esta época pertenecen al tipo normalmente denominado Homo erectus. volvemos a aterrizar con nuestra máquina del tiempo. Existe un amplio consenso a la hora de aceptarlos como predecesores inmediatos y contemporáneos parciales de los Arcaicos. En latín.000. el caso es que los Ergaster vivieron desde hace aproximadamente 1. Puede que el lector los conozca por sus antiguos nombres: hombre de Java y hombre de Pekín.

al menos los machos.c. con sus correspondientes estructuras celulares de apoyo. Unos indicios un tanto tenues de hogueras usadas repetidamente indican que al menos algunos grupos de Ergaster conocía el uso del fuego. pero no se puede descartar la posibilidad de que hace un millón de años ya hubiesen perdido el pelo del cuerpo y fuesen tan lampiños como nosotros. El prominente arco supraciliar formaba una especie de cornisa horizontal encima de los ojos. listo para evolucionar y convertirse en un espeso pelaje (o replegarse de nuevo) en cuanto se lo ordene la selección natural. no hay un lugar concreto en nuestra historia donde podamos analizar el hecho evidente de que en un momento dado de nuestra evolución perdimos casi todo el pelo del cuerpo salvo la frondosa cabellera. representa un hecho trascendental en la historia del ser humano. lo que. El pelo vestigial. Los investigadores actuales han llevado a cabo experimentos sistemáticos encendiendo diversos tipos de fuegos y examinando posteriormente los efectos causados. que parecían hundidos en mitad de una cara muy ancha. pero el fuego deja otras huellas más duraderas. se ha descubierto que las fogatas encendidas por la mano del hombre magnetizan el suelo de un modo particular que las diferencia de los incendios de monte y de los tocones incinerados. una característica que aumenta o disminuye repetidas veces a lo largo de la evolución. Los tiznajos del hollín y del carbón no se conservan durante periodos muy dilatados. Las pruebas no son todo lo concluyentes que sería de desear. Estas señales 107 . con la frente más inclinada hacia atrás. Como el pelo no se fosiliza. Pero es igualmente plausible que fuesen tan peludos como los chimpancés o presentasen un grado intermedio de hirsutismo. los más recientes) alojado en cráneos más achatados.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Sin que se sepa por qué.100 c. menos abombados que los nuestros.c.qxp 26/5/08 12:29 Página 107 ergaster nían el mentón retraído y un cerebro más pequeño (900 c. Es muy probable que los Ergaster fuesen más peludos que nosotros. visto a posteriori. variamos mucho en cuanto a vellosidad. Los seres humanos modernos. los especímenes más antiguos y 1. No hay más que fijarse en los lanudos mamuts y rinocerontes que evolucionaron rápidamente en respuesta a las últimas glaciaciones de Eurasia. acecha hasta en la piel más aparentemente lampiña. volveremos a ocuparnos de la pérdida evolutiva del pelo humano en «El Cuento del Pavo Real». Por extraño que parezca.

las líneas que dividen las diferentes regiones del cerebro no se fosilizan con demasiada nitidez. las exigencias del lenguaje hablado comportan pequeñas modificaciones en el esqueleto: nada tan llamativo como los huesos en forma de cajita que los monos aulladores de las selvas sudamericanas tienen en la garganta y que les sirve para amplificar sus estentóreas voces. El Homo ergaster más completo que se conoce es el Niño de Turkana.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en Kenia. obtener luz y calor. los datos ya no resultan tan alentadores. Por desgracia. que murió cerca del lago del mismo nombre.qxp 26/5/08 12:29 Página 108 el cuento del antepasado demuestran que los Ergaster. ya se calentaban al amor de una hoguera hace casi un millón y medio de años. que sigue siendo controvertida. Esto no significa necesariamente que supiesen encenderlas. se sirviesen del fuego para ahuyentar animales peligrosos. Los Ergaster fabricaban y utilizaban útiles de piedra. los signos descubiertos no son lo bastante significativos como para zanjar la cuestión. quizá. así como para crear un foco de socialización. alimentándolos y manteniéndolos con vida como quien cuida de un Tamagochi. hace más o menos un millón y medio de años. Hay quien pensará que aquí «difícil» es un eufemismo. ¿En qué momento de la historia humana aumentaron de tamaño? El objeto más parecido a un cerebro fósil es el molde endocraneal que describiré en «El Cuento del Ergaster». pero es que en esta peregrinación nuestra hemos llegado a un punto en el que los testimonios fósiles empiezan a revelarnos información. Por desgracia. antes de comenzar a usarlo para asar alimentos. cuando pasamos a analizar el esqueleto. pero algunos paleontólogos creen estar en condiciones de afirmar que las zonas del cerebro relacionadas con el habla ya habían aumentado de tamaño hace más de dos millones de años. hay dos partes del cerebro humano relacionadas con el habla: el área de Broca y el área de Wernicke. tanto en África como en Asia. Según parece. Sin embargo. y es de suponer que también de madera y hueso. un dato alentador para quienes desean creer que los Ergaster poseían la facultad del habla. Del mismo modo que las hogueras dejan huellas en el suelo. Las costillas y el reducido tamaño del foramen intervertebral por el que pasan 108 . pero sí signos reveladores como los que se puede esperar encontrar en algunos fósiles. No se sabe si hablaban y es difícil conseguir pruebas a este respecto. Quizá empezaron capturando y reavivando fuegos de origen natural.

Como ya hemos visto. no veo por qué el neandertal hablado. fútil. habrían de ser incomprensibles. sin nada de gramática. hay. prohibió debatir sobre este asunto por considerarlo imposible de responder y. ni siquiera yo tengo la menor esperanza en que podamos llegar a saber qué se decían aquéllos homínidos ni en qué idioma se lo decían. ¿Empezaron con simples palabras. tal y como ha señalado el lingüista y psicólogo evolucionista Steven Pinker: «en lengueje que selemente tengue en némere pequeñe de vequeles tembén pede ser expreseve». Será difícil dar con una respuesta. En todas las deliberaciones sobre el origen del lenguaje se empieza aludiendo a la Sociedad Lingüística de París que. que al principio sólo balbucean sustantivos. a diferencia de lo que ocurre con determinadas cuestiones filosóficas. El veterano antropólogo sudafricano Philip Tobias sospecha que el lenguaje podría ser incluso anterior al Homo ergaster. o incluso el ergaster. y que los análisis de ADN permiten determinar la procedencia de una mancha de sangre con una precisión que los forenses de antaño ni soñaban.qxp 26/5/08 12:29 Página 109 ergaster los nervios indican que el niño de Turkana carecía del preciso control respiratorio que se suele vincular al habla. por tanto. no carece de solución. posibilidad ésta ni absurda ni imposible? Puede que la predisposición a la gramá109 . Sin embargo. Podría tratarse de una de esas controversias que jamás se resuelven. al menos en principio. otros paleotólogos que se van al extremo opuesto y fijan el origen del lenguaje en el gran salto adelante. Del mismo modo que hoy en día la deriva de los continentes es un hecho incontestable avalado por múltiples y convincentes pruebas. Otros científicos.000 años. tras estudiar la base del cráneo. eran capaces de hablar. Con todo. como el lenguaje de los bebés. Siempre que lo que está en juego es el ingenio científico me declaro optimista. en cambio. Lo demostraría el hecho de que la forma de su garganta no les permitía toda la gama de vocales que nosotros empleamos. o la gramática surgió enseguida y de repente. hace unas pocas decenas de milenios. el problema. pero. me atrevo a confiar en que un día los científicos descubrirán un ingenioso método para determinar cuándo empezaron a hablar nuestros antepasados. y quizá tenga razón. en 1886. Si el hebreo escrito se puede entender sin vocales.CUENTO ANTEPASADO 001-294. han concluido que ni siquiera los neandertales. que vivieron hace apenas 60.

qxp 26/5/08 12:29 Página 110 el cuento del antepasado tica ya existiese en el cerebro y se usase para otros fines. lo dudo mucho. como por ejemplo la elaboración de planes. La versión de los ratones y la de los chimpancés se diferencian en un solo aminoácido. Algunos expertos creen que el problema se debe a una ceguera gramatical que los incapacita para captar ciertos accidentes gramaticales como el género. pues. Muchos genes tienen más de un efecto. el tiempo y el número. 110 . pero los otros 15 sufren una curiosa disfunción lingüística que merma tanto la capacidad de hablar como la de comprender. comparar el gen FOXP2 humano con el de los animales que carecen de lenguaje. y es probable que realice diversas funciones en el cerebro y otros lugares4. La versión huma- 4. al menos aplicada a la comunicación. Nos interesa. llamado dispraxia verbal. El gen FOXP2 codifica una cadena proteica de 715 aminoácidos de longitud. Hay veces que se llega a resultados diferentes dependiendo del método empleado en esas ocasiones. pero en este terreno no descarto de manera tajante ninguna hipótesis. y está relacionada con una mutación de un importante gen denominado FOXP2 que quienes no sufrimos el trastorno poseemos en forma no mutada. De unos 30 miembros repartidos en tres generaciones. Otra posibilidad es que la gramática. una versión de FOXP2 también está presente en ratones y otras especies. muestra una extraña carencia hereditaria. El hecho de que exista una familia como la KE da a entender que en los seres humanos el FOXP2 es importante para el desarrollo de alguna región del cerebro implicada en el lenguaje. Una familia concreta. La aparición de una prometedora evidencia genética ha supuesto un pequeño paso hacia la datación del origen del lenguaje. la mitad son normales.CUENTO ANTEPASADO 001-294. se manifiesta en un primer momento como incapacidad infantil de articular con claridad las palabras. Como ocurre con la mayoría de nuestros genes. Lo que es indudable es que se trata de una anomalía es genética: las personas nacen con ella o sin ella. fuese la creación inopinada de un genio. que recibe el nombre en código de KE. En general los genes se comparan analizando o bien las secuencias de ADN propiamente dichas o las secuencias de aminoácidos de las proteínas que aquéllas codifican. fenómeno conocido como pleiotropismo. El síndrome.

Quizá lo que capacitó a los seres humanos y no a los chimpancés para el desarrollo del lenguaje fue una serie de mutaciones en el FOXP2. ¿También lo tenían mutado los Ergaster? Sería maravilloso que pudiésemos usar esta hipótesis genética para determinar la fecha del origen del lenguaje en nuestros antepasados. en otro individuo que no guarda la menor relación con aquélla pero que presenta la misma disfunción lingüística). los cuales sí se expresan y no pasan desapercibidos a la selección natural). Aunque las letras mudas no están sometidas a la selección natural. sí podemos hacer algo bastante sugerente empleando dicho método. y ése es justamente el gen que aparece mutado en la desventurada familia KE (y también. del que ellos carecen. El procedimiento más obvio sería triangular marcha atrás partiendo de variantes observables entre los humanos actuales para calcular así la antigüedad del FOXP2. Si lo que pretendemos es comprender cómo evolucionó esa facultad. Analizando las pautas de variación en las áreas mudas podemos entender parte de la evolución del gen. sin embargo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Si bien no podemos establecer ese dato con certeza. y también de un ser humano a un chimpancé. el FOXP2 humano es uno de los elementos en los que ha habido una evolución más rápida en el breve espacio de tiempo transcurrido desde que el ser humano se separó de sus parientes. Sin embargo. en los aminoácidos del FOXP2 no se registran variaciones. varían bastante de un ser humano a otro. hay otras partes del gen que nunca se traducen en proteínas y que. pueden verse arrastradas por la selec111 . Las letras mudas. son libres de mutar sin que la selección natural se entere : son las letras mudas de las partes del gen que nunca se transcriben. lo que deberíamos buscar precisamente es un gen que haya mutado en algún momento de nuestra línea ancestral pero después de que nos separásemos de los chimpancés. y sin un número suficiente de variaciones no se puede llevar a cabo la triangulación. a excepción de casos tan raros como el de los desafortunados miembros de la familia KE. por tanto. Uno de los aspectos más importantes que nos distinguen de los chimpancés es el lenguaje. de forma diferente. Por suerte.qxp 26/5/08 12:29 Página 111 ergaster na se diferencia de ambos en otros dos aminoácidos. los llamados intrones (que se contraponen a los exones. a diferencia de las que se expresan. ¿Advierte el lector lo que eso puede significar? Aunque los humanos y los chimpancés tengamos en común la mayor parte de nuestra historia evolutiva y de nuestro genoma.

la respuesta la encontramos hace menos de 200. Y lo que a mi juicio es más importante: este novedoso e inesperado método alimenta mis esperanzas de que la ciencia pueda dejar un día con un palmo de narices a los pesimistas de la Sociedad Lingüística de París. Nos disponemos a emprender una etapa del viaje en la que los fósiles constituirán las pruebas más importantes. EL CUENTO DEL ERGASTER Richard Leakey describe emotivamente el momento en que su colega Kimoya Kimeu descubrió. el 22 de agosto de 1984. como cabe imaginar.000 años. al Niño de Turkana (Homo ergaster). el Homo ergaster es el primero de los antepasados fósiles que pertenece claramente a una especie diferente de la nuestra. En el caso del FOXP2. Uno de los cambios de la versión humana del FOXP2 propiciados por la selección natural parece coincidir más o menos con el paso del Homo sapiens arcaico al Homo sapiens anatómicamente moderno. un fósil que todavía no se ha descrito con detalle (véase página 134). aunque nunca lleguen a superar el valor de los testimonios moleculares. Mejor todavía: el análisis matemático de las pautas de variación de los intrones ofrece una buena indicación del momento en que tuvieron lugar esas modificaciones impuestas por la selección natural. Que nos lo cuente el Ergaster. más incompleto. Y no menos extraordinario es el relato del descubrimiento de Little Foot («piececillo»). Igualmente emotiva es la descripción que hace Donald Johanson de Lucy. Sean cuales fuesen las insólitas condiciones por las que Lucy. pero en la práctica este ingenioso testimonio genético representa un voto en contra de la teoría de que el Homo ergaster hablaba. y. que con su millón y medio de años de antigüedad es el esqueleto casi completo de homínido más antiguo que jamás se haya encontrado. seguirán teniendo gran relevancia hasta que lleguemos a épocas lejanísimas en que los realmente relevantes comenzarán a ralear. En nuestra peregrinación.qxp 26/5/08 12:29 Página 112 el cuento del antepasado ción de los exones aledaños. un australopitecino más antiguo todavía y. ¿Fue entonces cuando surgió el lenguaje? En este tipo de cálculos el margen de error es amplio. Es un buen momento para examinar los fósiles con más detalle y ver cómo se forman.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Little Foot y el 112 .

El granito es una mezcla muy compacta de cuarzo. Los cristales se forman cuando los átomos pasan del estado líquido al sólido y se acumulan de forma creciente en torno a un núcleo ya existente. pero con algunos de sus átomos de sílice sustituidos por átomos de aluminio) y la calcita (carbonato de calcio). Las rocas se componen de cristales demasiado pequeños para apreciarse a simple vista. cuando nos llegase la hora. como en el caso del granito. y ambas están compuestas de gránulos compactados procedentes de sedimentos de arena o barro. Entre los cristales de roca más importantes y comunes se encuentran el cuarzo (dióxido de silicio). como un cráneo o una huella de 113 . muy semejante al vidrio. Con mucha suerte. En otras ocasiones no se trata de un solvente sino del propio mineral fundido. pero antes de nada será mejor hacer un breve inciso de carácter geológico.CUENTO ANTEPASADO 001-294. La forma del cristal y los ángulos en que se encuentran sus facetas son una transposición directa. Lo normal. lo cual es uno de los motivos por los que la mayoría de las rocas no son transparentes. como en el caso de los diamantes o amatistas cuyas facetas revelan. Un cristal es una única molécula gigante cuyos átomos están dispuestos con regularidad formando una retícula en la que la distancia entre los átomos se repite miles de millones de veces hasta llegar a la cara externa. feldespato y mica. es que las unidades cristalinas que componen las rocas sean demasiado pequeñas para apreciarlas a simple vista. a simple vista. ¿no nos gustaría que. La piedra caliza es casi toda calcita.qxp 26/5/08 12:29 Página 113 ergaster Niño de Turkana han sobrevivido hasta nuestros días. a gran escala. Las rocas ígneas se forman a partir de lava consolidada por enfriamiento (lava que a su vez es roca fundida) y con frecuencia. sin embargo. son cristalinas. se nos concediese una forma de inmortalidad parecida? ¿Qué obstáculos hemos de salvar para materializar semejante ambición? ¿Cómo se forma un fósil? De eso trata «El Cuento del Ergaster». A veces parecen líquido solidificado. A veces la forma de la retícula se proyecta a gran tamaño de manera evidente. la geometría tridimensional de la estructura atómica espontáneamente formada. los feldespatos (también compuestos en su mayor parte por dióxido de silicio. la arenisca es casi toda cuarzo. la lava líquida puede quedar presa en un molde natural. Dicho líquido suele ser agua. de la retícula atómica. resultante de la cristalización de magma fundido.

las montañas antiguas como las Highlands escocesas van cediendo materiales que posteriormente se depositan en sedimentos y que podrían acumularse en cualquier otra parte hasta formar montañas más jóvenes. con lo que el ciclo se reanuda. hará falta cotejar el resultado de la datación con un patrón estadístico general para confirmar la validez de la fecha. como consecuencia del mismo proceso que da lugar a rocas nuevas. hasta depositarse en otra parte. o si el fósil se encuentra en medio de dos muestras datables de roca ígnea. se asienta y compacta dando lugar a nuevos estratos de roca.CUENTO ANTEPASADO 001-294. De hecho. En un mundo donde este tipo de ciclos se suceden sin tregua. junto con los fósiles que albergan. 114 . Las rocas sedimentarias como la arenisca y la caliza están compuestas de materiales duros como conchas o de fragmentos diminutos que el viento o el agua arrancan de rocas más antiguas. una encima y otra debajo. de herramienta de datación. se puede asumir que sea contemporánea suya. como los Alpes. sobre todo. con el tiempo. Por lo general no se puede fechar con precisión un fósil basándose únicamente en sus características. limo o polvo. se puede establecer su antigüedad comparando las de los dos bloques. Lo propio de las rocas sedimentarias es que sus materiales se reciclen continuamente. Si hay suerte. o lo llevasen allí las hienas o sus equivalentes entre los dinosaurios equivalentes. La mayoría de los fósiles se encuentra en lechos sedimentarios. pero si en las proximidades hay alguna roca ígnea. de lo contrario. como veremos en «El Cuento de la Secuoya». donde. En esta datación de fósiles emparedados se corre el ligero riesgo de que el cadáver haya sido arrastrado hasta un yacimiento de otra época por una crecida. Ese material se desplaza en suspensión en forma de arena.qxp 26/5/08 12:29 Página 114 el cuento del antepasado dinosaurio. sino una consecuencia inherente al modo en que se forman las rocas sedimentarias. los mejores métodos de datación sólo funcionan con rocas ígneas. bien haríamos en dominar la ansiedad con que exigimos un registro fósil continuo que cubra todas las lagunas de la evolución. Si faltan fósiles no es sólo cuestión de mala suerte. pero para quienes estudian la historia de la vida. Las rocas más antiguas resultan destruidas. se podrá apreciar si ocurrió algo parecido. Lo que de veras sería preocupante es que no hubiese lagunas en el registro fósil. las rocas ígneas sirven. Sometidas a la lenta erosión del agua y el viento.

Sea cual sea la velocidad. los huesos. Digo «lentamente» casi por sistema. chapoteando en el río Paluxy para examinar las huellas de dinosaurio que se conservan en su terso lecho calcáreo y en las que llegué a colocar mis propios pies.qxp 26/5/08 12:29 Página 115 ergaster Los organismos enterrados suelen fosilizarse cuando el agua cargada de minerales penetra sus tejidos. mientras que las que tienen una vaga forma humana carecen de dedos y fueron obra de dinosaurios que. en una playa australiana. la piedra de un fósil adopta en última instancia la forma del hueso original. aunque haya desaparecido hasta el último átomo del hueso original (lo que no siempre ocurre). caminaban sobre los talones. El resultado fue que la vecina ciudad de Glen Rose se convirtió en el centro de producción de una floreciente industria artesanal dedicada a fabricar toscas réplicas en cemento de las huellas humanas gigantescas. El bosque petrificado del Desierto Pintado de Arizona está formado por árboles cuyos tejidos fueron sustituidos lentamente por sílice y otros minerales filtrados de las aguas subterráneas. para vendérselas a crédulos creacionistas que saben perfectamente que «En aquellos días había gigantes en la tierra» (Génesis 6:4) La verdadera historia de las huellas. son ya pura piedra. Los árboles. Ya he mencionado que a veces el organismo original. en esa forma petricadada. me encontré un tapón de botella engastado en una piedra. forma un molde natural del que posteriormente puede extraerse o disolverse. Las que son pisadas inequívocas de dinosaurio tienen tres dedos. muertos hace 200 millones de años.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Por aquel entonces se extendió la estrambótica leyenda local de que algunas de las pisadas eran gigantescas huellas humanas contemporáneas de las indiscutibles huellas de dinosaurio. Como el cieno tiende a desbordar los contornos de la pi115 . el proceso suele ser lento. En los organismos vivos. pero el proceso no siempre es tan lento. que se ha estudiado concienzudamente. o parte del mismo. Una vez. piénsese en lo rápido que un tetera se cubre de sarro. Con todo. son porosos y esponjosos. es fascinante. Recuerdo con placer los dos días tan felices que pasé en Tejas en 1987. por razones económicas y estructurales. Cuando el agua se filtra por los intersticios de los huesos de un cadáver. pero todavía hoy se pueden apreciar con nitidez. muchos de sus detalles celulares microscópicos. los minerales se depositan lentamente a lo largo de las eras. en lugar de correr sobre las puntas de los pies. y esa forma se nos revela millones de años después.

En ciertas ocasiones. las partes blandas de los animales también se fosilizan.CUENTO ANTEPASADO 001-294. La huella original (si de veras es auténtica. en el sur de China. como he explicado al hablar de la lava. los dedos laterales de los dinosaurios habían quedado desfigurados. el molde puede llenarse de un material diferente que posteriormente se endurece y da lugar a una reproducción del animal u órgano original. donde se encontraron.qxp 26/5/08 12:29 Página 116 el cuento del antepasado sada. es decir. Escribo estos renglones encima de una mesa de jardín hecha con una losa cuadrada de más de dos metros de lado y 15 centímetros de grosor: una roca caliza sedimentaria de Purbeck que data del Jurásico y puede que tenga unos 150 millones de años de antigüedad5. y por último desapareció la matriz. Más conmovedor resulta el yacimiento de Laetoli. que es un poco más antiguo y al que volveremos en «El Cuento del 5. pero es una huella en relieve. en la parte inferior de la mesa (al menos según el distinguido y excéntrico escultor que me la consiguió) hay una huella de dinosaurio. en éste se depositó posteriormente el sedimento. impresas unas junto a las otras. hasta en los mínimos detalles. Los yacimientos más famosos son el de Burgess Shale. Uno no puede evitar preguntarse qué relación mantendrían aquellos tres individuos. Es el ejemplo que siempre pongo para demostrar la falibilidad de los testimonios presenciales. A veces. que sobresale de la superficie. en Tanzania. la superficie del cerebro. Una vez un periodista me entrevistó durante más de una hora delante de este megalito de dos toneladas y posteriormente. 116 . en su artículo. si irían de la mano o incluso si hablarían. aunque con menor frecuencia que huesos. y el de Chengjian. las huellas de tres homínidos verdaderos. en las Montañas Rocosas canadienses. Mucho de lo que sabemos sobre los cerebros ancestrales nos ha llegado en forma de reproducciones de ese tipo: «vaciados» endocraneales que a menudo llevan impresa. porque a mí me parece bastante anodina) debió de servir como molde. lo describió como «una mesa blanca de hierro forjado». conchas y dientes.6 millones de años sobre lo que a la sazón eran cenizas volcánicas recientes. Además de un montón de conchas fósiles. que caminaron juntos hace 3. probablemente de la especie Australopithecus afarensis. o qué misión compartían en aquel remoto día del Plioceno.

En ambos se han encontrado fósiles de gusanos y otras criaturas sin huesos ni dientes (además de los habituales organismos duros) que constituyen un maravilloso documento de la vida en el periodo Cámbrico. como ya he señalado. Según un cálculo realizado ex profeso. Me parece una cifra demasiado elevada.qxp 26/5/08 12:29 Página 117 ergaster Gusano Aterciopelado». tenemos mucha suerte de tener fósiles del tipo que sea y en donde sea. ese capricho del que hablábamos al inicio de este cuento. piénsese en los poquísimos individuos que pueden esperar alcanzar la inmortalidad mediante la fosilización. y creo que para los animales sin partes duras. 117 .CUENTO ANTEPASADO 001-294. en realidad. Si ése es el porcentaje para las especies. el porcentaje debe ser mucho menor. Se calcula que del 90 por ciento de todas las especies jamás llegaremos a tener noticia en forma fósil. entre los vertebrados la posibilidad sería de una entre un millón. Somos inmensamente afortunados de disponer de esos dos auténticos tesoros. hace más de mil millones de años.

existieron especímenes intermedios que son difíciles de clasificar. En este sentido era más parecido a nosotros. muy similar y contemporáneo de aquél. los homínidos adquieren y pierden repetidamente a lo largo de las eras evolutivas. Como de costumbre.qxp 26/5/08 12:29 Página 118 Hábiles Un millón de años antes del Homo ergaster. otros lo equiparan al Kenyapithecus. El cráneo del Hábil es menos robusto que el de Ergaster y tiene menos pronunciado el arco supraciliar. hace dos millones de años. Vivió hace unos 1. lo cual es comprensible dado que son más antiguos. La corpulencia y los arcos supraciliares prominentes son peculiaridades que. y otros se abstienen por prudencia de dar a estos fósiles el nombre de especie y se limitan a llamarlos Homo primitivo. como cabía esperar. como el vello. Todo el mundo. incluidos los multirregionalistas. descrito por el equipo de Leakey en 2001. no me pronunciaré en materia de nombres. es decir. 118 .CUENTO ANTEPASADO 001-294. coinciden en que se trata de África. El cráneo que mejor se conserva lleva el número de referencia KNM-ER 1470 y se conoce comúnmente como el 14-70. al que denominan Homo rudolfensis. Los fósiles de Hábil son menos abundantes que los de Ergaster. lo cual no debiera sorprender a nadie. Lo que importa son las criaturas de carne y hueso propiamente dichas. Algunos paleontólogos distinguen un segundo tipo. Los fósiles más signficativos de esta época suelen clasificarse como Homo habilis. y me referiré a todas ellas con el término hábiles. Los Hábiles eran tan diferentes de los Ergaster como éstos de nosotros y.9 millones de años. ya no hay ninguna duda de cuál es el continente donde se hunden nuestras raíces genéticas.

el cráneo de su especimen tenía una capacidad de 650 c. el cerebro grande es el sello distintivo de nuestro género. Podemos dejar de lado el tema de los nombres para debatir una cuestión más constructiva como es la de por qué el cerebro comenzó de repente a aumentar de tamaño. comienza a superar el tamaño de los cerebros ya voluminosos de los demás simios. siempre que exista una descendencia histórica continua en el marco de la evolución. parece lógico que los miembros de géneros distintos sean menos afines que los miembros de especies diferentes dentro del mismo género. comienza a aumentar. El Rubicón de los 750 c. 119 .c. no soy partidario de rubicones.c.. éste es el motivo por el que se incluye a los Hábiles en el género Homo. Es verdad que. han cruzado el Rubicón y se han hecho humanos. Los Hábiles. cuando Louis Leakey describió el primer Homo habilis. que es simplemente otro Homo. Todo esto me afianza en mi postura antirubiconiana. o. la más extraordinaria de las peculiaridades humanas. de manera que desplazó el Rubicón para acogerlo entre los humanos. ¿Cómo podríamos medir el aumen6. Más absurdo aún es insinuar que un bebé del género Homo haya nacido de padres pertenecientes a un género completamente diferente como es el Australopithecus. En concreto.. al poseer cerebros que superan la barrera de los 750 c. no existe razón alguna para pensar que entre un Hábil primitivo y su predecesor hubiese una diferencia mayor que la apreciable entre el Hábil y sus sucesores.c. Especímenes posteriores de Homo habilis han venido a darle la razón por cuanto presentan una capacidad craneal cercana a los 800 c.c.qxp 26/5/08 12:29 Página 119 hábiles Los Hábiles señalan el momento de nuestra historia en que el cerebro. Como cuenta Richard Leakey en su libro La formación de la humanidad. Nuestras convenciones taxonómicas no están pensadas para explorar estas regiones evolutivas6. Para muchos paleontólogos. En el límite entre una especie fósil cualquiera y su inmediata predecesora han de existir algunos individuos de cuya adscripción sería ridículo discutir ya que la reductio ad absurdum de semejante discusión sería que los padres de una especie engendraron un hijo de otra. dicho con mayor precisión. barreras ni brechas. si analizamos las especies actuales. De hecho. que es necesario cruzar para merecer la definición de Homo fue establecido por sir Arthur Keith. Como el lector me escuchará repetir una y otra vez.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero esto no es extensible a los fósiles. Estamos tentados de ver dicha diferencia porque el género del predecesor (Australopithecus) es diferente del género del sucesor (Homo ergaster).

pero el tamaño absoluto del cerebro no es necesariamente la medida que más nos interesa. seguimos sin saber por qué unas especies son más sesudas que otras. Calcular la progresión del cerebro ya es más complicado. El tema se merece por sí solo un cuento y nos lo narrará el Homo habilis. el hábil situado a caballo de esa ardua frontera que es el Rubicón del tamaño cerebral.qxp 26/5/08 12:29 Página 120 el cuento del antepasado to del cerebro de los homínidos y construir un gráfico que reflejase el tamaño de cerebro medio a lo largo de las eras geológicas? La unidad de medida temporal es fácil de escoger: millones de años. sin embargo. que se convierten fácilmente a gramos. En esta peregrinación hacia el pasado nos hemos topado con este problema en relación al cerebro. pero lo dejaré estar) que los animales grandes deben tener cerebros grandes y los pequeños.CUENTO ANTEPASADO 001-294. El cerebro de los Tyrannosaurus no era mucho menor que el nuestro. es mayor o menos de lo que debería en relación a su estatura. Aun tomando esto en consideración. Los elefantes tienen un cerebro más grande que el nuestro y. pero tenemos a todos los dinosaurios por criaturas torpes y de escasa inteligencia. Lo que nos hace más inteligentes que los dinosaurios es que tenemos cerebros más grandes en relación a nuestro tamaño. Aceptamos (en mi caso un poco a regañadientes. cerebros pequeños. no es sólo vanidad lo que nos hace creernos más inteligentes que ellos. ¿Cómo hacemos para tener en cuenta el tamaño corporal? Nos hace falta una base razonable para calcular qué dimensiones debe tener el cerebro de un animal con arreglo al tamaño de su cuerpo y poder establecer así si el cerebro de un animal concreto es mayor o menor de lo previsto. EL CUENTO DEL HÁBIL Queremos saber si el cerebro de una criatura concreta. como por ejemplo el Homo habilis. ¿qué significa exactamente «en relación a nuestro tamaño»? Existen métodos matemáticos para corregir el tamaño absoluto y expresar cuán grande debería ser el cerebro de un animal teniendo en cuenta su estatura. pero podríamos plantearnos la mis120 . Los cráneos fósiles y los moldes endocraneales nos permiten medirlo en centímetros cúbicos. Ahora bien.

Es la línea que minimiza la suma de los cuadrados de las distancias desde los puntos hasta ella. Como éste es «El Cuento del Hábil» y el rasgo más sorprendente del Hábil es el cerebro. Quizá algunos animales tengan corazones. es decir. y así es. es que la cosa funciona mejor si se hacen logarítmicas las escalas de ambos ejes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. donde el logaritmo de la masa cerebral de un animal se contrapone al de su masa corporal. Logarítmico significa que los segmentos equivalentes a lo largo del eje de abscisas (o del de ordenadas) representan multiplicaciones por un número fijo determinado.qxp 26/5/08 12:29 Página 121 hábiles ma cuestión respecto de cualquier otra parte del cuerpo. que enseguida se entenderá. habrá que añadir seis ceros a la masa del ratón.7 Una ligera complicación. de hecho. La línea negra continua que atraviesa la nube de puntos es la recta que. Empezaremos trazando un diagrama de dispersión que contraponga la masa cerebral y la masa corporal de un gran número de especies. Si así fuese. Esto significa que si hay que multiplicar la masa de un ratón por un millón para obtener la de un elefante. y no adiciones de un número. como por ejemplo diez. riñones o clavículas mayores (o menores) de lo que deberían teniendo en cuenta su tamaño. 121 . el Homo sapiens es el punto que señala la flecha y el que está justo a su lado es un delfín. según los cálculos estadísticos. sino «cabe esperar que tenga. como en los gráficos normales. ¿Cómo podemos saber cuál «debería» ser el tamaño de una parte cualquiera de un animal en relación a sus dimensiones totales? Adviértase que debería ser no significa «debe tener por razones funcionales». seguiremos usando el cerebro como objeto de análisis. desde la más pequeña hasta la más grande. que 7. Cada uno de los símbolos del gráfico de la página siguiente (obra de mi colega y eminente antropólogo Robert Martin) representa una especie de mamífero actual: en total 309. como se ha contruido este diagrama. Por si el lector estuviese interesado. pero las enseñanzas que obtengamos serán de índole más general. mejor encaja con todos los puntos. La razón por la que diez es un número conveniente es que nos permite ver los logaritmos como una serie de ceros. es probable que el modo de vida de dichos animales exija mucho a su corazón (o a sus riñones o a sus clavículas). considerando lo que tienen animales comparables».

quizá. Adaptado del original de Martin [185]. Adviértase que intermedia supone algo muy diferente cuando contamos ceros que cuando contamos gramos. facilita la lectura de los facto122 .qxp 26/5/08 12:29 Página 122 el cuento del antepasado logaritmo de la masa cerebral (mg.) 6 7 8 Gráfico logarítmico de la relación entre masa cerebral y masa corporal de diversas especies de mamíferos placentarios. En primer lugar. «Tres ceros y medio» significa una posición intermedia entre mil y diez mil. En segundo lugar. permite incluir una musaraña enana. A medio camino entre esos dos animales en la escala logarítmica (tres ceros) figura un animal que pesa mil veces más que un ratón. un caballo y una ballena azul en el mismo gráfico sin necesidad de usar 100 metros de papel. o mil veces menos que un elefante: un ser humano. Si usamos números redondos como mil o un millón es simplemente para que la explicación resulte más sencilla. Existen como mínimo tres buenas razones para emplear la escala logarítmica.) 8 7 6 5 4 3 2 0 1 2 3 4 5 logaritmo de la masa corporal (g. Todo esto se calcula automáticamente mirando los logaritmos de los números. Las escalas logarítmicas exigen un planteamiento diferente del de las escalas aritméticas simples y son útiles para otras finalidades. Los triángulos negros representan primates.CUENTO ANTEPASADO 001-294. basta con añadir seis ceros al logaritmo de uno para obtener el del otro.

La tercera razón por la que conviene usar escalas logarítmicas es un poco más larga de explicar. queremos saber que nuestro cerebro es. pongamos. ¿qué ocurre con el volumen? La respuesta es que se hace no diez.qxp 26/5/08 12:29 Página 123 hábiles res multiplicadores. la superficie restante se reduce más lentamente que el volumen de azúcar restante). etc. o del cerebro. Si multiplicamos por diez la longitud. significa diez veces más ancho (y más alto y más profundo). sino ¡mil veces mayor! Podemos demostrarlo imaginando una pila de terrones de azúcar. siempre que la forma no varíe. En el caso de la esfera esto significa un diámetro diez veces mayor. Supongamos que cogemos un objeto como una esfera o un cubo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. no al cubo. Dicho de un modo más general.). multiplicamos por dos su superficie: 2 x 2 = 4. En un gráfico logarítmico los factores multiplicativos se obtienen directamente: eso es precisamente lo que significa logarítmico. En el caso especial de una decuplicación de todas las dimensiones de un objeto. es como añadir tres ceros. Ahora bien. aumente diez veces de tamaño. El volumen de un terrón de azúcar determina cuánto azúcar hay y cuánto cuesta. también se multiplica por diez la superficie: 10 x 10 = 100 (o sea. y el logaritmo se multiplica por tres. la superficie aumenta en proporción al cuadrado de la longitud. y que lo inflamos de manera homogénea para que. conservando la misma forma. a medida que se disuelve el terrón. el volumen es proporcional al cubo de la longitud. en el caso del cubo. que a veces es lo que hace falta hacer. Si se multiplica la longitud por cien. O aumentando uniformemente cualquier forma que se nos ocurra. seis veces mayor de lo que debería. Trataré de aclarar el concepto en atención a quienes sean tan negados para las matemáticas como un servidor. En todos estos casos de aumento proporcionado del tamaño. No nos basta saber que tenemos un cerebro mayor de lo que deberíamos teniendo en cuenta de nuestro tamaño. puesto que. el volumen se multiplicará automáticamente por mil. añadimos dos ceros 123 . Una forma de expresarlo sería diciendo que en estas escalas los puntos de dispersión forman líneas rectas en lugar de curvas. pero la rapidez con que se diluye viene dada por su superficie (lo cual no es un cálculo muy sencillo que digamos. Podemos efectuar el mismo tipo de cálculos con respecto a la superficie. pero eso no es todo. Cuando expandimos un objeto de manera uniforme a base de duplicar su longitud (anchura. o mismamente un cerebro.

mientras que el del volumen se triplica. como los cuerpos de los animales y sus órganos y partes. El único requisito es que el tamaño varíe de forma uniforme. la superficie se duplica. el del volumen se triplica. Ahora imaginemos que trazamos un diagrama de dispersión de terrones de azúcar de una gran variedad de tamaños. Esto nos da una especie de medidad de referencia con la que cotejar las mediciones reales. No es que se me den muy bien las matemáticas (y diciendo esto me quedo corto). no sólo las regulares como los cubos y las esferas. Un terrón de dos centímetros contendrá ocho veces más azúcar que uno de un centímetro. si contraponemos el logaritmo de la masa al de la tasa de disolución inicial. sin que se modifique la forma. la pendiente de dicha recta tiene un significado muy preciso. con la masa del terrón (proporcional al volumen) representada en el eje de abscisas y la tasa (inicial) de disolución en el de ordenadas (dando por hecho que es proporcional a la superficie). porque lo que está en contacto con el té es la superficie del terrón. su masa será mil veces mayor. es decir: a cada dos puntos en el eje de la superficie corresponden tres en el eje del volumen. pero se disolverá en el té tan sólo cuatro veces más rápido (por lo menos al principio). como los riñones o el cerebro. los puntos no siguen una curva sino una línea recta. los puntos seguirían una línea curva que sería bastante difícil de interpretar y. no serviría de mucho. Y la fascinación aumenta si se repara en que el mismo principio sirve para todas las formas. Los gráficos de este tipo son informativos porque la pendiente de la línea permite intuir lo que sucede con relación a magnitudes tales como volúmenes y superficies. obtendremos mucho más información. Cada vez que la masa se triplica. pero hasta yo soy capaz de captar lo fascinante de los gráficos logarítmicos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Y los volúmenes. En un gráfico no logarítmico. Además. superficies y sus complicadas relaciones son aspectos fundamentales a la hora de entender los cuerpos de lo seres vivos y sus partes. por consiguiente. La pendiente de dos tercios no es la única significativa que se puede apreciar en un gráfico logarítmico. Si una especie animal es diez veces más larga que otra. El logaritmo de la superficie se dobla con respecto al de la longitud. En el gráfico logarítmico. En cambio. Cada vez que el logaritmo de la superficie se duplica. sino también las complicadas. Se trata de una pendiente de dos tercios. pero sólo 124 .qxp 26/5/08 12:29 Página 124 el cuento del antepasado al número).

no sobreviviría. Supongamos que un animal del tamaño de un elefante sea 100 veces mayor que un animal del tamaño de una musaraña. Por consiguiente. De ahí que la superficie transversal y el volumen de sus músculos tengan que ser mayores de lo que se obtendría mediante una simple ampliación de la escala. Sería un millón de veces más pesada y esto provocaría un sinfín de inconvenientes. El número de fibras que puede contener un músculo depende de la superficie de su sección transversal (el cuadrado de la longitud). y ahora veremos por qué. La fuerza de un músculo no es proporcional a su volumen sino a la superficie de su sección transversal. la velocidad a la que un animal pierde calor o agua a través de la piel es proporcional a la superficie que mantiene expuesta al mundo exterior. el ritmo al que genera calor probablemente esté más relacionado con el número de células de su cuerpo. Pero la tarea que debe cumplir (sustentar a un elefante. Algunos de los problemas que ha de afrontar un animal dependen del volumen (masa). aunque sólo sea por las reglas de la proporción superficie/volumen que acabamos de ver. por motivos diversos y específicos. Dando por 125 . necesita proporcionalmente más fibras musculares que una musaraña. Los animales grandes deben tener una forma diferente a la de los pequeños.CUENTO ANTEPASADO 001-294. sin modificar la forma. se llega a una conclusión parecida. En el caso de los huesos. el elefante. cuando no de otras consideraciones completamente diferentes. que es una función del volumen. y otros de una compleja función de esas dos magnitudes. Al igual que la velocidad a la que se diluye un terrón de azúcar. Sin embargo. en el paso de especies pequeñas a especies grandes. He ahí la razón por la que los animales de gran tamaño como los elefantes tienen patas macizas como troncos de árbol. Si convirtiésemos una musaraña en elefante sólo a base de inflarla. pongamos por caso) es proporcional a la masa del animal (el cubo de la longitud). Una musaraña del tamaño de un elefante tendría patas largas y finas que se romperían bajo el enorme peso y unos músculos demasiado estrechos y débiles para cumplir adecuadamente su función. para sostener su masa. es muy probable que. otros dependen de la superficie. la evolución haya impuesto una variación sistemática de la forma. Esto es así porque el movimiento muscular es la suma del movimiento de millones de fibras moleculares que se deslizan en paralelo.qxp 26/5/08 12:29 Página 125 hábiles si tienen la misma forma. En realidad.

y que el diagrama logarítmico es un buen método para encontrar indicios de tipo intuitivo sobre este tipo de problemas. La conclusión principal es que. Cualquier otra pendiente requeriría una interpretación distinta. Una pendiente de 2/3 indicaría que el cerebro es como los huesos y los músculos. que un determinado volumen corporal (o número de células corporales) exige una determinada superficie cerebral. un millón de veces.000 veces más células que la musaraña.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque siempre será mejor hacer eso que limitarse a comparar las dimensiones cerebrales absolutas. Hace falta un índice de tamaño cerebral que tome en consideración el corporal. Los puntos probablemente se agruparán a lo largo de una línea recta.qxp 26/5/08 12:29 Página 126 el cuento del antepasado hecho tengan la misma forma. el elefante necesitará 10. es decir. Si la pendiente de la línea es 1/1 (tamaño del cerebro exactamente proporcional a tamaño del cuerpo). confrontar el logaritmo de la masa cerebral y el logaritmo de la masa corporal de muchas especies de diversos tamaños. y su masa y volumen. Así pues. y puede que la región cerebral que se ocupa de ellas también tenga un tamaño proporcionalmente superior. en concreto. Hemos llegado hasta aquí al reflexionar sobre el tamaño del cerebro. cuando a lo largo de la evolución los animales aumentan o disminuyen de tamaño. Si tiene células sensibles al tacto repartidas de manera uniforme por la piel. esto es. No podemos dividir el tamaño del cerebro entre el del cuerpo. como de hecho ocurre en el gráfico anterior. Lo más apropiado es utilizar los gráficos logarítmicos que acabamos de analizar. la pendiente? 126 . y será necesaria una cantidad adecuada de vasos capilares. el área de su epidermis será 10. su forma varía en direcciones previsibles. ¿Cuántos kilómetros de vasos sanguíneos deberá tener el animal grande con respecto al pequeño? Se trata de un cálculo complicado que vamos a dejar para otro cuento. o con los de alguna otra especie sin tener en cuenta el tamaño del cuerpo. La cuestión es que no podemos comparar nuestros cerebros con los del Homo habilis. El número total de células en el cuerpo del elefante será un millón de veces el de la musaraña. cada célula cerebral será capaz de ocuparse de un número fijo de células corporales. del Australopithecus. De momento. basta con que entendamos que a la hora de efectuarlo deberemos tener presente estas reglas de volúmenes y superficies. ¿cuál es.000 veces superior al de la musaraña.

La distancia desde el punto hasta la recta indica cuán mayor o menor de lo previsto es el cerebro de la especie en cuestión. un cerebro parece una coliflor).CUENTO ANTEPASADO 001-294. diré simplemente que la pendiente de 3/4 es la prevista. pero ésta seguirá siendo paralela a las otras dos en virtud de su pendiente de 3/4. nos contará la coliflor (al fin y al cabo. Para entender el motivo deberemos. sino un valor intermedio. pero en términos absolutos será más alta. esperar hasta el susodicho cuento. pues. el hecho de que todos los mamíferos caigan del lado superior de la línea (y todos los reptiles del inferior) significa que aquéllos tienen un cerebro mayor de lo que se «preveía» para un vertebrado típico. una especie cuyo cerebro sea menor de lo previsto. Aunque los puntos se arraciman a lo largo de la recta de pendien3 te /4 prevista. En cambio. Ahora bien. es decir. es prácticamente 3/4. como sin duda habrá adivinado el lector. la línea resultante será paralela a la de los vertebrados. Y la recta del gráfico relativo al Homo sapiens será más alta que todas ellas. no todos los puntos caen exactamente sobre ella. 127 . ¿Y por qué 3/4? Ése es el tema del cuento que. eso significa que tiene un cerebro mayor de lo previsto teniendo en cuenta su tamaño corporal. incluidas plantas como la coliflor. Un gráfico distinto construido para una muestra representativa de primates (monos y simios) arrojará una recta más alta todavía. Así. Para no destripar el final de «El Cuento de la Coliflor».qxp 26/5/08 12:29 Página 127 hábiles Pues no es ni 1/1 ni 2/3. Para ser exactos. aparecerá representada debajo de la línea. sino que surge continuamente en todo tipo de seres vivos. Una especie más cerebral es aquélla cuyo punto se sitúa por encima de la línea. Un punto situado justamente sobre la línea representa una especie cuyo cerebro tiene exactamente el tamaño que cabía esperar dada su masa corporal. hasta entonces. si el gráfico se elaboró a partir de una muestra representativa de vertebrados terrestres que abarcase desde las salamanquesas a los elefantes. Si elaboramos otro gráfico a partir de una muestra representativa de mamíferos. por lo que respecta al tamaño del cerebro. en el sentido que hemos empleado esta palabra al comienzo de este cuento. presentará la misma pendiente de 3 /4 . ¿qué cabía esperar? ¿con arreglo a qué? Pues con arreglo a la proporción típica de las especies con cuyos datos se ha elaborado el gráfico. me limitaré a señalar que la pendiente 3/4 no es exclusiva de los cerebros.

CUENTO ANTEPASADO 001-294. A su vez. los puntos del gráfico de los vertebrados están más dispersos que los puntos del gráfico de los mamíferos. como bien ha señalado Robert Martin. Hechas las correcciones. Para medir el CE hace falta especificar cuál es esa categoría más amplia que estamos usando de referencia para la comparación. hay que corregir los propios cálculos de CE de Jerison. Jerison pensaba que la pendiente de la recta era de 2/3. que a su vez están más dispersos que los puntos de los primates incluidos en éste. y el cerebro medio de los primates también lo es en relación a los parámetros de los mamíferos. de media de la categoría de referencia. El cociente de encefalización de una especie viene expresado por la distancia que la separa. se hiciera con relación al de los vertebrados. sería más elevado. 128 . Harry Jerison. La nube de puntos de los desdentados (un orden de mamíferos sudamericanos al que pertenecen el perezoso. De ahí nace el chiste del político que se lamenta de que la mitad de la población tenga un CI menor de 100. Prácticamente lo mismo ocurre con el cociente intelectual (CI). sería más bajo). difiere del tamaño que debería tener en función de su tamaño corporal. Si se calcula con relación a la población de la universidad de Oxford. mi CI será más bajo que si se realiza el cálculo respecto al conjunto de la población inglesa. que no es una medida absoluta de la inteligencia. positiva o negativa. resulta que el cerebro humano moderno es unas seis veces mayor de lo que debiera ser en un mamífero del tamaño del hombre (si en lugar de calcularse el CE con relación al parámetro del conjunto de los mamíferos. Dicho de otro modo. propuso el cociente de encefalización (CE) para medir en qué medida el cerebro de una especie particular. por arriba o por abajo. el oso hormiguero y el armadillo) se sitúa por debajo de la media de los mamíferos. perteneciente a una categoría más amplia como la de los vertebrados o los mamíferos.8 El cerebro de un chimpancé moderno es el doble de grande 8. pero los estudios actuales coinciden en que es de 3/4. de los cuales constituye una parte. entre su inteligencia y la inteligencia media –convencionalmente fijada en 100– de una población determinada. el padre de los estudios sobre el tamaño de los cerebros fósiles. El CI de una persona refleja la diferencia.qxp 26/5/08 12:29 Página 128 el cuento del antepasado El cerebro humano es demasiado grande incluso en relación a los parámetros de los primates. el cerebro medio de los mamíferos es demasiado grande para los parámetros de los vertebrados. así que. si se realizase el cálculo con relación al del conjunto de los primates.

pero no creo que fuese así. el Homo habilis es más cerebral que el Homo erectus. El siguiente gráfico muestra un cálculo aproximado del CE de varios primates y monos antropoides fósiles. El CE está especialmente sujeto a errores a la hora de calcular la masa corporal. lo que quiere decir que tenían un cerebro casi exacto para un mamífero actual de su tamaño. Para tener una idea del margen de error. se puede interpretar como índice aproximado de la disminución cerebral que se observa a medida que se retrocede en el tiempo evolutivo. En la parte inferior aparecen los fósiles que podrían representar algo así como el Contepasado 5. Cuidándonos muy mucho de tomarlo al pie de la letra. recomiendo una cucharada entera. El hecho de que Homo habilis tenga un CE más elevado se debe al valor mucho más bajo atribuido a su masa corporal. las especies probablemente intermedias entre los Australopithecus y nosotros. El volumen cerebral absoluto del Homo erectus es indiscutiblemente mayor. la línea trazada es la recta que mejor encaja con todos los puntos del gráfico. Según el punto que lo representa en el gráfico. y lo mismo ocurre con los cerebros de los australopitecinos. no olvide129 . la masa cerebral y la masa corporal. lo que significa que sus cerebros eran unas cuatro veces mayores de lo normal para mamíferos de su tamaño. también son intermedias en cuanto al volumen cerebral. lo que significa que nuestro cerebro pesa seis veces más de lo que debería pesar en un mamífero típico de nuestro tamaño. Una vez más. más que un grano. ambas tienen más o menos un 4 de cociente encefálico. con relación a la época en que vivieron. piénsese en la enorme variedad de tamaños corporales del ser humano actual.CUENTO ANTEPASADO 001-294. El Homo habilis y el Homo erectus. Se calcula que su CE era más o menos 1. El CE se calcula a partir de dos magnitudes. ambas cantidades se calculan a partir de los fragmentos que han llegado hasta nosotros y el margen de error es considerable. sobre todo a la hora de evaluar la masa corporal. En posiciones intermedias se sitúan varias especies de Australopithecus y Homo que en la época en que vivieron pudieron estar próximas a nuestro linaje ancestral. el antepasado que tenemos en común con los monos del Nuevo Mundo.qxp 26/5/08 12:29 Página 129 hábiles de lo normal para un mamífero típico. que. He advertido de que había que interpretar el gráfico con su grano de sal pero ahora. En lo alto del diagrama figura el Homo sapiens con un CE de 6. En el caso de los fósiles.

fue fulminante.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en particular los cálculos del CE en el último gráfico. erectu H. está expresado en una escala logarítmica. El tiempo. En general me parece una explicación verosímil.qxp 26/5/08 12:29 Página 130 el cuento del antepasado 7 H. La pregunta que surge inevitablemente es por qué. Lo que sucede es que el aumento del cerebro humano. Los resultados se han corregido para una pendiente de 3/4 con respecto a la línea horizontal de referencia (véase el texto). ya de por sí grande. La dispersión de los puntos a ambos lados de la línea refleja en buena medida la irregularidad de la estimación de la masa corporal. robustus 3 A. Los métodos que hemos explicado en este cuento. Creo que 130 . algunos científicos sugieren que el aumento vino inducido por el hecho de que nuestras manos quedasen libres. mos. medido en millones de años. para lo que suelen ser las tendencias evolutivas. para diversas especies fósiles. escala logarítmica) 100 Gráfico del cociente de encefalización (CE) en relación al tiempo. la tendencia a largo plazo indicada por la recta probablemente sea real. ¿Qué presión selectiva en sentido darviniano suscitó esa modificación durante los últimos tres millones de años? Debido a que el aumento tuvo lugar tras la adquisición de la postura erecta. pero no más que muchas otras que también se han propuesto. pudiendo ejercitarse en tareas de precisión. se eleva a una determinada potencia en la fórmula del CE. afarenssi 2 primeros prosimios tamaño cerebral típico de un mamífero 1 Aegyptopitheus 0 actualidad 10 1 edad (millones de años. sapiens tamaño cerebral seis veces mayor de lo normal para un mamífero típico índice de encefalización 6 5 H. En cambio. boisei A. africanus A. confirman la impresión subjetiva de que uno de los acontecimientos más importantes de los últimos tres millones de años de nuestra evolución ha sido el aumento de nuestro cerebro de primate. habilis 4 Proconsul A.

los equivalentes cerebrales de la innovación en materia de programas eran el lenguaje. un joven psicólogo evolucionista estadounidense que trabaja en Inglaterra. La analogía informática se basa en que las innovaciones en materia de programas y en cuestiones de equipo se estimulan mutuamente generando una espiral explosiva. Oiremos esta idea en «El Cuento del Pavo Real». escribió The Mating Mind. en el Encuentro 16. mejor dicho. A mi modo de ver. o. ¿Es posible que el aumento del tamaño del cerebro humano.qxp 26/5/08 12:29 Página 131 hábiles una evolución inflacionista exige una explicación inflacionista. obedezcan al modelo evolutivo de la cola del pavo real y sean. se sumen a nuestra peregrinación las aves. En el capítulo «El globo de la mente» de mi libro Destejiendo el arco iris. desarrollé este asunto dentro de una teoría general que di en llamar «coevolución software-hardware».CUENTO ANTEPASADO 001-294. una especie de cola de pavo real mental? Siempre tuve debilidad por esta idea. Las innovaciones en el terreno de la programación exigen un desarrollo de los equipos. cuando. la poesía épica o las danzas rituales. lo que a su vez provoca la escalada de los programas. Una de las teorías sobre el crecimiento del cerebro que no traté como se merecía en Destejiendo el arco iris es la de la selección sexual. sólo por eso le dedicaré una atención especial más adelante. pero nadie se decidía a desarrollarla como es debido hasta que Geoffrey Miller. el rastreo de pistas. el lanzamiento de objetos y los memes. con el resultado de que la tendencia inflacionista se dispara. 131 . productos suyos tales como la pintura corporal. por tanto.

algún significado. Más insidioso resulta el hecho de que la competición por encontrar antepasados humanos lleve a algunos paleontólogos a pregonar a los cuatro vientos. más evidente se hace que. cuantos más fósiles se descubren. y algunas incurran en el vicio de crear falsos hiatos en un continuo sin fisuras. Sin embargo. en cuanto parezca mínimamente posible. durante la mayor parte de la historia de los homínidos. Pero eso de «¿cuál fue el primer antepasado humano?» no significa absolutamente nada. Menuda tontería. el género Homo compartió en varias épocas el continente con homínidos más robustos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. «¿cuál fue el primer antepasado nuestro y no de los chimpancés?». Desde que apareciera por primera vez en África.qxp 26/5/08 12:29 Página 132 Monos antropoides Los libros divulgativos sobre fósiles humanos siempre se jactan de haber descubierto el antepasado humano más antiguo. puede que de muchas especies distintas. las afinidades de estas especies con el género Homo y su número exacto son objeto de acaloradas discusiones. Preguntas específicas como «¿cuál fue el primer antepasado humano que caminaba normalmente en posición erecta?». el continente africano albergó simultáneamente varias especies. al menos en principio. Esto significa por fuerza que muchos fósiles que hoy se consideran nuestros antepasados resultarán ser tan sólo parientes cercanos. Como de costumbre.c. que sus hallazgos fósiles pertenecen a la principal línea ancestral humana. o «¿cuál fue el primer antepasado humano con un volumen cerebral superior 600 c. Entre los nombres asignados a 132 .?» tienen. aunque en la práctica sean difíciles de contestar.

Se trata de otro australopitecino grácil cuya especie. Por lo visto evolucionaron a partir de simios más gráciles (entendiendo grácil como antónimo de robusto). Ples. Australopithecus afarensis. el género al que se la adscribió inicialmente. («querido muchacho»). En el momento de encontrarnos con Lucy la aguja de nuestra máquina del tiempo marca 3. un australopiteco robusto también conocido como Zinj porque en un primer momento se le puso de nombre Zinjanthropus boisei. según se sospecha ahora) que se trataba de una hembra. suele ser difícil distinguir a los primeros Homo de los australopitecinos gráciles (de ahí mi diatriba contra las convenciones taxonómicas que los encasillan en géneros separados).2 millones de años.CUENTO ANTEPASADO 001-294. es un serio aspirante al puesto de antepasado humano: por eso se la menciona tan a menudo. Los antepasados inmediatos de los Homo serían un tipo cualquiera de australopitecino grácil. antes de que la definiesen como Australopithecus . Ples es alguien por quien siento un cariño especial desde que el Museo del Transvaal de Pletoria me regalase un bonito vaciado de su cráneo cuando. el «Mrs. Otros fósiles con motes son Dear Boy. casi con toda seguridad. que pertenece a la misma especie que Mrs. en la misma zona.» se debe a que en su momento se pensó (quizá erróneamente. di una conferencia en honor de Robert Broom. Los fósiles de homínido suelen tener motes por el estilo. véase el próximo cuento). un fósil de Sterkfontein descubierto más recientemente. Echemos un vistazo a los fósiles de estas gráciles criaturas. El apodo le viene de Plesianthropus. también surgimos de algunos autralopitecinos gráciles. también encontraron. Sus descubridores. fósiles de trece individuos similares: 133 . No podía faltar Mr. y la célebre Lucy. Mrs. Los simios gráciles también se incluyen en el género Australopithecus. con ocasión del quincuagésimo aniversario de su hallazgo en la cercana localidad de Sterkfontein. Ples. De hecho. Ples vivió hace unos dos millones y medio de años. el paleontólogo que la descubrió. Mrs. Australopithecus (o Paranthropus o Zinjanthropus) boisei. de la que nos ocuparemos a continuación. Australopithecus africanus. y Australopithecus (o Paranthropus) aethiopicus.qxp 26/5/08 12:29 Página 133 monos antropoides algunas de ellas (las hemos visto representadas en el segundo gráfico de «El Cuento del Hábil») figuran Australopithecus (o Paranthropus) robustus. y nosotros. Donald Johansson y sus colegas. Little Foot (piececillo.

descubiertos por Mauve Leakey y su equipo. Las primeras Lucys de África oriental tienen un cerebro algo más pequeño que las últimas Mrs. pero se guardaron en una caja sin rótulo y no se volvió a saber de ellos hasta que en 1994 el paleontólogo Ronald Clarke. conocido por el cariñoso apelativo de Little Foot. que trabaja134 . pero sí un espléndido maxilar inferior que bien podría pertenecer a un antepasado nuestro. por aquel entonces. son más parecidas la una a la otra que a cualquier australopitecino robusto.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y hay quienes la consideran una versión más primitiva de ésta. Su descubrimiento fue una labor detectivesca digna de Sherlock Holmes.qxp 26/5/08 12:29 Página 134 el cuento del antepasado la denominada «primera familia». alguien caminaba sobre dos piernas. que justifica un momentáneo alto en el camino. varias otras «Lucys». Sus cerebros no diferían más de lo que difieren entre sí ciertos cerebros humanos actuales. bastante parecidas a chimpancés. Lucy no es muy diferente de Mrs. Ples. es.6 millones de años de antigüedad que Mary Leakey descubrió en Laetoli (véase «El Cuento del Ergaster») también se atribuyen a un Australopithecus afarensis. No se ha encontrado ningún cráneo intacto. Como cabía suponer. son ligeramente diferentes de los afarensis de hace 3. un fósil del que aún no se ha publicado ninguna descripción exhaustiva. Estos Australopithecus anamensis. tuviese unos tres millones de años de antigüedad. Las pisadas de 3. como Lucy. Sea como fuere. Sea cual sea el nombre latino. al apearnos de nuestra máquina hace cuatro millones de años. pero la diferencia es insignificante. sin embargo. como para merecer un nombre de especie diferente. Las diferencias se acumulan con el paso de las eras y. se han descubierto en otras partes de África oriental. lo que está claro es que.9 millones de años. Desde entonces. de entre tres y cuatro millones de años de antigüedad. nos encontramos con criaturas que podrían ser antepasados de Lucy y de su estirpe. es decir. Ples de África meridional. En 1978 se encontraron en Sterkfontein fragmentos del pie izquierdo de Little Foot. los afarensis más recientes. pero que son lo bastante distintas. están representados por más de 80 fósiles procedentes de dos yacimientos distintos en los alrededores del lago Turkana. pero los últimos cálculos realizados le atribuyen más cuatro millones. En un primer momento se pensó que el esqueleto hallado en las cuevas sudafricanas de Sterkfontein. El descubrimiento más emocionante de este periodo.

Nkwane Molefe y Stephen Motsumi. Sin embargo. con los huesos del pie y todo. esta vez en un trastero de la universidad de Witwatersrand. Uno en concreto era una tibia izquierda partida por la mitad. En realidad no estaba allí. pero tras considerar los derrumbamientos geológicos de la zona. A juzgar por las posiciones de los miembros inferiores y por la correcta relación anatómica que guardaban. pero su caso constituye un ejemplo perfecto de esa máxima que 135 . más de 65 años antes. se lo dio a dos asistentes africanos. Dentro de la caja había varios huesos de pies y patas que parecían corresponder a los fragmentos que él mismo había encontrado anteriormente en la caseta de Sterkfontein. el 3 de julio de 1997. a pesar de que el hueso se había partido como consecuencia del explosivo que. Más a la izquierda se apreciaba el peroné izquierdo roto.CUENTO ANTEPASADO 001-294. el esqueleto entero tenía que estar allí. Como estaba interesado en ese tipo de monos. A la izquierda del extremo de la tibia derecha que había quedado al descubierto se apreciaba la sección de la tibia izquierda tronchada. honda y oscura. se los encontró por casualidad en la caseta que usan los trabajadores de las cuevas. después de dos días buscándola linterna en mano. Clarke dedujo dónde debía estar y Motsumi. el hueso de un pie de homínido. la encontraron. el suelo y el techo de brecha viva. Era como buscar una aguja en un pajar porque la cueva es enorme. con su cincel. Clarke sacó un molde de escayola. Clarke y su equipo tuvieron mucha suerte. a la que podía acoplarse perfectamente el extremo inferior de ésta. entre todos los huesos de mono. con las paredes. Clarke volvió a toparse de manera fortuita con otra caja de huesos de Sterkfontein cuya etiqueta ponía: «Cercopitécidos». La hazaña de Molefe y Motsumi resulta si cabe más asombrosa considerando que el hueso que encajaba con el modelo de escayola estaba en el extremo opuesto a donde habíamos excavado anteriormente. miró dentro y se llevó una gran alegría al descubrir. Tres años después. usaban los mineros que extraían piedra caliza.qxp 26/5/08 12:29 Página 135 monos antropoides ba a las órdenes de Philip Tobias. tumbado boca abajo. La media tibia encajaba a la perfección. y les pidió que volviesen a Sterkfontein a buscar la otra mitad. lo encontró.

puede que pasase tiempo en los árboles. 136 .4 millones de años. pero la dentadura indica que se parecía más al chimpancé que ningún humano posterior. quizá también trepaba a los árboles y caminaba de un modo distinto a nosotros.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero no tanto como el nuestro. y la denominaron Ardipithecus ramidus9. algo que nosotros no podemos hacer. Aunque casi con toda seguridad caminaba erguido. Todavía no se ha extraído completamente. como en el ser humano. lo cual podría significar que agarraba las ramas con los pies. Algunos distinguen una segunda especie. Retrocediendo más en el tiempo. Ardipithecus kadabba. echemos un rápido vistazo al trayecto que tenemos por delante. Hasta ahora no se ha encontrado ningún cráneo de Ardipithecus. más antiguo. Después de esta pausa en el hito de los cuatro millones de años. como los chimpancés modernos. aunque hay quienes prefieren situarla en el género Australopithecus. aunque sea más parecido al del ser humano que al del chimpancé. y los huesos del pie que se han encontrado corroboran esta hipótesis. Esto invita a pensar que Ardipithecus era bípedo. El esmalte de los dientes era más grueso que el de los chimpancés. hasta hace unos 4. no se lo ha descrito en detalle ni se le he asignado un nombre científico. tal vez pernoctando en ellos. ¿Y quién mejor que Little Foot para contarlo? 9. hay restos fragmentarios de una criatura semejante al Australopithecus que posiblemente fuese bípeda. El bipedalismo establece una separación tan tajante entre los humanos y los demás mamíferos que pienso se merece un cuento aparte. casi tan completo como Lucy y. y no delante como en los chimpancés. Los huesos craneales sueltos que se han encontrado indican que el cráneo se apoyaba directamente sobre la columna vertebral. es más divergente que el nuestro. encima. bastante cerca de la última morada de Lucy. pero los informes preliminares sobre Little Foot dan a entender que se trata de un descubrimiento valiosísimo. Al igual que otros australopitecinos.qxp 26/5/08 12:29 Página 136 el cuento del antepasado guía a los científicos desde la época de Louis Pasteur: «La fortuna sonríe a la mente preparada». El pulgar del pie. La descubrieron Tim White y su equipo en Etiopía.

ya puestos. sin embargo. El cambio. los chimpancés. Los avestruces. los monos y simios cuadrúpedos son corredores mediocres. con un entrenamiento adecuado. Así pues. corren por los calveros de la selva sobre las patas traseras. que un avestruz o un canguro). ni viceversa.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque bastante más lento que un perro o un caballo (o. que se desplazan de rama en rama balanceándose con los brazos (un medio de locomoción conocido como «braquiación»). pues. Cuando nuestros ancestros adoptaron por primera vez la posición erecta no disfrutaron de ninguna ventaja abrumadora en cuanto a eficacia o velocidad. Al igual que otros cuadrúpedos. quizá no les resultaría demasiado difícil si les ofreciese un provecho sustancioso. aprenden a caminar sobre dos patas. Hemos de buscar en otro lugar la presión selectiva que impulsó este revolucionario cambio de andares. por no hablar de otros mamíferos. también serían bípedos los chimpancés. una zancada más larga y efectiva. que suelen buscar alimento en el suelo y se desplazan con rápidez. quizá porque su estructura corporal debe satisfacer las necesidades de un trepador. un buen velocista humano. son la prueba de que algunos bípedos (como el hombre) no tienen nada que envidiar a los cuadrúpedos (como el caballo). Si fuesen indiscutibles. Algunos monos se yerguen para otear el hori137 . Los orangutanes son mejores bípedos todavía. Algunos mamíferos cuadrúpedos pueden alcanzar velocidades asombrosas valiéndose de la flexibilidad de su espina dorsal para conseguir. no es terriblemente lento. No hay ningún motivo evidente para afirmar que con dos patas se corre con mayor rápidez o agilidad que con cuatro. se suben por las noches a los árboles para protegerse de los depredadores (aunque son capaces de correr rápido cuando hace falta). hay que descartar la hipótesis de que se hicieron bípedos para competir con los guepardos o algo por el estilo.qxp 26/5/08 12:29 Página 137 monos antropoides EL CUENTO DE LITTLE FOOT No sirve de mucho ponerse a elucubrar sobre las ventajas de la postura erguida. Incluso los gibones. En general. cuando nos preguntamos por qué nuestros antepasados se irguieron sobre las patas traseras e imaginamos la alternativa cuadrúpeda a la que renunciaron. y de hecho suelen recorrer distancias cortas en posición erguida por voluntad propia. entre otras cosas. De hecho. Hasta los babuinos.

La carrera cuadrúpeda y la bípeda no presentaban diferencias significativas en cuanto al consumo de oxígeno. Es lícito pensar que. también se desplaza sobre dos patas por el terreno entre los árboles. Los investigadores esperaban que la cuadrúpeda fuese más eficaz pues ambas especies corren naturalmente a cuatro patas y su anatomía está preparada para eso. debería animarnos a buscar en otra parte los posibles beneficios de nuestro insólito modo de andar. sean cuales sean las ventajas no locomotrices que motivasen la evolución del bipedalismo. según la cual nuestros antepasados se habrían erguido sobre las patas traseras para hacer ostentación del pene (aquéllos que lo tenían.qxp 26/5/08 12:29 Página 138 el cuento del antepasado zonte por encima de la hierba alta o para vadear charcas y ríos. sea como fuere. pudieron comparar el consumo de oxígeno y la eficacia de ambas posturas. Al hacerles correr primero a cuatro patas y luego sobre dos (con un soporte donde agarrarse). Si bien pasa casi todo el tiempo en los árboles. Las hembras. ¿Cuál podría ser uno de esos beneficios no locomotores? Maxine Sheets-Johnstone. claro está). habrían hecho lo propio por el motivo 138 . el lémur conocido como sifaka de Verreux. Taylor y Rowntree concluyeron que el coste energético relativo de la carrera sobre dos patas con respecto al de la carrera sobre cuatro no debería considerarse uno de los motivos por los que el hombre desarrolló la locomoción bípeda. Taylor y V. donde realiza espectaculares acrobacias. en opinión de Sheets-Johnstone. Rowntree hicieron correr sobre una cinta a unos chimpancés y unos monos capuchinos adiestrados. lo más probable es que no tuvieran que competir con un alto coste en términos de locomoción.CUENTO ANTEPASADO 001-294. R. J. En 1973 los biólogos estadounidenses C. de la Universidad de Oregón. A veces los médicos nos hacen correr sobre una cinta rodante con una máscara puesta para medirnos el consumo de oxígeno y otros índices metabólicos en pleno esfuerzo físico. ha propuesto la estimulante hipótesis de la selección sexual. Quizá la carrera en posición erguida se vio favorecida por el hecho de que tenían algo donde sujetarse. Aunque el tono quizá sea exagerado. danzando con los brazos en alto y el garbo de una bailarina de ballet. el resultado no fue el previsto.

que en los primates cuadrúmanos quedan mucho más expuestos. o para intercambiar favores con otros semejantes. aunque una vez comida por el compañero. por ejemplo). Quizá nos pusimos de pie no porque fuese un buen método de desplazamiento. un poco como hacen las vacas. Cuando un leopardo abate una presa. es decir. La idea es atractiva pero no me convence. le sacaron provecho a la maña de andar sobre dos patas porque les dejó las manos libres para transportar comida (tal vez a un compañero. el beneficiario de la generosidad del donante mantendría en lo sucesivo una disposición benévola hacia éste y cuando la suerte cambiase de signo y se volviesen las tornas. esconder los genitales. la cito sólo como ilustración de lo que quiero decir con «ventajas no locomotrices». la mejor despensa de carne era la barriga de un compañero. donde estará relativamente a salvo de carroñeros y podrá recurrir a ella cada vez que tenga hambre. una vez hallados. devolvería el 139 . esto es. que tenían mandíbulas mucho más pequeñas y débiles que las de un leopardo. Dicho sea de paso. o a las crías. la carne naturalmente ya no estaba disponible. Otras teorías subrayan que la ventaja fundamental del bipedalismo fue que nos dejó las manos libres. sino por lo que nos permitía hacer con las manos (acarrear comida. La pregunta es si nuestros antepasados. Otros tipos de alimento. como la carne o los tubérculos que crecen bajo tierra. Como ocurre con tantas otras hipótesis.CUENTO ANTEPASADO 001-294. o para guardarla en la «despensa» en previsión de futuras necesidades). son más difíciles de conseguir pero. La idea (y atribuyo a Steven Pinker el mérito de haberla expresado con tanta viveza) es que.qxp 26/5/08 12:29 Página 139 monos antropoides opuesto. nos deja con la duda de por qué cabe aplicarla a nuestra estirpe y no a otros primates. que conviene llevarse a casa una cantidad mayor de la que pueda ingerirse de una sentada. antes de invertarse el frigorífico. de modo que han de ingerirla continuamente mientras se desplazan. lo primero que suele hacer es subirla a un árbol y colgarla de una rama. las dos últimas posibilidades quizá estén más relacionadas entre sí de lo que parece. Muchos primates se alimentan de vegetales muy abundantes en la naturaleza pero que no son muy nutritivos. ¿En qué sentido? Pues en el de que. representan una posesión valiosa. El leopardo se vale de sus potentes mandíbulas para cargar con el cadáver y las cuatro patas para trepar al árbol.

A su modo de ver.10 Se sabe que los chimpancés ofrecen carne a cambio de favores. limitándola a la coronilla (que por eso está protegida con una mata de pelo). Mi colega Jonathan Kingdon. se muestra más disponible al macho que. el cuerpo pierde calor más rápido. La consiguiente malnutrición y escasa producción de leche retrasaban a su vez el destete. o para mantener la cabeza fuera del agua al vadear un río. destacado artista y zoólogo. el macho que lleve mucha comida a casa obtiene una ventaja reproductiva directa sobre el macho rival que se come en el acto todo lo que encuentra. cualquier macho que alimente a una hembra lactante acelera el destete de la cría que esté amamantando en ese momento y la torna receptiva en un periodo más breve. Otros sostienen que la postura erecta evolucionó por las ventajas de la altura. al procurarle alimento. El intercambio de favores en el que se posterga la devolución del primero. entre ellas las que acabo de mencionar. funciona muy bien. ha dedicado enteramente un libro. esta especie de trueque encontró su símbolo en el dinero. formulada por primera vez por Robert Trivers y desarrollada posteriormente por Robert Axelrod y otros.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 140 el cuento del antepasado favor. Kingdon 10. Después de pasar revista a trece hipótesis más o menos distintas. Según otra hipótesis. El beneficio del bipedalismo habría sido dejar las manos libres para transportar alimentos. Lowly Origin. Existe una teoría darvinista bien articulada de altruismo recíproco. al tema de la evolución del bipedalismo humano. hábilmente defendida por Elaine Morgan. le devolvió la fertilidad. propugnada por John Reader en su fascinante historia de África. quizá nuestros antepasados se alzaron sobre dos patas para atisbar por encima de la hierba alta. Cuando la hembra se vuelve receptiva. Esta última es la imaginativa teoría del mono acuático de Alister Hardy. El antropólogo estadounidense Owen Lovejoy ha formulado una versión peculiar de la teoría de llevar comida a casa. sobre todo en la segunda edición del libro. 140 . Así. un beneficio adicional sería que. la postura erguida minimiza la exposición al sol. He explicado el principio en El gen egoísta. Las hembras lactantes son estériles. la lactancia de las crías debía de estorbar a las hembras a la hora de buscar comida e impedir que se alejasen mucho en pos de alimento. En la historia humana. al no estar encorvado cerca del suelo.

qxp 26/5/08 12:29 Página 141 monos antropoides avanza una sutil y polifacética teoría de su cosecha. La preadaptación que postula es la que él mismo denomina alimentación en cuclillas. Seguiré utilizando este lenguaje taquigráfico porque se adapta a nuestra forma natural de pensar. Según Kingdom. usando los brazos como patas y el anillo escapular como pelvis. sobrevivieron y transmitieron dichos genes a su descendencia por la sencilla razón de que comer en cuclillas era eficaz y favorecía la supervivencia. el zoólogo expone una serie de variaciones anatómicas cuantitativas que surgieron por alguna otra causa. debemos tener presente que esta forma aparentemente teleológica de hablar. Dado que los babuinos suelen comer de cuclillas en campo abierto. buena parte de este acomodo tuvo que cambiar para 141 . en el caso de un atlético gibón. Con un poco de imaginación podríamos decir que. Kingdon supone que algo parecido ocurrió con nuestros antepasados simios en la selva. en cierto sentido. Los pies. que levantaban piedras u hojarasca en busca de insectos. nuestros antepasados pasaron por una fase de braquiación como consecuencia de la cual la verdadera pelvis quedó unida al tronco de un modo poco flexible mediante largos huesos que son una parte esencial de un tronco rígido capaz de cimbrearse como una sola unidad. como si nuestros antepasados hubiesen perseguido un objetivo claro (eso de «tuvieron que deshacerse de sus adaptaciones arborícolas». Para poder hacerlo con eficacia tuvieron que deshacerse de algunas de sus adaptaciones a la vida arborícola. caracoles y demás criaturas comestibles. que hasta entonces parecían manos y les servían para agarrarse de las ramas. no es más que una especie de taquigrafía que puede traducirse fácilmente a términos darvinianos. El lector ya habrá adivinado por dónde van los tiros: esos pies más planos y menos parecidos a las manos que permitían acuclillarse terminarían sirviendo como preadaptaciones para caminar erguido. En lugar de buscar un beneficio inmediato al hecho de caminar erguido. Aquellos individuos cuyos genes determinaron por casualidad que sus pies fuesen más apropiados para comer en cuclillas. correr y saltar). lo que hace un simio braquiador es caminar al revés bajo las ramas (o. gusanos. tuvieron que hacerse más planos para conformar una plataforma estable sobre la que acuclillarse. Probablemente. pero que posteriormente habrían facilitado la adopción del bipedalismo (el nombre técnico de este fenómeno es preadaptación). Como de costumbre. etcétera).CUENTO ANTEPASADO 001-294.

142 . De hecho. Los brazos siguieron siendo largos. lo propio de la preadaptación es la anticipación). Los hombros y la parte superior del cuerpo se hicieron menos pesados. La pelvis tendría que ser más flexible para unirse de una forma menos rígida al tronco y los huesos deberían reducirse a proporciones más humanas. estas proporciones dan como resultado una pelvis más adecuada para andar sobre dos patas. nosotros también somos capaces de andar a cuatro patas. unidos a las variaciones en el equilibrio y en la compensación que trajeron consigo. con el paso de las generaciones. Kingdon no habla en ningún momento de anticipaciones con vistas al futuro. habría poseído en un momento dado un cuerpo relativamente adaptado a caminar sobre las patas traseras y así habría empezado a desplazarse cuando. esas variaciones proporcionales que ahora hacen que nos sintamos cómodos sobre dos piernas surgieron originariamente para favorecer un pequeño cambio de hábitos alimenticios: comer en cuclillas. No es una consideración banal. el tronco macizo. Ahora bien. buena parte pero no todo. He usado la palabra cómodo deliberadamente. los típicos brazos alargados de un braquiador serían una preadaptación claramente ventajosa por cuanto aumentarían el alcance del simio en cuclillas y reducirían la frecuencia con que tendría que cambiar de posición. Como todos los mamíferos. supondría una desventaja a la hora de acuclillarse. La cintura se hizo más flexible y la columna más vertical para permitir al animal buscar a su alrededor con los brazos mientras permanecía en cuclillas sobre las plantas de los pies. Sin darse cuenta.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero nos resulta incómodo: las proporciones alteradas de nuestro cuerpo dificultan la operación. Por anticipar la última parte del razonamiento (después de todo. Dicho brevemente. inflexible y demasiado pesado en la parte superior. Según Kingdon. al buscar alimento.qxp 26/5/08 12:29 Página 142 el cuento del antepasado que del antiguo braquiador derivase un individuo capaz de comer en cucillas. pasase de una posición en cuclillas a otra. Simplemente señala que un simio con antepasados braquiadores que hubiese empezado a alimentarse en cuclillas en el suelo de la selva. estos sutiles cambios cuantitativos. estos individuos. tuvieron como efecto fortuito el preparar el cuerpo para la locomoción bípeda. estaban preparando sus cuerpos para sentirse más cómodos caminando sobre dos patas y más incómodos sobre cuatro.

CUENTO ANTEPASADO 001-294. el caso es que el bipedalismo humano resultó ser un acontecimiento importantísimo. aunque no incompatible. cuando nos separamos de los chimpancés. Como en el caso de la ampliación del cerebro humano. Primero surgió el hardware manual y después evolucionó el software cerebral para sacarle mayor partido. ya había homínidos bípedos. así lo creyeron al menos los antropólogos más respetados hasta la década de 1960. EPÍLOGO A EL CUENTO DE LITTLE FOOT Sea cual sea la causa de la evolución de la postura erecta. mi propuesta es que el bipedalismo pudo evolucionar por medio de la selección sexual. debo pasar a otro asunto. lo cual resulta desconcertante (porque parece un 143 . Mi propia teoría del bipedalismo.qxp 26/5/08 12:29 Página 143 monos antropoides Hay muchas más consideraciones en la compleja y refinada teoría de Jonathan Kingdon. Antiguamente se pensaba que el primer suceso evolutivo crucial que nos separó de los demás simios fue el aumento de las dimensiones del cerebro. pero el orden de los acontecimientos fue el contrario: lo que impulsó la ampliación del cerebro fue. así que de nuevo pospondré el tema hasta el Cuento del Pavo Real. diversos fósiles descubiertos recientemente muestran que en fechas cercanas al Encuentro 1. que vivió mucho después del Encuentro 1. en todo caso. El bipedalismo surgió primero. la mayoría de las teorías del bipedalismo humano son compatibles y capaces de reforzarse unas a otras en lugar de contradecirse. Sea cual sea la teoría que propugnemos. es muy diferente de la suya. la libertad de las manos derivada del bipedalismo. En realidad. ligeramente excentrica. La postura erguida se consideraba un fenómeno secundario. Lucy. era casi tan bípeda como nosotros o igual. y sin embargo tenía un cerebro del tamaño del de un chimpancé. Se puede relacionar el aumento del volumen cerebral con el hecho de que las manos quedasen libres. pero los fósiles descubiertos recientemente indican con toda claridad que la secuencia fue inversa. inducido por la necesidad de tener las manos libres para desarrollar el tipo de actividades complejas que un cerebro ampliado era capaz de controlar y explotar. pero ahora. tras recomendar la lectura de Lowly Origin.

pero también porque el yacimiento se encuentra muy al oeste del valle del Rift (como veremos. Si la posibilidad de un Orrorin bípedo resulta inquietante por hallarse tan cerca del Encuentro 1. tenía una antigüedad de seis millones de años. la región del Sahara meridional donde ha sido descubierto. es más humana que la de los Australopithecus. sobre todo en el grosor del esmalte. Es más. Apodado Toumai (que significa «esperanza de vida» en goran. un equipo francés dirigido por Brigitte Senut y Martin Pickford anunció el hallazgo de un nuevo fósil en las colinas Tugen. por el Sahel. sorprende bastante la rapidez con que habría surgido el bipedalismo. Está claro que hacen falta más fósiles para zanjar estas discrepancias. Este indicio. muchos expertos pensaban que los primeros homínidos sólo habían evolucionado al este del citado valle).CUENTO ANTEPASADO 001-294. la lengua local). pues de frente parece bastante humano (no tiene el rostro protuberante de un chimpancé ni de un gorila). pero por detrás se asemeja al de los chimpancés. Apodado como el Hombre del milenio. complementado por fragmentos de huesos craneales. Algunos científicos se muestran escépticos con respecto a las afirmaciones de los franceses y otros dudan incluso de que haya suficientes pruebas para determinar si Orrorin era bípedo o no. en Kenia. el cráneo que acaba de descubrir en Chad un equipo francés dirigido por Michel Brunet contradice de un modo todavía más alarmante la opinión establecida. era bípedo. en parte por su antigüedad. Según sus descubridores. Se trata de un cráneo de lo más intrigante. Senut y Pickford afirman que la parte superior de su fémur. que está a medio camino entre el los chimpancés y el 144 . al este del lago Victoria. y se le puso el nombre científico de Orrorin tugenensis. con los que coincide en tamaño.qxp 26/5/08 12:29 Página 144 el cuento del antepasado margen de tiempo muy limitado para la evolución del bipedalismo). Dado que el arco supraciliar es muy prominente. Aun admitiendo que lo fuese. se cree que Toumai era un macho. teniendo en cuenta que según los testimonios moleculares el hombre se separó del chimpancé hace seis millones de años. Es más. Los dientes son bastante parecidos a los nuestros. cerca de la articulación de la cadera. sugieren que el Ardipithecus no es antepasado nuestro sino del chimpancé moderno. oficialmente se llama Sahelanthropus tchadensis. En el año 2000. más aún que el de los gorilas. movieron a los dos paleontropólogos franceses a pensar que los antepasados de los homínidos más recientes son los orrorinos y no las Lucys.

ha provocado respuestas indignadas por parte de Brigitte Senut y Martin Pickford. Lo ideal sería confirmarlo con huesos de la pelvis y de las piernas. otro espécimen que también amenazaba la primacía de su criatura. del museo de ciencias naturales de París. La conclusión es que Toumai tiene una antigüedad de entre seis y siete millones de años. descubierto en el Sahel chadiano por Michel Brunet y su equipo en 2001. El foramen magno (el agujero por el que pasa la médula espinal) está situado más arriba que en los chimpancés o los gorilas. El método consiste en comparar esos fósiles con fauna ya conocida de otras partes de África de la que sí se dispone de fechas absolutas. Recordemos que se trata de los dos antropólogos que (tal vez con razón) negaron la condición humana del Ardipithecus. lo que. mientras que su colega Martin Pickford afirma que tiene los típicos colmillos de una mona grande. indica que Toumai era bípedo. por lo que el equipo de Brunet tuvo que valerse de otros fósiles de la zona para datar el hallazgo de manera indirecta. En la zona no hay restos volcánicos de los que obtener fechas radiométricas. aunque no de otros expertos. Orrorin. o Toumai. definiéndolo como «asombroso» e «increíble» y 145 . pero hasta ahora.CUENTO ANTEPASADO 001-294. por desgracia. Brunet y sus colegas afirman que es tan antiguo como Orrorin. lo que a juicio de Brunet.qxp 26/5/08 12:29 Página 145 monos antropoides Esperanza de vida. como era de esperar. Cráneo de Sahelanthropus tchadensis. del ser humano. Senut. ha dicho que Toumai es un gorila hembra. Otras autoridades se han mostrado más generosos con Toumai. sólo se ha encontrado el cráneo.

puede que incluso bípedos. pero las otras tres hipótesis parten del supuesto teórico de que es errónea. como el bipedalismo. más humanoides que aquél. han evolucionado no una sino muchas veces. Los chimpancés y los gorilas descienden de antepasados más similares al hombre. 2. Inmediatamente después del Contepasado 1. 4. según las pruebas moleculares. tuvo lugar una explosión evolutiva rapidísima durante la cual Toumai y Orrorin. Según esta concepción. los dos fósiles son anteriores incluso al Contepasado 1. Orrorin y Toumai podrían ser ejemplos de esos casos precedentes en que los simios africanos experimentaron con la postura erecta y puede que también con otras características humanas. podrían incluso ser anteriores al Contepasado 1 sin dejar por ello de ser bípedos. 1.CUENTO ANTEPASADO 001-294. correspondería al Contepasado 1. Si aceptamos esta opción. Según algunas dataciones. Los rasgos humanoides. Si sus descubridores están en lo cierto y tanto Orrorin como Toumai son bípedos. el problema simplemente desaparece. que el cambio evolutivo se extiende de manera uniforme para colmar el tiempo de que dispone. hay cuatro maneras (además de alguna combinación de las mismas) de responder al problema que plantean Orrorin y Toumai. De acuerdo con esta hipótesis. si entre el Encuentro 1 y el Homo sapiens moderno han transcurrido seis millones de años. Se tiende a creer. el cambio debería de haberse distribuido proporcionalmente a lo largo de todo ese periodo. Orrorin y Toumai vivieron en una época muy próxima a la fecha que.qxp 26/5/08 12:29 Página 146 el cuento del antepasado declarando que su descubrimiento «tendrá el efecto de una pequeña bomba atómica». la fecha en que el hombre se separó del chimpancé. Suponiendo que las dataciones fósiles y las moleculares sean correctas. ingenuamente. que era cuadrúpedo como el chimpancé. Sin embargo. y nuestro propio linaje representaría una incursión posterior en el bipedalismo. las teorías hasta ahora aceptadas sobre el origen del hombre se verán en apuros. Orrorin y/o Toumai eran cruadrúpedos. 3. No es una inverosímil. es decir. desarrollaron su bipedalismo con tanta celeridad que no es fácil distinguir entre las fechas del Contepasado 1 y la suya. y se han vuelto cua146 .

nos convencerá de que no es así. que somos como chimpancés que nunca han llegado a crecer. y muchos expertos ponen en cuestión o bien de las fechas. A primera vista. o caminos increíblemente paralelos. no existen razones teóricas de peso para estar a favor ni en contra de ninguna en particular. según mi experiencia. a saber. Las tres últimas hipótesis tienen puntos débiles. En el Cuento del Pinzón de las Galápagos y en el Cuento del Dipnoo aprenderemos que la evolución puede ser muy rápida. por si fuera poco. luego tampoco hay nada particularmente absurdo en la tercera teoría. Pero si dejamos momentáneamente a un lado esas dudas y analizamos las tres hipótesis que dan por descontada la postura erecta. viene bien para reírse un poco). y parece que la cuarta hipótesis la vulnera. «El Cuento del Pez Ciego de las Cavernas». Según esta hipótesis. Los chimpancés podrían haber pasado perfectamente por una fase más humanoide y bípeda antes de volver al cuadrupedalismo propio de los simios. O dicho de otro modo. que trata de la ley de Dollo. de australopitecos robustos (como Dear Boy).CUENTO ANTEPASADO 001-294. la cuarta hipótesis no tiene nada de errónea. Estamos tan acostumbrados a la idea de que descendemos del mono que nos da la sensación de que semejante hipótesis equivale a empezar la casa por el tejado. Los argumentos con que defienden tan impactante e innovadora teoría están expuestos de manera muy convincente y se basan en una interpretación de la evolución humana aceptada desde hace tiempo (aunque no exenta de controversia). o el supuesto bipedalismo. de Toumai y Orrorin. En principio. Toumai. El Cuento del Topo Marsupial nos enseñará que la evolución puede seguir el mismo camino. que afirma que la evolución nunca vuelve sobre sus pasos. existe una supuesta ley.qxp 26/5/08 12:29 Página 147 monos antropoides drúpedos en fechas más recientes. luego la segunda teoría no es inverosímil. en más de una ocasión. podría ser perfectamente el Contepasado 1. pongamos por caso. donde llegan a afirmar que los chimpancés descienden de australopitecinos gráciles (como Lucy) y los gorilas. 147 . ofende la dignidad humana (algo que. pero también muy lenta. e incluso. la cuarta parece la más sorprendente. la llamada ley de Dollo. Además. que los humanos somos simios infantiles que hemos adquirido la madurez sexual. Da la casualidad de que esta misma idea la han rescatado John Gribbin y Jeremy Cherfas en sus libros The Monkey Puzzle y The First Chimpanzee.

También contrata a un erudito (muy) británico llamado Jeremy Pordage para que le catalogue un lote de manuscritos dieciochescos que acaba de adquirir. cuya novela Viejo muere el cisne fue una de mis lecturas favoritas durante la adolescencia. Más conocido en el mundo anglosajón es el experimento de Julian Huxley. el ajolote es una larva más grande de lo normal. En un experimento ya clásico realizado en Alemania. dejando de ser el simio infantil que somos todos los hombres para convertirse en un simio completamente adulto. que recuerda a William Randolph Hearst y colecciona obras de arte con la misma indiferencia voraz que éste. un renacuajo con órganos sexuales. La lección no pasó desapercibida al hermano pequeño de Julian. En un viejo diario escrito por el primer conde de Gonister. las hormonas que Vilém Laufberger inyectó a un ajolote lo convirtieron en una salamandra adulta de una especie que nadie había visto jamás. pues. el último tramo del ciclo vital. que sin duda estaba al tanto del trabajo 148 . el diabólico doctor Obispo.. Por avanzar un resumen. Bajo la influencia de las hormonas inyectadas en el experimento. El secreto está en que ha alcanzado pleno desarrollo. peludo y repelente que orina en el suelo mientras tararea una versión grotesca y distorsionada de lo que en su día fuera un aria de Mozart.qxp 26/5/08 12:29 Página 148 el cuento del antepasado En «El Cuento del Ajolote» explicaremos esa teoría. Riendo a más no poder. para que investigue la manera de prolongar la vida en general y la suya en particular. que repitió el de Laufberger sin saber que ya se había llevado a cabo. En la evolución del ajolote. La última fase del ciclo vital quedó. Su estricta educación religiosa le ha inculcado tal pánico a la muerte que contrata y financia a un cínico biólogo. y se lo encuentran vivito y coleando con 200 años. Obispo se lleva a un nerviosísimo Stoyte a Inglaterra para buscar los restos del conde. el novelista Aldous Huxley. el estadio adulto. el ajolote terminó de completar su desarrollo y se convirtió en una salamandra adulta que presumiblemente nadie había visto hasta entonces. Jo Stoyte. un cuadrúpedo. Trata de un hombre muy rico. Resulta que el viejo conde había descubierto casi con toda seguridad el secreto de la vida eterna (comer entrañas de pescado crudas) y no hay pruebas de que llegase a morir jamás. el doctor Sigismund Obispo. conocida como neotenia. Jeremy descubre algo sensacional y se lo comunica al doctor Obispo. había sido eliminado. reestablecida..CUENTO ANTEPASADO 001-294.

Orrorin o Sahelanthropus) que han adquirido plena madurez y han vuelto a convertirse en simios cuadrúpedos. efectivamente. tercera y cuarta hipótesis. que vivieron cerca de la época en que nos estábamos separando de los chimpancés. se lo imagina más humanoide. abacaría de golpe con el problema. Tampoco podemos olvidarnos de la primera hipótesis (que caminaban a cuatro patas): para muchos es la más verosímil y. un tanto a mi pesar. Aun aceptando que Toumai y Orrorin fuesen bípedos. 149 . Pero es evidente que todas ellas formulan predicciones acerca del Contepasado 1. seres humanos (o australopitecinos. Nunca he pensado que la teoría de Gribbin y Cherfas fuese una tontería. La cuarta. de ser cierta. Gribbin y Cherfas sugieren. Vayamos a su encuentro. A la hora de relatar el Encuentro 1. Los recientes descubrimientos de homínidos tan antiguos como Toumai y Orrorin. que los chimpancés y gorilas modernos son como el conde de Gonister. me he visto obligado a optar entre las cuatro hipótesis. en cambio. esto es.qxp 26/5/08 12:29 Página 149 monos antropoides de Julian Huxley. que es nuestra próxima parada. Las tres primeras coinciden en presuponer que parecía un chimpancé y andaba a cuatro patas. podrían perfectamente susurrarnos sotto voce: «¡Ya os lo decíamos!». yo no escogería con mucha confianza entre la segunda. como sus (y nuestros) antepasados más lejanos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. le dice a Stoyte que puede empezar con las tripas de pescado a la mañana siguiente. me he sumado a la mayoría y he dado por hecho que el Contepasado 1 se parecía al chimpancé. aunque de vez en cuando se alzase sobre las traseras.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 150 .

el Contepasado 1. como todas las que iré dando para el resto de contepasados). Sea cual sea el motivo. quizá porque son animales silvícolas y la capa de detritos foliáceos que cubre el suelo de las selvas no es propicia para los fósiles. eso significa que los peregrinos chimpancés están buscando a ciegas. Lucy. 14-70. es nuestro doscientoscincuentamilésimo tatarabuelo. no se ha encontrado un solo fósil que pertenezca con toda seguridad a la línea ancestral que del Contepasado 1 lleva a los chimpancés. para ser exactos.000 generaciones (la cifra. los peregrinos chimpancés se reúnen con nosotros en algún calvero del Plioceno. Mrs. No obstante. El antepasado que tenemos en común con ellos. los peregrinos humanos tenemos una cita de capital importancia: nuestro primer encuentro con peregrinos de otra especie. es aproximada. y sus 151 .qxp 26/5/08 12:29 Página 151 Encuentro 1 Chimpancés Hace entre 5 y 7 millones de años. no sabemos nada. pues los peregrinos chimpancés comunes y los peregrinos chimpancés pigmeos o bonobos ya han unido fuerzas unos cuatro millones de años «antes» de encontrarse con nosotros. por supuesto. es decir. Ples. Little Foot. De otras dos especies. los peregrinos chimpancés se están aproximando al mismo punto desde otra dirección de la cual. Aunque el continente africano nos ha proporcionado varios miles de fósiles o de fragmentos de fósiles de homínidos. en nuestro relato fantástico. Según nos aproximamos al Encuentro 1. por desgracia.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en algún lugar de África. Dear Boy ni del resto de nuestros fósiles. Nunca se han encontrado los equivalentes chimpancés del Niño de Turkana. que entre él y nosotros median 250.

De aquí en adelante seguiremos representándolas como líneas compactas. . La rama vertical de la derecha representa el grupo de peregrinos en este preciso momento. veríamos que no son macizas sino que están formadas por una red de líneas cruzadas. Si analizasemos detalladamente cualquiera de las líneas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. La rama de la izquierda muestra como los chimpancés divergieron hace unos dos millones de años y dieron origen a dos especies. en este caso sólo lo integran seres humanos. Las líneas blancas representan el árbol evolutivo (o filogenético) de los chimpancés y los humanos.qxp 26/5/08 12:29 Página 152 el cuento del antepasado Millones de años Humanos Bonobo (Pan paniscus) Chimpancé común (Pan troglodytes) 1 2 3 N CZ 4 5 6 152 1 Incorporación de los chimpancés 0 Incorporación de los chimpancés. que se ramifica en el Contepasado 1 (señalado con un circulito numerado). tal y como aparecen en el diagrama del género humano del Encuentro 0.

No debemos dar por hecho. que representa el alimento básico de ambas especies. pero también en el suelo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Es fácil que usara y fabricara herramientas según las tradiciones locales. la práctica de la caza se observa con mayor frecuencia entre chimpancés comunes. la 153 . quizá alimentándose en cuclillas. que son capaces de formar grupos bien coordinados para perseguir colobos. Jane Goodall. si venimos de los chimpancés. Pero la carne no es más que un complemento de la fruta. Todas las pruebas disponibles indican que vivió única y exclusivamente en África. Seguramente pasaba mucho tiempo en los árboles. aunque sólo sea porque los chimpancés son más parecidos a los demás simios que los humanos. lo más probable que es que anduviese apoyando los nudillos en el suelo como un chimpancé. Todavía hay gente que viene y te dice: «A ver. Aunque se han visto bonobos abatiendo duikers. A la hora de imaginar a este antepasado común. por tanto. surge inevitablemente una pregunta: ¿Se parecía más a los chimpancés o al hombre moderno? ¿Se parecía a los dos por igual o era completamente diferente de ambos? A pesar de las simpáticas conjeturas con que terminamos el capítulo anterior. tanto actuales como fósiles. y también sobre las patas traseras. se clavan en el Contepasado 1: su antepasado. como hacen muchos profanos en la materia. Los humanos somos la excepción entre los simios. pero mostraba preferencia por la fruta. ¿cómo es que todavía existen?». es que el antepasado común al que saludamos en el calvero del Plioceno sea tan peludo como un chimpancé y tenga un cerebro del tamaño del del chimpancé. lo más probable. Cuando nos reunimos con los peregrinos chimpancés y bonobos en el Encuentro 1. como aventura Jonathan Kingdon. como los chimpancés modernos. A pesar de las hipótesis del capítulo anterior. al igual que los nuestros (cuyo color ya es más imprevisible). De hecho. Seguramente fuese omnívoro. y que yo ni mucho menos descartaría. y también el nuestro. Esto equivale a decir que en la rama humana que desciende del antepasado común se ha producido un mayor cambio evolutivo que en las ramas que dieron lugar al chimpancé. la respuesta más prudente es que el Contepasado 1 se parecía más a un chimpancé. que nuestros antepasados eran chimpancés.qxp 26/5/08 12:29 Página 153 chimpancés ojos de color castaño oscuro. a veces cazaba. la propia expresión «eslabón perdido» revela este malentendido.

El mismo gesto se ha observado en una población de la selva de Kibale. Los bonobos en cautividad usan herramientas sin ningún problema.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque suele aludirse a esta práctica como si se tratase de un descubrimiento nuevo y emocionante. u orangutanes negros africanos» son aficionados a una especie no identificada de fruto seco que «cascan con piedras exactamente igual que hacemos los seres humanos». Lo verdaderamente interesante de la práctica de cascar frutos secos. La operación requiere cierta maña. Darwin ya la mencionó en el tercer capítulo de El origen del hombre (1871): Con frecuencia se afirma que ningún animal usa herramientas. el gesto también surgió espontáneamente y se extendió entre un grupo de chimpancés en cautividad. Mientras los chimpancés de Jane Goodall. Las culturas locales incluyen los usos y actitudes sociales. en Uganda. que habitan al este del valle del Rift. un grupo que habita en las montañas Mahale de Tanzania practica una variante peculiar del acicalamiento social llamada apretón de manos. Se trata de auténtica cultura. que es la que Jane Goodall ha estudiado tan a fondo. 154 . publicado en la edición de 1843 del Boston Journal of Natural History) son breves y genéricas. Por cierto. de pescar termitas con herramientas construidas por ellos mismos. pero no tanto como para hacer papilla los gajos. cazan termitas. pescar termitas y demás hábitos chimpancés es que los grupos que residen en una zona concreta tienen sus propias costumbres que se transmiten a nivel local. Por ejemplo. Las pruebas que aporta Darwin (el informe de un misionero en Liberia. hoy célebre. pero los chimpancés en estado salvaje se valen de una piedra para cascar un fruto autóctono parecido a una nuez. hay que golpear el fruto lo bastante fuerte como para romper la cáscara. No hay constancia de que los bonobos hagan lo propio. también fue la primera que informó sobre su costumbre. otros grupos situados al oeste han desarrollado la práctica tradicional de cascar frutos secos con mazos y yunques de piedra o de madera. pero tal vez sea porque se los ha estudiado menos. pero nunca en la de Gombe Stream. Curiosamente.qxp 26/5/08 12:29 Página 154 el cuento del antepasado bióloga que descubrió que los chimpancés cazaban y guerreaban con otras especies. El informe simplemente declara que «los Troglodytes niger.

Sin esta barrera geográfica. los cuales. si bien nunca se ha visto a los bonobos manejar utensilios en la selva. Me figuro que con los bonobos sucede lo mismo. Esta idea se ve corroborada por el hecho de que los orangutanes salvajes también emplean utensilios y también tienen tradiciones locales que difieren de un grupo a otro. para que una especie ancestral se escinda en dos especies filiales primero ha de existir entre ellas una separación de tipo geográfico. más parecidos a los babuinos. Hoy en día los bonobos viven exclusivamente en las selvas al sur de la gran curva del río Congo y al norte de uno de sus afluentes. Lo creo probable puesto que. el uso de herramientas está extendido entre los mamíferos y las aves. mientras que los humanos somos simios de las sabanas. en cautividad lo hacen con notable destreza. herramientas en estado salvaje. En cualquier caso.1 Los representantes actuales de la línea ancestral de los chimpancés son dos especies de simios de la selva. según las tradiciones locales. Quizá no se los haya estudiado lo suficiente en estado salvaje. sin embargo. no son simios sino monos. me hace pensar que la ausencia en una zona concreta de una tradición de ese tipo no debería considerarse una prueba negativa. nunca se ha visto cascar frutos secos a los chimpancés que Jane Goodall estudió en Gombe Stream. me parece que son indicios bastante convincentes de que el Contepasado 1 fabricaba y utilizaba herramientas. según la actual ortodoxia darviniana. Es muy posible que el gran río Congo constituyese la barrera que obstaculizó el flujo génico y propició la divergencia evolutiva de las dos especies de chimpancés hace unos dos o tres millones de años. 155 . puede que también las usase el Contepasado 1. pero cabe presumir que lo harían si alguien los iniciase en la tradición de cascar nueces que observan sus congéneres del África occidental. Al fin y al cabo. En cualquier caso.CUENTO ANTEPASADO 001-294. como bien ha demostrado la propia Jane Goodall (entre otros).qxp 26/5/08 12:29 Página 155 chimpancés Si las dos especies de chimpancés modernos empleaban. como nosotros. Los chimpancés comunes habitan en una franja más amplia situada al norte del Congo y que se extiende desde la costa occidental del continente hasta el valle del Rift. De manera aná1. El hecho de que los chimpancés comunes utilicen herramientas diferentes en zonas diferentes. las dos especies se mantienen unidas en virtud de la mezcla sexual de los dos acervos génicos. el Kasai. Como veremos en el Cuento del Cíclido.

en un pasado aún más remoto. que nuestro linaje se separase del de los chimpancés.qxp 26/5/08 12:29 Página 156 el cuento del antepasado loga. un poco como nosotros usamos el dinero. para apaciguar a la otra parte. se considere a Yves Coppens el descubridor.) La East Side Story se las ve y se las desea para dar cuenta del Sahelanthropus (Toumai) descubierto en el Chad. Australopithecus bahrelghazali. hay quien sostiene que el valle del Rift. de Lucy. El autor y promotor de la teoría del valle del Rift fue el eminente primatólogo holandés Adriaan Kortland. no sé qué pensar sobre el hecho de que. El primatólogo Frans de Waal lo ha expresado a la perfección: «Los chimpancés resuelven los conflictos sexuales mediante el poder. que le puso el nombre por el que hoy se la conoce generalmente: East Side Story. viene a agravar el problema. Los bonobos usan el sexo como moneda de cambio en materia de interacción social. Pan paniscus. los bonobos resuelven los conflictos de poder mediante el sexo».CUENTO ANTEPASADO 001-294. Si bien es más joven que Toumai. a miles de kilómetros al oeste del valle del Rift. pudo representar la barrera que frenó el flujo génico y posibilitó. este importante hallazgo se atribuye sin discusión a Donald Johansson. de manera que voy a cederle la palabra al bonobo para que nos cuente su historia. 156 . en el mundo anglosajón. se parece mucho a un chimpancé común. un australopitecino muy poco conocido que también se ha descubierto en el Chad. y ésta es la razón de que le adjudiquemos un cuento. en su nativa Francia. A pesar de que también se le llama chimpancé pigmeo. Se valen de la copulación. oportuna paronimia con el célebre musical. Todo lo que pueda decir sobre este asunto quedará desfasado en cuanto se descubran nuevos fósiles. Sus proporciones y costumbres sí son ligeramente distintas. el bonobo no es menor a simple vista que el chimpancé común. Pan troglodytes. por entonces en plena formación. (Por cierto. cuando no directamente el padre. denominación que se debería dejar de usar. y hasta 1929 se les consideraba una misma especie. o de los gestos copulatorios. EL CUENTO DEL BONOBO El bonobo. pero quien más la divulgó fue el paleontólogo francés Yves Coppens.

CUENTO ANTEPASADO 001-294. a su juicio. o igual es que pertenecen a la escuela filosófica del «bestiario medieval». Las hembras de bonobo se emparejan para practicar el llamado frotamiento GG (genital contra genital).qxp 26/5/08 12:29 Página 157 chimpancés imponer autoridad y afianzar vínculos con otros miembros del grupo de cualquier edad o sexo. Pero. nos guste o no. según la cual los animales sólo existen para enseñarnos moralejas. incluidas las crías. colocada a cuatro patas. la levanta del suelo.. Lo que no se deduce es que seamos igual de parecidos a los chimpancés que a los bonobos.. Cuenta De Waal que los machos del grupo que él estudiaba tenían erecciones en cuanto veían acercarse al guardián a la hora de la comida. Si los chimpancés han cambiado más que los bonobos desde la época del Contepasado 1. podría tratarse de los preparativos para las cópulas que median durante el reparto de la comida. cualquier filia les parece bien. Esa concepción ilusoria es la de que estamos más emparentados con los bonobos que con los chimpancés comunes. estamos exactamente igual de emparentados con ambas especies toda vez que Pan troglodytes y Pan paniscus tienen un antepasado común que vivió hace menos tiempo que el antepasado que comparten con nosotros. las pruebas moleculares indican que los chimpancés y los bonobos están más emparentados con nosotros que con los gorilas. podríamos parecer157 . haciendo muecas y emitiendo agudos chillidos que con toda probabilidad reflejan experiencias orgásmicas. y guardamos exactamente el mismo grado de parentesco con los orangutanes que los gorilas. por desgracia. los bonobos y los chimpancés. La imagen un poco hippie de los bonobos como criaturas que practican al amor libre ha provocado que algunas almas caritativas se hagan pías ilusiones y se formen un concepto falso que probablemente maduró en los años sesenta. Del mismo modo. La Margaret Mead que todos llevamos dentro siente más afinidad por este modelo de conducta tierno y delicado que por el patriarcal y asesino de los chimpancés comunes. La pedofilia no les supone ningún trauma. Acto seguido las dos hembras restriegan sus excitados genitales. Una hembra se aferra con brazos y piernas a su compañera que. de esto se deduce que los humanos estamos exactamente igual de emparentados con los gorilas que los chimpancés lo están de los bonobos.

Los dos están igual de emparentados con nosotros porque comparten con nosotros el mismo antepasado común. 158 . una enseñanza simple y muy general con la que volveremos a toparnos una y otra vez en diversas etapas de nuestra peregrinación. casi en la misma medida. Ésta es la moraleja de «El Cuento del Bonobo». o viceversa. ciertas cosas en común con unos y otros.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 158 el cuento del antepasado nos más a los segundos que a los primeros. Lo más probable es que tengamos.

pero sólo porque el enorme gorila me resulta más extremo y menos parecido a los demás simios. no obstante. aunque menos tropical y un poco más húmedo. era más parecido a un gorila.CUENTO ANTEPASADO 001-294. ningún fósil nos permite salvar la distancia entre los Contepasados 1 y 2. Vivía en China y se extinguió recientemente. Eso sí. los Andes no habían terminado de elevarse y el Himalaya acababa de completar su formación. a un chimpancé o incluso a un ser humano. cuando todavía vivían el Homo erectus y el Homo sapiens arcaico. nada nos ayuda a decidir si el Contepasado 2. Ahora bien. sería similar al actual. una suerte de orangután gigante. África estaba más arbolada que ahora: hasta el Sáhara era a la sazón una sabana boscosa. donde los gorilas se unen a nuestra peregrinación en el mismo escenario africano que el Encuentro 1. le habría sacado más de una cabeza al mayor de los gorilas. Norteamérica y Sudamérica no estaban unidas. el abominable hombre de las nieves del 159 . El simio asiático Gigantopithecus. Se trata de una extinción tan reciente que algunas personas de imaginación desatada han llegado a sugerir que quizás el Yeti. Los continentes. Hace siete millones de años. Por desgracia. es tan sólo un millón de años más antiguo que éste. debían de ser prácticamente iguales que ahora y el clima africano. que tal vez sea nuestro trescientosmilésimo tatarabuelo.qxp 26/5/08 12:29 Página 159 Encuentro 2 Gorilas El reloj molecular nos dice que el Encuentro 2. Yo diría que a un chimpancé. tampoco hay que exagerar el carácter excepcional de los gorilas. No son los simios más grandes que jamás hayan existido. hará medio millón de años.

según estudios genéticos. situado hace seis millones de años. La rama izquierda representa el género Gorilla. simboliza al Contepasado 1). de dos especies. Árbol filogenético que muestra como los gorilas se separaron de los demás simios africanos hace unos siete millones de años. . La rama derecha representa a los chimpancés y a los humanos (el puntito gris. según se considera actualmente.qxp 26/5/08 12:29 Página 160 el cuento del antepasado Millones de años Ya incorporados Gorilas (Gorilla) 1 2 3 N CZ Incorporación de los gorilas 0 4 5 6 7 160 2 Incorporación de los gorilas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. compuesto.

Es muy probable que el Giganthopitecus caminase como un gorila. Teniendo en cuenta que los chimpancés. el hecho de que las diferentes culturas humanas actuales muestren un amplio abanico de hábitos reproductivos. al igual que los chimpancés. que cambian con facilidad. Dado que la selección natural. y sobre todo los gorilas. perdón. aunque no existen razones de peso para decantarnos por alguna región en particular. es probable que el color del Contepasado 2 fuese negro o marrón oscuro. Los chimpancés son más promiscuos y las diferencias en sus hábitos reproductivos tienen efectos interesantes en el tamaño de sus testículos. como veremos en el Cuento de la Foca.CUENTO ANTEPASADO 001-294. No veo nada que permita aventurar cuál era la posición del Contepasado 2 a este respecto. me estoy yendo por las ramas. luego sería muy raro que no lo fuesen también los Contepasados 1 y 2.qxp 26/5/08 12:29 Página 161 gorilas Himalaya. Los simios. es decir. pero no los orangutanes. Todos los simios menos el hombre son peludos. dado su modo de vida arborícola. me confirma lo inconveniente de especular sobre esta cuestión y de hacer cualquier reflexión sobre los hábitos reproductivos del Contepasado 2. pasaba parte del tiempo en los árboles. los hábitos reproductivos son lábiles. sobre todo de noche. Por ejemplo. parece lógico situar el Encuentro 2 en una selva de África. Los gorilas no son simplemente chimpancés gigantes sino que difieren en otros aspectos que debemos tener presentes a la hora de recrear al Contepasado 2. sobre los nudillos de las manos y las plantas de los pies. 161 . como también hacen los chimpancés. En «El Cuento del Gorila» examinaremos cómo ha ido cambiando nuestra actitud hacia estos parientes tan cercanos. son exclusivamente vegetarianos y los machos tienen harenes de hembras. bajo el sol de los trópicos.. han sido durante mucho tiempo inspiradores y a la vez víctimas de mitos humanos. Tengo la impresión de que. bajo un prisma evolutivo. propicia una pigmentación oscura como protección contra los rayos ultravioleta. los bonobos y los gorilas viven en el corazón de la selva.. Entra dentro de lo verosímil que el Contepasado 2 tambien caminase sobre los nudillos pero que. Es más. que van desde la rigurosa monogamia hasta la poliginia más desenfrenada.

deformaciones grotescas. No siempre fue así. el formidable aliado de Darwin. mucho antes de que se empezara a pensar en términos evolutivos y se aprendiera a distinguir a unos simios de otros o de los monos. de hecho. Por más que coincidamos con esta noción anticipada de la teoría de la evolución. sigue siendo Barbary apes. Huxley. hacen hincapié en que los simios. sino que incluyen al ser humano en el grupo de los simios. Donde más se acusó esta reacción fue en el caso de los gorilas. o «simios de la Berbería»). parecían caricaturas. tal y como demostró Huxley) que el hipocampo menor era un rasgo exclusivo del cerebro humano. En la antigüedad solía agruparse a los simios con los monos y en las descripciones más antiguas se los confundía con los babuinos o con las monas de Gibraltar (cuyo nombre en inglés. Para colmo. concretamente al de los africanos. En cambio. son distintos de los monos. esperpentos. H. precisamente por su semejanza con el hombre. y trataron por todos los medios de exagerar lo que nos diferenciaba de ellas. Darwin nunca dejaba escapar la oportunidad de subrayar las semejanzas. Más sorprendente resulta el hecho de que. incluido el hombre. como la encantadora observación que introdujo en El origen del hombre según la cual los monos «fuman tabaco con mucho gusto». Llamar mono a un chimpancé o a un gorila es un error. a aceptar cualquier parentesco con lo que a su juicio no eran sino bestias inferiores y repugnantes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Algunos opositores que podrían haber tolerado la idea de la evolución en sí se negaron rotundamente. Hoy en día los científicos no sólo piensan que nos parecemos a los simios. es que se debiera al racismo. se solía confundir a los grandes simios con seres humanos. a veces en sucintas acotaciones al margen. mientras que algunos animales como los gatos o los ciervos podían considerarse hermosos a su manera. el anatomista más destacado de la época. que sostenía (equivocadamente.qxp 26/5/08 12:29 Página 162 el cuento del antepasado EL CUENTO DEL GORILA La aparición del darvinismo en el siglo XIX polarizó las actitudes hacia los simios. lo más probable. Los primeros exploradores blancos de África veían a gorilas y chimpancés como parientes cercanos de los seres 162 . por desgracia. presa de un miedo cerval. los gorilas y otros simios. Los simios eran «animales». nosotros no. T. mantuvo un acalorado intercambio de palabras con sir Richard Owen.

sobre todo porque. que se exageraría hasta el delirio en la historia de King Kong. lo ataca.es prácticamente imposible examinarlo de cerca. que de todos los simios es el que la ciencia conoce desde hace menos tiempo. en uno de los pocos lugares donde las verdaderas mujeres tienen vello: el pubis. Curiosamente.qxp 26/5/08 12:29 Página 163 gorilas humanos de raza negra. pero por lo demás es totalmente humana: está erguida sobre dos patas y lleva bastón. el discípulo de Linneo. Orangután significa «hombre de la selva» en malayo. vio en la casa de otro misionero situada junto al río Gabón «un cráneo que. pertenecía a un animal parecido a un mono que destacaba por su tamaño.. La excepción es el gorila.. Muy humanas resultan también las ilustraciones que en 1763. monos y humanos. H. que llama la atención por lo lampiño.CUENTO ANTEPASADO 001-294. El texto está repleto de tantas y tan descomunales patrañas que supera incluso las fantásticas consejas de los viajeros de la época: . pero se ve que no fue así. es muy peluda. curiosamente. ferocidad y costumbres». se esconde en las ramas más 163 . tanto en el Sudeste asiático como en África existen leyendas tradicionales en la que la evolución se representa al contrario: los simios antropomorfos locales se consideran humanos caídos en desgracia. La injusta fama de animal feroz. Plinio el Viejo afirma que «a las especies con cola se las ha visto incluso jugando a las damas». se refleja claramente en un artículo del Illustrated London News que salió publicado el mismo año que El origen de las especies. Una de las criaturas representadas tiene cola. Cabría pensar que semejante mitología habría predispuesto a nuestra civilización a aceptar la idea de la evolución y que hasta habría acelerado la formulación de la teoría evolutiva. en cuanto ve a un hombre. La criatura. con proporciones y pies completamente humanos». El panorama decimonónico revela una gran confusión entre simios. el Ourang Outan que el doctor holandés Bontius retrató en 1658 no era sino «una mujer muy peluda y bastante hermosa. El macho adulto. salvo. más de un siglo después. hizo Hoppius. dotado de una fuerza prodigiosa y de gruesos y poderosos dientes. efectivamente. En palabras de T. un misionero estadounidense. por eso cuesta tanto fechar el descubrimiento de cada especie de simio y determinar cuál es la especie descubierta en cada ocasión. En 1847 el doctor Thomas Savage. no de sí mismos. según los nativos. Huxley.

A juzgar por la zona en que lo encontró. que significa «animal poderoso que se golpea con violencia». del t. como veremos más adelante. fue una transcripción sui generis del término kikongo ngò dìida. Savage y Giman lo incluyeron en el mismo género que el chimpancé y lo llamaron Troglodytes gorilla. nada más y nada menos.] 164 . en honor 1. nombre usado por un antiguo almirante cartaginés para designar a una raza de salvajes peludos que afirmaba haber encontrado en una isla frente a la costa occidental africana1. descuelga las terribles patas traseras y con pies provistos de enormes pulgares. pues luego no se come la carne del hombre muerto. y la especie oriental al completo se denomina Gorilla beringei. Pan troglodytes. A la hora de ponerle un nombre oficial. En un primer momento Savage pensó que el cráneo en poder del misionero pertenecía a una nueva especie de orangután. tanto el chimpancé como el gorila tuvieron que renunciar al nombre Troglodytes porque ya se le había adjudicado. mientras que Pongo es el nombre científico del orangután asiático. Según las reglas de la nomenclatura zoológica. desechó el término Pongo y rescató el de Gorilla. la especie de Savage debía ser el gorila occidental. [N. la deja caer asfixiada.qxp 26/5/08 12:29 Página 164 el cuento del antepasado gruesas de los árboles de la selva a la espera de que se acerque un hombre. mientras que gorilla. la levanta en vilo y. Gorilla gorilla. La palabra gorila ha sobrevivido como nombre común del animal catalogado por Savage. El termino persistió como nombre específico del chimpancé común. fue ascendido a nombre genérico. se la considera una subespecie del gorila oriental. sino que obtiene un placer diabólico del simple acto de matar. lo que hizo Hanón. El «gorila de montaña» no fue «descubierto» hasta la década de 1920. En realidad.CUENTO ANTEPASADO 001-294. el nombre que Savage había usado para la especie cuyo cráneo había visto en casa del misionero. unos animales mencionados en crónicas más antiguas de viajes por África. agarra a su presa por la garganta. Después pensó que esta nueva especie no era sino la de los Pongo. La bestia obra así por pura maldad. por último. En la actualidad. cuando el alemán Robert von Beringe mató a uno de un tiro. al minúsculo chochín. en cuanto lo ve pasar bajo el árbol. junto con su colega el catedrático de anatomía Wyman. que es como se llamaba el almirante cartaginés. Savage.

2 2. dentro de la escala ascendente que culminaba en la supremacía del hombre blanco. gorilas y orangutanes que con ellos mismos. El Proyecto Gran Simio. En el siglo XIX. todos los humanos somos parientes exactamente igual de cercanos de todos los gorilas. Los primeros exploradores solían atribuir a los nativos de la selva una afinidad mayor con chimpancés. va al meollo del asunto al proponer que. Savage nunca creyó que sus gorilas fuesen los isleños referidos por el navegante cartaginés. un fenómeno endémico en nuestra cultura hasta hace relativamente poco. Esta concepción no es solamente un error de hecho. como señala Huxley. los exploradores de los siglos XVII y XVIII dieron por hecho que los chimpancés que a la sazón se estaban descubriendo en África no eran ni más ni menos que los pigmeos. ideado por el ilustre filósofo moral Peter Singer. Tyson (1699) muestra un dibujo de un pigmeo que. Mi propia contribución al libro The Great Ape Project es uno de los ensayos recopilados en El capellán del diablo. El racismo. la raza legendaria de hombres diminutos que primero mencionaron Homero y Herodoto. Dos primos siempre tendrán exactamente el mismo grado de parentesco con un grupo externo cualquiera. En cambio. el especismo y nuestro eterno desconcierto cuando se trata de escoger lo que incluimos en nuestra esfera ética y moral y lo que dejamos fuera. es a todas luces un chimpancé joven. después de Darwin. los evolucionistas solían considerar que los africanos representaban un estadio intermedio entre los simios y los europeos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. por más que también aparezca erguido sobre dos patas bastón en ristre. Esto nos lleva de vuelta al tema del racismo. salen a relucir nítida y vergonzosamente en cuanto repasamos la historia de nuestras actitudes hacia nuestros semejantes. 165 . se conceda a los simios antropomorfos el mismo estatus moral que a los seres humanos. que también son nuestros semejantes. en la medida en que lo permita el sentido práctico. Por los motivos aducidos en «El Cuento del Bonobo». y hacia los simios.qxp 26/5/08 12:29 Página 165 gorilas de quien mató al primer ejemplar conocido (lo cual no deja de ser un tanto injusto). por la sencilla razón de que están vinculados a él por medio de un antepasado común. sino que además viola un principio fundamental de la evolución. Sobra decir que hoy en día hemos vuelto a usar la palabra pigmeo para designar seres humanos de baja estatura.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 166 .

estuviesen sumergidos en el mar de manera intermitente. en pleno Mioceno. Como veremos más adelante. el clima era más cálido y el nivel del mar más elevado que en el presente. África parece haber sido la cuna de los simios. Por otro lado. la segunda mitad del Mioceno. son africanos. Hasta enton167 . A favor de Asia está la abundancia de fósiles adecuados de la época adecuada. lo cual. unido a ligeras diferencias en la posición de los continentes. Este continente fue escenario de una enorme explosión de simios en el inicio del Mioceno: proconsúlidos (varias especies pertenecientes al antiguo género de simios Proconsul) y otros como Afropithecus y Kenyapithecus. el punto en que los orangutanes se incorporan a nuestra peregrinación. así como buena parte del sureste europeo. ¿Vivió en África.000. la relación especial que nos une a chimpancés y orangutanes sólo se conoce desde hace unas pocas décadas. o bien en Asia? Teniendo en cuenta que se trata del antepasado que compartimos con un simio asiático. debemos estar preparados para encontrárnoslo en cualquiera de los dos continentes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. este fenómeno influye a la hora de calcular dónde vivió el Contepasado 3. y no faltan partidarios de ambas hipótesis. Sin embargo. motivaba que el territorio entre Asia y África. Nuestros parientes actuales más cercanos y todos nuestros fósiles posteriores al Mioceno. antes del comienzo del Mioceno. como el 1 y el 2.qxp 26/5/08 12:29 Página 167 Encuentro 3 Orangutanes Las pruebas moleculares sitúan el Encuentro 3. Aunque el mundo empezaba a entrar en su actual fase fría. hace 14 millones de años. que debió de ser nuestro tatarabuelo número 650.

En general se acepta que las dos especies de orangután asiático se separaron de los demás simios antropomorfos hace unos 14 millones de años.qxp 26/5/08 12:29 Página 168 el cuento del antepasado Millones de años Ya incorporados Orangutanes (Ponga) 5 CZ N Incorporación de los orangutanes 0 10 14 168 3 Incorporación de los orangutanes. . la rama derecha representa las especies que ya se han incorporado a la peregrinación. las posiciones de los contepasados precedentes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y los puntitos. Como en todas las filogenias de este libro.

muchos expertos coinciden en que se halla próximo a la línea evolutiva que dio lugar al orangután y hasta podría ser su antepasado directo. mal de su grado. después de todo. aunque no arborícola sino terrestre. le volvieron la espalda a Asia. 169 . Existen varios otros fósiles asiáticos que datan del Mioceno. Ramapithecus.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Como veremos. que estábamos igual de emparentados con los simios africanos que con los asiáticos. de Sivapithecus. A pesar de la credibilidad de los simios asiáticos. Sea o no Sivapithecus/Ramapithecus antepasado del hombre. cuando Caro-Beth Stewart y Todd R. los paleontólogos. Disotell ofrecieron un ingenioso ejemplo de razonamiento creativo en un artículo titulado «La evolución de los primates: dentro y fuera de África». que se había popularizado. Cuando las pruebas moleculares demostraron más allá de toda duda que estábamos emparentados con los chimpancés y gorilas africanos y no con los orangutanes asiáticos. que. la mayoría de antropólogos pensaba que éramos el grupo hermano de todos los simios y. Es una pena no poder seguir usando el término Ramapithecus. Ouranopithecus y Dryopithecus se disputan el título del antepasado humano más verosímil de ese periodo. tiene prioridad sobre aquél. Si los simios del bajo Mioceno se hubiesen encontrado en África en lugar de Asia. Así quedó la cosa hasta 1998. ojalá (dan ganas de decir) estuviesen en el continente adecuado. Hoy se considera que este animal es el mismo al que anteriormente se había puesto el nombre de Sivapithecus. nuestros antepasados africanos no se fosilizaron después de la temprana floración de simios proconsúlidos a comienzos del Mioceno. tendríamos una serie initerrumpida de fósiles verosímiles que vincularía a los simios africanos modernos con el copioso contingente de proconsúlidos del alto Mioceno africano. Giganthopitecus era una especie de versión gigante. por tanto. en virtud de las leyes de la nomenclatura zoológica. La moraleja del cuento es que. Estaban convencidos de que Asia era la patria de nuestros ancestros del Mioceno superior.qxp 26/5/08 12:29 Página 169 orangutanes ces. dieron por hecho que nuestro linaje ancestral tuvo que radicar en África durante todo el Mioceno y llegaron a la conclusión de que. es probable que el Contepasado 3 de veras viviese en Asia. ese «ojalá» podría terminar tornándose realidad. Esta historia de idas y venidas de África a Asia nos la va a contar el orangután. y algunas autoridades en la materia llegaron incluso a escoger a un antepasado fósil concreto. por alguna razón.

Los datos disponibles sobre la deriva de los continentes y la oscilación del nivel del mar son compatibles con esa hipótesis. prosperado en Asia hasta hace unos 10 y después regresado a África? Según esta hipótesis. descenderían de una línea ancestral que emigró de África a Asia. explica mucho. ¿Y si nuestro linaje ancestral hubiese salido de África hace unos 20 millones de años. en última instancia. si existen dos o más soluciones a un problema o hipótesis suficientes que lo expliquen. En la época en cuestión existían puentes terrestres con Arabia. postulando poco. cuestión de parsimonia1. [N. luego podría parecerse a los primeros.] 170 . Según la reconstrucción más verosímil. chimpancés.qxp 26/5/08 12:29 Página 170 el cuento del antepasado Pero de momento no importa dónde vivió. incluidos los que terminaron viviendo en África. Las pruebas que refrendan la teoría son. ¿Qué fósiles podrían darnos alguna pista? Si se examina el árbol filogenético. Una vez asentados en el antiguo hogar de sus ancestros. Los gibones y los orangutanes serían descendientes de los emigrantes que se quedaron en Asia. mientras otros descendientes posteriores habrían regresado a África. Una buena teoría es aquélla que. donde los antiguos simios del Mioceno ya se habrían extinguido. del t. todos los simios actuales. Dryopithecus y Ouranopithecus vivieron todos ellos en la época adecuada o poco después. estos emigrantes dieron origen a los gorilas. EL CUENTO DEL ORANGUTÁN Tal vez nos hayamos precipitado al dar por descontado que nuestros vínculos africanos vienen de muy largo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. bonobos y seres humanos. siempre se ha de optar por la más simple. en la necesidad de economizar suposiciones. el Contepasado 3 podría ser una combinación de todos estos cinco géneros de fósiles asiáticos. Sivapithecus. es decir. Escuchemos el Cuento del Orangután para ver qué nos sugiere. El principio de parsimonia es la regla científica según la cual. se aprecia que los fósiles conocidos como Lufengpithecus. Oreopithecus. pero sería útil poderlo colocar en Asia. (Como ya seña1. ¿Qué aspecto tenía? Es el antepasado común de los orangutanes y de todos los simios africanos actuales. a los segundos o a ambos.

se trata de minimizar nuestras suposiciones acerca de los episodios migratorios. mientras que las líneas que las unen al árbol se han calculado con arreglo a un criterio de parsimonia. sobre el papel.CUENTO ANTEPASADO 001-294. la teoría de la selección natural de Darwin tal vez sea la mejor teoría jamás ideada. más económica que la teoría de que nuestros antepasados se desplazaron de África a Asia (primera migración) para después regresar a África (segunda migración). La teoría de que nuestros antepasados permanecieron en todo momento en África (sin migraciónes) parecía. incluidos los fósiles. Las zonas redondeadas representan fechas conocidas gracias a fósiles. Pero este cálculo era demasiado restringido ya que se centraba en nuestra línea ancestral sin tomar en consideración a todos los demás simios. Stewart y Disotell hicieron un cómputo de los episodios migratorios. Árbol filogenético de los simios africanos y asiáticos elaborado por de Stewart y Disotell. de acuerdo con este criterio. pero teniendo también en cuenta los que harían falta para explicar la distribución de todos los simios. lado varias veces en otros libros.) En este caso concreto. Adaptación de Stewart y Disotell [273]. en particular a las numerosas especies fósiles. Las flechas simbolizan episodios migratorios.qxp 26/5/08 12:29 Página 171 orangutanes chimpancés Especies encontradas en África Dryopithecus gorilas 14 Ouranopithecus siamangs 8 Af gibones ro 25 us Proconsul ec ? th pi Kenyapitheus macacos asiáticos Aegypthopithecus mona de Gibraltar 7 babuinos y mangabeys 10 14 guenones langures y násicos 10 colobos Victoriapithecus 35 30 25 20 15 10 5 colobinos orangutanes Sivapithecus Lufengpith ecus Orepopithecus simios cercopitecinos antropomorfos menores 18 catarrinos humanos Monos del Viejo Mundo 7 hominoides Australopithecus 6 simios antropomorfos Especies encontradas en Eurasia 0 millones de años atrás Entrada y salida de África. Lo primero que hay que hacer es colocar en el árbol filogenético a todas las especies de las cuales se 171 .

Naturalmente. Lo siguiente es indicar si cada una de esas especies vivió en África o en Asia. que está sacado del artículo de Stewart y Disotell. Ouranopithecus es. Sivapithecus y orangutanes. los fósiles asiáticos aparecen en negro y los africanos en blanco. 2. hace unos 15 millones de años. incluidos los seres humanos. 5. Los autores no incluyeron todos los fósiles conocidos. según ellos. fueron responsables de dos episodios migratorios de África a Asia. hace unos 14 millones de años. 6. En cambio. la teoría del salto a Asia y regreso a África es más económica que la de la permanencia constante de nuestros antepasados en África. hace unos 18 millones de años. Oreopithecus. hace unos 12 millones de años. entre ellos los gibones y orangutanes actuales. el más cercano a los simios africanos moder172 . Gibones. Una población de simios emigró de África a Asia hace unos 20 millones de años y dio origen a todos los simios asiáticos. todos estos cómputos migratorios sólo serán válidos si Stewart y Disotell han acertado con las comparaciones anatómicas en las que se basa su árbol. Dryopithecus. Dejando a un lado los monos. Teniendo en cuenta los fósiles. hace unos 13 millones. Asimismo. Lufengpithecus. En el diagrama adjunto. hace unos 16 millones de años. Por ejemplo.qxp 26/5/08 12:29 Página 172 el cuento del antepasado dispone de información suficiente. que se escindieron de los simios hace unos 25 millones de años (como veremos. 2. pero sí todos aquéllos que podían localizarse con claridad en el árbol. 4. basta postular dos migraciones de simios. a saber: 1. que. Una población de simios regresó de Asia a África y dio origen a los simios africanos actuales.CUENTO ANTEPASADO 001-294. la teoría de la permanencia constante de nuestros antepasados en África requiere seis movimientos migratorios para explicar el flujo de África a Asia de los antepasados de: 1. Ouranopithecus. incorporaron a los monos del Viejo Mundo. según ambas hipótesis. la diferencia más evidente entre monos y simios es que los primeros conservaron la cola). de todos los simios fósiles. Las migraciones vienen simbolizadas por flechas. 3.

Klein. En relación con esto hay un dato interesante. A continuación añade que. es el autor de un importante manual sobre la evolución humana donde se describe minuciosamente cuanto se conoce sobre la anatomía de los principales fósiles. por ejemplo. se superpone la información geográfica (el código blanco y negro del diagrama) para contar los episodios migratorios. son todos asiáticos (Dyopithecus. los simios africanos recientes. Sin embargo. aunque no lo formula de manera explícita. Y se concluye que. etc. Klein compara al asiático Ouranopithecus con el africano Kenyapithecus y se pregunta cuál de los dos se parece más a nuestro cercano pariente (o antepasado) Australopithecus y concluye que este último es más parecido a Ouranopithecus que a Kenyapithecus.CUENTO ANTEPASADO 001-294. «teniendo en cuenta los factores geográfico-morfológicos». Sin embargo. está concediendo más valor a la parsimonia geográfica que a la anatómica. proceden de Asia. nos olvidamos de la geografía y tratamos de minimizar el número de coincidencias anatómicas (evolución convergente) que es preciso postular. es decir. el Ouranopithecus es un pariente más cercano del hombre que el Kenyapithecus. De acuerdo con la parsimonia anatómica. aun cuando así lo indican las pruebas anatómicas. ¿Capta el lector la suposición implícita? Klein está afirmando tácitamente que no es probable que los simios africanos descendiesen de un antepasado asiático. según sus cálculos anatómicos. en realidad. En lugar de minimizar el número de episodios migratorios que nos hace falta postular. Kenyapithecus es un candidato más probable. los gorilas. el más cercano a los simios africanos modernos. con toda probabilidad. Sivapithecus. Klein. Subconscientemente. deja que la parsimonia geográfica se imponga sobre la anatómica. Una vez construido el árbol sin tener en cuenta la geografía. Pero si se hubieran equivocado con la evaluación anatómica y. Stewart y Disotell sostienen que. cuan173 . es la última rama en escindirse del árbol antes de los simios africanos). habría sido incluso un antepasado humano verosímil. Pero es un tipo de parsimonia diferente. si el Ouranopithecus hubiese vivido en África. Los siguientes parientes más cercanos. Richard G. chimpancés y humanos. habrá que repetir desde el principio todo el recuento migratorio. El árbol propiamente dicho está construido en función del criterio de parsimonia.). En un momento dado.qxp 26/5/08 12:29 Página 173 orangutanes nos (en el diagrama. el fósil africano Kenyapithecus sea. de la universidad de Stanford.

la geografía confirma la primera estimación anatómica de Klein. Hay que hacer verdaderos malabarismos para compatibilizar la parsimonia anatómica y la geográfica. la parsimonia anatómica y la geográfica concuerdan. Y es cierto que existen semejanzas elocuentes entre los simios asiáticos del bajo Mioceno y algunos simios africanos de nuestra línea ancestral como Australopithecus y los chimpancés. según la cual Ouranopithecus es más parecido al Australopithecus que el Kenyapithecus. Puede que la discusión aún no esté zanjada. Así pues. Se trata simplemente de una preferencia «en conjunto». Dos episodios migratorios es una opción más parsimoniosa que seis. deberíamos mostrar preferencia por la teoría del salto a Asia y regreso a África. en conjunto. pero elaborar un buen árbol supone ya de por sí un arduo ejercicio.qxp 26/5/08 12:29 Página 174 el cuento del antepasado do se tiene en cuenta la adscripción geográfica de todos los fósiles. pero no siempre está claro cómo aplicarlo. tanto a favor como en contra. un científico siempre tiene presente el principio de parsimonia. creo que. La moraleja de «El Cuento del Orangután» es doble. Disponer de un buen árbol genealógico suele ser el primer requisito esencial de una reflexión solvente sobre la evolución. El artículo de Stewart y Disotell ha desencadenado un aluvión de cartas en las publicaciones científicas. pero me basta para situar el Encuentro 3 (y el 4) en Asia y no en África. 174 .CUENTO ANTEPASADO 001-294. A la hora de escoger entre teorías opuestas. De los pormenores de esta labor van a hablarnos en melodioso coro los gibones cuando se unan a nuestra peregrinación en el Encuentro 4. En función de las pruebas disponibles en este momento.

pero parece que son doce. 1. en esa edad dorada que para ellos fue el Mioceno. 175 . que también braquiaban. Supongo. por ejemplo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. muchos simios. En el Mioceno había montones de simios pequeños. tiene lugar hace unos 18 millones de años. probablemente en Asia. todas de las cuales viven en el sudeste asiático. No hay acuerdo en cuanto al número de especies modernas de gibón. Así pues. aumentar o disminuir de tamaño es relativamente fácil.qxp 26/5/08 12:29 Página 175 Encuentro 4 Gibones El Encuentro 4. eran unos simios pequeños muy abundantes en Europa en el alto Mioceno y que probablemente llevaban una vida parecida a la de los gibones. pero cuando se descubrió que los gibones se dividen en cuatro grupos y no en dos. Algunas autoridades en la materia los agrupan a todos en el género Hylobates. por ejemplo. se hicieron más pequeños. Del mismo modo que el Giganthopitecus y el Gorilla aumentaron de tamaño por separado.1 Los gibones son simios pequeños y tal vez los mejores acróbatas arborícolas que jamás han existido. sin ser sus antepasados. A los siamangs se los separaba porque son más grandes y poseen una bolsa gutural para amplificar los gritos. la distinción quedó obsoleta. En su época se dejaba fuera al siamang y se hablaba de «gibones y siamangs». donde nos reunimos con los gibones. Los pliopitecidos. En el ámbito evolutivo. incluidas Indonesia y Borneo. en el entorno más cálido y boscoso del alto Mioceno. me referiré a todos con el nombre de gibones.

0 5 N CZ 10 15 Incorporación de los gibones Ya incorporados Gibones crestados (Nomascus) Siamangs (Symphalangus) Otros gibones (Hylobates) Hulocs (Bunopithecus) 176 4 18 Página 176 12:29 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp el cuento del antepasado Millones de años .

que son una materialización perfecta del principio físico del péndulo.qxp 26/5/08 12:29 Página 177 gibones Brachia es «brazo» en latín y braquiar significa desplazarse por medio de los brazos. Sus grandes manos prensiles y sus potentes muñecas son como botas de siete leguas invertidas que catapultan a los gibones de rama en rama y de árbol en árbol. nuestro millonésimo tatarabuelo. en general. Por otro lado. La braquiación a alta velocidad me resulta más emocionante si cabe que el vuelo. cuyo orden de ramificación. y si esto no sería un presagio de la extraordinaria versatilidad de la voz lingüística y musical de la voz humana. Gracias a sus largos brazos. los gibones son devotos monógamos. los gibones son. después de los humanos. gibón malayo (Hylobates agilis). pero es lícito suponer que el Contepasado 4. los que mejor practican el difícil arte de andar erguidos. de izquierda a derecha: huloc (Bunopithecus hoolock). no de las piernas. Si el Contepasado 4 practicaba el mismo arte y se lo transmitió a los gibones que descienden de él. De todos los simios. si bien es cierto que. la corriente de pensamiento actual pone en duda que nuestros antepasados pasaran por una fase totalmente gibonesca. sin embargo. ¿podría haber persistido algún vestigio de esta habilidad en el cerebro de los descendientes humanos y haber resurgido ulteriormente en África? No es más que una grata reflexión. Podríamos también especular si el Contepasado 4 poseía el mismo virtuosismo vocal que sus descendientes gibones. y me complace imaginarme a mis antepasados disfrutando de una de las experiencias más intensas de la vida. como se explica detalladamente en el Cuento del Gibón. siamang (Symphalangus syndactylus). Las 12 especies de gibones se subdividen actualmente en cuatro grupos. lo simios tienen tendencia a andar erguidos de vez en cuando. Ilustraciones. gibón de mejillas doradas (Nomascus gabriellae). es objeto de controversia. mientras que la braquiación la usan para desplazarse de una rama a otra. Sirviéndose de las manos únicamente para guardar el equilibrio.CUENTO ANTEPASADO 001-294. se desplazaban sobre dos patas a lo largo de las ramas. son capaces de propulsarse en el vacío y salvar de un solo salto distancias de hasta diez metros. fuese un pequeño simio arborícola con ciertas aptitudes para la braquiación. 177 . algo que a los gibones se les da de maravilla. a diferencia de los simios antropomorfos más Incorporación de los gibones. Por desgracia.

en las cuales la costumbre. pero ni siquiera él ofrece una explicación concluyente y satisfactoria. el Contepasado 4 se parecía a sus descendientes gibones o a sus descendientes simio de gran tamaño.CUENTO ANTEPASADO 001-294. fomentan (o al menos consienten) la poliginia. es decir. Además de en los simios. Los gatos de esta 2.2 Vamos a tratar de reconstruir al Contepasado 4 partiendo del consabido presupuesto de que debía de tener muchos de los rasgos comunes a todos sus descendientes. sin embargo. Si. mejor dicho. como los gatos de la Isla de Man. Una excepción reciente es Jonathan Kingdon en el libro Lowly Origin. Creo que ninguno ha abordado el problema de manera sistemática. 178 . una pequeña cola interna formada por la unión de las últimas vértebras: el llamado cóccix. Me sorprende que los biólogos hablen tan poco del tema. y. osos. Seguramente tenía la cara chata de los gibones. cobayas. tenrecs sin cola (Tenrec ecaudatus). se balanceaba de las ramas con los brazos. Los zoólogos que se enfrentan a este tipo de enigmas suelen recurrir a las comparaciones: buscan. o. murciélagos. pero es que a esta gente lo que mejor se le da son precisamente las falacias. todos los simios. Quizás habría que llamar la atención de la mayoría moral de extrema derecha estadounidense (cuya oposición cerril y oscurantista a los principios evolucionistas está poniendo en peligro la calidad de la enseñanza en varios de los estados más atrasados de su país) sobre los ejemplares valores familiares de los gibones y sobre la pía esperanza de que nuestros antepasados evolutivos también los observasen. tenía. la cola está ausente en topos. en varios casos. no debía. No sabemos si. Es probable que fuese más arborícola y más pequeño que el Contepasado 3. perezosos. aquéllos que hayan perdido de forma independiente la cola (o la hayan reducido al mínimo) y tratan de descifrar el fenómeno. o con una cola tan corta que es como si no la tuviesen. Ni que decir tiene que extraer del comportamiento de los gibones cualquier enseñanza moral supondría cometer la falacia naturalista.qxp 26/5/08 12:29 Página 178 el cuento del antepasado cercanos a nosotros y de la mayoría de culturas humanas. pero sería muy interesante. incluidos nosotros. como todos los simios. No tenía cola. la religión. agutíes y varias otras especies. koalas. ni sus brazos debían de ser tan largos. erizos. ser un braquiador tan hábil como los gibones modernos. de entre todos los mamíferos. Tal vez lo más interesante para el caso que nos ocupa sea que existen monos anuros. hámsters. No sé por qué los simios perdimos la cola. como sospecho. en este apartado.

luego es poco probable que se difunda a lo largo de un proceso evolutivo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. por el aspecto y los andares. Suelo estar en contra de la teoría evolutiva del monstruo prometedor3. del t. por tanto. tal vez por eso. parece un chimpancé en miniatura. una vez aparecen. como hemos visto. como el indrí. término acuñado por uno de sus partidarios. Los animales ungulados usan la cola como matamoscas. se suele llamar erróneamente.] 179 . La mona de Gibraltar (Macaca sylvanus) es un mono anuro al que en inglés. pueden verse favorecidas por la selección natural y. postula que las macromutaciones monstruosas. Los lobos y muchos otros mamíferos la usan para hacer señales. Los castores la usan como remo. todo órgano que no se use tenderá a atrofiarse. Jonathan Kingdon me ha contado que. La teoría del monstruo prometedor. el genético germanoestadounidense Richard Goldschmidt. aunque es probable que se trate de un oportunismo secundario por parte de la selección natural. [N. la mutación probablemente se produciría en un gen Hox (véase «El Cuento de la Mosca de la Fruta»). Si hubiese sido así. La gigantesca cola del canguro es un resorte que le ayuda a saltar. algunos de los cuales alcanzaban el tamaño de un gorila.qxp 26/5/08 12:29 Página 179 gibones raza tienen un gen concreto que hace que sean rabones. aunque sólo sea por motivos económicos. cuando se halla presente por duplicado) resulta letal. Las ovejas la usan como reserva de grasa. pero ¿podría ser ésta la excepción? Sería interesante examinar el esqueleto de los mutantes sin cola de especies de mamíferos que normalmente la tienen para ver si han renunciado a ella de la misma manera que los simios. La cola del mono araña tiene una almohadilla callosa prensil que le sirve de quinta extremidad en las copas de los árboles de Sudamérica. En Madagascar existen algunos lémures sin cola. constituir un importante motor de cambio evolutivo. 3. Cuando es homocigótico (es decir. y varias especies extintas como los lémures koala (Megaladapis) y los lémures perezosos. Entre los mamíferos. pero se me ha ocurrido preguntarme si los primeros simios no serían monos de la Isla de Man. las colas cumplen una enorme variedad de funciones. Si no intervienen otros factores. Barbary ape («simio de Berbería»). El macaco de las Célebes (Macaca nigra) es otro mono sin cola.

a diferencia de los monos saltadores. Entonces. Los loris y los potos. como los loris. Creo que los zoólogos deberían prestar más atención al misterio de por qué perdimos la cola los simios. el Contepasado 4. la larga cola les supone un serio estorbo. Los perezosos son anuros. en su caso. cuando no braquian. usando sus largos brazos para mantener el equilibrio. Saltan de rama en rama con el cuerpo en posición horizontal y la cola estirada a modo de timón y contrapeso. cuando un gibón se lanza hacia una rama alejada. En Borneo y Sumatra el macaco cangrejero (Macaca fascicularis) vive en los árboles. que llevan una vida arborícola tan activa como la de cualquier mono. corren a lo largo de las ramas sobre las patas traseras. Los monos arborícolas suelen tener la cola larga y corren por las ramas a cuatro patas. ¿cómo es que los gibones. casi reptando por las ramas. todos los simios son bípedos de vez en cuando y los gibones. Además. a los que cabría considerar sus equivalentes australianos. luego un salto es casi un vuelo. lo hace partiendo de una posición vertical. Las colas de las ardillas cogen aire. sobre todo pantalones? En semejante tesitura. son briosos saltadores y poseen largas colas peludas. Es fácil entender el engorro que para un bípedo debe de representar la cola. con los que nos reuniremos en el Encuentro 8. como los koalas. Lejos de ser un timón estabilizador que se prolonga hacia atrás. Sus parientes los gálagos. ¿Cómo habríamos compaginado la cola con nuestra costumbre de vestir ropa. la clásica pregunta de 180 . A posteriori. y tienen colas cortísimas. se mueven lentamente por los árboles. Es todo cuanto se me ocurre. que adoptan una posición horizontal. el supuesto contrario suscita simpáticas conjeturas. vive en el suelo y es rabón. presumiblemente. con el que está estrechamente emparentado. en cambio. Como hemos visto. mientras que el macaco de cola de cerdo (Macaca nemestrina).CUENTO ANTEPASADO 001-294. y ambos. Los animales arborícolas suelen tener colas largas que hacen las veces de contrapeso o de timón para el salto. Mi colega Desmond Morris me ha contado que a veces los monos araña andan sobre dos patas y que. usando la cola para mantener el equilibrio. una cola sería un verdadero lastre para un braquiador vertical como el gibón o. se desplazan lentamente a las presas.qxp 26/5/08 12:29 Página 180 el cuento del antepasado Pero aquí debemos prestar atención sobre todo a los animales que viven en los árboles. carecen de cola? Tal vez la respuesta estriba en su peculiar manera de desplazarse.

o saltar directamente a la p. Hylobates (seis especies. o gibón de manos blancas).qxp 26/5/08 12:29 Página 181 gibones los sastres. Symphalangus (el siamang) y Nomascus (cuatro especies de gibones crestados). de las cuales la más conocida es el Hylobates lar. En cada una de las bifurcaciones del diagrama no es relevante cuál es la rama izquierda y cuál la derecha. como hemos visto. en cambio. El tema de «El Cuento del Gibón» es cómo resolverlos. 12 especies de gibones que se clasifican en cuatro grupos principales: Bunopithecus (un grupo que consta de una sola especie vulgarmente conocida como huloc). Y de momento (aunque la cosa cambiará más adelante) la longitud de las ramas no nos pro4. Los árboles filogenéticos pueden ser dirigidos o no dirigidos.4 Existen. En este cuento se explica cómo construir una relación de parentesco evolutivo. El lector puede escoger entre devanarse los sesos durante las próximas diez páginas. que muestran todas las posibles maneras de relacionar cuatro entidades. En la ilustración podemos ver tres ejemplos. que vincule a los cuatro grupos. En los árboles no dirigidos. La mayoría de los diagramas filogenéticos que aparecen en este libro son de este tipo. Se les suele llamar diagramas de estrella y no siguen una dirección temporal determinada. No empiezan en un lado de la página para terminar en el lado opuesto. Dicho sea de paso. 199 y volver a este cuento cuando desee ejercitar las neuronas. 181 . sabemos dónde se encuentra el ancestro. El tema de este cuento hace que inevitablemente resulte más difícil de leer que otras partes del libro. cuestiones que se irán agravando conforme avancemos en nuestro peregrinar. o filogenia. muchas veces me he preguntado cómo se devana uno los sesos. Cuando construimos un árbol dirigido. EL CUENTO DEL GIBÓN Escrito en colaboración con Yan Wong En el Encuentro 4 nos reunimos por primera vez con más de dos especies ya unidas. Un número más alto de especies puede plantear problemas a la hora de establecer parentescos. Ojalá lo supiera. habría cobrado una relevancia completamente distinta.CUENTO ANTEPASADO 001-294. «¿El señor carga a la izquierda o a la derecha?». no hay un sentido de orientación.

esta distinción recae sobre los hulocs (Bunopithecus). son parientes lejanos de todos los demás gibones. A pesar de sus diferencias. Los cladogramas sólo se diferencian en sus raíces: el primero se construye colocando la raíz del árbol A en la rama que lleva al Nomascus . es costumbre considerar irresueltas las ramificaciones en tres (tricotomías) o más ramas (politomías): el equivalente de una admisión temporal de ignorancia. La única información que transmite un cladograma es el orden de ramificación: el resto es adorno. Los investigadores a quienes hemos confiado la construcción del diagrama situado al comienzo de este cuento han propuesto el cladograma dirigido de los gibones situado a la izquierda. Estos tres cladogramas no dirigidos representan las posibles maneras de vincular cuatro especies. ¿Cómo se dirige un diagrama de árbol? El método habitual es ampliarlo para que incluya al menos un grupo externo (y de preferen182 . los gibones crestados. Nomascus. el segundo. Como en el caso de los árboles dirigidos. En el segundo. han propuesto el de la derecha. En el primero. Un árbol en el que la longitud de las ramas no significa nada se denomina cladograma (en este caso.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Otros. en cambio. Podemos intentar. Todo cladograma no dirigido se convierte en dirigido en cuanto especificamos el punto más antiguo (la raíz) del árbol.qxp 26/5/08 12:29 Página 182 el cuento del antepasado Bunopithec Symphalangus Árbol A Hylobates Bunopithec Hylobates Bunopithecus Árbol B Nomascus Symphalangus Hylobates Árbol C Nomascus Nomascus Smphalangusy porciona ninguna información. siempre que nos ciñamos a conexiones por medio de ramas que sólo se escinden en dos (dicotomías). se trataría de un cladograma no dirigido). rotar cualquiera de las bifurcaciones laterales en torno a la línea media horizontal: el patrón de relaciones permanecerá idéntico. los dos proceden del mismo árbol no dirigido (el diagrama A). por ejemplo. colocándola en la rama que lleva al Bunopithecus.

nuestra tarea es sencilla: de entre todos los diagramas posibles. sin embargo.qxp 26/5/08 12:29 Página 183 gibones Bunopithecus Bunopithecus Hylobates Hylobates Symphalangus Symphalangus Nomascus Nomascus cia más de uno). un miembro de un grupo que. 183 . según un consenso universal establecido de antemano. el número de diagramas posibles asciende a 15.CUENTO ANTEPASADO 001-294.. hasta el ordenador más veloz puede tardar una eternidad. 20 grupos. hemos de escoger el que mejor explique las semejanzas y diferencias entre nuestros grupos. Por más dudas que tengamos en cuanto a las relaciones de parentesco entre los gibones. 5. o con un elefante. Por eso no se corre el menor riesgo colocando la raíz de un diagrama que incluya a los gibones y a los simios antropomorfos en algún punto entre los dos grupos. es más antiguo que el que tiene en común con cualquier otro gibón. El número exacto es (3 × 2 – 5) × (4 × 2 – 5) × (5 × 2 – 5) × . En el caso de cinco grupos. En principio. los orangutanes o los gorilas (o incluso los elefantes o los canguros) podrían hacer las veces de grupos externos. pues llega a los cientos de millones de millones de millones. (n × 2 – 5). pongamos. sólo mantiene un parentesco lejano con todos los demás.5 Dado que el número de diagramas aumenta exponencialmente con el número de grupos que clasificar.. Pero absténgase el lector de intentar calcular el número de diagramas posibles para. sabemos que el antepasado que cualquier gibón tiene en común con un antropomorfo. donde n es el número de grupos. Es fácil comprobar que los tres árboles no dirigidos que he dibujado son los únicos diagramas dicotómicos posibles para relacionar cuatro grupos. Por ejemplo. esto es. en el diagrama de los gibones.

Pero si pecamos de ingenuos y contamos cada una de las 100 patas por separado. C y D son iguales entre sí. que haya cuatro especies de ciempiés: A. pero en el de las quillas de las palomas. A y B se parecen en todo salvo en que A tiene las patas rojas y B azules. Lo que ocurre es que la dependencia no siempre resulta tan evidente. cada lado de un animal es un reflejo exacto del otro. Hoy en día podemos comparar secuencias de ADN directamente. en realidad es como si contásemos lo mismo dos veces. o al menos reduce su margen de variación? En el caso de los ciempiés y la simetría. Esto por lo que se refiere a semejanzas y diferencias visibles. se trata de un solo rasgo puesto que fue una sola decisión embriológica la que determinó de una tacada el color de las 100 patas. A la hora de construir un cladograma. Supongamos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. En realidad. B. Como beneficio añadido. los rasgos que justificarían un agrupamiento alternativo. al consistir en largas ristras. Si contamos el color de las patas como un único «rasgo».qxp 26/5/08 12:29 Página 184 el cuento del antepasado ¿Qué significa «el que mejor explique»? Cuando analizamos un conjunto de animales se nos hacen evidentes una infinidad de semejanzas y de diferencias. Todo el mundo estaría de acuerdo en que hemos contado el mismo rasgo 100 veces. los textos de ADN. Con frecuencia un rasgo es parte inextricable de otro: si los contamos por separado. mientras que un ave incapaz de volar como el kiwi. aduciendo que la naturaleza de uno determina el otro. está claro cuál es la respuesta correcta. pero son más difíciles de cuantificar de lo que parece. agruparemos correctamente a AB aparte de CD. el de AC frente a BD. Por ejemplo. como ejemplo extremo. se harían 100 veces más numerosos. Personas muy razonables podrían argüir en uno y otro sentido. Lo mismo vale para la simetría izquierda-derecha: la embriología opera de tal forma que. proporcionan muchos más objetos que contar y 184 . Pero los rasgos visibles sólo evolucionan en tanto que manifestaciones de secuencias de ADN. sólo que C tiene las patas rojas y D azules. no. una paloma necesita tener una quilla profunda para sujetar los músculos del vuelo. ¿Contamos la quilla profunda y las alas como dos rasgos separados que diferencian a las palomas de los kiwis? ¿O los contamos como uno solo. no lo está tanto. salvo raras excepciones. y muy diferentes de A y B. ningún zoólogo contaría dos veces un mismo rasgo reflejado. C y D.

Además. el equivalente molecular de las patas del ciempiés. hay unos cuantos casos en que un mismo gen se repite docenas de veces de manera idéntica (o casi idéntica). En la práctica. sin embargo. La inmunidad a la selección natural permite al ADN mutar de un modo que deja huellas muy reveladoras para los taxónomos. en cambio. lo más probable es que disyuntivas como la del ala y la quilla desapareciesen en un mar de datos. no guardan un parentesco cercano. Aunque sólo sean puntas de iceberg. y volveremos a encontrárnoslo en «El Cuento del Mono Aullador». Más o menos la mitad del ADN humano consiste en copias múltiples de secuencias sin sentido. muchas diferencias genéticas habrán pasado inadvertidas a la selección natural y proporcionarán indicios filogenéticos más puros. A los de un genetista. naturalmente. Como ejemplo de un caso extremo. son las puntas que no pasan desapercibidas a la selección natural y que explican todas las bellezas y complejidades perceptibles y conocidas de la vida. lagartos. está repetido más de un millón de veces en la mayoría de individuos. Una mutación que cambie una palabra de ADN por uno de sus sinónimos será invisible a los ojos de la selección natural. llamado Alu. Otro motivo para ser prudentes es que en amplias zonas del ADN se aprecian misteriosas similitudes entre criaturas que. Incluso en el ADN útil y con significado. para que algunas mutaciones tengan verdaderos e importantes efectos. es tan visible como cualquier otra. algunos códigos de ADN son sinónimos: especifican exactamente el mismo aminoácido.CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 185 gibones comparar. se apropian de la maquinaria replicadora del ADN para difundirse por el genoma. en un sentido relativo. El ADN también dista mucho de ser inmune al problema del cómputo múltiple. Lo mismo ocurre con los pseudogenes (réplicas normalmente accidentales de genes auténticos) y con muchas otras secuencias de ADN basura que figuran en el cromosoma pero nunca se leen ni se usan. Nadie pone en duda que las aves están más emparentadas con las tortugas. no suele darse el problema del cómputo múltiple porque suele ser fácil identificar las secuencias duplicadas. serpientes y cocodrilos que con los mamíferos (véase el Encuentro 16). como parásitos. A veces una misma secuencia se repite muchas veces a lo largo del genoma. Nada de esto quita. Uno sólo de estos elementos parásitos. Sin embar185 . «elementos transponibles» que.

a la hora de averiguar la genealogía de un texto.qxp 26/5/08 12:29 Página 186 el cuento del antepasado go. usan las mismas técnicas que los biólogos evolutivos. constituyen la única esperanza de reconstruir el original perdido de Chaucer. El ADN se vislumbra como la tierra prometida de los taxónomos. las secuencias genéticas de las aves y de los mamíferos presentan más semejanzas de las que cabría esperar habida cuenta de su lejano parentesco. da la casualidad de que uno de los mejores ejemplos de ese procedimiento es el trabajo realizado por el Canterbury Tales Project. quizá es que las especies de sangre caliente (aves y mamíferos) necesitan un ADN más estable desde el punto de vista químico. los filólogos. pero debemos ser conscientes de los peligros que nos acechan: hay muchas cosas del genoma que todavía no entendemos. Los miembros de esta asociación internacional de filólogos han recurrido a las herramientas de la biología evolutiva para reconstruir la historia de 85 versiones manuscritas diferentes de Los cuentos de Canterbury. El par G-C es químicamente más fuerte que el A-T (adenina-timina). Anotando meticulosamente las diferencias acumuladas. en el curso de las cuales se han producido variaciones accidentales. el texto de Chaucer ha sobrevivido a numerosas copias. Estos textos antiquísimos. en concreto. copiados a mano antes de la invención de la imprenta.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Ambas clases tienen un exceso de pares G-C (guanina-citosina) en el ADN no codificante. no hay que dejar que esta primacía del par G-C nos convenza de que todos los animales de sangre caliente están estrechamente relacionados. Curiosamente. Las técnicas y dificultades del análisis de la evolución del ADN y de la del texto literario son tan similares que cualquiera de las dos puede usarse para explicar la otra. Como ocurre con el ADN. la pregunta es cómo se puede usar la información contenida en el ADN. de cuatro de las 85 versiones manuscritas de Los cuentos de Canterbury: las versiones Biblioteca 186 . Una vez formuladas las necesarias advertencias. el árbol evolutivo del texto (pues se trata verdaderamente de un proceso evolutivo por cuanto consiste en la acumulación gradual de errores a lo largo de generaciones sucesivas). De manera que vamos a olvidarnos momentáneamente de los gibones para ocuparnos de Chaucer y. y aunque parezca demasiado bonito para ser verdad. Sea cual sea la razón. los especialistas pueden reconstruir la historia de las copias.

Cuando abril con sus fragantes lluvias haya calado hasta la raíz la sequía de marzo. El manuscrito Christ Church se conserva cerca de donde escribo estas líneas. cuyos catorce puntos de discordancia he resaltado. Una vez recabadas todas las variantes. Esto hace un total de dieciséis «diferencias». pero no hace falta un ordenador para alinear los dos primeros versos del Prólogo general de Chaucer. El primer documento que hace mención del manuscrito Hengwrt demuestra que en 1537 era propiedad de Fulke Dutton. del t. y actualmente se encuentra.] 187 . El manuscrito Biblioteca británica pertenecía a Henry Dene. junto con el manuscrito Egerton y otros. se trata de averiguar cuál es el árbol que mejor las explica. arzobispo de Canterbury en 1501. [N. Christ Church. en la biblioteca oxoniense de Christ Church. que presentan tres variantes en lugar de dos. Deteriorado por las ratas que royeron el pergamino. tarea no siempre fácil por cuanto los textos pueden estar incompletos o revueltos y ser de diferente extensión.6 He aquí los dos primeros versos del Prólogo general: biblioteca británica: Whan that Aprylle / wyth hys showres soote The drowhte of Marche / hath pcede to the rote 7 CHRIST CHURCH: Whan that Aurell wt his shoures soote The drowte of Marche hath pced to the roote EGERTON: Whan that Aprille with his showres soote The drowte of marche hath pcede to the roote HENGWERT: Whan that Aueryll wt his shoures soote The droghte of March / hath pced to the roote Lo primero que tenemos que hacer con el ADN o con los textos literarios es localizar las semejanzas y las diferencias. el segundo y el quinto. 7.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en la British Library de Londres. Hay muchas formas de hacerlo y todas ellas pue- 6. hoy se encuentra en la Biblioteca Nacional de Gales.qxp 26/5/08 12:29 Página 187 gibones británica. Cuando la cosa se complica un ordenador puede ser de gran ayuda. Egerton y Hengwrt. Hay dos lugares. Para eso hace falta «alinearlos».

la explicación más parsimoniosa es la que postula una menor cantidad de variaciones evolutivas. Estos métodos (uno de los más corrientes se denomina método del vecino más próximo) son fáciles de aplicar.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Dista mucho de ser una regla invariable. examina todos los árboles posibles y escoge el que minimiza la cantidad de cambio. Al escoger diagramas en función de su parsimonia. Si dos textos tienen un rasgo en común. no que cada uno lo adquirió por separado. la palabra parsimonia. La parsimonia se basa en los cambios que aportan información. de los cuales el primero que se ideó fue el de la parsimonia. prefiere otros métodos. El método del vecino más próximo las utiliza. Por esta razón. pero al menos tiene más probabilidades de ser cierta que la contraria. los que se dan en más de un manuscrito. la escuela cladista de taxonomía. esto es. la explicación parsimoniosa es que ambos lo han heredado conjuntamente de un antepasado común. Como hemos visto en «El Cuento del Orangután». significa economía de explicaciones. El método de la parsimonia. cuyos principios son profundamente evolutivos (aunque no todos sus miembros sean conscientes de ello). ya sea de animales o de manuscritos. Las diferencias que son exclusivas de un único manuscrito o de una sola especie animal no aportan información alguna. en este contexto. El árbol filogenético preferido es el que usa las líneas ancestrales comunes para explicar el máximo número posible de diferencias informativas. En nuestros versos chaucerianos hay cinco diferencias informativas que explicar. pero el método de la parsimonia no las tiene en cuenta en absoluto. después se tratan como un único texto tipo y se coteja con los restantes en busca de la siguiente pareja más similar. hay ciertos tipos de diferencias que no nos sirven de ayuda. al menos en principio. En materia de evolución. hasta construir un árbol de relaciones. pero no permiten captar la lógica del proceso evolutivo: son meros indicadores de semejanza. formando grupos consecutivos y anidados unos en otros. La más sencilla es agrupar los textos en función de su semejanza general. 188 .qxp 26/5/08 12:29 Página 188 el cuento del antepasado den usarse tanto en el ámbito biológico como en el filológico. para lo cual se suele aplicar el método siguiente: primero se identifican los dos más parecidos. Se repiten esos pasos sucesivamente.

nuestros cálculos no me convencen. la barra oblicua. y menos aún en insertar o suprimir un signo de puntuación como es una barra oblicua. En los textos son frecuentes las convergencias y reversiones. séptima y octava líneas verticales. sobre todo cuando no afectan al significado del verso. mientras que las manifiestamente raras o que indi189 . Lo máximo que podemos hacer es construir el siguiente árbol (adviértase que se trata de un árbol no dirigido). Son las diferencias marcadas con la primera. establece una división diferente: {Biblioteca Británica y Hengwrt} frente a {Christ Church y Egerton} Estas clasificaciones entran en conflicto. Las alteraciones que se sabe que son corrientes o poco fiables se ponderan a la baja en el cómputo de los cambios. Christ Church Hengwrt Egerton Biblioteca Británica En este caso. supresiones o duplicaciones de ADN. Un amanuense medieval no debía de tener mucho reparo en modificar la grafía de una palabra. que minimiza el conflicto por cuanto sólo requiere que la barra oblicua aparezca o desaparezca dos veces. Las alteraciones tales como la reordenación de palabras son mejores indicadores de parentesco.qxp 26/5/08 12:29 Página 189 gibones Cuatro de ellas dividen los manuscritos en {Biblioteca Británica y Egerton} frente a {Christ Church y Hengwrt}. Podemos reconocerlas explícitamente asignando mayor o menor importancia a los diferentes tipos de alteraciones. tercera. La quinta diferencia. No podemos construir ningún árbol en el que cada cambio sólo se dé una vez. Los equivalentes genéticos son las llamadas alteraciones genómicas raras: fenómenos tales como grandes inserciones. señalada con la duodécima línea gris. la verdad sea dicha.CUENTO ANTEPASADO 001-294.

entre otras cosas. la parsimonia puede inducir a error. Dado un número suficiente de cambios evolutivos. que lo último que nos interesa es contarla dos veces. por tanto. En general. Esta mayor consideración que atribuimos a una variación determinada significa. El método de la parsimonia se usa mucho para construir árboles evolutivos. la longitud de las ramas representa la distancia evolutiva: las ramas largas representan muchas alteraciones. Las ramas que llevan a los dos primeros se alargarían considerablemente y algunas de las variaciones ya no serían únicas: serían idénticas a otras variaciones representadas en otras partes del árbol. El primer verso de Los cuentos de Canterbury da pie al siguiente filograma: Egerton ca 2 3 cambios m ca 0 ca bi os Hengwrt 3 m bi os o bi am m 1c bi os Christ Church Biblioteca Británica En este filograma.CUENTO ANTEPASADO 001-294. las cortas. será el que tenga un menor peso total. pocas. pero si las convergencias o reversiones son frecuentes. como ocurre con muchas secuencias de ADN y también con nuestros textos chaucerianos. Los filogramas. tribu. al fin y al cabo. El motivo es que las ramas largas. concentran más variaciones.qxp 26/5/08 12:29 Página 190 el cuento del antepasado can de manera fiable un parentesco. sólo expresan el orden de ramificación. se tienen en mayor consideración: se les otorga un mayor peso. Veamos en qué consiste. Pero imaginemos lo que ocurriría si dos de los manuscritos variasen mucho en comparación con los otros. El árbol más parsimonioso. pero sobre todo (y aquí radica el quid de la cuestión) a las representadas en la otra rama larga. clase) son parecidos pero también usan la longitud de las ramas para transmitir información. Es el famoso quebradero de cabeza de la «atracción de ramas largas». tanto los dirigidos como los que no lo son. aquéllos 190 . las ramas no son muy diferentes en cuanto a la longitud. Los cladogramas. o árboles filogenéticos (del griego phylon: raza.

Esto es terreno abonado para la atracción de ramas largas. El método de la parsimonia provoca que las ramas largas se atraigan engañosamente. además de examinar todos los posibles patrones de ramificación. Dado un árbol filogenético de una determinada forma (que incluya. la información genómica es particularmente vulnerable a la atracción de ramas largas. En el método del análisis de probabilidad el ordenador tiene que hacer más cálculos todavía que en de la parsimonia porque también tiene en cuenta la longitud de las ramas. no se olvide. más semejanzas erróneas se encontrarán y con mayor convicción nos obcecaremos en la respuesta equivocada. Aparece cuando las convergencias y reversiones se hacen frecuentes y. La probabilidad 191 . El motivo principal es que el código del ADN consta solamente de cuatro letras. Si la mayoría de las diferencias consisten en mutaciones de una sola letra. Está claro que en tales casos hace falta un método distinto al de parsimonia y la alternativa es el análisis de probabilidad. hay que lidiar con muchos más árboles ya que. no se puede esperar evitarlo examinando más texto.qxp 26/5/08 12:29 Página 191 gibones que enlacen de forma engañosa las dos ramas largas acabarán ahogando la señal verdadera. la parsimonia agrupa de forma errónea los extremos de las ramas especialmente largas. Al contrario.CUENTO ANTEPASADO 001-294. hay muchas probabilidades de que se produzcan mutaciones accidentales independientes a esa misma letra. cuanto más texto se examine. la longitud de las ramas). De este tipo de árboles se suele decir que se hallan en la zona Felsenstein (término que ya de por sí suena peligroso). Probabilidad no es un término impreciso. Así pues. Basándose en un simple recuento del número de variaciones. tiene un significado muy concreto. sólo pueden utilizar el método del análisis de probabilidad para un número reducido de especies. Al revés. Por desgracia. también hay que analizar todas las longitudes de rama posibles: una labor ímproba. tan sólo un número minúsculo de todas las posibles trayectorias evolutivas que podrían dar lugar a un árbol de la misma forma generaría exactamente los mismos textos que vemos ahora. a pesar de que toman ingeniosos atajos. Esto significa que los ordenadores actuales. El problema de la atracción de ramas largas supone un grave problema para los taxónomos. por desgracia. por el distinguido biólogo estadounidense Joe Felsenstein. que cada vez se usa más en taxonomía biológica.

El más sencillo consiste en buscar el que tenga la probabilidad más alta: el árbol más probable.qxp 26/5/08 12:29 Página 192 el cuento del antepasado Ii Ds1 Tc1 Ma Cx1 En1 Cn Tc2 97 100 100 100 100 N1 100 Ad3 82 Ph2 E1 Bo1 Ch (Christ Church) 82 96 88 84 58 Cp 100 53 100 100 Hg (Hengwrt) Lc Pw La 84 Ht En3 (Egerton) Ad1 (Biblioteca Británica) Mg Ha2 «Nada he añadido ni restado» (Prefacio de Caxton). de un árbol dado es la posibilidad infinitesimal de que termine produciendo los textos ya existentes y no cualquiera de los otros que podría haber generado. podemos compararlo con otro valor mínimo para emitir juicios. se conoce con el nombre de filogenética bayesiana. se dedu192 . hay diversos métodos para obtener el mejor árbol. Sin embargo. que supone una alternativa a la probabilidad máxima. de quienes hemos tomado prestadas las abreviaturas para designar los manuscritos. Las cuatro versiones identificadas con el nombre completo son las que se analizan en este capítulo. con toda lógica. en lugar de aceptar la existencia de un único árbol más probable que todos los demás. Dentro del análisis de probabilidad. Recientemente se ha planteado que. Este enfoque. el hecho de que un árbol sea el más probable no significa que otros árboles posibles no sean casi igual de probables. El árbol se ha construido mediante análisis de parsimonia y en las ramas se indican los valores bootstrap. probabilidad máxima. Si muchos árboles probables coinciden en un punto de ramificación concreto. convendría examinar todos los árboles posibles. Este método se denomina. Representa un subconjunto de los manuscritos estudiados por el Canterbury Tales Project. Aunque el valor probabilístico de un árbol sea mínimo. pero dando proporcionalmente más crédito a los más probables. Árbol filogenético no dirigido de los 250 primeros versos de 24 versiones manuscritas diferentes de Los cuentos de Canterbury.CUENTO ANTEPASADO 001-294.

CUENTO ANTEPASADO 001-294. Es hora de volver con los gibones. o sea. Muchos científicos han tratado durante años de averiguar las relaciones de parentesco entre estos animales. Aunque 193 . pero hasta los expertos han de esforzarse para interpretar con exactitud la información transmitida por un valor bootstrap. Ambos grupos tienen valores bootstrap (los números encima de las líneas) bastante altos. sino también la longitud de las líneas.qxp 26/5/08 12:29 Página 193 gibones ce que tiene muchas probabilidades de ser correcto. Como ocurre con el método de la probabilidad máxima. todas las especies Hylobates se han agrupado juntas y las especies Nomascus también. En el método bayesiano las probabilidades se calculan automáticamente. naturalmente. Nuestra confianza en el árbol que finalmente escojamos dependerá de lo seguros que estemos de que sus diversas ramas son correctas. pero en otros. Como se puede apreciar. Uno que se usa con mucha frecuencia es el denominado «método bootstrap». examinar todos los árboles posibles. A simple vista se aprecia qué manuscritos son mínimas variantes de otros. Aplicando el criterio de parsimonia. he aquí un estema que sintetiza las relaciones evolutivas entre las primeras 250 líneas de 24 manuscritos chaucerianos diferentes. y cuáles son anomalías periféricas. Se trata de un filograma por cuanto no sólo el patrón de ramificaciones encierra un significado. que consiste en hacer repetidos muestreos del conjunto de datos para ver cómo eso afecta al árbol definitivo. Otros métodos parecidos son el jackknife y el índice de decaimiento. Antes de dejar la literatura y regresar a la biología. pero en muchos lugares el orden de ramificación no está resuelto. todos ellos calculan la confianza que podemos otorgar a cada uno de los puntos de ramificación del árbol. pero existen atajos informáticos que funcionan bastante bien. para comprobar la resistencia del árbol al error. no es posible. Es. asimismo. se han propuesto cuatro grupos. hacen falta otro tipo de indicadores. como el de parsimonia o el de probabilidad máxima. un árbol no dirigido pues no asume la responsabilidad de declarar cuál de los 24 manuscritos se parece más al original. En la página siguiente reproducimos un cladograma basado en las características físicas. más fidedigno será el punto de ramificación. por eso se suelen colocar indicadores junto a cada punto de ramificación. Cuanto más alto sea el valor bootstrap.

Los valores bootstrap me convencieron de que era el árbol que debía usar para la filogenia con que se abre este capítulo. el valor bootstrap 63 no convence a los expertos acostumbrados a interpretar estos jeroglíficos. en concreto a una sección del ADN mitocondrial llamada región de control.qxp 26/5/08 12:29 Página 194 el cuento del antepasado 64 53 Hylobates agilis Hylobates klossii Hylobates muelleri Hylobates lar 80 Hylobates albibarbis Hylobates moloch 63 Hylobates pileatus Bunopithecus hoolock Nomascus gabriellae 100 Nomascus leucogenys Nomascus concolor Nomascus nasutus Symphalangus syndactylus ancestor Cladograma dirigido de gibones según un criterio morfológico. que es el que mejor lidia de los tres con el problema de la atracción de ramas largas. que. Los rasgos morfológicos no bastan para resolver el árbol. El de la probabilidad máxima. parsimonia y probabilidad máxima. Pero según se analizan especies cada vez más lejanas. descifraron las secuencias. incluso unas técnicas tan avanzadas como la probabilidad máxima y el análisis baye194 . los alemanes Christian Roos y Thomas Geissmann recurrieron a la genética molecular. En el siguiente cladograma se muestra el veredicto final sobre el parentesco de los gibones. separadas por ramas cada vez más largas. Por este motivo. Utilizando material genético de seis gibones. como se puede apreciar. zanja la cuestión de las relaciones entre los cuatro grupos. las alinearon letra por letra y las sometieron a los métodos del vecino más próximo. arrojó los resultados más convincentes. Los gibones se especiaron (esto es.CUENTO ANTEPASADO 001-294. parezca que Hylobates y Bunopithecus forman un grupo. Adaptado de Geissmann [100]. se ramificaron en especies separadas) hace relativamente poco.

no simples variaciones de letras sueltas. Como son poco corrientes (de hecho. En casos extremos. pues llega un momento en que la proporción de semejanzas fortuitas es tan alta que resulta inaceptable. para un pseudogen que nunca hace nada. los genes que desempeñan funciones importantes permanecen literalmente idénticos durante cientos de millones de años. Adaptado de Roos y Geissmann [246]. Una selección natural fuerte lleva a los genes por el buen camino. basado en el análisis del ADN mediante el método de máxima probabilidad. En casos así se necesita otro tipo de datos. El problema se agudiza sobre todo en el caso de las diferencias del ADN neutro.CUENTO ANTEPASADO 001-294. En ese caso se dice que las diferencias genéticas están saturadas. reciba al hipopótamo. inspirada en las moralejas de «El Cuento de Eva» y de «El Cuento del 195 . cada vez más nutrida.qxp 26/5/08 12:29 Página 195 gibones 100 Hylobates lar 1 99 100 Hylobates lar 2 Bunopithecus hoolock Symphalangus syndactylus 100 100 Nomascus gabriellae Nomascus leucogenys Pan paniscus 100 Pan troglodytes Homo sapiens Cladograma de los gibones. la opción más prometedora es usar las raras alteraciones genómicas que he mencionado más arriba: cambios que suponen una reorganización del ADN. suelen ser excepcionales). siano empiezan a fallarnos. una importante reflexión sobre los árboles evolutivos. la semejanza fortuita ya no supone un problema tan grave. semejante periodo de tiempo basta y sobra para producir una saturación irremediable. revelan sorprendentes parentescos. No hay ninguna técnica milagrosa capaz de recobrar la señal de ascendencia genealógica. En cambio. Y una vez detectados. porque el tiempo habrá hecho estragos en todos los vestigios de parentesco y los habrá borrado a base de sobrescribir en ellos. como veremos cuando nuestra partida de peregrinos. que nos dejará boquiabiertos con su asombroso cuento. Y ahora.

Como vimos en «El Cuento de Eva» y repetimos en «El Cuento del Neandertal». los morfólogos tratan de evitar clasificaciones disparatadas en el terreno de los caracteres sexuales. El autor aprovecha que Gibbon («gibón») es también el nombre del célebre autor de la monumental Decadencia y caída del Imperio Romano. Vemos ejemplos de esto a diario. Y esto no sólo ocurre con los genes sexuales o los grupos sanguíneos. o bien que los chimpancés están más estrechamente emparentados con los gorilas y que ambos están igual de emparentados con nosotros. Lo hemos visto. en cambio. Cada fragmento de ADN. pueden tener un árbol evolutivo diferente. Podríamos llamarla Decadencia y caída del árbol de la especie de los gibones. del t. y cada uno de los aspectos de un organismo. sigue su propio camino a lo largo de la historia. cada gen. La mayor parte de las características moleculares y morfológicas demuestra que los chimpancés son nuestros parientes más cercanos. una mujer y un gibón macho. pero en «El Cuento de Eva» aprendimos que partes diferentes del ADN (y por consiguiente partes diferentes de un organismo) pueden tener árboles diferentes.8 Solemos dar por hecho que se puede dibujar un solo árbol evolutivo para un conjunto de especies. pero los mismos problemas se suscitan en otros planos. cada letra del ADN. pero una minoría considerable demuestra. Esto no debería sorprendernos. en «El Cuento de Eva» con el tema de los grupos sanguíneos. sino. Los genes se heredan por diferen8. pero la familiaridad nos impide captar el mensaje. en determinadas circunstancias. que nuestos parientes más cercanos son los gorilas. [N. no dudaría en considerar que la relación entre los dos machos es más estrecha que la que une a cualquiera de los dos con la hembra. por ejemplo. De hecho.qxp 26/5/08 12:29 Página 196 el cuento del antepasado Neandertal». Un taxónomo marciano al que sólo le mostrasen los genitales de un hombre.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en realidad. con todos los genes y características.] 196 . Una persona de grupo sanguíneo B está más emparentada con un chimpancé del grupo B que con un humano del A. Esto plantea un problema inherente a la mismísima idea del árbol de las especies. Tradicionalmente. el gen que determina el sexo masculino (llamado SRY) no ha estado presente en un cuerpo de hembra desde mucho antes de que los humanos divergiésemos de los gibones. Las especies se componen de ADN procedente de fuentes muy diversas.

mientras que en los chimpancés. Todos los árboles filogenéticos que reproduzco. pero sólo son un resumen simplificado de una multitud de árboles genéticos. creo. entre todas las especies consideradas. más linajes ancestrales se perderán por deriva genética. para los que la selección natural mantenga sistemáticamente líneas ancestrales separadas durante enormes espacios de tiempo. en los humanos y gorilas. plantas. Lo único que hace falta es que los linajes genéticos que comenzaron a divergir en épocas remotas sigan divergiendo hasta la separación entre chimpancés y humanos. La primera es la interpretación genealógica convencional: una especie es el pariente más cercano de otra si. comparte con ella el antepasado geneaológico común más reciente. Me imagino que un árbol de especies se puede interpretar de dos maneras diferentes. les será más fácil lidiar con animales cuyas divergencias.qxp 26/5/08 12:29 Página 197 gibones tes vías. que un solo árbol no da cuenta de toda la historia. la del voto genético.CUENTO ANTEPASADO 001-294.9 Debemos reconocer. de forma el hombre descienda de uno y los chimpancés del otro. que esperan que los árboles de especies coincidan con los árboles genéticos. La segunda interpretación es. Cuanto más tiempo transcurra entre las separaciones de especies (o menor sea el tamaño de la población). Es perfectamente posible que. Así deberían interpretarse todas las relaciones entre especies que figuran en este libro. estén bien espaciadas en el tiempo. un gen descienda de una misma línea. deben contemplarse bajo el prisma de esa democracia genética. descienda de una línea con un parentesco más lejano. como el SRY. Pero siempre habrá genes. hongos y bacterias. desde las relaciones entre los simios a las relaciones entre animales. Mi perspectiva preferida es la democrática. al contrario que las de los simios africanos. en cambio. Así pues. por tanto. 9. Se pueden trazar árboles de especies. 197 . La población de la cual descienden las tres especies debía de ser heterogénea: sus genes procedían de muchas líneas ancestrales diferentes. la que se empleará en el futuro: el árbol de especies es una representación de las relaciones entre la mayoría democrática del genoma y simboliza el voto mayoritario entre los árboles genéticos. a los taxónomos más metódicos.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 198 .

CUENTO ANTEPASADO 001-294. en el Paleógeno. algunas de las cuales han emigrado de su continente natal para afincarse en Asia (véase «El Cuento del Orangután»). en la época del Oligoceno. para entrar en uno más antiguo. más concretamente. el Neógeno. cruzamos una frontera de capital importancia (aunque un tanto arbitraria). El Encuentro 5 se produce hace unos 25 millones de años. separada de la masa terrestre más cercana. Es precisamente en esa gigantesca isla que era África donde nuestra peregrinación está a punto de ganar renovados bríos con la llegada de unos vivaces y emprendedores reclutas: los monos del Viejo Continente. la península Ibérica. Mucho más atrás en el tiempo ya no encontraremos ni rastro de las praderas abiertas que caracterizan nuestro propio periodo. África estaba completamente aislada del resto del mundo. los primeros peregrinos provistos de cola. Por primera vez en nuestro viaje dejamos atrás un periodo geológico. Se dividen en dos 199 . nuestro tatarabuelo de hace un millón y medio de generaciones. preparándonos para saludar al Contepasado 5. y es la última parada de nuestro viaje en que encontramos un clima y una vegetación visiblemente parecidos a los de hoy. ni de las manadas itinerantes de herbívoros que acompañaron su difusión. El próximo pasaje de este tipo tendrá lugar cuando irrumpamos en el mundo cretácico de los dinosaurios. Hoy los monos del Viejo Mundo son algo menos de 100 especies. el Paleógeno. por un mar tan ancho como el que hoy la separa de Madagascar. Hace 25 millones de años.qxp 26/5/08 12:29 Página 199 Encuentro 5 Monos del viejo mundo Al aproximarnos a este punto de encuentro. el Neógeno.

qxp el cuento del antepasado Millones de años . etc. (Cercopitecinos) 10 Macacos. etc. (Papioninos) 5 Página 200 12:29 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 001-294. násicos. etc. babuinos. mandriles.0 N CZ 15 20 Incorporación de los monos del Viejo Mundo Ya incorporados Colobos (Colobinos) Langures. (Presbitinos) E 200 45 25 Guenones.

más los babuinos. Ésta es la filogenia comúnmente aceptada para las cerca de 100 especies de monos del Viejo Mundo. entre ellos un espléndido cráneo procedente de la isla Maboko. a diferencia de los monos del Nuevo Mundo.qxp 26/5/08 12:29 Página 201 monos del viejo mundo grupos principales: por un lado están los colobos de África. Todos los monos del Viejo Mundo saludan unidos. lo más probable es que el Contepasado 5 tuviese las características que comparten sus descendientes los catarrinos. en el lago Victoria. El último antepasado común de todos los monos del Viejo Mundo actuales vivió unos 11 millones de años después que el Contepasado 5. de 10 a 99. Dado que la diferencia Incorporación de los monos del Viejo Mundo.. a diferencia de los monos del Nuevo Mundo. del que existen más de mil fragmentos. sí. Por ejemplo. Las hembras probablemente menstruaban. un círculo grande. y acto seguido reemprenden la marcha hacia el pasado para reunirse con los peregrinos simios en nuestro Encuentro 5. ¿Tenía cola? Casi con toda seguridad. que quizá fue el propio Victoriapithecus u otro por el estilo. násico (Nasalis larvatus). hace 25 millones de años. guenones. ¿Cómo era el Contepasado 5? Quizá se pareciese un poco al género fósil Aegypthophitecus. junto con los langures y los monos proboscidios de Asia. todos ellos africanos. hace unos 14 millones de años. a su propio contepasado. etc. de izquierda a derecha: mandril (Mandrillus sphinx). que en realidad vivió unos siete millones de años antes. Y puede que tuviese un conducto auditivo formado por el hueso timpánico. etc.CUENTO ANTEPASADO 001-294. por otro. cuyo oído carece de conducto óseo. Cada uno de los cuatro grupos aquí representados comprende entre 10 y 99 especies. los macacos. los platirrinos. en su mayor parte asiáticos. un grupo que engloba a los simios y a los monos del Viejo Mundo. un círculo pequeño. Según nuestro habitual criterio empírico. probablemente tenía las fosas nasales estrechas y apuntando hacia abajo (de ahí el nombre de catarrinos). como es frecuente entre los simios y los monos del Viejo Mundo. colobo angoleño (Colobus angolensis). El género fósil más útil para iluminar este periodo es Victoriapithecus. es decir. que las tienen anchas y apuntando a los lados. hace unos 14 millones de años. 201 . Ilustraciones. pero no entre los del Nuevo. mono de cola roja (Cercopithecus ascanius). de 100 a 999. Los círculos que se aprecian en la punta de las ramas representan la cantidad de especies conocidas dentro de cada grupo: ningún círculo significa de 1 a 9 especies.

como todos sus descendientes los simios modernos. ¿Cómo deberíamos llamar. como ya he mencionado. Los monos. Los monos del Viejo Mundo. Los monos del Viejo Mundo son parientes más cercanos de los simios. Pero no sabemos en qué punto del camino que va del Contepasado 5 al Contepasado 4 se perdió. Lo más probable es que el Contepasado 5.CUENTO ANTEPASADO 001-294. El conjunto de todos los simios y monos constituye un clado natural. significa «con la nariz hacia abajo». puede denominarse simio en lugar de mono porque en la bifurcación que marca el Encuentro 5 está del lado de los simios. esté situado del lado de los simios. tuviese cola. los humanos somos catarrinos 202 . en este sentido. entonces. careciese de ella. Un taxónomo de otro talante diría que son monos porque tenían cola. son un verdadero clado. los platirrinos. Catarrino. al igual que la práctica totalidad de los mamíferos. Da la casualidad de que las pruebas en conjunto indican que. que de los monos del Nuevo Mundo. en la línea divisoria que marca el encuentro. a las especies intermedias entre el Contepasado 5 y el Proconsul antes de que perdiesen la cola? Un cladista riguroso las llamaría simios porque se encuentran en la vertiente símica de la bifurcación. con los cuales integran el grupo de los catarrinos. el de los Antropoides. y que el Contepasado 4. puesto que incluyen a los monos del Nuevo Mundo. un grupo que incluye a todos los descendientes de un solo antepasado común. nos vemos tentados a concluir ilógicamente que la línea divisoria de los 25 millones de años corresponde al momento en que se perdió dicha extremidad. en cambio. por ejemplo. considerados en conjunto no lo son. Tal vez sería mejor llamarlos monosimios con cola del Nuevo Mundo. como reza el título de un reciente artículo autorizado. Repito lo que ya he dicho anteriormente: es una tontería perder el sueño por un nombre.qxp 26/5/08 12:29 Página 202 el cuento del antepasado más evidente entre los simios y los monos es la presencia o ausencia de cola. pero deja fuera la sección simia de los catarrinos. «Proconsul no tenía cola». los cercopitecos. El género fósil africano Proconsul. pero esto en modo alguno se desprende del hecho de que. Pero el hecho de que se halle en ese lado de la bifurcación no nos dice si tenía cola o no. El grupo monos es artificial («parafilético» en jerga técnica) porque engloba a todos los platirrinos y algunos de los catarrinos. ni existe ningún motivo concreto para de repente empezar a usar la palabra simio para denotar la pérdida de la cola.

La palabra platirrino. decía que «la nariz tiene la forma perfecta para llevar anteojos. Podría haber añadido que nuestras fosas nasales de catarrinos están maravillosamente diseñadas para que no les entre la lluvia. significa «de nariz ancha». por su parte. No es la única diferencia entre estos dos grandes grupos de primates.qxp 26/5/08 12:29 Página 203 monos del viejo mundo de libro. 203 . Pongámonos en marcha hacia el Encuentro 6 para conocer a los platirrinos. El doctor Pangloss.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero es la que les da nombre. por eso hemos terminado usándolos». personaje del Cándido de Voltaire.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 204 .

qxp 26/5/08 12:29 Página 205 Encuentro 6 Monos del nuevo mundo El Encuentro 6. les proporcionaban sustento durante un breve espacio de tiempo. el encuentro no tuvo por escenario ese continente. hasta la Antártida era. donde nos reunimos con los «monos» platirrinos del Nuevo Mundo y con el Contepasado 6. siquiera parcialmente. No sabemos cuándo sucedió. pero tuvo que ser hace más de 25 millones de años (que es la antigüedad de los primeros fósiles de mono descubiertos en Sudamérica) y menos de 40 (que es la fecha del Encuentro 6). La dirección de las corrientes propiciaba estas travesías involuntarias. como si fuesen islas flotantes. De nuevo. nuestro tresmillonésimo tatarabuelo y primer antropoide. verde. Era una época de exuberantes selvas tropicales: por entonces. los roedores histricognatos. Calculo que se produjo en algún lugar de África. probablemente llegaron a Sudamérica más o menos por la misma época. se llaman así por el puercoes205 . Aunque en la actualidad todos los monos platirrinos vivan en Sudamérica o Centroamérica. África y Sudamérica estaban más próximas que ahora y además. quizá fragmentos desprendidos de manglar que. Otro importante grupo de animales. como el nivel del mar era bajo. consiguió de algún modo cruzar el océano y llegar a Sudamérica. es probable que emergiese una cadena de islas que facilitaban la travesía desde África occidental.CUENTO ANTEPASADO 001-294. tiene lugar hace unos 40 millones de años. Una pequeña población pionera de primates africanos de nariz ancha que no han dejado descendencia en su continente natal. probablemente procedían de África (de hecho. Los monos cruzaron el océano a bordo de embarcaciones improvisadas.

uacaríes.qxp el cuento del antepasado Millones de años . monos aulladores y monos lanudos (Atelinos) Capuchinos y monos ardilla (Cebinos) Martejas o micos de noche (Aotinos) 206 6 40 Tamarinos y marmosetes (Calitríquinos) 10 Página 206 12:29 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 001-294. titíes (Pitecitos) Monos araña.0 N 20 CZ 30 E Incorporación de los monos del Nuevo Mundo Ya incorporados Sakíes.

Normalmente. pero tampoco es una prueba definitiva. aunque me imagino que no las mismas balsas. ratas de las rocas (Petromus typicus) y ratas de los cañaverales (dos especies del género Thryonomys). tendríamos una prueba sustancial de que hubo más de una travesía de roedores a Sudamérica.qxp 26/5/08 12:29 Página 207 monos del nuevo mundo pín africano o Hystrix). roedores o cualquier otro animal hay que tener en cuenta dos factores: basta con que ocurriese una sola vez y el margen de tiempo en el que pudo ocurrir supera la imaginaIncorporación de los monos del Nuevo Mundo. Sin embargo. esto también es compatible con la hipótesis de un solo episodio migratorio. y otro roedor sudamericano con algún otro africano (pongamos la rata topo desnuda). en el caso de una travesía intercontinental de monos. es lícito pensar que algo muy improbable no va a ocurrir.CUENTO ANTEPASADO 001-294. 1. Si la palabra usaron trasluce la más mínima connotación de intencionalidad. Si algún roedor sudamericano resultase estar estrechamente emparentado con algún roedor africano (pongamos el puercoespín). entre ellos puercoespines. habrá sido una elección de lo más desafortunada. en la vida diaria. los animales no se proponen colonizar nuevos territorios. 207 . El hecho de que no sea así invita a pensar que los roedores sólo emigraron una vez a Sudamérica. Los primates sudamericanos también están más emparentados entre sí que con los primates africanos. ¿descienden todos los primates del Nuevo Mundo de un solo inmigrante o usaron1 más de una vez el pasillo de islas? ¿Qué prueba podría demostrar de manera fehaciente que hubo una doble inmigración? Por lo que respecta a los roedores. Es un buen momento para repetir que la improbabilidad de una travesía transatlántica a bordo de una balsa improvisada no es una razón de peso para dudar de que ocurriese. La filogenia de las aproximadamente 100 especies de monos del Nuevo Mundo es un tanto controvertida. pero aquí nos hemos decantado por la más aceptada. Es probable que los monos atravesasen el océano por la misma cadena de islas que los roedores y se valiesen de las mismas corrientes favorables. Como veremos en «El Cuento del Dodo». en África sigue habiendo histricognatos. Ahora bien. Pero cuando lo hacen (por casualidad). las consecuencias en el plano evolutivo pueden ser trascendentales. pero tampoco constituye una prueba de peso. La afirmación puede parecer sorprendente. ratas topo desnudas (Heterocephalus glaber).

entre las ramas de árboles que fueron arrancados de raíz y arrastrados al mar por el huracán Luis. Los pescadores del lugar afirman que la maraña era muy extensa y que tardaron dos días en apilarla en la orilla. dando lugar a todas las especies de monos del Nuevo Mundo. La típica iguana verde suele medir un metro de largo y puede llegar a los dos metros. La siguiente cita está sacada de un artículo de Ellen J. a escala humana. Posteriormente Censky y sus colegas vieron o capturaron algunas iguanas en Anguilla y en un islote situado a medio kilómetro de la costa.qxp 26/5/08 12:29 Página 208 el cuento del antepasado ción humana. la población de iguanas seguía viva e incluía al menos una hembra activa en sentido reproductor. las travesías marítimas accidentales no son tan raras ni mucho menos como cabría pensar. con el tiempo. Una vez se hubiese producido. se diversificaría. o el Marilyn. Basta con que ocurriese una vez. en 1998. Tres años después. Ninguno de los dos huracanes afectó a Anguilla. a su vez. Hasta entonces esta especie no se daba en la isla. a partir de ahí. el suceso se torna poco menos que inevitable. Declaran haber visto iguanas tanto en la playa como encima de los troncos que flotaban en la bahía. Dicho sea de paso. pero si se postula una decena de millones de años. Iguana iguana. lo que empezó siendo un modesto acontecimiento tendría consecuencias colosales. Las probabilidades de que un pedazo de manglar flotante con una mona preñada a bordo arribe a una costa lejana en un año cualquiera pueden ser de una entre diez mil. las iguanas y demás lagartos de la misma familia son particularmente diestros en colonizar 208 . Llegaron a bordo de una maraña de troncos y árboles arrancados de cuajo. A menudo se encuentran animales pequeños (y no tan pequeños) a bordo de desechos flotantes. aparecieron en las playas del este de la isla caribeña de Anguilla. que hizo lo propio dos semanas después. algunos de los cuales medían más de diez metros y tenían voluminosas raíces.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Con toda seguridad las iguanas vivían en otra isla. eso significa que es poco menos que imposible. La afortunada mona habría parido una familia que con el tiempo se convertiría en una dinastía que. Censky publicado en la revista Nature: El 4 de octubre de 1995 al menos 15 ejemplares de iguana. que sacudió el Caribe oriental el 4 y 5 de septiembre. lo demás habría sido fácil. Sea como fuere.

algunos escincos y camaleones. 209 . un fallo informático. que son mucho más remotas que las Antillas. o de cualquier combinación de brazos. y eso que el presidente de entonces era inteligente. ¿qué podría ocurrir en Cachemira? ¿O en Israel? ¿O en Corea? Aun cuando las probabilidades por año sean tan bajas como una entre cien. Pueden colgarse tranquilamente sólo de la cola. casi parece que la cola tuviese una mano en la punta. Cuando se ve en acción a un mono araña. Basta con que ocurra una vez. e incluso la salamandra Bolitoglossa. no ha dado muchas muestras de poseer una sabiduría o inteligencia mayores que su nivel cultural. único motivo remotamente justificable para poseer armas nucleares. ¿Qué tiene de especial Sudamérica a este respecto? No lo sé. La cola prensil se observa en muchos otros grupos de especies sudamericanas. Ya estuvimos espantosamente cerca en 1963. Según el principio de la disuasión nuclear.qxp 26/5/08 12:29 Página 209 monos del nuevo mundo islas en cualquier parte del mundo. es prensil y hace las veces de un tercer brazo. Además de andar a cuatro patas por las ramas como muchos monos del Viejo Mundo. El actual presidente de la principal potencia nuclear del planeta (escribo estas líneas en 2003). Hay que reconocer que esta lógica del basta con que ocurriese una vez resulta inquietante cuando se aplica a situaciones que nos tocan más de cerca. como el kinkajú (Potos flavus) (carnívoro). ¿qué probabilidades hay de que se lance un misil por error? Un dictador que se vuelve loco. en el caso de los monos araña.CUENTO ANTEPASADO 001-294. La cola desempeña un papel importante en la vida de estos monos. pero lo cierto es que también tienen cola prensil los pangolines. el puercoespín (roedor). que en vez de «nuclear» dice «neuclear». que no tienen nada de sudamericanos. Ahora bien. Sea como fuere. el oso hormiguero de collar (Tamandua tetradáctila) (desdentados). algunas ratas arborícolas. habida cuenta de la magnitud del desastre al que nos referimos. un siglo es muy poco tiempo. ¿Qué probabilidades hay de que un error desencadene el Apocalipsis? ¿Una entre cien. patas y cola. en un año cualquiera? Soy más pesimista.2 2. En cambio. Hay iguanas hasta en Fiji y Tonga. la zarigüeya (marsupiales). una escalada de amenazas que se va de las manos. algunos monos del Nuevo Mundo se cuelgan de los brazos como los gibones e incluso braquian. los monos lanudos y los monos aulladores.. Volvamos al tema de los monos del Nuevo Mundo.. nadie se arriesgará a lanzar un primer ataque por miedo a sufrir una tremenda represalia. sí ha dado muestras de su predilección por los ataques preventivos. que es bastante más alegre.

Durante sus millones de años de formación. son los antropoides más pequeños. mayores que los de cualquier otro mono o simio. con el correr del tiempo evolutivo. son tan corpulentos como un gibón grande.qxp 26/5/08 12:29 Página 210 el cuento del antepasado Entre los monos del Nuevo Mundo también hay algunos saltadores capaces de espectaculares acrobacias y el único antropoide nocturno. durante su 210 . posee unos ojos de gran tamaño. El día era patrimonio de los dinosaurios. Por motivos que se harán evidentes más adelante. Los aulladores también se parecen a los gibones en la habilidad a la hora de braquiar y en lo escandalosos que son. pues resulta que han llegado por su cuenta a la misma solución que nosotros. Los monos aulladores tienen una historia muy particular que contarnos a los monos del Viejo Mundo sobre cómo vemos los colores. Sin embargo. aunque hay una pequeña diferencia: mientras los gibones suenan como las sirenas de la policía de Nueva York. los cara rayadas o monos lechuza (Aotes trivirgatus) que al igual que los búhos y los felinos. Los titíes enanos. los cuales. a juzgar por sus parientes actuales. los remotos antepasados de los mamíferos que dominaban la vida diurna antes del ascenso de los dinosaurios. debían de tener una visión cromática sensacional. una banda de monos aulladores. pero al igual que los detectives que llegan a la escena del crimen después de que se haya producido. Posteriormente. Algunos monos aulladores. la mutación. EL CUENTO DEL MONO AULLADOR Escrito en colaboración con Yan Wong Los genes nuevos que se incorporan al genoma no salen de la nada: son copias de genes más antiguos. el mono aullador es el narrador idóneo de este cuento. En general no somos testigos de este proceso. parecen un escuadrón de aviones fantasma sobrevolando las copas de los árboles. del tamaño de un lirón. Otro tanto cabe presumir de los reptiles mamiferoides. podemos reconstruir lo ocurrido analizando las pruebas que han quedado. con sus voces huecas y resonantes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. la selección y la deriva hacen que cada uno vaya por su lado. los mamíferos eran criaturas nocturnas. Los genes relacionados con la visión cromática representan un curioso ejemplo de ese fenómeno. en cambio.

pero las pruebas indican que hemos readquirido un tercer tipo de conos después de que nuestros antepasados nocturnos lo hubiesen perdido. sostienen que los marsupiales australianos (pero no los americanos) han conservado de los antepasados reptiles un pigmento visual que los demás mamíferos perdieron. tres tipos de conos: rojos. al igual que los monos del Viejo Mundo. y la de las aves y tortugas puede ser aún más compleja. que tal vez nunca la perdieron. es decir. tienen una visión cromática bastante deficiente basada en un sistema de apenas dos colores (dicromático). con sólo dos tipos de fotorreceptores retinianos sensibles al color (los conos). que la capacidad de distinguir los colores degenerase.qxp 26/5/08 12:29 Página 211 monos del nuevo mundo largo exilio nocturno. quienes descubrieron que los falangeros de la miel (Tarsipes rostratus) y en los ratones marsupiales (veintiuna especies del género Sminthopsis) tenían una visión excelente (también se ha observado en los ualabíes). tienen visión tricromática (tres tipos de conos) o tetracromática (cuatro). Curiosamente. pues. La mayoría de los demás vertebrados. luego no es casualidad que sean el grupo de mamíferos que más uso hace de colores vivos en las ceremonias de apareamiento. Catherine Arrese y su equipo. la segunda. y del de los monos aulladores. Los simios catarrinos tenemos. la mayoría de los mamíferos. A diferencia de los marsupiales australianos. La notable excepción la constituyen los primates. como los peces y los reptiles (pero no los mamíferos). no es de extrañar. Y no una. los mamíferos necesitaban captar todos los fotones disponibles. que es realmente especial. por parte de los monos del Viejo Mundo y los simios. verdes y azules. fuesen del color que fuesen. hay pruebas de que los marsupiales australianos se diferencian de la mayoría de los mamíferos en que poseen una buena visión tricromática. sino dos veces por separado: la primera.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Por razones que analizaremos en «El Cuento del Pez Ciego de las Cavernas». Enseguida nos ocuparemos del caso de los monos del Nuevo Mundo. por parte de los monos aulladores del Nuevo Mundo. incluso los que han vuelto a vivir a plena luz del día. que es más especial todavía. poseemos una visión tricromática. es decir. Sin embargo. basta analizar a nuestros parientes dentro de la clase de los mamíferos para darnos cuenta de que los primates no heredamos la visión tricromática de nuestros antepasados reptiles sino que la redescubrimos. los mamíferos en general tienen la peor visión cromática de todos los vertebrados. En la actualidad. aunque no del resto de 211 .

las frutas destacan por el color. confinando la visión a una parte bien definida del espectro electromagnético.qxp 26/5/08 12:29 Página 212 el cuento del antepasado monos americanos. el ojo que emplea técnicas bioquímicas apropiadas para esta gama un tanto restringida de longitudes de onda. si bien no les permitan enfocar una imagen 212 . En una selva donde predomina el verde. Los que más se acercan son las víboras de fosetas (Crotálidos). La visión cromática del mono aullador recuerda a la de los simios. las cuales están dotadas de unos órganos termorreceptores que. cuyas longitudes de onda van desde kilómetros (algunas ondas de radio) hasta fracciones de nanometro (rayos gamma). Ningún animal es capaz de ver gran cosa en el espectro infrarrojo. La visión tricromática también ayuda a detectar hojas más jóvenes y suculentas (que suelen ser de color verde claro. a veces incluso rojas) sobre un fondo verde oscuro (aunque esto desde luego no supone un beneficio para las plantas). Tendemos a olvidar que los tonos que percibimos son meras etiquetas para indicar radiaciones electromagnéticas de longitudes de onda ligeramente distintas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. En nuestro planeta todos los ojos están estructurados de forma que sean capaces de explotar las longitudes de onda de radiación electromagnética emitidas por nuestra estrella particular y que atraviesan la ventana de nuestra atmósfera. Los adjetivos que designan los colores están entre los primeros que aprenden los niños y los que con mayor entusiasmo aplican a cualquier sustantivo que se tercie. Esto a su vez tampoco es un hecho fortuito: las frutas habrían desarrollado tonalidades llamativas para atraer a animales frugívoros como los monos. que desempeñan una función de vital importancia como es la de esparcir y abonar las semillas. La luz roja tiene una longitud de onda de unas 700 milmillónesimas de un metro y la luz violeta de unas 420. El color nos encandila. pero la gama completa de radiación electromagnética visible comprendida entre esos dos valores supone una franja ridículamente estrecha: una fracción minúscula del espectro total. pero es lo bastante distinta como para revelar un origen independiente. Ahora bien. ¿Por qué una buena visión cromática es tan importante como para haber motivado el desarrollo independiente de un tercer tipo de conos en los monos del Viejo y Nuevo Mundo? Una de las explicaciones más aceptadas asocia el fenómeno con la dieta a base de frutas. se encuentra con que las leyes de la física le imponen unos límites mucho más estrictos.

Más allá de los límites de su curva de sensibilidad. Los animales dicromáticos sólo tienen dos clases de conos. cuando el fotorreceptor envía impulsos nerviosos al cerebro. pongamos. cuya calidad depende en buena medida del número de clases de cono que se puedan comparar. aunque en diferente medida. El fotorreceptor se comportaría exactamente igual con una luz roja brillante o con una luz verde más oscura. que para ellas es infraamarillo. Para todos los animales. sí les permiten captar de qué dirección procede el calor que desprenden sus víctimas. la luz es una estrecha franja de longitudes de onda electromagnéticas delimitada en un extremo por el ultravioleta y en el otro por el infrarrojo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. entremezclados unos con otros.qxp 26/5/08 12:29 Página 213 monos del nuevo mundo infrarroja propiamente dicha. Esto abre posibilidades fascinantes. ¿«Verá» en ese caso el cerebro una tonalidad «super verde» que ninguna luz real podría conseguir jamás? Por más pura que sea. Imaginemos que un neurobiólogo inserta una sonda minúscula en. 213 . mientras que todos los otros conos no perciben nada. la luz verdadera siempre estimulará. Algunos conos son ligeramente más sensibles al extremo rojo del espectro. las tres clases de conos. En ese momento el cono verde captará «luz». Tampoco hay ningún animal capaz de ver radiaciones muy ultravioletas. Los tricromáticos tienen tres. lo que no pueden ver las abejas es el rojo. Supongamos que la sensibilidad de un cono alcanza su pico en la región verde del espectro.3 El sistema nervioso sólo es capaz de percibir el color de un obje3. cuatro. ¿Significa eso que. que alcanza su nivel más alto en algún punto del espectro y luego decae gradualmente. los tetracromáticos. está mirando un objeto verde como un prado de hierba o una mesa de billar? Rotundamente no. puede decirse que el cono es ciego. Más limitada todavía es la visión de cada una de las células fotosensibles presentes en la retina. Cada cono tiene una curva de sensibilidad a la longitud de onda. aunque no de forma particularmente simétrica. los humanos y las serpientes simplemente se diferencian en la gama de matices de «luz» que son capaces de captar. Tan sólo que necesitaría más luz roja (pongamos) para alcanzar la misma frecuencia de emisión de impulsos que consigue con una cantidad dada de luz verde. La comparación entre los conos es lo que hace posible la visión en color. como por ejemplo las abejas. un cono verde y lo estimula eléctricamente. aunque algunos. consiguen verlas un poco mejor que nosotros. En cambio. otros al azul. Las abejas.

Esto significa que si a la frecuencia de emisión de un cono rojo le restamos la de uno verde. no obstante. Cada uno sirve de «control» del otro. Los tonos de piel y los matices más sutiles de cualquier tonalidad se recrean manipulando la intensidad con que brillan esos tres colores primarios. se extiende hasta el extremo rojo del espectro. Cada uno luce siempre con el mismo color. y suelen denominarse conos azules. tricromáticos sino dicromáticos. verde y azul. Los otros dos tipos son los conos verdes y los conos rojos. al estar diseñados en función de nuestra visión tricromática. sólo tienen dos tipos de conos retinianos. no por ello dejan de emitir intensamente en respuesta a la luz roja.qxp 26/5/08 12:29 Página 214 el cuento del antepasado to comparando las frecuencias de emisión simultáneas de (al menos) dos tipos diferentes de cono. Pero como ya he dicho. Puede que a las tortugas. los conos de longitud de onda corta tienen el pico entre el violeta y el azul. es decir. los conos rojos alcanzan su cota máxima en una longitud de onda que en realidad es amarillenta. siempre verá los mismos tres colores. también se basan en un sistema de tres colores. Es posible formarse una idea más exacta del color de un objeto comparando las frecuencias de emisión de tres tipos de cono. A partir de aquí me olvidaré de sensibilidades máximas (violetas. si uno amplia lo bastante la pantalla. Los televisores a color y los monitores de ordenador. obtendremos un valor particularmente elevado cuando la luz que incida en la retina sea roja. que son tetracromáticas. cada uno con su propia curva de sensibilidad. verdes y amarillos) y me referiré a los tres tipos de cono como azules. aunque también sirven otras combinaciones. nuestros cerebros pueden percibir una gama de colores enorme.CUENTO ANTEPASADO 001-294. verdes y rojos. Para confundir más las cosas. en su mayoría. Comparando las frecuencias de emisión de sólo tres clases de conos. por ejemplo. les decepcionasen las imágenes tan poco realistas (a su modo de ver) de nuestras pantallas de cine y televisión. 214 . que si bien tienen el pico en el amarillo. los mamíferos placentarios no son. En nosotros los tricromáticos. su curva de sensibilidad. cada píxel consiste en tres puntitos demasiado cercanos como para apreciarlos a simple vista. normalmente rojo. uno con el pico de máxima sensibilidad en el violeta (o en algunos casos en el ultravioleta) y el otro con el pico en alguna región entre el verde y el rojo. En un monitor de ordenador normal. o sea.

Ahora bien. también existen los llamados bastones. de ahí el rumor –a veces los rumores son fundados– de que las zanahorias son buenas para la vista. y no se encuentra en un cromosoma sexual sino en uno de los cromosomas normales llamados autosomas (en nuestro caso.qxp 26/5/08 12:29 Página 215 monos del nuevo mundo Además de conos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. solamente activa un tipo de gen. la diferencia entre un cono rojo y uno azul no estriba en los genes que cada uno posea. células fotosensibles de forma diferente a los conos que son especialmente útiles de noche y que no participan en la visión cromática. Entonces la molécula de opsina se recarga con otra molécula de retinal enroscada procedente del almacén de la célula. Nuestras células fotosensibles verdes y rojas son claramente resultado de una recien4. Como todas las proteínas. la molécula se desenrosca. las opsinas se fabrican con arreglo a las instrucciones de los genes. así que no desempeñan ningún papel en esta historia. Los aspectos químicos y genéticos de la visión en color se conocen bastante bien. Las diferencias en el ADN dan como resultado opsinas sensibles a ondas lumínicas de longitud diferente: he aquí la base genética de los sistemas de dos o tres colores de los que venimos hablando. La molécula de retinal ha sido previamente enroscada para que quepa dentro de la opsina. Los genes que fabrican nuestras opsinas verdes y rojas son muy parecidos y se encuentran en el cromosoma X (el cromosoma sexual del que las hembras tienen dos copias y los machos sólo una). 215 . Cada molécula de opsina se adhiere a una molécula de retinal (una sustancia química derivada de la vitamina A4) y la encapsula. como todos los genes están presentes en todas las células. Y existe una especie de ley que establece que un cono. El gen que produce las opsinas azules es un poco diferente. Los principales actores moleculares de la historia son las opsinas. el cromosoma 7). Las zanahorias son ricas en beta-caroteno. sino en los que cada uno activa. Obviamente. cuando un fotón de luz del color apropiado incide en ella. moléculas de proteína que sirven de pigmentos visuales en los conos (y en los bastones). un compuesto que puede transformarse en vitamina A. el factor fundamental es que no todas las moléculas de opsina son iguales. Ésa es la señal que requiere el cono para enviar al cerebro un impulso nervioso que viene a decir: «Éste es mi tipo de luz». cualquiera que sea.

otros carecen de opsinas rojas.qxp 26/5/08 12:29 Página 216 el cuento del antepasado te duplicación génica y. pero lo son de dos maneras diferentes: algunos carecen de opsinas verdes. En realidad. también son dicromáticos. como los cara rayadas. en potencia. dejemos a un lado al gen azul. podrán tener un gen rojo o uno verde. Las hembras. 216 . son más afortunadas. Los cromosomas X solo tienen un locus capaz de albergar un alelo verde o rojo5. Así funciona a grandes rasgos la visión en color. por ejemplo. mientras que los machos. los alelos serán estrictamente rojos o verdes. Según nuestros parámetros. antes de centrarnos en el caso especial del mono aullador y de cómo se convirtió en tricromático. A los efectos de este análisis. huel- 5. excluiré temporalmente de la expresión monos del Nuevo Mundo a los monos aulladores y a otras especies fuera de lo común. En primer lugar. todos los machos son daltónicos. debieron de divergir del gen de la opsina azul a consecuencia de otra duplicación. cuentan con dos oportunidades de tener un gen rojo o verde. que se encuentra invariablemente en un autosoma presente en todos los individuos. dicho sea de paso. en cambio. Al contar con dos cromosomas X. un macho de mono del Nuevo Mundo ha de ser por fuerza dicromático. al tener dos cromosomas X.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y centremos la atención en los genes rojo y verde. al poseer un solo cromosoma X. pero ya tenemos bastantes complicaciones como para añadir más. Ahora bien. El que un individuo posea visión dicromática o tricromática dependerá de cuántos genes de opsina distintos tenga en el genoma. A los efectos de este relato. sobre los que volveremos más adelante. el rojo y el verde tan sólo son dos de las muchas posibilidades que pueden darse en este locus. Si. Y tanto unos como otros poseen azules. pero no los dos. con un poco de suerte una hembra podría tener un gen rojo en un cromosoma y un gen verde en el otro (además. mucho antes. tiene opsinas sensibles al azul y al verde pero no al rojo. mientras que algunos monos del Nuevo Mundo. son monocromáticos). Así pues. ya sean machos o hembras. sólo tendrá dos tipos de conos: azules y rojos o azules y verdes. que son más complejos y se encuentran en el cromosoma X. hace falta entender el extraño sistema dicromático de los demás monos del Nuevo Mundo (algunos lémures. Las hembras. será un dicromático.

poseen una verdadera visión en color probablemente similar a la nuestra. Algunas hembras. Una población de monos del Nuevo Mundo como los tamarinos o los monos ardilla presenta. pero no los dos a la vez. pues. una hembra desafortunada podría tener dos rojos. Por otro lado. Todos los machos. como los machos. Como se sabe por ciertas anécdotas de la Segunda Guerra Mundial.qxp 26/5/08 12:29 Página 217 monos del nuevo mundo ga decirlo. De hecho.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Los genes de opsina verde y roja de los monos del Nuevo Mundo constituyen un ejemplo de polimorfismo. lo que la convertiría en dicromática. existe la posibilidad de que los dicromáticos. son tricromáticas. Los experimentos han demostrado que. El polimorfismo es la exis6. efectivamente. Para las hembras es fácil activar en cada cono únicamente el gen de la opsina roja o el de la opsina verde. 217 . Esto tiene su importancia habida cuenta de que todos los genes presentes en el cromosoma X se activan al activarse uno solo de ellos (un fenómeno necesario por cuanto los machos sólo poseen un cromosoma X). es decir. esta hembra sería daltónica de dos formas distintas. y algunas hembras. del azul). por lo demás más afortunados. ¿Es posible que una manada de monos compuesta de tricromáticos y de dicromáticos de los dos tipos consiga encontrar una variedad de frutos mayor que una manada de tricromáticos puros? Puede sonar rocambolesco. Tal vez las manadas de monos del Nuevo Mundo dependen de sus afortunadas hembras tricromáticas para localizar alimentos que la mayoría de ellos no conseguiría detectar. los humanos dicromáticos detectan ciertos tipos de camuflaje que engañan a los tricromáticos. pero de dos maneras diferentes. Una hembra así sería tricromática6. Una mitad aleatoria de las células desactiva uno de los dos cromosomas X y la otra mitad desactiva el otro. los comandantes de los bombarderos reclutaban ex profeso a daltónicos porque eran capaces de avistar ciertos tipos de camuflaje mejor que sus compañeros tricromáticos. pero no es ninguna tontería. Una serie de experimentos que obligaban a unos tamarinos a buscar comida en cajas camufladas demostraron que los individuos tricromáticos tenían más éxito que los dicromáticos. o dos verdes. ya sea solos o en colaboración con dicromáticos del otro tipo. una curiosa mezcla de posibilidades ópticas. En cambio. disfruten de extrañas ventajas. Según nuestros parámetros. pero ningún macho. son dicromáticos: daltónicos según nuestros parámetros. resulta que cuentan con un mecanismo que desactiva todo un cromosoma X en cualquier célula.

Aunque el ejemplo no resulte muy verosímil. el ejemplo clásico (por no decir tópico) es el de la anemia falciforme o drepanocitosis. deja de ser inferior y se recupera. gracias a su capacidad de divisar frutas verdes. No es difícil adivinar cierto parecido entre esa circunstancia especial que favorece la conservación de un polimorfismo y nuestra teoría de la tripulación del bombardero. sirve para ilustrar qué clase de circunstancias especiales motiva que ambos fenotipos persistan en una población sin que ninguno de los dos se extinga. supongamos que los monos rojos son especialmente diestros a la hora de encontrar frutas rojas y que los verdes lo sean a la hora de encontrar frutas verdes. Así pues.qxp 26/5/08 12:29 Página 218 el cuento del antepasado tencia simultánea. pero es beneficioso en tanto que los individuos que sólo tienen una copia (heterocigóticos) están protegidos contra 218 . y los menos aptos deberían extinguirse. No sabemos cuál de los dos tendrá más ventajas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. de dos o más versiones diferentes de un gen sin que ninguna sea lo bastante rara como para que se trate de una mutación reciente. En una población donde predominen los monos rojos. luego un mono verde solitario. A no ser que medie algo muy especial. La selección dependiente de la frecuencia tiene lugar cuando el tipo más raro está en ventaja simplemente por el hecho de ser más raro. cuando el tipo que considerábamos inferior comienza a extinguirse. pero es sumamente improbable que ambos se encuentren en exacta igualdad de condiciones. los monos con el gen rojo serán o bien más aptos que los monos con el gen verde. Según un principio firmemente establecido de la genética evolutiva. podría encontrarse en una situación ventajosa (y viceversa). un polimorfismo tan evidente como ése no surge sin que exista un motivo poderoso. Así. en una misma población. En nuestro caso. Por lo que respecta a la ventaja heterocigótica. o menos. cualquiera de las dos podría valer. El gen responsable de esta enfermedad humana es pernicioso en tanto que aquellos individuos que lo poseen por duplicado (homocigóticos) tienen unos glóbulos rojos anormales en forma de hoz y padecen una acusada anemia. la existencia de un polimorfismo estable en una población es señal de que ocurre algo muy especial. la mayoría de las frutas rojas se agotará enseguida. ¿Algo como qué? Para explicar los polimorfismos en general se han propuesto dos hipótesis: la selección dependiente de la frecuencia y la ventaja heterocigótica. ¿Cómo es posible? Bien.

El catedrático John Mollon y su equipo de investigadores. de convertirse en un verdadero tricromático. eso fue lo que le sucedió a un afortunado antepasado del mono aullador. aunque ya no habitan en zonas palúdicas. en la variante heterocigótica. parece brindar protección contra el cólera. y lo han conseguido mediante una afortunada translocación. La translocación es un tipo de mutación especial consistente en que un trozo de cromosoma se adhiere por error a otro cromosoma. No fue un truco evolutivo difícil toda vez que en la población de monos del Nuevo Mundo ya se hallaban presentes los tres genes de opsina. Las pruebas indican que el desdoblamiento del gen de opsi- 7. A punto estuvo ese mono. Los dicromáticos de los que provenimos sólo eran dicromáticos de una forma: no existía ningún polimorfismo desde el que arrancar. cada individuo sólo tenía dos de esos tres genes.qxp 26/5/08 12:29 Página 219 monos del nuevo mundo la malaria. a excepción de unas pocas hembras afortunadas. En las zonas donde la malaria supone un problema. Otro ejemplo es la fibrosis cística. Al parecer. afecta a muchos afroamericanos que. Pero el mono aullador lo hace mejor.CUENTO ANTEPASADO 001-294. seguimos un procedimiento distinto. evolutivamente hablando. El cromosoma X mutante se propagó por toda la población hasta el punto de que hoy en día todos los monos aulladores lo poseen. los beneficios son mayores que los perjuicios y el gen drepanocítico tiende a propagarse por la población a pesar de los efectos negativos que sufren los individuos que tengan la desventura de ser homocigóticos7. aunque bien es cierto que. principales responsables del descubrimiento del sistema polimórfico de visión cromática en los monos del Nuevo Mundo. que terminó con un gen rojo y otro verde. una grave enfermedad cuyo gen. sostienen que la ventaja heterocigótica de la que gozan las hembras tricromáticas basta para propiciar la coexistencia de genes rojos y genes verdes en una misma población. en un mismo cromosoma X. o cambia de posición dentro del mismo cromosoma. Esto. aunque fuese macho. Cuando los monos del Viejo Mundo y los simios hicimos la misma operación de manera independiente. por desgracia. situados uno al lado del otro. 219 . como veremos a continuación. Los monos aulladores han aunado en un solo cromosoma las ventajas de las dos facetas del polimorfismo. heredan los genes de antepasados que sí vivían en tales lugares.

un parásito genómico cercano al gen de la opsina trató de reproducirse. el gen en cuestión no es lo único que se desplaza. Los monos del Viejo Mundo se hicieron tricromáticos paulatinamente durante la subsiguiente evolución. Así ocurre en este caso. El mutante original se encontró con dos copias de un gen idéntico. sus compañeros de viaje. ¿Fue Alu el causante del desplazamiento de la opsina? Parece ser que sí. Fuese o no Alu el responsable de la visión tricromática. el consiguiente entrecru220 . El gen Alu es bien conocido como elemento transponible. Cuando dos cromosomas X se alinean. el caso es que este tipo de errores todavía se da de vez en cuando. En un antiguo mono del Eoceno. sino un dicromático. como si fuese un parásito. conforme la selección natural propició la divergencia de las sensibilidades cromáticas de los dos genes de opsina del cromosoma X hacia el verde y el rojo respectivamente. luego no fue un tricromático casi instantáneo como el ancestro mutante de los monos aulladores. un breve segmento de ADN que. Es probable que la duplicación fuese un derivado fortuito de una reproducción parasitaria. Basta echar un vistazo a los detalles para encontrar. visto a posteriori. parezca habernos hecho un favor. pueden revelarnos algo. los genes que eran vecinos suyos en el cromosoma original y que se desplazan con él al nuevo cromosoma. con un gen azul y dos verdes. esto es. No es así como opera la selección natural. Cuando se produce una translocación. antes del entrecruzamiento.CUENTO ANTEPASADO 001-294. una advertencia contra una tentación frecuente: el hecho de que un parásito. no significa que los genomas albergan parásitos con la esperanza de obtener futuros favores. A veces. pongamos dos verdes. replicó por accidente un fragmento de ADN mucho mayor del previsto y nos colocó en el camino de la visión tricromática. se multiplica por todo el genoma a base de trastocar la maquinaria de replicación génica de la célula. En ambos extremos de la región duplicada hay genes Alu. la pistola humeante. En ese caso.qxp 26/5/08 12:29 Página 220 el cuento del antepasado na en el cromosoma X de nuestro antepasado fue una verdadera duplicación. puede ocurrir que lo hagan de forma incorrecta. La similitud de los genes puede embrollar el proceso de alineado y provocar que el gen rojo de un cromosoma se alinee con el verde en vez de con el correspondiente gen rojo del otro cromosoma. Por cierto. por así decirlo. situadas una al lado de la otra en el cromosoma.

Estos genes de más casi siempre son verdes. no tienen otro de reserva.qxp 26/5/08 12:29 Página 221 monos del nuevo mundo zamiento sería desigual: un cromosoma X podría terminar. Lo único que sabemos es que. no se confunda el lector con otros daltónicos llamados tricromáticos anómalos que son más numerosos (aproximadamente el ocho por ciento de los hombres). En los cromosomas desalineados. Ridlye sostiene que la relajación de la selección natural ha permitido el aumento del daltonismo. No obstante. no rojos. A propósito. Nadie sabe si los daltónicos ven la sangre y la hierba como los demás vemos la sangre. una parte del gen rojo puede verse sustituida por la parte equivalente del gen verde. las cosas como la hierba son prácticamente del mismo color que las cosas como la sangre. o si ven las dos cosas de forma completamente diferente. a su «modo de ver». o como vemos la hierba. pero uno de sus tres tipos de opsina no funciona8. puede que varíe de una persona a otra. De hecho. podría darse un proceso denominado conversión génica en el cual una secuencia corta de nuestro cromosoma se transforma en la secuencia correspondiente del otro. El daltonismo dicromático afecta más o menos al dos por ciento de los varones. Nada indica que los individuos con genes verdes de más vean mejor.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Mark Ridley señala que esa cifra del ocho por ciento (o más) vale para europeos y otros pueblos con un buen historial de asistencia médica a sus espaldas. pero supone una molestia y seguramente prive a quienes la padecen de experiencias estéticas que los demás disfrutamos) debido a que si heredan un cromosoma X defectuoso. Tanto el entrecruzamiento desigual como la conversión génica desalineada pueden causar daltonismo. El entrecruzamiento desigual no siempre empeora las cosas. Oliver Sacks aborda el tema del daltonismo con la originalidad que lo caracteriza. En su libro Mendel’s Demon. En La isla de los ciegos al color. pongamos por caso. El daltonismo afecta con mayor frecuencia a los hombres que a las mujeres (no es que sea una afección muy grave. Estos individuos son genéticamente tricromáticos. 221 . Los cazadores-recolectores y otras sociedades tradicionales más expuestas a la selección natural muestran un porcentaje menor. El récord está en doce genes verdes de más. el elevado 8. dispuestos en tándem. o viceversa. y el otro sin ninguno. con un verde de más. Algunos cromosomas X terminan teniendo más de dos genes de opsina. Aun en el caso de que no tuviese lugar el entrecruzamiento.

ha activado el gen que produce la nueva opsina? Al parecer. considera que es uno de esos problemas que surgen siempre que el sistema nervioso central se ve obligado a ajustarse a un cambio en los nervios periféricos9. sensible a un color distinto. ¿Cómo podrían saber las neuronas que de repente hay una nueva opsina. 222 . pues. En teoría. dentro de la enorme población de conos de la retina. 9. el sistema funcionaría. y que un determinado grupo de conos. No me consta que nadie haya llevado a cabo experimento alguno a este respecto.qxp 26/5/08 12:29 Página 222 el cuento del antepasado índice de mutación que registra esta parte del cromosoma X implica que no todos los genes verdes de una población sean idénticos entre sí. pero las diferencias de sensibilidad cromática entre los conos no sirven absolutamente de nada a menos que el cerebro sea capaz de saber qué tipo de cono es el que transmite la información. Tal vez compara las frecuencias de emisión que se registran en la población de conos retinianos y advierte que un subgrupo de células fotosensibles emite con mayor intensidad cuando el ojo mira tomates y fresas. la única respuesta plausible es que el cerebro aprende. es posible que una hembra. Sería imposible. Me imagino que un aprendizaje parecido deben de llevar a cabo las aves y reptiles que refuerzan su gama de sensibilidad cromática mediante minúsculas gotitas de aceite coloreado dispuestas sobre la superficie de la retina. Es una hipótesis de andar por casa. pero me figuro que algo así es lo que permite al sistema nervioso adaptarse rápidamente a una mutación genética en la retina. otro subgrupo emite con mayor intensidad cuando el ojo mira el cielo y otro cuando mira la hierba. es decir. Si este conocimiento se lograse mediante cableado genético. si una neurona estuviese conectada a un cono rojo y otra neurona a un cono verde. si sus genes rojos también difieren). Vengo hablando como si la adquisición de una nueva opsina por mutación mejorase automáticamente la visión en color. dotada de dos cromosomas X. Tal vez al lector se le haya pasado por la cabeza un pensamiento inquietante. a quien planteé el tema. pero no estaría en condiciones de hacer frente a eventuales mutaciones en la retina. Mi colega Colin Blakemore.CUENTO ANTEPASADO 001-294. posea una visión no ya tricromática sino tetracromática (o incluso pentacromática.

Estas familias han surgido como resultado de antiguas duplicaciones de ADN seguidas de divergencias de función. tuvo lugar una duplicación parecida que separó el gen autosómico azul10 de lo que a la postre sería el gen X-cromosómico rojo/verde. es probable que las sensibilidades cromáticas de todos estos tipos de opsina se hayan modificado en el curso de la evolución. no cambian sólo los genes dentro del genoma. durante el surgimiento de los vertebrados).CUENTO ANTEPASADO 001-294. se cree que ha tenido lugar al menos dos veces. O ultravioleta. (La duplicación íntegra del genoma es un fenómeno común en las plantas. en el caso de nuestra ascendencia. 223 . sino también los genomas propiamente dichos. la duplicación accidental de ADN es una de las fuentes principales de nuevos genes.qxp 26/5/08 12:29 Página 223 monos del nuevo mundo La enseñanza última que podemos extraer de «El Cuento del Mono Aullador» es que la duplicación génica es sumamente importante. Con independencia de cuándo o cómo se produzca. Es frecuente que genes situados en cromosomas completamente distintos pertenezcan a la misma «familia génica». por término medio. De hecho. A lo largo del tiempo evolutivo. La duplicación de ADN puede darse gradual o súbitamente. 10. En una época aún anterior. Los genes de la opsina verde y de la opsina roja proceden a todas luces de un único gen ancestral que se desdobló e implantó una de sus copias en un lugar diferente del cromosoma X. o cualquiera que fuese el color en esa época. o cuando un genoma se duplica en bloque. una probabilidad media de duplicación de entre un 0. como por ejemplo cuando un parásito génico como el Alu se propaga con inédita virulencia por el genoma. podemos afirmarlo con seguridad. Varios estudios indican que un gen humano normal tiene.1 y un 1 por ciento por cada millón de años.

qxp 26/5/08 12:29 Página 224 .CUENTO ANTEPASADO 001-294.

los monos y los simios. Allí recibimos a un pequeño grupo de parientes. una película reflectante detrás de la retina que frena a los fotones para que los pigmentos retinianos tengan una segunda oportunidad de interceptarlos. son capaces de solventar el problema: gracias a un cuello sumamente flexible. pero los tarseros.qxp 26/5/08 12:29 Página 225 Encuentro 7 Tarseros Los peregrinos antropoides hemos llegado al Encuentro 7. y todos sus descendientes: los tarseros. Tan desmesurado tamaño dificulta la rotación de los ojos en las cuencas. «Un par de ojos con patas» sintetiza bastante bien lo que es un tarsero. El clado de los haplorrinos se compone del Contepasado 7. es casi lo único visible en todo el cráneo. La razón por la que tienen unos ojos tan enormes es la misma que en el caso de búhos y cara rayadas: son noctívagos. da la impresión de que lleva puestas unas gigantescas gafas de sol. rotan casi 360 grados la cabeza entera. y ése es haplorrinos. Otros mamíferos nocturnos poseen un tapetum lucidum.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Cada uno de los ojos es tan grande como todo el cerebro y las pupilas también se dilatan sobremanera. nuestro seismillonésimo tatarabuelo. esto es. Este tapetum es lo que hace que resulte tan fácil localizar a los 225 . los tarseros. Nos hace falta un nombre para el clado que une a antropoides y tarsos. y necesitan capturar hasta el último fotón que les sea posible. al igual que ciertos búhos. de hecho. Visto de frente. Dependen de la luz de la luna. de las estrellas y del crepúsculo. que tiene lugar hace 58 millones de años en las densas y abigarradas selvas del Paleoceno. Lo primero que llama la atención de un tarsero son los ojos.

las cinco especies de tarseros constituyen un grupo hermano de simios y monos. 226 .qxp 26/5/08 12:29 Página 226 el cuento del antepasado Millones de años Ya incorporados Tarseros (Társidos) 10 N 20 CZ 30 Incorporación de los tarseros 0 40 E Incorporación de los tarseros. Según recientes estudios morfológicos y moleculares. 50 58 7 Ilustración: Tarsero filipino (Tarsius syrichta).CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero no de los lémures. como se creía anteriormente.

Lo sorprendente es que los tarseros no poseen tapetum lucidum. aunque no es el caso de los egotelos (varias especies del género Aegotheles) de Australasia ni de la gaviota de las Galápagos (Creagrus furcatus). La hipótesis es que posteriormente los tarseros retomaron sus hábitos nocturnos. los monos y los simios. la única gaviota nocturna del mundo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. han compensado esa carencia desarrollando unos ojos de gran tamaño (aun- 1. no les habrían hecho falta unos ojos tan enormes. tal vez los animales no habrían desarrollado un dispositivo que los delata tan descaradamente. al igual que los tarseros. Si los haces de luz eléctrica hubiesen sido un rasgo característico del entorno en el que evolucionó la vida. Varios grupos de mamíferos que eran nocturnos en la época de los dinosaurios se hicieron diurnos cuando éstos se extinguieron y la vida a plena luz del día se volvió menos peligrosa. no enfilaron el camino evolutivo que habría debido conducirlos a la readquisición del tapetum. por la razón que fuese. junto con otros primates. llamaremos la atención de cualquier animal que haya en los alrededores.2 Los otros descendientes del Contepasado 7. 227 . tuvieron que alcanzar el mismo objetivo (capturar el máximo de fotones posible) desarrollando unos ojos enormes. que miden unos 30 cms. También tienen que apañarse con poquísima luz. Casi todas las aves nocturnas también tienen ojos reflectantes. de diámetro. Si alumbramos con una linterna a nuestro alrededor. Los ojos más grandes de todo el reino animal son los del calamar gigante. pasaron por una fase diurna y perdieron el tapetum. Así pues. Una de las explicaciones que se barajan es que sus antepasados. también carecen de tapetum. que por pura curiosidad mirará directamente al haz de luz.qxp 26/5/08 12:29 Página 227 tarseros felinos y a otros animales por la noche1. con el resultado de que éste se reflejará en su tapetum. si los tarseros hubiesen conseguido volver a desarrollar el tapetum. Según esta teoría. no porque sean nocturnos sino porque en las profundidades marinas donde habitan apenas llega luz alguna. Esta hipótesis viene avalada por el hecho de que los tarseros tienen el mismo y extraño sistema de visión cromática que la mayoría de los monos del Nuevo Mundo. Y éstos. lo cual no tiene nada de extraño teniendo en cuenta que son todos diurnos a excepción de los cara rayadas de Sudamérica. pero. 2.

Es casi seguro que el Contepasado 7 tampoco tenía tapetum lucidum y era diurno. ¿qué más se puede decir de los tarseros? Por ejemplo. la tibiofíbula. 228 . mientras que el otro regresó a las tinieblas y se transformó en el tarsero. Todos los antropoides tienen uñas en lugar de garras. De los dos linajes que de él descienden. No tenía los ojos tan grandes como éste. Tal vez el Contepasado 7 era una versión diurna y arborícola de un omómido. la tibia y el peroné. gracias a unas patas muy largas. Quizá el Contepasado 7 fue un norteamericano. Quizá no sea casualidad que también recuerden a las ranas en un detalle anatómico: tienen los dos huesos inferiores de las patas. Esto les ha valido el sobrenombre de «ranas peludas». puede que se pareciese bastante a un tarsero. que son excelentes saltadores. provistos de garras espulgadoras.qxp 26/5/08 12:29 Página 228 el cuento del antepasado que no tan grandes en proporción a la cabeza como los de los tarseros). y lo mismo les ocurre a los tarseros. unidos en un único y resistente hueso. Aparte de los ojos. Lo digo porque hay unos cuantos fósiles verosímiles llamados omómidos que datan de la época apropiada. No podemos afirmar con certeza dónde tiene lugar el Encuentro 7. Puede que el Contepasado 7 fuese similar a un omómido. Son capaces de saltar más de tres metros en horizontal y uno y medio en vertical. uno prefirió la luz del sol y dio origen a los monos y simios antropoides. con la curiosa excepción del segundo y tercer dedo del pie.CUENTO ANTEPASADO 001-294. ¿Qué más podemos decir de él? Al margen de que fuese diurno. que a su vez se asemejaba bastante a un tarsero. pero sí lo bastante como para suponer que era nocturno. como las ranas y los saltamontes. Lo que sí podemos señalar es que Norteamérica abunda en fósiles de omómido del periodo adecuado y que a la sazón se encontraba firmemente unida a Eurasia por medio de la actual Groenlandia.

en su mayor parte. que significa «nariz dividida». El resto de primates. Es un término un tanto equívoco. potos. El mundo era. Son varias las fechas que se sugieren para este encuentro. puesto que lo único que significa es que la nariz tiene la misma forma que la de un perro. gálagos y semejantes Después de que los pequeños y saltarines tarseros se hayan incorporado a nuestra peregrinación. Lo he fijado hace 63 millones de años. En el Encuentro 8. lo sitúan en una época aún más remota. en cambio.qxp 18/5/10 10:23 Página 229 Encuentro 8 Lémures. durante el mismo Cretácico. 229 . gálagos y loris. húmedo y boscoso. una fecha sobre la que existe un amplio consenso. la vegetación y el clima de la Tierra ya se habían recuperado de las espectaculares alteraciones que decretaron el fin del Cretácico y la extinción de los dinosaurios (véase «La Gran Catástrofe del Cretácico»). somos haplorrinos (que significa «nariz simple»: cada una de nuestras fosas nasales es un simple agujero). pues. nos dirigimos al Encuentro 8 para reunirnos con los demás primates tradicionalmente conocidos como prosimios: lémures.CUENTO ANTEPASADO 001-294. los peregrinos haplorrinos saludamos a nuestros parientes estrepsirrinos. la mayoría de los cuales son lémures. Algunos investigadores. incluidos nosotros. justo antes de nuestra entrada en el periodo Cretácico. al menos en los continentes septentrionales se daba una variedad relativamente exigua de coníferas de hoja caduca y unas pocas especies de plantas florales. Hace 63 millones de años. Nos hace falta un nombre para los prosimios que no son tarseros y ése es «estrepsirrinos».

potos (Lorísidos) Ayeaye (Daubentónidos) Lémures grandes (Lemúridos) Lémures saltadores (Índridos) 230 8 63 Lémures juguetones (Megaladápidos) 20 Lémures ratón y lémures enanos (Queirogaleidos) 10 Página 230 12:29 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 001-294.0 N 30 CZ 40 E 50 60 Incorporación de lémures. gálagos.qxp el cuento del antepasado Millones de años . gálagos y semejantes Ya incorporados Loris.

Cuando amanecía (al final de la tarde). Los plesiadapiformes vivieron en la época justa y poseen muchas de las características que cabría esperar del gran antepasado de todos los primates. Los primates actuales se dividen en dos grupos: los lémures y semejantes. Cuando saltaba. se encaramaba en lo alto de mi mosquitera y me orinaba encima. agarrado a una viga del cuarto de baño. y todos los demás.qxp 26/5/08 12:29 Página 231 lémures. En la filogenia de los estrepsirrinos. La fecha de está divergencia es objeto de debate: algunos expertos la sitúan hasta 20 millones de años antes que otros. lémur juguetón de cola roja (Lepilemur ruficaudatus). La mayoría de los estrepsirrinos actuales son lémures. no ponía en práctica la costumbre típica de los gálagos de primero orinarse en las manos. de izquierda a derecha: lémur ratón pigmeo (Microcebus myoxinus). salía disparado hacia mi alcoba. de estar en lo cierto. 10 y 11 aumentaría notablemente. teníamos de mascota un gálago al que pusimos de nombre Percy. si mis padres no lograban cogerlo a tiempo (lo que ocurría a menudo. porque era sumamente ágil y daba unos saltos formidables). Cuando tenía tres años y vivía con mi familia en Nyasalandia (actual Malawi). lorí grácil (Loris tardigradus). Las cinco familias de lémures de Madagascar (unas 30 especies) y la familia de los loris (18 especies) se conocen con el nombre de «estrepsirrinos». que son trepadores. Según la teoría de que la ablución Incorporación de lémures y semejantes. que son saltadores. Debía de ser una cría huérfana y nos lo trajo un lugareño. un género exclusivo de Madagascar del que nos ocuparemos en el próximo cuento. Imágenes. el orden de ramificación de los lémures sigue siendo controvertido. de ahí que se discuta su candidatura. El antepasado común más reciente de todos los primates actuales es aproximadamente nuestro sietemillonésimo tatarabuelo. indrí (Indri indrí). 231 . lémur cariblanco (Eulemur fulvu albifrons). en cuyo interior metía la mano para beber con ostensible fruición. era tan diminuto que podía posarse en el borde de un vaso de whisky. Los demás se dividen en dos grupos principales: los gálagos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. muchas. Dormía de día. ayeaye (Daubentonia madagascariensis). la edad de los Contepasados 9. en plena búsqueda de frutas o insectos. por ejemplo en dirección a una persona. y los potos y loris. Entre los fósiles que podrían servirnos de ayuda a la hora de reconstruirlo figura un gran grupo conocido como los plesiadapiformes. pero no todas. gálagos y semejantes Tal vez nos encontremos al Contepasado 8 en una rama de árbol.

CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero lo más seguro es que se tratase de un saltador. Al igual que los peces. las ramas de los árboles están muy distanciadas: es el dominio de los gálagos de uñas de aguja (Euoticus elegantulus). Madagascar es una isla lo bastante grande como para servir de laboratorio de experimentos evolutivos naturales. en las selvas del África occidental. Al amanecer. las copas de los árboles son el territorio de los gálagos pigmeos (insectívoros) y de los potos (frugívoros). como también les sucede a los peces. es lógico que no lo hiciese dado que no era un adulto. donde pueden encontrarse hasta siete especies diferentes de zarigüeyas. que desde luego no es el más típico: el ayeaye Daubentonia. Nunca sabré a cuál de las 17 especies de gálago pertenecía nuestra mascota. distintas capas. Al zambullirnos en el mundo inferior.qxp 26/5/08 12:29 Página 232 el cuento del antepasado con orina sirve para marcar el territorio. En concreto. pronunció ante los zoólogos oxonienses de mi generación. Más abajo todavía. cada especie se especializa en ganarse la vida a un nivel determinado. que se mueven mucho más despacio. el poto dorado (Arctocebus aureus) y su pariente cercano el anguantibo de Calabar (Arctocebus calaberensis) cazan orugas. que se reparten la selva en estratos similares. El mismo tipo de estratificación se observa en las selvas sudamericanas. del dosel de la selva se mueve como agitado por olas. como en el mar. Los gálagos y los potos nos recuerdan que la selva tropical es un mundo tridimensional como el mar. Según la teoría alternativa de que la orina mejora el agarre. erudito y veterano conferenciante. pero sí recuer232 . cada una en su propio nivel. los gálagos y los potos nocturnos ceden el paso a los monos diurnos. Los lémures son descendientes de los antiguos primates que quedaron aislados en Madagascar mientras los monos evolucionaban en África. Visto desde arriba. la omisión de Percy ya no está tan clara. Bajo este nivel superior. el lorí lento del Extremo Oriente es un cazador sigiloso que avanza lentamente por las ramas hasta tener la presa a su alcance. momento en el que se abalanza de golpe sobre ella. atravesamos. De noche. de un verde más oscuro. Su historia la va a contar uno de esos lémures. no de un trepador como los potos de África y los loris de Asia. los animales de la selva se mueven con la misma facilidad en sentido vertical que en sentido horizontal pero en la práctica. gracias a las cuales son capaces de aferrarse a las ramas tras salvar de un salto las distancias que las separan. No recuerdo gran cosa de la disertación sobre lémures que Harold Pusey.

que son realmente peculiares. «¡EXCEPTO Daubentonia!». aun cuando ignoremos el porqué. un escaparate modélico de experimentos naturales biogeográficos. ha evolucionado convergentemente en un grupo de marsupiales de Nueva Guinea: el falangero listado (Dactylopsyla trivirgata) y los trioks (tres especies del género Dactylopsila). Tiene unos ojos increíblemente separados en una cara de fantasmal palidez. sino del conjunto de la fauna y flora malgaches. ya que si son así de largos. Los dedos son larguísimos. se defienden despidiendo un potente olor. con el mismo dedo alargado (sólo que en este caso no se trata del corazón sino del anular). Daubentonia. Parecen absurdos. Estos marsupiales. Ahora que la ciencia ya no tiene que convencer a nadie de que la selección natural es verdadera y la teoría se halla plenamente consolidada. lo que lo convierte en el primate nocturno de mayor tamaño. son auténticos paladines de la evolución convergente: están listados igual que las mofetas. el ayeaye. Tremendamente largo y fino incluso según los parámetros del ayeaye. cumple la función específica de agujerear troncos podridos y extraer larvas. como los de las brujas que dibujaba Arthur Rackham. por algo será: los ayeayes con los dedos cortos se verían castigados por la selección natural. Este mismo hábito. de hecho. es un lémur más que respetable. desarrolla toda su actividad exclusivamente de noche. dicho sea de paso. es único. Uno de los dedos del ayeaye. y como éstas. A pesar de las apariencias.CUENTO ANTEPASADO 001-294. nos podemos permitir hacer este tipo de afirmaciones genéricas. 233 . El ayeaye transmite una impresión parecida y. Los lémures son los habitantes más famosos de Madagascar y el Cuento del Ayeaye versa sobre esta gran isla. pero es evidente que sólo desde nuestro humano punto de vista. el «corazón». no se trata tan sólo de un cuento de lémures. Así pues. gálagos y semejantes do la machacona coletilla con que remataba casi todas las frases sobre los lémures: «Excepto Daubentonia».qxp 26/5/08 12:29 Página 233 lémures. No acaban ahí las aplicaciones del dedo corazón de estos 1. EL CUENTO DEL AYEAYE Un político británico dijo una vez de un adversario (a la postre convertido en líder de su propio partido) que tenía «cierto aire de criatura nocturna». Los ayeayes detectan a sus presas tamborileando el tronco con ese dedo para ver si oyen el cambio de tono que delata la presencia de un insecto en su interior1.

000 años. de lo que a la postre sería India. dientes de castor. El propósito de Adams y Carwardine en Mañana no estarán era llamar la atención sobre las especies amenazadas. El orden de los acontecimientos puede resultar sorprendente. Las aproximadamente 30 especies de lémures que aún viven son reliquias de una fauna mucho más nutrida que sobrevivió hasta que. La isla es un jardín botánico-parque zoológico natural que alberga en torno al cinco por ciento de todas las especies de plantas y animales del mundo. o de inusitados inmigrantes llegados de allende los mares merced a una improbable fortuna. una vez que India se hubo desprendido de Madagascar.. Se trata de una criatura de aspecto muy extraño que se diría compuesta de trozos sueltos de otros animales. la isla de Madagascar se vio invadida por seres humanos de hábitos destructivos. los habitantes terrestres de Madagascar descienden o bien de la antigua fauna y flora de Gondwana. se alejó con insólita rapidez para lo que son los parámetros.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Madagascar es un fragmento de Gondwana (véase página 385) que se separó de la actual África hace unos 165 millones de años y después. Qué maravilloso ejemplo de concisión y expresividad. una cola semejante a una gran pluma de avestruz. he visto a un ayeaye introducirse ese mismo dedo. El difunto Douglas Adams incluyó un maravilloso capítulo sobre el ayeaye en Mañana no estarán. ignoro en pos de qué. En la universidad de Duke. con gran delicadeza y precisión. como veremos.. Parece un poco un gato grande con orejas de murciélago. hace unos 2. que sin duda posee la mayor colección de lémures fuera de Madagascar. Como casi todo lo que vive en Madagascar. más lentos que los loris. Dejando a un lado a los murciélagos (que presumiblemente llegaron volando) y a las especies introducidas por el hombre. y cuánto se echa de menos al autor de esas líneas. de la tectónica de placas. más de un 234 . el libro que escribió sobre sus viajes con el zoólogo Mark Carwardine. el ayeaye no existe en ningún otro lugar del planeta. por una de las fosas nasales. un dedo corazón similar a una larga rama seca y un par de ojos enormes que parecen mirar un mundo totalmente diferente que se extiende a nuestras espaldas.qxp 26/5/08 12:29 Página 234 el cuento del antepasado primates. hace unos 90 millones de años. pero. El ayeaye es un lémur nocturno.

tal vez introducidos por el hombre. 80% de las cuales no se encuentran en ningún otro lugar. gálagos y semejantes ¿Se sentiría como en su casa un marciano en Madagascar? Avenida de baobabs en Morondava.CUENTO ANTEPASADO 001-294. A diferencia de África o Asia. (Volveremos a ocuparnos del ayeaye y de los demás lémures al final del cuento. ni caballos ni cebras. ni musarañas elefantes. ni cánidos ni félidos. Esta especie. El más famoso de los tres es la fosa.) Madagascar tiene tres miembros de la familia de las mangostas que están claramente relacionados entre sí y que en buena lógica deben de haberse diversificado a partir de una sola especie progenitora procedente de África. una especie de 235 . Con todo.qxp 26/5/08 12:29 Página 235 lémures. Hay potamoqueros o jabalíes de río (Potamochoerus porcus) que parecen haber llegado hace bastante poco. ni elefantes. Madagascar. pese a tan increíble abundancia de especies. es decir. ni una sola de las especies africanas que cabía esperar (aunque el regitro fósil parece indicar que varias especies de hipopótamo sobrevivieron hasta épocas recientes). lo que también resulta extraordinario de Madagascar es cuántos de los grupos principales están ausentes por completo. es una de las seis que sólo se encuentra en Madagascar. Adansonia grandidieri. ni conejos. Madagascar no posee antílopes nativos. ni jirafas.

desde la llegada a Madagascar. De las ocho especies de baobab seis son exclusivas de Madagascar y las 130 especies de palmera de la isla eclipsan el número de las que se encuentran en toda África. uno que trepa a los árboles. El nombre latino de la fosa es bastante diferente2.qxp 26/5/08 12:29 Página 236 el cuento del antepasado mangosta gigante del tamaño de un sabueso pero con una cola muy larga. unidos en una subfamilia.) 236 . En su día se los clasificaba 2. Si hubo una única especie progenitora. Algunos expertos piensan que los camaleones son de origen malgache. es Fossa fossa. Sin embargo. algo más pequeños. cuyo nombre científico. en el momento de la inmigración. Parece ser que todos los roedores malgaches descienden de un único pionero llegado no de África sino de la India. la India habría estado más cerca de Madagascar que en la actualidad. Los antepasados de esas especies africanas llegaron de Asia vía Madagascar. De ser fundada esta hipótesis. no hemos de olvidar que.CUENTO ANTEPASADO 001-294. (N. Recientes pruebas moleculares demuestran que un par de especies del continente africano están más estrechamente relacionadas con algunos roedores de Madagascar de lo que algunos roedores de Madagascar lo están entre sí. Es como si el Océano Índico propiciase las travesías a bordo de balsas improvisadas con rumbo oeste. Se discute desde hace mucho si estos roedores típicamente malgaches derivan de un solo episodio migratorio o de varios. Hay un grupo de roedores típicamente malgaches. cuando las pruebas se examinan con mayor rigor surge una hipótesis más sorprendente. del t. eso significaría que sus descendientes. Esto podría ser indicio de múltiples inmigraciones procedentes de África. para mayor confusión. Cryptoprocta ferox. son la civeta hormiguera y la civeta de Madagascar. nueve géneros en total. dos terceras partes del total de especies de camaleón del mundo son autóctonas de Madagascar. las afinidades con el susodicho par de roedores africanos indicarían una ulterior travesía desde Madagascar a África. Nesomyinae. Sus parientes. una rata de las marismas de cola almohadillada y una especie de rata canguro. Además. Entre ellos destacan una especie de rata gigante. Existe una familia de animales parecidos a las musarañas que también es exclusivamente malgache: los tenrecs. evolucionaron para llenar todos esos nichos ecológicos propios de roedores: una historia muy malgache. de hecho.

E. fruto de la evolución independiente. como lémures de todos 237 . Para variar. Wilson lo cuenta de maravilla en La diversidad de la vida. pero actualmente forman parte de los afroterios. incluida una que vive mayormente debajo del agua. no tenemos ni idea de cómo ocurrió. que tuvieron la inmensa suerte de hallarse en el lugar adecuado en el momento adecuado. la travesía a bordo de balsas improvisadas tuvo espectaculares y encantadoras consecuencias. de manera que los tenrecs. hoy se hallan diversificados en 27 especies. que sólo tuvo que ocurrir una vez y que nos consta ocurrió al menos una vez porque podemos apreciar sus consecuencias». Lo más probable es que desciendan de dos poblaciones progenitoras diferentes que llegaron de África antes que ningún otro mamífero. algunas de las cuales parecen erizos y otras musarañas. evolucionaron hasta convertirse en los equivalentes locales de los erizos y las musarañas acuáticas. Tampoco hay monos ni simios de ningún tipo. sumamente improbable desde un punto de vista estadístico. en Madagascar nunca hubo erizos verdaderos ni musarañas acuáticas verdaderas. lo cual allanó el camino para la aparición de los lémures. Hace poco menos de 63 millones de años. gálagos y semejantes dentro del orden de los insectívoros. hace 63 millones de años) tuvo lugar después que Madagascar se separase de África (hace 165 millones de años) y de India (hace 88). como la musaraña acuática. Dado que la escisión evolutiva (Encuentro 8. El ejemplo clásico es la rápida recolonización de los restos de Krakatoa después de que una catastrófica erupción volcánica la destruyese de un día para otro. la fortuna quiso que una población fundadora de primates estrepsirrinos primitivos llegase accidentalmente a Madagascar. Las semejanzas son convergentes. En varios pasajes de este libro he usado el término travesía en balsa improvisada como una especie de abreviatura de «viaje de chiripa a bordo de algún medio de flotación desconocido. Debido al aislamiento geográfico. esto es.CUENTO ANTEPASADO 001-294. no podemos afirmar que los antepasados de los lémures fuesen criaturas que ya habitaban previamente en Gondwana. Como vimos en el Encuentro 6. con quienes nos reuniremos en el Encuentro 13. la evidencia demuestra que este tipo de travesías en sentido general son más frecuentes de lo que cabría pensar. En Madagascar.qxp 26/5/08 12:29 Página 237 lémures. Debería añadir que lo de «sumamente improbable desde un punto de vista estadístico» es una mera formalidad. al más puro estilo malgache.O.

las aves. Por último. En el Encuentro 12 se nos unirá una extraña partida de peregrinos. en el orden en que las visitaremos. pero más del cuatro por ciento de todas sus especies animales y vegetales. determinó de un modo radical la diversidad de los mamíferos. El mundo será un lugar más triste cuando el ayeaye. Para un biólogo. La propia Gondwana podría añadirse a la lista.qxp 26/5/08 12:29 Página 238 el cuento del antepasado los tamaños. el narrador de este cuento. nos encontraremos con otras islas que desempeñarán el mismo papel. Laurasia (el gran continente septentrional que en su día estaba aislado de su homólogo meridional Gondwana). hasta el recientemente extinguido Archaeoindris. o el danzarín sifaka que. como me temo acabará ocurriendo. los laurasiaterios. Madagascar es la tierra prometida. es la primera de cinco grandes islas. también está el ayeaye. con ese largo apéndice listado que le da nombre. también generó su propia fauna exclusiva antes de fragmentarse y dar lugar a todos los continentes del hemisferio austral. Y no sólo de los mamíferos. Un mundo sin Madagascar no sería solamente más triste. después del hombre. y banco de pruebas darviniano. 238 . en momentos cruciales de la historia de la Tierra. en algunos casos grandísimas. lémures más conocidos. Si eliminásemos Madagascar. desde el lémur ratón pigmeo (Mycrocebus myoxinus). Según se nos vayan uniendo peregrinos más remotos. pues algo parecido ocurre también con los insectos. sino también más pobre. puesto que. que parece una oruga peluda y ondulante cuando corre en manada por el suelo. Estas islas o continentes insulares que han conformado la evolución de los mamíferos son. menor que un hámster. del enorme contingente de peregrinos que recibiremos en el Encuentro 11. En nuestra peregrinación. sólo habríamos destruido una milésima parte del total de las tierras emergidas del planeta. y que los cíclidos son sus lémures. Laurasia es el hogar ancestral. tal vez sea el primate más hábil a la hora de andar sobre dos patas. las plantas y los peces. como el de cola anillada. se extinga. el indrí.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Sudamérica. Madagascar. «El Cuento de los Cíclidos» nos convencerá de que cada uno de los grandes lagos africanos es en cierto sentido un Madagascar líquido. naturalmente. que parecía un oso y pesaba más que un gorila. y que no necesariamente tendrán que ser de tierra firme. África y Australia. cuyo aislamiento. «El Cuento del Ayeaye» nos ha mostrado la singular riqueza faunística y botánica de Madagascar. como veremos en el Encuentro 15.

le llegará el turno a Australia y los marsupiales. gálagos y semejantes los xenartros o desdentados. Después.CUENTO ANTEPASADO 001-294. En el Encuentro 13 nos encontraremos con los afroterios. que hicieron su aprendizaje evolutivo en el a la sazón continente insular de Sudamérica y que nos contarán la historia de las demás especies animales que lo compartieron con ellos.qxp 26/5/08 12:29 Página 239 lémures. otro grupo enormemente variado de mamíferos cuya diversidad se puso a punto en el continente insular de África. en el Encuentro 14. 239 . Madagascar es el microcosmos que marca la pauta: es lo bastante grande como para seguirla y lo bastante pequeño como para ilustrarla con ejemplar claridad.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 26/5/08 12:29 Página 240 .

241 . En alemán se dice Kreide. el llamado límite K/T. Por aquel entonces había una intensa actividad volcánica en India. lo que sin 1.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en nuestro viaje hacia el pasado.1 El límite K/T marca un hito decisivo para la suerte de los mamíferos. En la actualidad el límite se denomina CretácicoPaleógeno (véase la escala geológica del Prólogo General). pero la abreviatura K/T se sigue utilizando y yo también lo haré en estas páginas. ¿Cuáles fueron las causas de la catástrofe? Es un tema controvertido. que separa la era de los mamíferos de la mucho más prolongada era de los dinosaurios que la precede. Cretácico viene de creta. a resultas de la cual más de un millón de kilómetros cuadrados quedaron cubiertos de lava (las llamadas trampas del Decán). Hasta ahora y durante más de 100 años habían sido unos insectívoros pequeños y nocturnos parecidos musarañas. De repente desaparecieron las restricciones y.qxp 26/5/08 12:29 Página 241 La gran catástrofe del cretácico El Encuentro 8. de ahí la K. en un brevísimo espacio de tiempo geológico. donde nuestros peregrinos se reúnen con los lémures hace 63 millones de años. nombre de una variedad de caliza. fue nuestro último encuentro «antes» de cruzar. cuya exuberancia evolutiva se había visto coartada por la hegemonía de los reptiles. la barrera de los 65 millones de años. Terciario formaba parte de un sistema de nomenclatura ya en desuso y abarcaba las cinco primeras épocas de la era Cenozoica. K/T significa Cretácico-Terciario: se usa la K en lugar de la C porque ésta ya la habían empleado los geólogos para el periodo Carbonífero. los descendientes de esas musarañas se expandieron hasta llenar los espacios ecológicos que habían dejado vacantes los dinosaurios.

cuando un meteorito o cometa colisionan. Y. se está imponiendo la tesis de que el golpe definitivo fue más repentino y mucho más drástico. Dado que esos objetos tienen muchas más probabilidades de viajar a alta que a baja velocidad con respecto a nosotros. Así como los clásicos detectives reconstruyen los hechos analizando las huellas y la ceniza. Parece ser que un proyectil espacial (un meteorito o un cometa de gran tamaño) impactó contra la Tierra. asfixiadas por el golpe de viento. por toda la atmósfera. un cuerpo muy grande colisiona de forma catastrófica con nuestro planeta. un estruendo que debió de dar la vuelta al planeta a mil kilómetros por hora. en forma de polvo. lo más probable es vayan aún más rápido que la bala que sale de un rifle de alta velocidad. a la postre. Unos pocos son lo bastante grandes como para conservar algo de masa sólida hasta llegar a la superficie terrestre. la mayoría de los que terminan impactando contra nuestro planeta lo hacen a una velocidad muy elevada. habrían caído sobre toda la superficie terrestre. con la particularidad de que. Gracias a otro tipo de pruebas. Debido a su alta velocidad en relación a la de la Tierra. El espacio está plagado de objetos en movimiento que viajan en sentido aleatorio y a una gran variedad de velocidades relativas.qxp 26/5/08 12:29 Página 242 el cuento del antepasado duda tuvo un efecto determinante sobre el clima. El iridio escasea en la corteza terrestre pero es común en los meteoritos. una inmensa cantidad de energía. debió de dejar sordas a todas las criaturas que no hubiesen muerto achicharradas tras la explosión. Una herida por arma de fuego está caliente debido a la velocidad de la bala. mientras que la bala pesa apenas unos gramos. El ruido del impacto. que en este caso concreto es una capa de iridio difundida por todo el mundo en el lugar previsto de los estratos geológicos. ahoga242 . La huella delatora es el Chicxulub. El impacto del que estamos hablando habría pulverizado el bólido y esparcido sus restos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. un gigantesco cráter de 160 kilómetros de ancho y 50 de profundidad situado en la punta de la península mexicana del Yucatán. estos enormes objetos liberan. una vez cada pocas decenas de millones de años. sin embargo. los geólogos también han estudiado su particular ceniza. desde la cual. Por suerte. casi todos son pequeños y se queman al entrar en nuestra atmósfera dando lugar a las estrellas fugaces. en el momento del impacto. la masa del proyectil celeste que puso fin al Cretácico y aniquiló a los dinosaurios sólo se podría medir en gigatones.

o pulverizadas por un terremoto mil veces más violento que el más virulento de los terremotos provocados por la falla de San Andrés. insignificantes. o como mínimo meses. la catástrofe que terminó con el Cretácico y los dinosaurios no ha sido la mayor de la historia. en particular las marinas. No es de extrañar. que se extinguiesen todos los dinosaurios (con la notable excepción de las aves). Bien es verdad que. Dicho sea de paso. según los parámetros de las compañías de seguros. Según indican pruebas recientes. con la tecnología actual. Los foraminíferos abisales (protozoos con conchas diminutas que se fosilizan en gran número y son por tanto muy usados por los geólogos como referencia) se salvaron casi todos. Sin embargo. Y no sólo los dinosaurios. los 2. lo que pasa es que las aseguradoras no contemplan eventualidades tan hipotéticas. las probabilidades de que ocurra en el transcurso de la vida de algunos individuos desafortunados. Afortunadamente. 243 . Además. después llegaron los efectos colaterales: los incendios que devoraron todos los bosques y selvas del planeta. en la que desaparecieron cerca del 95 por ciento de todas las especies. a diferencia de los dinosaurios del Cretácico o de los pelicosaurios (reptiles mamiferoides) del Pérmico. Y ésas sólo fueron las consecuencias inmediatas. sino también cerca de la mitad de todas las demás especies. y el humo. hace unos 250 millones de años.qxp 26/5/08 12:29 Página 243 la gran catástrofe del cretácico das en el tsunami de 150 metros que surcó como una exhalación los mares literalmente hirvientes. ese honor corresponde a la extinción en masa que señala el final del Pérmico. de adelanto. a nosotros los astrónomos nos avisarían con varios años. pero tampoco serviría de mucho consuelo ya que. pues.2 Lo increíble es que tamaños cataclismos no acabasen con todos los seres vivos del planeta.CUENTO ANTEPASADO 001-294. el polvo y la ceniza que velaron el sol durante un invierno nuclear de dos años de duración que acabó con la casi todas las plantas y cortó de cuajo las cadenas alimenticias del mundo. son elevadísimas. a los que el impacto pilló desprevenidos. no podríamos hacer nada por evitarlo. la causa de esa madre de todas las extinciones pudo ser un cometa o meteorito de mayor tamaño incluso que los del Cretácico. Es desagradable saber que en cualquier momento podría producirse una catástrofe parecida. las probabilidades de que algo así ocurra en el transcurso de la vida de una persona cualquiera son. Uno se ve tentado a considerar extrañamente selectiva esta catástrofe.

es evidente que nuestros antepasados sobrevivieron a la extinción del Pérmico y después a la del Cretácico. hubiese tiempo de poner dichas medidas en práctica. Se podría argumentar que la humanidad debería ponerse ya mismo a investigar en medidas defensivas contra ese tipo de catástrofes con el fin de lograr los suficientes adelantos tecnológicos como para que. ya que se uniría para hacer frente al peligro en lugar de. Sobrevivieron por los pelos y. con la ventaja añadida de que fomentaría la cooperación internacional en lugar de los antagonismos. Dado que existimos. capaz de evitar la catástrofe desviando o destruyendo al intruso celeste. Si la humanidad se diese cuenta de que tiene un enemigo común. tuvieron que ser terribles para ellos. aunque es probable que el impacto los dejase sordos y ciegos. de lo contrario no estaríamos aquí. como hace actualmente. según los cálculos estadísticos. es que para entonces ya nos hayamos extinguido. pues lo más probable. Ambas catástrofes. así como las demás que también han ocurrido. con tal de agenciarse el apoyo de los votantes o del poder económico. según se cree. Después. cosecharon los beneficios. con el correr del tiempo evolutivo. Una solución mejor sería desarrollar una tecnología. enfrentarse. obtendría un beneficio incalculable. Los políticos que.qxp 26/5/08 12:29 Página 244 el cuento del antepasado desafortunados individuos en cuestión posiblemente no sean humanos. En el caso 244 . junto con los seres humanos a los que se concediera el privilegio de salvarse (y cuya elección supondría naturalmente un grave problema político). sucede a ese tipo de catástrofes. La tecnología en sí es similar a la de los viajes espaciales y la de los sistemas más avanzados de guerra de las galaxias.CUENTO ANTEPASADO 001-294. se inventan amenazas externas de potencias extranjeras tal vez se den cuenta un día de que un meteorito en vías de impactar contra la Tierra responde a sus innobles propósitos igual o mejor que un Imperio del Mal. que de momento sólo existe en nuestra imaginación. La tecnología actual sólo serviría para minimizar las consecuencias del impacto almacenando en búnkeres subterráneos una reserva adecuada de semillas. animales domésticos y máquinas (entre ellas ordenadores y bases de datos repletas de bagaje cultural). fueron al menos capaces de reproducirse. un Eje del Mal o ese concepto aun más abstracto y nebuloso del Terror. en el caso de un peligro real. Quizá les pillase hibernando y no se despertasen hasta pasado el invierno nuclear que.

CUENTO ANTEPASADO 001-294. el modelo del Big Bang postula que sólo una especie de mamíferos. modelo de la explosión diferida y modelo no explosivo. todas estas musarañas descendían de diferentes antepasados remo245 . muchas líneas ancestrales de pequeñas criaturas semejantes a musarañas sobrevivieron y ocuparon el hueco que los gigantescos reptiles dejaron vacante: una musaraña evolucionó hasta dar lugar a los carnívoros. En su versión más radical. la mayoría de los puntos de encuentro se arraciman a este lado del límite K/T: dicho de otro modo. Los tres tienen sus semejanzas y sus puntos en común. sostiene que la mayoría de los puntos de encuentro entre los peregrinos mamíferos son anteriores al K/T. pero teniendo en cuenta que muy pocos mamíferos eran lo bastante grandes como para tener como presas a los dinosaurios y pocos dinosaurios lo bastante pequeños como para dejarse comer. sobrevivió a la catástrofe del K/T. la rápida ramificación de los descendientes de Noé habría tenido lugar íntegramente después de la catástrofe. Aunque probablemente fuesen muy parecidas entre sí. otra a los primates. Cuando los dinosaurios se esfumaron de repente. Por una cuestión de claridad. Es más. y así sucesivamente. 1. el inconveniente no debió de ser tan decisivo. No cabe duda de que los mamíferos tuvieron un éxito enorme tras el K/T. de la que trataremos en «El Cuento del Gusano Aterciopelado». ya no había dinosaurios que los devorasen ni que compitiesen con ellos. El modelo de la explosión diferida reconoce que hubo una gran explosión de diversidad entre los mamíferos después del K/T. pero en aras de la simplicidad los presentaré en su forma más extrema. una especie de Noé del Paleoceno. 2. Puede que esto también representase un inconveniente para aquellos de nuestros antepasados que se alimentaban de dinosaurios. Según este modelo. los descendientes de este Noé empezaron a proliferar y divergir. pero la forma de ese éxito y su relación con los puntos de encuentro de nuestra peregrinación es discutible.qxp 26/5/08 12:29 Página 245 la gran catástrofe del cretácico de los supervivientes cretácicos. Existen paralelismos con la controversia sobre la llamada explosión del Cámbrico. pero niega que todos ellos descendiesen de un único Noé. Se han propuesto tres modelos y ha llegado el momento de examinarlos. he cambiado sus nombres habituales por los de modelo del Big Bang. Inmediatamente después.

sólo que. los contepasados de los mamíferos modernos son anteriores al límite K/T. el límite K/T no representa en absoluto ninguna discontinuidad abrupta en la evolución de los mamíferos. sobre todo las moleculares pero también. son muy similares.qxp 26/5/08 12:29 Página 246 el cuento del antepasado tos con un origen común en la era de los dinosaurios. el Contepasado 13. Se cree que su antepasado común. Entonces. y no porque hayan convergido a partir de orígenes diferentes. de manera que siguen pareciéndose aun cuando sus antepasados comunes sean antiquísimos. por ejemplo. Pero la mayoría de los mamíferos que coexistieron con los dinosaurios eran bastante parecidos unos a otros. y siguieron siéndolo hasta que la extinción de aquéllos les permitió explotar en la era de los mamíferos. para cuando desaparecieron los dinosaurios. en plena era de los dinosaurios. 246 . casi tanto tiempo antes del límite K/T como el transcurrido desde el K/T hasta hoy. las de tipo fósil. Los mamíferos simplemente se ramificaron una y otra vez. sino porque no han cambiado mucho desde la época primitiva. ya habrían divergido considerablemente. Las musarañas eurasiáticas y los tenrecs. Según el modelo no explosivo. 3. los contepasados de los mamíferos modernos son muy anteriores al límite K/T. Así pues. La mayoría de las principales ramificaciones del árbol de los mamíferos se remontan a un pasado muy lejano.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pasando por la era de los dinosaurios hasta llegar al límite K/T. vivió hace 105 millones de años. una vez desaparecidos los dinosaurios. si bien sólo habrían empezado a divergir en aspecto y modo de vida después de la extinción de los dinosaurios. Algunos miembros de las principales líneas ancestrales no han cambiado gran cosa desde esos tiempos remotos. parecen avalar la hipótesis de la explosión diferida. Las pruebas. Al igual que en el modelo de la explosión diferida. y este proceso continuó de la misma manera tanto antes como después del límite K/T. Estos antepasados siguieron de forma paralela sus respectivas trayectorias hacia el futuro. experimentaron una explosión de diversidad más o menos simultánea. y cada vez más.

vivían en entornos convulsos que sufrían la acción de los gigantescos dinosaurios o la devastación de los incendios. Las tupayas son todas muy parecidas entre sí y se encuadran en la familia de los tupaidos. pero después comenzaron a evolucionar paulatinamente hasta incluir una amplia gama de arbustos y de árboles selváticos. mientras que las tupayas no. ¿Son musarañas. El Contepasado 9. Ya empezaban a verse las primeras flores. en la época en que aún vivían los dinosaurios y antes de la explosión de los mamíferos. La mayoría viven en los árboles. Anteriormente las plantas con flores. procedentes del sudeste asiático. tal y como consideran desde hace mucho tiempo algunos expertos. El parecido. que sería aproximadamente nuestro diezmillonésimo tatarabuelo. es superficial. es el antepasado que tenemos en común con un par de grupos de mamíferos semejantes a ardillas.qxp 26/5/08 12:29 Página 247 Encuentro 9 Caguanes y tupayas El Encuentro 9 tiene lugar hace 70 millones de años. sin embargo. ¿Qué son. o algo totalmente distinto? La solución más práctica ha sido asignarles un orden mamífero de ubicación incierta: el 247 . como las ardillas. Las ardillas son roedores. Se trata de las 18 especies de musarañas arborícolas o tupayas y de las dos especies de caguanes o colugos. uno de ellos es semejante a las ardillas comunes y el otro más bien a las ardillas voladoras. Mejor dicho. tal y como parece indicar su nombre inglés.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y algunas especies se parecen tanto a éstas que hasta tienen colas largas y esponjosas. primates. aunque diversificadas. entonces? Justamente de eso trata el Cuento del Caguán. tree shrews («musarañas arborícolas»).

. que reúne las 16 especies de tupaya y las dos de caguanes en un grupo hermano de los primates. Ilustraciones. es la que propugnan algunos taxónomos moleculares.CUENTO ANTEPASADO 001-294. de izquierda a derecha: galeopiteco o caguán malayo (Cynocephalus variegatus). tupaya norteña (Tupaia belangeri). La fecha de este encuentro y la del siguiente no son cien por cien seguras. La que mostramos aquí. Ésta es una de las filogenias más dudosas de todo el libro (véase «El Cuento del Caguán»).qxp 26/5/08 12:29 Página 248 el cuento del antepasado Millones de años Ya incorporados N Tupayas (Tupaidos) 20 Caguanes o coludos (Cinocefálidos) 10 30 CZ 40 E 50 60 248 9 K MZ 70 Incorporación de caguanes y tupayas 0 Incorporación de los caguanes y tupayas.

si bien no poseen la facultad del vuelo atónomo como los murciélagos o los pájaros. sin apenas perder altura.CUENTO ANTEPASADO 001-294. el llamado patagio. el de los caguanes abarca tanto las extremidades como la cola y se extiende hasta la punta de los dedos de las manos y las patas. El Cuento del Caguán explica (¿o justifica?) la solución adoptada en estas páginas. y Cynocephalus variegatus. Al igual que las ardillas voladoras de América y Eurasia. los llamaban así.qxp 26/5/08 12:29 Página 249 caguanes y tupayas de los Escandentios (del latín scandere. De hecho. las ardillas voladoras de cola escamosa de África (éstas ya más alejadas en el parentesco) y los marsupiales planeadores de Australia y Nueva Guinea. Cynocephalus volans. cada uno a su manera. aunque ni son lémures ni vuelan. el caguán malayo. Puede planear más de 70 metros a través de la selva nocturna. Sin embargo. evitar colisiones fatales y aterrizar en el lugar adecuado. erróneamente. a saber. indica que el caguán está más comprometido con el planeo que todos los demás mamíferos planeadores. trepar). palabra que significa «alas de piel». el de los Dermópteros. que funciona un poco como un paracaídas controlado. Estudios recientes indican que están más emparentados con los lémures de lo que habrían imaginado incluso quienes. Esto exige una buena visión estereoscópica para fijar con precisión el rumbo hacia un árbol en plena noche. juntar a los caguanes y a las tupayas antes de que se unan a nuestra peregrinación. sistemas reproductores bastante insólitos. No en vano el caguán posee grandes ojos estereoscópicos. Los caguanes se parecen a los marsupiales en que sus crías nacen en una fase prematura del desarrollo 249 . el caguán es el más grande de todos los animales planeadores. lo compensa con creces en el aire. los caguanes poseen un gran alerón de piel. el caguán filipino. de árbol a árbol. Por otro lado. con sus 70 centímetros de envergadura. Asimismo. donde su enorme «paracaídas» le permite sobrevolar amplios trechos de selva a gran velocidad. El hecho de que el patagio le llegue hasta la punta de la cola y hasta la punta de los dedos de pies y manos. excelentes para la visión nocturna. Los caguanes y las tupayas tienen. tienen todo un orden para ellos solos. A diferencia del patagio de otros planeadores. en el suelo es bastante torpe. A los caguanes también se les llamaba lémures voladores. Pero cuando se trata de buscar contepasados no se puede soslayar el problema tan fácilmente. son consumados planeadores. Las dos especies.

Hace unos pocos años los caguanes no habrían entra250 . son las que menos cuidados maternales reciben de todas las crías de mamífero. además. A menudo la madre se cuelga cabeza debajo de una rama como hacen los perezosos. se dobla hacia delante para formar una bolsa improvisada donde meter a la cría (que suele ser una sola). El propio caguán va a enseñarnos algo sobre ese tema. los puntos de encuentro y el orden en que los peregrinos se nos van sumando en realidad es objeto de encendidos debates y sufre modificaciones cada vez que se lleva a cabo una nueva investigación. El árbol filogenético del Encuentro 9 refleja una teoría de reciente aceptación. en cambio. La perspectiva de ser una cría de caguán que se asoma por el borde de una hamaca calentita y aterciopelada suena bastante apetecible.CUENTO ANTEPASADO 001-294. que. operación a la que. En efecto. un cuento cuya moraleja tiene algo de advertencia. nos advierte de que la historia aparentemente clara y metódica de los contepasados. según la cual los peregrinos que los primates nos encontramos en el Encuentro 9 son un grupo ya constituido. A éstas sólo las visita para amamantarlas. Las afinidades que las tupayas y los caguanes tienen tanto entre sí como con el resto de mamíferos son objeto de discusión y controversia. que acepto provisionalmente. con que el patagio se convierte en una especie de hamaca para el recién nacido.qxp 26/5/08 12:29 Página 250 el cuento del antepasado embrionario. la madre recurre al patagio. dedica el menor tiempo posible. en la parte de la cola. Como carecen de marsupio. pero dado que lo que nos interesa es nuestra peregrinación hacia el pasado. fruto de la unión de caguanes y tupayas. En muchas especies la madre tupaya tiene dos madrigueras. de cinco a diez minutos y sólo una vez cada 48 horas. EL CUENTO DEL CAGUÁN El caguán podría contarnos una historia de planeos nocturnos por las selvas del sudeste asiático. por eso la leche de las tupayas es excepcionalmente rica en grasas. las pequeñas tupayas se ven obligadas a aprovechar el alimento como fuente de calor. nos va a ofrecer un relato más ligado a la realidad. una para ella y otra para depositar a las crías. Las crías de tupaya. Al no tener una madre que las caliente como tendría cualquier cría mamífera.

y no sólo en lo tocante a caguanes y tupayas. Pero no es ése el prisma adoptado en estas páginas. Es la solución que han adoptado algunos autores. La revolución en la sistemática de los mamíferos que han supuesto los laurasiaterios y los afroterios (encuentros del 11 al 13) tuvo lugar en 2000. un magistral resumen filogenético de toda la vida terrestre. las llamadas politomías (véase «El Cuento del Gibón») en los árboles filogenéticos de este libro. Otros encuentros. los caguanes se nos habrían adherido más adelante.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Es más que probable que con este libro ocurra otro tanto. como el de los orangutanes. Las afinidades de los afroterios (Encuentro 13) y de los celacantos (Encuentro 19) siguen siendo algo inciertas. Entonces tendríamos que esperar a las tupayas en el Encuentro 10 y. Es una enseñanza que servirá para muchos otros encuentros. de ahí en adelante. Pueden aparecer nuevas pruebas que obliguen a rescatar la teoría anterior o a formular una completamente distinta. ni siquiera a escasa distancia de este punto de encuentro. introduciría cambios radicales. deberíamos aumentar en uno el número de contepasados. Podría haber recalcado mis dudas incluyendo escisiones de rama múltiple. Algunos investigadores creen incluso que los caguanes se asemejan a los primates más que las tupayas. pero conviene dejar claro este punto antes de que nuestra peregrinación se interne mucho más en el pasado. la taxonomía ortodoxa habría dejado que las tupayas se encontrasen a solas con los primates. en particular Colin Tudge en La variedad de la vida. Pero si se introducen politomías en algunas ramas. y hay muchos más dentro de esta afortunada catego251 . Si están en lo cierto. el Encuentro 9 sería el punto donde los primates nos reunimos con los caguanes. después de publicado el libro de Tudge. La duda y la incertidumbre no son. Nada garantiza que nuestra opinión actual se mantenga mucho tiempo invariable. satisfactorias como moralejas de un cuento. se corre el riesgo de inspirar falsa confianza en las demás. Si Tudge publicase una nueva edición. de manera que algunas áreas de su clasificación que él daba por resueltas se han visto transformadas. son de una certeza casi absoluta. desde luego. La posición de los tarseros (Encuentro 7) y el agrupamiento de lampreas y mixinos (Encuentro 22) son poco fiables.qxp 26/5/08 12:29 Página 251 caguanes y tupayas do en este esquema. El orden de nuestras citas con los cnidarios y los ctenóforos (Encuentros 28 y 29) podría ser el inverso.

Todavía queda margen para las opiniones humanas. andando el tiempo y a la luz de las pruebas que vayan surgiendo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. No se puede decir lo mismo de los juicios basados en el gusto o en las necesidades prácticas de un museo. el 37. algunos (espero que relativamente pocos) de mis encuentros y sus correspondientes filogenias resultarán ser erróneos1. explicando las dudas en el texto siempre que fuese posible (a excepción de un solo encuentro. 2. 252 . En realidad la verdad está ahí. También hay algunos casos dudosos. La taxonomía filética que he adoptado en este libro es diferente: existe un árbol genealógico de la vida que es el correcto2. Así pues. esperando ser descubierta. convendría agrupar a las tupayas con las musarañas y a los caguanes con las ardillas voladoras. sobre todo en el terreno molecular. tal y como se explica en los últimos párrafos de «El Cuento del Gibón». he tomado partido por soluciones más o menos dudosas en 2004. Como todo en materia de gustos o de opinión. Con un mínimo matiz: en realidad dicho árbol será el consenso mayoritario entre los árboles genéticos. Para opiniones así no hay una respuesta cien por cien correcta. pero únicamente versan sobre cuál terminará siendo a la postre la verdad irrefutable. cuyo orden es tan incierto que ni los expertos se atreven a aventurar una conjetura). los sistemas taxonómicos más antiguos. Aviso contra creacionistas tergiversadores: absténganse de citar esta frase como prueba de que «los evolucionistas no están de acuerdo en nada» para dar a entender con ello que toda la teoría de la evolución se puede tirar a la basura. en lugar de arriesgar una especie de juicio subjetivo sobre qué grupos merecen árboles totalmente resueltos y cuáles no.qxp 26/5/08 12:29 Página 252 el cuento del antepasado ría. para hacer más práctica la exposición de especímenes en los museos. sólo que aún no sabemos cuál es. son discutibles. Me temo que. Un taxónomo podría alegar que. Si aún no sabemos a ciencia cierta cuál es esa verdad es porque no hemos analizado un número suficiente de detalles. no ligados a parámetros evolutivos. 1.

conejos y semejantes El Encuentro 10 tiene lugar hace 75 millones de años. El Contepasado 10 es aproximadamente nuestro quincemillonésimo tatarabuelo. a nivel individual. Los taxónomos actuales. invadida por una horda de roedores bulliciosos que. ya más alejadas. superan a los roedores. los roedores son más numerosos que todos los demás mamíferos juntos. las liebres americanas y. Después se los colocó en un orden diferente. contrapuesto al de los Roedores. el antepasado más reciente que tenemos en común con un ratón. agitando los bigotes.qxp 26/5/08 12:29 Página 253 Encuentro 10 Roedores. corretean aquí y allá royéndolo todo. por la sencilla razón de que las generaciones ratoniles son más cortas que las nuestras. agrupan ambos órdenes en una cohorte llamada Glires. sin embargo. En nuestro viaje al pasado. los peregrinos lagomorfos y los peregrinos roedores se unieron antes de sumarse a nuestra peregrinación. En su día se clasificaba a los conejos como roedores. el de los Lagomorfos. 253 . Es aquí donde nuestra partida de peregrinos se ve. más que engrosada. de hecho. Los roedores representan uno de los mayores éxitos del reino de los mamíferos. Más del 40% de todas las especies de mamíferos son roedores y parece ser que en el mundo. Las ratas y los ratones. En este punto nos encontramos también con los conejos y otros animales muy similares como las liebres. pues cuentan con un par de dientes más). porque también tienen unos incisivos frontales muy prominentes (en este terreno. aunque el ratón está vinculado a él a través de un número mucho más elevado de tatarabuelos. las pikas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. beneficiarios ocultos de nuestra Revolución Agrícola.

campañoles. ratas africanas de las rocas (Fiormorfos) 20 Puercoespines del Nuevo Mundo. capibaras. ratas de cañaveral. ratones. conejos y semejantes Ya incorporados Pikas (Ocotónidos) Conejos y liebres (Lepóridos) Ratones saltarines. etc. agutíes.0 N CZ E 60 70 Incorporación de roedores. (Caviomorfos) 10 Página 254 12:29 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 001-294. conejillos de Indias. ratones del abedul (Dipódidos) Ratas. ratas canguro (Heterómidos) Liebre saltadora (Pedétidos) Ardillas de cola escamosa (Anomalúridos) Lirones (Glíridos) Castor de montaña (Aplodóntidos) Ardillas y marmotas (Esciúridos) Gundis (Ctenodactílidos) K MZ 254 Puercoespines del Viejo Mundo (Histrícidos) 30 40 50 10 75 Ratas topo africanas. hámsters (Múridos) Castores (Castóridos) Taltuzas (Geómidos) Ratón de abazones. lemmings. jerbos.qxp el cuento del antepasado Millones de años .

cuando caigan derrotados. como su propio nombre indica. no responden a un deliberado espíritu suicida. los músculos masticadores. al contrario de lo que se afirma equivocadamente. que la Peste Negra también fue una epidemia bubónica). ratas que. aunque ahora haya quien lo discute. Sus maseteros. por razones no del todo claras. Los expertos coinciden en que las aproximadamente 70 especies de lagomorfos y las 2. topillo rojo (Clethrionomys glareolus). Dicho sea de paso. los lemmings también son roedores. liebre ártica (Lepus arcticus). conejos y semejantes han viajado con nosotros a través de los mares hasta el último confín del planeta. son máquinas de roer. de izquierda a derecha: capibara (Hydrochaeris hydrochaeris). Poseen un par de incisivos muy prominentes que crecen continuamente para compensar el enorme desgaste. pika (Ochotona princeps). se multiplican en los llamados años del lemming hasta constituir verdaderas plagas y después protagonizan frenéticas migraciones en masa que. caguanes y tupayas. el amplio hueco entre los incisivos y los molares. Algunas partes del orden de ramificación de los roedores no están resueltas del todo. ardilla común (Sciurus vulgaris). Ni siquiera los Cuatro Jinetes del Apocalipsis. están muy desarrollados. sino con los incisiIncorporación de roedores. aumenta la eficacia de la actividad roedora. Las ratas topo viven exclusivamente bajo tierra y excavan túneles. Recientes estudios genéticos determinan que este grupo es hermano de los primates. No poseen colmillos y el diastema. 255 . han propagado el tifus y se les imputan más muertes humanas en el segundo milenio que a todas las guerras y revoluciones juntas. muscardino o lirón enano (Muscardinus avellanarius). Las ratas y su cargamento de pulgas provocaron la Gran Plaga (siempre se ha considerado. ratones campestres del norte que. Los castores talan árboles de gran tamaño royendo los troncos. rata topo del Cabo (Georychus capensis). conejos y lagomorfos. con efectos devastadores para nuestros graneros y nuestra salud. puercoespín (Hystrix africaeustralis).qxp 26/5/08 12:29 Página 255 roedores. ratón del abedul (Sicista betulina).000 de roedores (dos tercios de las cuales pertenecen a la familia de los Múridos) conforman un mismo grupo. castor europeo (Castor fiber). Ilustraciones. como los lemmings. pero la mayoría de los datos de tipo molecular sustentan una filogenia similar a ésta. no con las patas delanteras como los topos. liebre saltadora (Pedetes capensis). Los roedores. Son capaces de roer casi cualquier cosa.CUENTO ANTEPASADO 001-294. se librarán de que las ratas devoren sus restos. pulularán sobre las ruinas de la civilización.

los ríos (ratas de agua. también se extinguió en la época del Gran Intercambio Americano. Un mundo sin roedores sería un mundo muy diferente. pero los hay mayores. pues otra extraordinaria peculiaridad de las ratas topo desnudas es que. Estos últimos son piezas muy codiciadas por su carne. capibaras). Utilizo el término obrera deliberadamente. los capibaras actuales no son nada comparados con varios roedores gigantes de Sudamérica. era tan grande como un burro. Los humanos y todos los demás animales de gran tamaño hemos desaparecido. pero como son ciegas no creo que les importe. no sólo por su gran tamaño. se abren camino bajo tierra a base de roer. pescado de vigilia. Salvo una de sus 15 especies. cada miembro de la fila pasa al obrero inmediatamente posterior la tierra que va royendo la primera obrera de la fila. Las más trogloditas. la iglesia católica romana siempre las consideró probablemente porque viven en el agua. cuando la formación del istmo de Panamá puso fin a la condición insular de Sudamérica. Me imagino el siguiente panorama postapocalíptico. Estos dos grupos de roedores gigantes no guardaban un parentesco particularmente cercano y al parecer desarrollaron su gigantismo por separado. 256 . sino porque. como un pequeño rinoceronte. La mayoría de los roedores es del tamaño de un ratón. son feísimas para nuestro gusto. comida apta para los viernes y la cuaresma. Si una guerra nuclear destruyese a la humanidad y a la mayoría de los seres vivos. jerbos). chinchillas). las criaturas que más probabilidades tendrían de sobrevivir a corto plazo y dar lugar a una descendencia evolutiva serían las ratas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. por extraño que parezca. Telicomys era más grande todavía. El capibara gigante. De hecho. hasta se parecen un poco a termitas gigantescas. las altas montañas (marmotas. las sabanas (maras. extintos en épocas recientes. Es más probable un mundo dominado por roedores y sin seres humanos que un mundo sin los primeros. ardillas voladoras). desde las marmotas. al igual que el capibara gigante. los árboles del bosque (ardillas. Surgen los roedores como los mayores 1. forman equipos de trabajo para construir madrigueras en masa. a las capibaras de los ríos sudamericanos. esto es. A pesar de su porte. Protohydrochoerus. y. son las más semejantes a los insectos sociales. liebres saltadoras) y la tundra ártica (lemmings). castores.qxp 26/5/08 12:29 Página 256 el cuento del antepasado vos. castores. el suelo de las selvas tropicales (agutíes). las ratas topo desnudas. tan grandes como ovejas.1 Las diversas especies de roedores han conquistado los desiertos del planeta (gundis. de todas las especies de mamíferos. agutíes y maras.

fisiológicos y genéticos de todo el mundo. 2. cuyo genoma se ha secuenciado íntegramente. en vertiginosa expansión. ¿surgiría una especie de ratas inteligentes capaces de crear una cultura? ¿Terminarían los historiadores y científicos roedores organizando meticulosas excavaciones arqueológicas a través de los estratos de nuestras ciudades para reconstruir las peculiares y temporalmente trágicas circunstancias que brindaron a la raza ratonil la oportunidad de dominar el mundo? EL CUENTO DEL RATÓN De todos los miles de roedores. Mucho más que el proverbial conejillo de Indias. Londres y Tokio royéndolo todo. una gama entera de nuevas especies sustituye a las que conocemos. propician una evolución rápida. conejos y semejantes carroñeros posthumanos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Cuando todos los vestigios de la fastuosa civilización humana se agotan. es uno de los pocos mamíferos. es decir. el ratón casero. las islas vuelven a ser islas. En concreto. supermercados desiertos y cadáveres humanos y convirtiendo el alimento ingerido en nuevas generaciones de ratas y ratones cuya población. los otros carroñeros que también participaban del festín. Invaden Nueva York. ya que es el segundo mamífero más estudiado del mundo después del ser humano. Rebaños de gigantescas ratas pacedoras sufren los ataques de ratas depredadoras de dientes de sable2. con índices de mutación tal vez incrementados por la radioactividad. Mus musculus. las generaciones fugaces. 257 . En un periodo de intensa competición. devorando despensas saqueadas.qxp 26/5/08 12:29 Página 257 roedores. aparte del hombre. unas condiciones idóneas para la divergencia evolutiva. tiene una historia especial que contarnos. Al cabo de cinco millones de años. el ratón es la típica piedra de toque de los laboratorios médicos. Ahora que no existen ni barcos ni aviones. se ve obligada a abandonar las ciudades y se extiende por el campo. Depués de un periodo lo bastante largo. las poblaciones se reducen y los roedores se devoran unos a otros y a las cucarachas. Dougal Dixon previó este escenario hace bastante tiempo y lo describió con brillantez en su ingenioso libro Después del hombre. habitadas por poblaciones aisladas que sólo reciben visitas muy esporádicas de náufragos fortuitos.

ya que esos pocos genes no serían suficientes para codificar un cuerpo entero. cabría esperar. Si consideramos que el genoma es un plano. Lo que las dife258 . emplea una analogía diferente que me parece muy clara. Pero. como enseguida veremos. El razonamiento es de una ingenuidad pasmosa. en su libro Nature via Nurture. La segunda es que se parecen muchísimo unos a otros. si así fuese. La primera es que los genomas de los mamíferos son bastante pequeños: en torno a los 30 mil genes o incluso menos. que nuestro programa fuese mayor que el de un ratón. Hasta la metáfora de la receta o del libro de instrucciones puede inducir a error si no se entiende correctamente. un programa informático o un manual de instrucciones para montar un organismo. efectivamente.qxp 26/5/08 12:29 Página 258 el cuento del antepasado Hay dos cosas de estos genomas recientemente secuenciados que han provocado una sorpresa injustificada. La dignidad humana parecía exigir que nuestro genoma fuese mucho mayor que el de un minúsculo ratón. ¿En función de qué parámetro decidimos cuántos genes hacen falta para codificar un cuerpo? El argumento se basa en una suposición subconsciente equivocada: la idea de que el genoma es una especie de plano en el que cada gen corresponde a un pequeño trocito de cuerpo. Y no sólo eso: ¿no debería tener muchísimo más que 30 mil genes? La expectativa de un número adecuado de genes induce a muchas personas. a deducir que el ambiente ha de ser mucho más importante de lo que se creía. que tiene menos células y un cerebro menos refinado. Como dice Ridley. ambas novelas utilizan el vocabulario de un anglófono nativo medianamente instruido. como ya he dicho. la lista de palabras usadas en David Copperfield es casi la misma que la de El guardián entre el centeno . al conjunto de subrutinas a las que apela el programa maestro. Mi colega Matt Ridley. La mayor parte del genoma que secuenciamos no es un manual de instrucciones ni un programa informático para construir un ser humano o un ratón. aunque algunas partes sí lo son. Como veremos en el cuento de la mosca del vinagre. el genoma no es tanto un plano como una receta. lo normal es esperar que un animal tan grande y complicado como un ser humano tenga más genes que un ratoncillo. la mayor parte del genoma recuerda más bien al diccionario de palabras disponibles para escribir el libro de instrucciones o.CUENTO ANTEPASADO 001-294. incluso dotadas de cultura científica. Sin embargo. no es así como funcionan los genes.

Pero estos genes controladores sólo constituyen una minoría dentro del genoma. muy interesantes. en una tienda.qxp 26/5/08 12:29 Página 259 roedores. En cierto sentido. Que nadie entienda como orden el orden en que los genes están dispuestos a lo largo de los cromosomas. sobre todo en manuales de conversación para extranjeros. Las palabras son más cortas que los genes. el vocabulario normal de las embriologías de los mamíferos. razón por la cual algunos autores han equiparado cada gen a una frase. etcétera. A la hora de fabricar un hombre o un ratón. sin embargo. Pero la analogía 259 . Por ahora.CUENTO ANTEPASADO 001-294. En «El Cuento de la Mosca del Vinagre» analizaremos esos pocos casos. por las diferentes partes del cuerpo en que los genes se activan y por el momento en que se activan. también puede venir dictado por la práctica. la analogía del diccionario es engañosa. a veces. ambas embriologías echan mano del mismo diccionario de genes. el orden de los genes a lo largo de un cromosoma es tan arbitrario como el orden en que aparecen listadas las palabras de un vocabulario. bastará con dejar claro que lo que distingue a un ratón de un hombre no son los genes propiamente dichos. Todo esto está controlado por genes específicos cuya función es activar otros genes en complejas sucesiones perfectamente sincronizadas. y lo encuentra empleando métodos que cada vez conocemos mejor. como las que analizaremos en «El Cuento de la Mosca del Vinagre». Salvo notables excepciones. ni el orden en que están almacenados en el manual de conversación cromosómico. un orden que. La diferencia entre una persona y un ratón viene dada por el orden diferente en que se disponen los genes extraídos de ese vocabulario común a todos los mamíferos. en los que el orden de disposición de los genes en el cromosoma es «no arbitrario» de forma parecida al del manual de conversación en otro idioma. El orden en que los genes están almacenados en los cromosomas carece de importancia: lo que importa es que el hecho de que la maquinaria celular encuentra el gen apropiado cuando lo necesita. conejos y semejantes rencia por completo es el orden en que están dispuestas las palabras en una y otra. sino el orden en que son activados: el equivalente de la elección por parte de Dickens y Salinger de las palabras del idioma inglés y de su disposición en frases. en la consulta de un médico. como la lista de palabras útiles en el aeropuerto. si bien suele ser alfabético.

se usan una y otra vez en contextos diferentes. no hará falta que se ponga a escribir un código a tal efecto: le bastará con llamar a la rutina CheckItem y ésta se encargará de la tarea. sin que el usuario lo vea. la rutina llamada «ocultar cursor» hace que el puntero desaparezca de la pantalla hasta que se vuelva a mover el ratón. una y otra vez. Hay miles de rutinas de este tipo. cada una de las cuales realiza una operación concreta. tales como menús desplegables. La razón por la cual todos los programas de Mac resultan tan semejantes (una semejanza que se convirtió en un famoso objeto de litigio) es que todos ellos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. una analogía mejor que la de las palabras o las frases es la de las subrutinas toolbox («caja de herramientas») de un ordenador. Los genes. En el contexto genético. que sigue siendo el mismo y vale para todos los ordenadores.qxp 26/5/08 12:29 Página 260 el cuento del antepasado de las frases tampoco es buena. Por ejemplo. pero no importa: lo fundamental es el principio. El Mac tiene un repertorio de rutinas toolbox almacenadas en la memoria ROM o en archivos de sistema que siempre se cargan al encender el ordenador. tanto si son de Apple como de Microsoft. Detrás de las características comunes a todos los programas de Mac (y de sus equivalentes en los ordenadores de entorno Windows que los han imitado). hay una rutina toolbox concreta. ventanas minimizables que se pueden arrastrar y muchas otras. de maneras ligeramente distintas. por ejemplo con la función de arrastre del ratón. Si se mira el texto de un programa de Mac. Si un programador desea desplazar una zona entera de la pantalla en una determinada dirección. se observará algo fun260 . Si lo que quiere es marcar un elemento de un menú desplegable. en programas diferentes. El gen de «ocultar cursor» se activa. El ordenador que mejor conozco es el Macintosh. al igual que las palabras pero a diferencia de las frases. en qué lenguaje de programación y con qué finalidad. barras de desplazamiento. lo que tiene que hacer para no perder el tiempo es llamar a la rutina ScrollRect. cada vez que el usuario empieza a escribir y el puntero del ratón desaparece. aunque por otro motivo: los libros no se escriben permutando un repertorio fijo de frases. llaman a las mismas rutinas. Ya llevo unos cuantos años sin programar nada y sin duda estaré desfasado en cuanto a los detalles. independientemente de quien lo haya escrito. La mayoría de las frases son únicas.

El genoma. Phaino en griego significa «mostrar». Las células óseas de los ratones son más parecidas a las células óseas humanas que a las células hepáticas de los ratones: ejecutan tareas muy similares y necesitan recurrir al mismo repertorio de rutinas. escindirse o segregar hormonas. disponen de diferentes maneras las «llamadas» a dichas rutinas a la hora de desempeñar funciones celulares concretas. en principio. que consiste en llamadas a las consabidas rutinas toolbox internas. Esto significaría que todo el cuerpo es fenotipo.qxp 26/5/08 12:29 Página 261 roedores. «exhibir». Por eso todos los genomas de mamífero tienen más o menos el mismo tamaño: todos ellos emplean el mismo repertorio. alojado en el núcleo de toda célula. A la hora de fabricar ratones que sean diferentes de los seres humanos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Cada programa agrupa las llamadas a estas rutinas de una manera particular. las células óseas de los ratones actúan de manera diferente a las células óseas de los humanos. El núcleo de una célula es como la memoria ROM de un Mac. Diferentes tipos de células. «sacar a la luz». conejos y semejantes damental. lo que se refleja en las distintas maneras de llamar al repertorio de rutinas del núcleo. considerada como el efecto de la interacción de su genotipo con su ambiente». las células óseas o las células musculares. El Oxford English Dictionary lo define como «la suma total de las características observables de un individuo. «manifestar». pero la etimología de la palabra presenta abundantes matices. EL CUENTO DEL CASTOR El «fenotipo» es aquello que se ve influido por los genes. a saber. El repertorio en sí no es idéntico en ratones y hombres. aunque antes de esta defi261 . aunque podría serlo perfectamente sin anular. es el repertorio de rutinas de ADN disponibles para desempeñar funciones bioquímicas habituales. formando combinaciones y secuencias diferentes. como las células hepáticas. «descubrir». No obstante. las diferencias fundamentales entre las dos especies. como crecer. El fenotipo es la manifestación externa y visible del genotipo oculto. «desvelar». son mucho más importantes las diferencias en las llamadas a las rutinas que las rutinas propiamente dichas. Todos los programadores tienen a su disposición el mismo repertorio de rutinas.

qxp 18/5/10 10:23 Página 262 el cuento del antepasado nición coloca otra más sutil: «Tipo de organismo distinguible de los demás en virtud de características observables». que figura en el subtítulo de El origen de las especies. Aunque en su época los genes todavía no se habían definido ni comprendido adecuadamente. Al mismo tiempo. en otros acervos génicos sobreviven otras cooperativas de genes que dan lugar a organismos que sobreviven dedicándose a otros menesteres vitales: la cooperativa del tigre. Mi primer libro. A nivel individual.CUENTO ANTEPASADO 001-294. A todo esto. Para un darviniano. los fenotipos son la manifestación a través de la cual los genes son juzgados por la selección. la de la cucaracha. Aquí tipos no significa grupos ni razas ni especies. De hecho. Los genes han sobrevivido a lo largo de generaciones y generaciones de castores ancestrales porque han demostrado su capacidad de colaborar con otros genes en el acervo génico para producir fenotipos que prosperan en el estilo de vida propio de los castores. 262 . si lo hubiese titulado así. los genes responsables sobrevivieron en el interior de esos individuos y fueron transmitidos a nuevas generaciones de castores de cola plana. Los castores que tenían el fenotipo de la cola plana sobrevivieron porque eran mejores nadadores. la selección natural signicaba la supervivencia y reproducción de ciertos tipos de organismos a expensas de tipos rivales. lo que estamos diciendo es que los genes cuya expresión fenotípica incluía el aplanamiento de la cola sobrevivieron gracias a ese fenotipo. la supervivencia diferencial no tendrá ningún efecto en las generaciones futuras. Cuando afirmamos que un castor tiene la cola plana para que le sirva de remo. podría haberse titulado perfectamente El gen cooperativo sin necesidad de cambiar una sola palabra. Para Darwin. La tan malentendida frase «conservación de las razas favorecidas». los genes que se expresaron en forma de enormes incisivos afilados capaces de roer madera también sobrevivieron. la de la zanahoria. El gen egoísta. La selección impulsa la evolución sólo en la medida en que los tipos alternativos deban sus diferencias a los genes: si éstas no se heredan. tampoco se refería a «raza» en el sentido que habitualmente le damos a la palabra. lo que Darwin pretendía decir con «razas favorecidas» era lo que hoy llamaríamos poseedoras de genes favorecidos. la del camello. los castores son el resultado de permutaciones de genes en el acervo génico de la especie.

The Extended Phenotype.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Oxford. hueso y sangre y a una masa de agua retenida en un valle por un dique? La respuesta es que ambas son manifestaciones de genes de castor. como una cola aplanada. pero sí sabemos qué clase de operaciones tienen lugar. sino porque ayuda a entender cómo se desarrollan los fenotipos convencionales. Todo gen promueve su propia guerra egoísta mediante la cooperación con otros genes en ese acervo génico recombinado sexualmente (que constituye su ambiente particular) con el fin de construir cuerpos compartidos. Los genes de castor. W. pero en ambos tejidos se activan genes diferentes. sin embargo. ambas han evolucionado para ser cada vez más eficaces en la conservación de dichos genes y ambas están vinculadas a los genes que expresan mediante una cadena similar de eslabones causales embriológicos. en lo sustancial. del t. nombre con que se designa un tipo especial de fenotipo del que nos ocuparemos en lo que queda de cuento. Los castores tienen «fenotipos-lago».qxp 26/5/08 12:29 Página 263 roedores. Un lago es un fenotipo extendido. no hay gran diferencia entre el fenotipo extendido. (N. dan lugar a fenotipos especiales muy diferentes de los de tigres. a una cola hecha de carne.) 263 . camellos o zanahorias. Freeman. 1982. y hacen que sus respectivas células 3. en cada uno de los distintos tipos de células que forman la cola de un castor. resulta que. como un lago de castores. ¿No es erróneo aplicar la misma palabra. que viene a ser un breve resumen del libro que publiqué con ese título. Permítaseme explicarlo. No conocemos con detalle los procesos embriológicos por los que los genes del castor determinan la cola del castor. Como veremos. El egoísmo y la cooperación son las caras de la misma moneda darviniana. conejos y semejantes podría haberme ahorrado algunos malentendidos (muchos de los críticos más acerbos de un libro se limitan a leer el título). Las células cutáneas tienen los mismos genes que las células óseas. se comportan como si «supiesen» dónde están.H. Ya lo hemos visto en el Cuento del Ratón. producidos por fenotipos-dique. Los genes de todas y cada una de las células de un castor se comportan como si «supiesen» en qué tipo se encuentran. y el fenotipo convencional.3 Es un tema interesante no sólo por sí mismo. fenotipo. Los genes.

En los acervos génicos de los castores sobrevivieron aquellos genes cuyos efectos fenotípicos en los cerebros. el cerebro del castor macho orquesta toda una sinfonía de movimientos. En Destejiendo el arco iris. náufrago entre sueños paganos. Cita textual de un verso del poema Las peregrinaciones de Oisin («You are still wrecked among heathen dreams»). las glándulas. Quien diga que en realidad no existen genes del comportamiento. del t. (N. los músculos. Es muy difícil explicar cómo pueden «saber» los genes en qué parte de la cola se encuentran. sabemos cómo superarlas. las jorobas de los camellos y las hojas de las zanahorias. Los genes del comportamiento sobreviven de la misma manera que los genes de los huesos y de la piel. Por lo que respecta a los efectos directos de los genes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. El resultado es una precisa coordinación con la hembra. La conducta copulatoria de los castores es instintiva. y las soluciones. solamente genes de los nervios y músculos que determinan el comportamiento. esto es. A través de secreciones hormonales en la sangre y de nervios que controlan músculos ligados a huesos perfectamente articulados.!». abandonado entre las hadas y el fantasioso carácter irlandés de su amanerada juventud. Podemos estar seguros de que esta exquisita música neuromuscular se ha ido afinando y perfeccionando a lo largo de generaciones y generaciones de selección natural. serán en general del mismo tipo cuando nos ocupemos del desarrollo de las zarpas de los tigres. sigue siendo un náufrago entre sueños paganos4. del irlandés W. pero. al igual que las dificultades. B. en principio. que a su vez también se mueve armoniosamente de acuerdo a su propia sinfonía de movimientos.qxp 18/5/10 10:23 Página 264 el cuento del antepasado interactúen entre sí de tal forma que toda la cola adopte su característica forma plana y sin pelo..) 264 . Las soluciones también son del mismo tipo en lo relativo al desarrollo de los mecanismos neuronales y neuroquímicos que dirigen el comportamiento. Yeats. los huesos y los órganos sensoriales de generaciones de castores ancestrales mejoraron las posibilidades de que esos mismos genes fuesen transmitidos hasta el presente. las estructuras anatómicas no ocupan una posición preponde- 4. a través de la selección de genes. los nervios. Dawkins ya se sirvió del mismo verso para censurar el afán oscurantista y acientífico del propio Yeats: «¡Qué triste rendirse así.. orquestados por su cerebro con el mismo cuidado y meticulosidad a fin de facilitar la unión.

son indirectos. El principio fundamental es que esta comparación entre fenotipos puede darse en cualquier punto de la cadena de causas. En esta cadena no 265 . Las diferencias genéticas producen diferencias fenotípicas. que a su vez tiene un efecto en Z. de un modo prácticamente idéntico..qxp 26/5/08 12:29 Página 265 roedores. Todos los eslabones intermedios de la cadena son fenotipos verdaderos y cualquiera de ellos puede constituir el efecto fenotípico que propicia la selección de un gen: basta con que resulte visible a la selección natural. que a su vez tiene un efecto en Y. La palabra clave es distinguible. Los cambios genéticos ocasionan cambios fenotípicos. Lo que importa desde el punto de vista darviniano es que las diferencias entre genes se traduzcan en diferencias entre fenotipos. que a su vez tiene un efecto. también. lo que a su vez tiene un efecto en X. pero la cuestión no es ésa. podría serlo. o mejor dicho. Recordemos la más sutil de las dos definiciones de fenotipo recogidas en el Oxford English Dictionary: «Un tipo de organismo distinguible de los demás en virtud de características observables». La selección natural sólo se preocupa de las diferencias. en una larga cadena de causas intermedias que finalmente tiene un efecto. tanto en fenotipos anatómicos como en fenotipos conductuales.. conejos y semejantes rante sobre las conductuales. Pero la distinción entre directo e indirecto es banal. Las cadenas causativas que culminan en la diferencia entre un fenotipo y otro. lo mismo da que resulte visible al ojo humano o no. suelen ser largas y tortuosas. La proteína tiene un efecto enzimático en la química celular. El gen fabrica una proteína que es diferente de la que fabrica el gen alternativo. Un gen «de» ojos castaños no es un gen que codifique directamente la síntesis de un pigmento marrón. lo que se llama un alelo. La cuestión es que el hecho de poseer un gen «de» ojos castaños ocasiona una diferencia en el color de ojos respecto a otra versión del mismo gen. por ejemplo entre unos ojos castaños y otros azules. y los genetistas.. Los genes sólo son real o directamente responsables de las proteínas u otros efectos bioquímicos inmediatos: todos los demás efectos. En la evolución darviniana los alelos se seleccionan en virtud de las diferencias de los efectos que tienen sobre los fenotipos. en el fenotipo en cuestión.. El alelo da lugar a la diferencia cuando su fenotipo se compara con el fenotipo correspondiente. al final de la correspondiente larga cadena de causas que procede del alelo alternativo.CUENTO ANTEPASADO 001-294.

rico en madera y agua. Los castores representaban. de lo contrario los castores no dedicarían tanto tiempo y esfuerzo a construir diques. Cualquier consecuencia de una variación en los alelos. como un circuito integrado. es blanco legítimo de la selección natural siempre que incida en la supervivencia del alelo responsable en relación a los alelos rivales. Apilaban troncos virtuales para construir un dique virtual y trataban de levantar un muro fantasma con ramas fantasma. Los castores son los únicos animales que tienen este tipo de mecanismo cerebral. los castores rivales que se abstuviesen de construirlos sobrevivirían 266 . Adviértase. Evolucionó porque los lagos artificiales formados por los diques son útiles. que la selección natural es una teoría predictiva. Sea cual sea la ventaja. por muy indirecta y larga que sea la cadena de causación.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Pero el mecanismo cerebral para construir diques sólo lo poseen los castores y debió evolucionar lenta y gradualmente en castores ancestrales. todos los movimientos estereotipados que normalmente ejecutan en su ambiente natural. La razón más probable es que el lago representa para el castor un lugar a salvo de la mayoría de predadores y un medio seguro para transportar comida. sin agua ni madera. No está totalmente claro para qué sirven. pero tuvieron que ser útiles para los antepasados que los construyeron. en el vacío.qxp 26/5/08 12:29 Página 266 el cuento del antepasado existe el eslabón definitivo: no hay un fenotipo final ni supremo. Los darvinistas pueden predecir con toda certeza que si los diques fuesen una absurda pérdida de tiempo. una vez más. no para un castor cualquiera. o por usar un símil más apropiado a la era de la electrónica. Fijémosnos ahora en la cadena de causación embriológica que lleva a la construcción de diques por parte de los castores. plano y seco de su prisión. La construcción de diques es un complicado comportamiento estereotipado inserto en el cerebro como un afinado mecanismo de relojería. para rascarse y para pelear. todo ello en el suelo duro. está claro que debe de ser considerable. Era imposible no sentir pena por ellos: parecían desesperados por ejercitar su innato y frustrado instinto de constructores de diques. en cualquier parte del mundo. Otras especies (incluidos los castores) tienen mecanismos para copular. He tenido la oportunidad de ver una grabación muy interesante de unos castores en cautividad dentro de una jaula vacía y desnuda.

las consecuencias de ese comportamiento pueden perfectamente considerarse fenotipos de genes. Pero también el comportamiento. Por lo general. el mecanismo cerebral que impele a los castores a construir diques tuvo que evolucionar mediante la selección darviniana de los genes. durante el desarrollo embrionario. Las variantes genéticas que diesen como fruto mejores diques tenían más probabilidades de sobrevivir en los acervos génicos de los castores.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Como cualquier adaptación provechosa. que a su vez son consecuencia de las diferencias entre genes. por supuesto. Y del mismo modo. Pero. por cuanto son consecuencia de los diques. Los nidos de 267 . sí. en el verdadero sentido de la palabra. ¿En toda la red neuronal del cerebro? Casi con toda seguridad. igual que las diferencias entre los diques obedecen a las diferencias entre los patrones de comportamiento. conejos y semejantes mejor y transmitirían a su descendencia la tendencia genética a no hacerlo. El hecho de que los castores muestren tal afán por construir diques es una prueba rotunda de que sus antepasados se beneficiaron de tal actividad. Y los lagos. ¿En la química celular que. sin lugar a dudas. ¿cuál es el fenotipo? ¿En qué eslabón de la cadena de causas podemos decir que la diferencia genética ejerce su efecto? Lo repetiré una vez más: en todos aquellos eslabones donde se aprecie una diferencia. es un fenotipo perfectamente respetable. da lugar a esa red? Sin duda. esa sinfonía de contracciones musculares que constituye la conducta. El fenotipo de un gen. Las diferencias entre los lagos vienen dadas por las diferencias entre los diques. Es la misma historia de todas las adaptaciones darvinianas. Se podría decir que las características de un dique o de un lago son verdaderos efectos fenotípicos de los genes. manifestaciones de diferencias genéticas.qxp 26/5/08 12:29 Página 267 roedores. los biólogos consideran que los efectos fenotípicos de un gen no trascienden la piel del individuo que porta dicho gen. Sin duda se produjeron variaciones genéticas en el entramado neuronal relacionado con la construcción de diques. aplicando exactamente la misma lógica que nos lleva a afirmar que las características de una cola de castor son efectos fenotípicos de los genes. ¿Qué consecuencias? Los diques. se extiende más allá de la piel del individuo. El Cuento del Castor ha demostrado que no hay por qué ceñirse a esta visión restrictiva. Las diferencias en el comportamiento de los constructores de diques son.

cuyo cuento está a punto de concluir con una última observación: en condiciones favorables. lo que tal vez lo convierte en el fenotipo más grande de cualquier gen del mundo. los nidos constituyen auténticos fenotipos de genes. ¿Genes del entramado neuronal que propicia la construcción de nidos con la forma y el tamaño adecuados? Sí. Pero esto nos alejaría demasiado del castor. pueden reformularse en términos de fenotipo extendido. los genes de los parásitos tienen una expresión fenotípica en los cuerpos de sus huéspedes. ¿Genes de los nidos con la forma y el tamaño adecuados? Por la misma razón.CUENTO ANTEPASADO 001-294. y por tanto han tenido que evolucionar a través de la supervivencia diferencial de genes alternativos. su tamaño. ¿Genes del comportamiento de constructores de diques? Sí. pues ¿cómo si no podría haberlos mejorado la selección natural? Artefactos tales como nidos y diques (y lagos) son ejemplos de fenotipos extendidos muy fáciles de entender. como el del canario macho que al cantarle a la hembra provoca que le crezcan los ovarios. Esto es cierto incluso cuando no viven dentro de ellos. sus complejas cámaras y conductos (en los casos en que se dan) son adaptaciones darvinianas. Si lo son. Y muchos ejemplos de comunicación animal. palitos o barro. sí. 268 . Por ejemplo. el lago de un castor puede alcanzar una extensión de varios kilómetros cuadrados. Su forma. como es el caso de los cucos. Pero hay otros cuya lógica es un poco más difusa. no de células de ave.qxp 26/5/08 12:29 Página 268 el cuento del antepasado los pájaros son fenotipos extendidos. pero eso no tiene nada que ver con la cuestión de si las diferencias entre los nidos son manifestación de las diferencias entre los genes. Los nidos están hechos de hierba. Y seguro que lo son.

. el miem269 . Laurasiaterios. en cambio. Los roedores. el término «roedores» tiene un significado concreto y aúna criaturas que tienen mucho en común. cerdos. osos. comadrejas. evidentemente.. «Laurasiaterios». etc. rinocerontes).qxp 26/5/08 12:29 Página 269 Encuentro 11 Laurasiaterios Hace 85 millones de años. vacas. Perisodáctilos (caballos. Y menuda tropa variopinta conforman estos peregrinos laurasianos: unos vuelan.. camellos. caracterizados todos ellos por dientes prominentes. tapires. focas. todos los peregrinos laurasiaterios proceden del viejo continente septentrional de Laurasia.. Los taxónomos más puntillosos reconocen su ascendencia común asignándoles un solo nombre. Originariamente.. Cetartiodáctilos (antílopes. otros nadan. ciervos. En total pertenecen a siete órdenes diferentes: Folidotos (pangolines). En este punto se nos une una partida de peregrinos mucho más diferentes de nosotros que los roedores y conejos del Encuentro 10. del que nos separan 25 millones de generaciones. y la mitad de ellos mira nerviosamente hacia atrás por miedo a que se los coma la otra mitad. Así pues.). puesto que. hienas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Carnívoros (perros. en ese invernadero que era el mundo del Cretácico superior. se trata de un grupo heterogéneo. hipopótamos y. esa particularidad favorecía la supervivencia. pero rara vez se usa. gatos.. es un concepto tan incómodo a efectos fonéticos como prácticos pues engloba mamíferos muy dispares que sólo tienen una cosa en común: todos se unieron entre sí antes de sumarse a nuestra peregrinación. nos encontramos con el Contepasado 11. muchos galopan. han proliferado y se han diversificado porque. en realidad.

hienas. morsas. cerdos. cánidos. rinocerontes (Perisodáctilos) 50 Felinos. (Insectívoros) Murciélagos frugívoros del Viejo Mundo (Megaquirópteros) Murciélagos dotados de ecolocalización (Microquirópteros) Camellos. (Cetartiodáctilos) K MZ 270 11 85 Caballos.0 CZ E 75 Incorporación de los laurasiaterios N Ya incorporados Musarañas. etc. ciervos.qxp el cuento del antepasado Millones de años . tapires. topos. ballenas. osos. hipopótamos. (Carnívoros) Pangolines (Folidotos) 25 Página 270 12:29 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 001-294. erizos. etc. comadrejas. etc. focas. ovejas.

oso polar (Urdus maritimus). uno de los cuales es nuestra actual partida de peregrinos (compuesta en su mayor parte de roedores y primates). izquierda a derecha: Pangolín de Temminck (Manis temminckii). el orden de los Carnívoros es un clado rigurosamente monofilético. los cánidos (como lobos. los vivérridos. las hienas. los mustélidos.000 especies que integran el grupo de los laurasiaterios. los mamíferos placentarios se dividen en cuatro grupos principales. A comienzos de la década de 2000. los glotones.qxp 26/5/08 12:29 Página 271 laurasiaterios bro sorpresa de este grupo lo daremos más adelante). las focas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Los félidos (como leones. los estudios genéticos revolucionaron la taxonomía de los mamíferos. hipopótamo (Hippopotamus amphibius). murciélago fantasma australiano (Macroderma gigas). erizos y musarañas. en el reino animal. panique o zorro volador indio (Pteropus giganteus). que apenas come otra cosa que bambú). el hábito de comer carne se ha inventado centenares de veces por separado. a fin de cuentas. los úrsidos (incluidos los pandas). Los taxónomos que han propuesto la nueva clasificación conceden una certeza razonable a la filogenia aquí representada. Según el nuevo enfoque. respectivamente) e Insectívoros (topos. 271 . simplemente significa «comedor de carne» y. Varias pruebas indican que sus parientes más cercanos sean las aproximadamente 2. guepardos y dientes de sable). El nombre Carnívoros resulta irritante porque. Ilustraciones. Los carnívoros rivalizan con sus presas en velocidad. esto es. luego no es de extrañar que la necesidad de ser rápidos haya impulsado a unos y otros en direcciones evolutivas parecidas. tapir malayo (Tapirus indicus). un grupo cuyos miembros descienden todos ellos de un mismo antepasado al que también se habría clasificado dentro de ese grupo. chacales y licaones). el mayor carnívoro desde la extinción de los dinosaurios) y no todos los miembros del orden Carnívoros comen carne (pensemos en el apacible oso panda. los leones marinos y las morsas son todos ellos miembros del orden laurasiaterio de los Carnívoros y descienden de un contepasado al que también se habría incluido en dicho orden. como carnívoro era el ungulado Andrewsarchus. erizo común (Erinaceus europaeus). Micro y Megaquirópteros (murciélagos pequeños y grandes. No todos los carnívoros son miembros del orden Carnívoros (las arañas también son carnívoras. pero no las musarañas elefantes ni los tenrecs: para reunirnos con estos tendremos que esperar al Encuentro 13). Para correr hacen falta patas Incorporación de los Laurasiaterios. Dentro de los mamíferos.

como también hacían los caballos primitivos y algunos caballos actuales que presentan mutaciones atávicas. Los caballos caminan sobre un solo dedo. Los ungulados de dedos pares o pezuña hendida caminan sobre dos dedos. Otros herbívoros sudamericanos del grupo de los llamados notoungulados descubrieron.CUENTO ANTEPASADO 001-294. de manera que el término «ungulado». Ungus significa uña en latín. el tercero. pero estos cinco huesos han permanecido separados en lugar de soldarse o desaparecer. Pero esta forma de caminar se ha inventado varias veces. han alargado sus extremidades recurriendo a huesos que en nosotros pasan desapercibidos. Los caballos.qxp 26/5/08 12:29 Página 272 el cuento del antepasado largas y los grandes herbívoros y carnívoros laurasiaterios. Los carnívoros también han prolongado sus metacarpos y metatarsos. El denominado grupo de los litopternos descubrió. propio de bóvidos y antílopes. por separado. con ciertos herbívoros sudamericanos ya extintos. que dictaminó que Sudamérica era el semillero evolutivo de muchos de los grandes grupos de mamí272 . el hábito. El llamado hueso caña de los caballos es el tercer metacarpo (o metatarso) agrandado y soldado a dos huesecillos minúsculos llamados sesamoideos proximales que son vestigio del segundo y cuarto metacarpos (metatarsos). el hueso caña es una fusión del tercer y cuarto metacarpos (metatarsos). con anterioridad y de manera independiente. En el caso de los antílopes y otros ungulados de dedos pares. y la de los équidos. de un dedo solo. Las semejanzas convergentes entre la familia de los bóvidos. los rinocerontes y los tapires caminan sobre los tres del medio. desde el punto de vista taxonómico. bóvidos y demás ungulados. el correspondiente al dedo corazón de la mano humana. es más descriptivo que preciso. también por su cuenta. los rinocerontes y los tapires son ungulados de dedos impares. el hábito equino de caminar apoyándose únicamente en el tercer dedo. ungulados de dos dedos. los huesos de sus patas eran casi idénticos a los de los caballos. el tercero y el cuarto. Estas semejanzas tan pasmosas engañaron de hecho a un veterano zoólogo argentino del siglo XIX. como ha ocurrido en el caso de los caballos. los ungulados son animales que caminan sobre las uñas (en su caso pezuñas). son modestas en comparación con las semejanzas convergentes que ambas familias guardan. ocultos como están en el interior de las manos (los metacarpos) y de los pies (metatarsos). de caminar sobre los dedos tercero y cuarto. cada uno a su manera.

y ejecutan impresionantes acrobacias aéreas. el Cuento de la Higuera. he optado por no incluir el Cuento de la Araña. ya que los animales incluidos en dichas categorías apenas guardan una laxa relación con el régimen alimenticio que ambos términos sugieren. El topo. las arañas y las higueras en el capítulo segundo de El relojero ciego y el segundo y el décimo de Escalando el monte improbable. Enseguida oiremos el cuento 1. Así. Por último. con sus casi mil especies. me he abstenido de hacerlo. son los únicos mamíferos actuales capaces de competir con las aves en el vuelo. En este punto me habría gustado insertar el Cuento del Murciélago. [N. además de los grandes ungulados y carnívoros. Por motivos parecidos. del t. Como ya he señalado. En concreto. respectivamente. y media docena más. han perfeccionado la tecnología del sonar (el equivalente sónico del radar) con un grado de eficacia muy superior al alcanzados por cualquier otro grupo de animales.] 273 . gatos y osos están las focas. Los murciélagos son extraordinarios por muchos motivos. Al igual que con los Carnívoros. El otro gran grupo de laurasiaterios de poco tamaño son los llamados insectívoros. es una lástima que los taxónomos antiguos empleasen términos como Carnívoros e Insectívoros. Emparentados con carnívoros como perros. erizos y otras pequeñas criaturas de hocico puntiagudo que se alimentan de insectos y pequeños invertebrados terrestres como gusanos. Por otro lado. uso la inicial en mayúscula.CUENTO ANTEPASADO 001-294. un orden que engloba musarañas. un pangolín es un insectívoro pero no pertenece al orden de los Insectívoros. en cambio. babosas y ciempiés. Para empezar. otros animales de poca talla. para indicar el grupo taxonómico. son mucho más numerosos que todos los demás órdenes de mamíferos salvo los roedores. los leones marinos y las morsas. Insectívoros.: El autor se ocupó exhaustivamente de los muerciélagos. topos.qxp 26/5/08 12:29 Página 273 laurasiaterios feros. y la minúscula para indicar de un modo genérico cualquier animal que coma insectos. estaba convencido de que los litopternos eran los antepasados primitivos del caballo (tal vez imbuido de cierto de orgullo patriótico ante la posibilidad de que su país hubiese sido la cuna de tan noble animal). incluidos los diseñadores humanos de submarinos1. Entre los peregrinos laurasiaterios que se nos unen en este punto también figuran. pero teniendo en cuenta que habría sido prácticamente igual que un capítulo de uno de mis libros. forma parte de los Insectívoros y efectivamente come insectos.

aunque todo indica que me lo voy a tener que creer: los parientes actuales más cercanos de los hipopótamos son las ballenas. por lo visto. ya sean pares o impares. para evitar confusiones. Esto me trae a la memoria otro gran grupo de laurasiaterios del que todavía no nos hemos ocupado. y no de lado a lado como hacen los peces al nadar o los lagartos al correr. «de dedos impares»). un movimiento derivado del galope de los mamíferos. Nadan ondulando la espina dorsal de arriba abajo. sin embargo. se modificaron la mitad que los dugongos y las ballenas.qxp 26/5/08 12:29 Página 274 el cuento del antepasado de la foca. Pero ahora me he enterado de algo tan increíble que todavía me resisto a creerlo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. debo añadir que el nombre equivalente del orden que incluye a los équidos es perisodáctilos (en griego. significa «de dedos pares». se ha decidido acuñar una nueva voz compuesta: cetartiodáctilos. Pasemos a «El Cuento del Hipopótamo». pues. Las ballenas son una de las grandes maravillas de la naturaleza. que sorprenderá al lector. «río». EL CUENTO DEL HIPOPÓTAMO De niño. Por completar el cuadro. que trata de sistemas de apareamiento. son artiodáctilos. aprendí que hippos significaba «caballo» y potamos. Las ballenas. cuando dejé el griego por la zoología. emplear el término científico de artiodáctilos (que en griego. un ictiosaurio nadador que en muchos aspectos se 274 . algunas de ellas son los organismos más grandes que jamás se han movido sobre nuestro planeta. el término artiodáctilos tiene mucho arraigo. caballos de río. (O. pero como anteriormente se las encuadraba en el orden de los Cetáceos y como. Las focas también me parecen interesantes por otro motivo: cuando se trasladaron al medio acuático. luego tampoco es que hayamos ganado mucho con el cambio). en medio de los ungulados de dedos pares o artiodáctilos. además. así que más vale. sino que estaban clasificados claramente junto a los cerdos. no me sorprendí demasiado al enterarme de que los hipopótamos no eran parientes cercanos de los caballos. Después. cuando estudiaba griego en el colegio. Los hipopótamos eran. según indican numerosas pruebas moleculares. ¡El grupo de los ungulados de dedos pares incluye a las ballenas! Huelga decir que las ballenas no tienen pezuñas ni dedos.

3. Los cerdos quedan al margen. y que definí como «alteraciones genómicas raras» (AGR). incluidos otros ungulados de dedos pares como los cerdos. Las pruebas moleculares indican que el grupo hermano del clado hipopótamo-ballena es el de los rumiantes: vacas. presumiblemente. Puede parecer extraño que un remoto antepasado se desviase a la izquierda y se hiciese a la mar para dar origen a las ballenas. Tanto el Encuentro 10 (con los roedores y los conejos) como el 2. La mayoría de los grandes órdenes mamíferos (aunque no sus subdivisiones) se remontan a la era de los dinosaurios. Las pruebas moleculares de tan revolucionaria hipótesis son las mismas que ya expuse en «El Cuento del Gibón». de whale y hippo «ballena» e «hipopótamo». Las ballenas son el miembro sorpresa al que he aludido al presentar a los cetartiodáctilos. pero tampoco es para llevarse las manos a la cabeza. 275 . la nueva teoría encaja de maravilla. Los hipopótamos están más emparentados con las ballenas que con cualquier otro animal. Todo esto presupone que aceptamos el testimonio de las moléculas3. los peregrinos hipopótamos y los peregrinos ballenas se unen entre sí antes de juntarse a los rumiantes y. las ballenas pertenecen al orden de los Artiodáctilos. A propósito. la prudencia aconseja echar un vistazo también a los fósiles.CUENTO ANTEPASADO 001-294. aunque algunas conservan pequeños huesos vestigiales de la pelvis y de las patas bien escondidos dentro del cuerpo. mientras otro se desviaba a la derecha y originase a los ungulados artiodáctilos.qxp 26/5/08 12:29 Página 275 laurasiaterios parecía a un delfín. No es tan difícil de creer que las ballenas guarden un parentesco más estrecho con los ungulados artiodáctilos que con cualquier otro mamífero. después. según las pruebas moleculares. mientras que el delfín la tiene horizontal para poder «galopar» por el mar. son legado del antepasado «hipo-ballena».2 En su viaje al pasado. ¿Y qué dicen los fósiles? Para mi gran sorpresa. Si bien se trata de un testimonio bastante contundente. Lo que sí resulta asombroso es que. En lugares concretos del genoma es fácil reconocer elementos genéticos transponibles que. salvo en que tenía la cola vertical. ovejas y antílopes. cuando clasificábamos a los hipopótamos más cerca de los cerdos que de los artiodáctilos también cometíamos un error.) Las extremidades delanteras de las ballenas les sirven de timones y estabilizadores. como ya hemos visto en relación con la Gran Catástrofe del Cretácico. La hipótesis basada en el sorprendente resultado de esas pruebas se conoce como hipótesis Whippo. como los cerdos. a los demás artiodáctilos. Carecen por completo de miembros traseros visibles.

La verdadera explosión de diversidad mamífera comenzó súbitamente después de que los dinosaurios se extinguiesen. reproducida en la página 283.5 millones de años: sólo entonces tuvieron los mamíferos ocasión de medrar en los nichos que quedaron vacantes. 276 . parece ser que pasó parte de su existencia en tierra firme. a caballo entre el Paleoceno y el Eoceno. y así lo llamó Haeckel en su filogenia. Basilosaurus tenía un cuerpo larguísimo y. de no ser porque llevaba mucho tiempo extinto. se dio por hecho que se trataba de un reptil marino y. 4. los mamíferos eran criaturas pequeñas como musarañas. El proceso de evolución divergente fue rápido y menos de cinco millones de años después de la liberación ya recorría la tierra una gama enorme de mamíferos de todas las formas y tamaños. Pero por aquel entonces. El nombre significa «antiguos cetáceos» y casi todos los expertos coinciden en que entre estos animales ha de encontrarse el antepasado de las ballenas actuales. pero no hay manera de librarse de Basilosaurus. hace 65. tanto si sus respectivos descendientes estaban llamados a convertirse en ratones o en hipopótamos. en pleno apogeo de los dinosaurios. el pakistaní Pakicetus.4). Entre los más recientes figura el infelizmente bautizado Basilosaurus (infeliz no por lo de Basil sino porque saurus significa lagarto: cuando se descubrió. los antepasados del hipopótamo bien pudieron ser miembros del grupo de los llamados antracoterios. abundan los fósiles de ungulados artiodáctilos. El célebre anatomista victoriano Richard Owen trató de cambiarle el nombre por Zeuglodon.CUENTO ANTEPASADO 001-294. encontramos el grupo de los llamados arqueocetos. Entre cinco y diez millones de años más tarde.qxp 26/5/08 12:29 Página 276 el cuento del antepasado Encuentro 11 (al que acabamos de llegar) tuvieron lugar durante el periodo Cretácico. Pudieron alcanzar un tamaño corporal considerable únicamente tras la desaparición de los dinosaurios. entre comienzos y mediados del Eoceno. aunque hoy sepamos que se trató de un error. Otros cinco millones de años después. las rígidas reglas de la nomenclatura obligan a respetar la prioridad. algunas de cuyas reconstrucciones los presentan bastante parecidos a los hipopótamos modernos. Más o menos por la época en que las ballenas estaban representadas por criaturas como Basilosaurus. habría sido un candidato idóneo para la legendaria serpiente marina gigante. Uno de los más antiguos.

se tornase cada vez más acuática en cuanto a su estructura y hábitos. esta hipótesis de Darwin ilustra un importante concepto general acerca de la evolución. no veo difícil que una raza de osos. Incluso en un caso tan extremo como éste. Si después otros imitan el hábito. casi como haría una ballena. ¿qué se sabe de los antecedentes de los arqueocetos. antes de que volviesen a invadir las aguas? Si el testimonio de las moléculas es correcto y los parientes más cercanos de las ballenas son los hipopótamos. si el suministro de insectos fuese constante y si en el mismo entorno no existiesen ya competidores mejor adaptados. se alimentan o bien de crustáceos planctónicos (las ballenas misticetas. ninguna ballena ni ningún delfín modernos son herbívoros. Creo que muchas de las grandes innovaciones evolutivas deben de empezar así. son en ocasiones objeto de burla: Herne vio en Norteamérica un oso negro que nadaba durante horas con la boca bien abierta para atrapar insectos acuáticos. entre ellos tal vez los propios hijos del pionero. El oso que vio Hearne era sin duda un individuo emprendedor que se alimentaba de un modo insólito dentro de su especie. que no guardan la menor relación con ballenas ni hipopótamos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Esto ha hecho que buscásemos a los antepasados de las ballenas entre los mamíferos carnívoros terrestres. A propósito. son la prueba de que un mamífero exclusivamente marino puede seguir sin ningún problema una dieta exclusivamente herbívora. Los balénidos. se habrá puesto en marcha una nueva presión selectiva: la selección natural premiará la predisposición genética a aprender el nuevo truco y las consecuencias serán 277 . o de barbas). por medio de la selección natural. estaríamos tentados de buscar a sus progenitores entre fósiles de hábitos herbívoros.qxp 26/5/08 12:29 Página 277 laurasiaterios Volviendo a las ballenas. Sin embargo. de peces y calamares (los delfines y la mayoría de las ballenas odontocetas o dentadas) o de presas de gran tamaño tales como focas (las orcas). en cambio. con la idea genial de un individuo que descubre una técnica o un recurso provechoso y aprende a perfeccionarlo. con la boca cada vez más grande hasta dar lugar a una criatura monstruosa como la ballena (El origen de las especies. no sé por qué. cuyas especulaciones al respecto. Como acotación al margen. empezando por el propio Darwin. 1859). los dugongos y manatíes.

CUENTO ANTEPASADO 001-294.qxp 20/5/10 11:09 Página 278 el cuento del antepasado significativas. que el antepasado común se pareciese a un camello ni mucho menos: por aquel entonces todos los mamíferos eran como musarañas. Esto no significa. Juntando todas estas piezas podemos esbozar la siguiente cronología. las musarañas que a la postre darían origen a los camellos se 5. u omnívoros. Douglas Spalding. como el oso de Darwin. Si bien los mesoníquidos parecen ser parientes de los modernos artiodáctilos (por varios motivos además del dato de las pezuñas). hace 65 millones de años.6 ¿Pudieron ser ellos los antepasados tanto de los artiodáctilos como de las ballenas? Desgraciadamente. y parecían dignos antepasados de las ballenas antes de que surgiese la hipótesis del hipopótamo. Eran carnívoros con pezuñas: parecidos a los lobos sólo que con pezuñas. los camellos (y las llamas) se separaron del resto de los artiodáctilos hace 65 millones de años. Según las pruebas moleculares.5 Los investigadores que buscaban entre los fósiles disponibles un antecedente verosímil de los arqueocetos han mostrado predilección por los mesoníquidos. Esta teoría se conoce como el efecto Baldwin. ambos de manera independiente. Y con esto volvemos una vez más al «bombazo» que revelan las pruebas moleculares: las ballenas no son simplemente parientes de todos los artiodáctilos. No sé por qué. un gran grupo de mamíferos terrestres que prosperaron en el Paleoceno. sino miembros de pleno derecho de dicho grupo. más o menos la época en que desaparecieron los últimos dinosaurios. y están más cerca de los hipopótamos de lo que éstos lo están de vacas y cerdos. la teoría hace las delicias de místicos y oscurantistas. He seguido la explicación que Alister Hardy hace de ella en su libro The Living Stream. Otro dato estupendo acerca de los mesoníquidos es que tenían pezuñas. Con todo. y un poco antes. aunque en el mismo año ya la había formulado Lloyd Morgan. dicho sea de paso. Tal vez fue más o menos así como surgieron hábitos alimenticios instintivos tales como el del pájaro carpintero que picotea el tronco o los de los zorzales y las nutrias marinas que rompen conchas y caparazones de moluscos. Los mesoníquidos eran mayormente carnívoros. Uno de ellos era el terrorífico Andrewsarchus. 278 . la hipótesis no encaja con la teoría del hipopótamo. 6. justo después de la extinción de los dinosaurios. no están más emparentados con los hipopótamos que con los demás animales de pezuña hendida.

Las ballenas odontocetas y las misticetas se separaron mucho después. La escisión entre los cerdos y el resto (rumiantes en su mayoría) tuvo lugar hace 60 millones de años. la verdad. al no haber tiempo suficiente para analizar todas y cada una de las especies de. No se trataba simplemente de que contradijese lo que yo había aprendido en mis años de estudiante: eso no me habría preocupado lo más mínimo. Dicho de otro modo. No importa qué artiodáctilo comparemos con el «representante» de las ballenas porque. es más. pero permítaseme explicar por qué me quedé tan atónito cuando. como siem- 7. o de una vaca. lo que deja margen para que una ballena primitiva como el semiacúatico Pakicetus hubiese evolucionado hace 50 millones de años. lo que se suele hacer es coger. en el caso de los mamíferos la sangre no es la mejor fuente de ADN. digamos. En lugar de eso. carecen de núcleo. hace 55. supone dar por hecho que no importa qué ballena se escoja en representación de todo el conjunto. se extrae sangre7 de una rata. 279 . Analógamente. Esto equivale a dar por hecho que las ballenas son un clado y comparten un antepasado común que no comparten los demás animales con quienes se las está comparando. hace unos pocos años. la línea ancestral de los balénidos se escindió de la de los hipopótamos.CUENTO ANTEPASADO 001-294. La de rumiantes e hipopótamos. dos o tres especies de ballena y presuponer que son representativas del grupo entero de las ballenas. me habría resultado de lo más emocionante. No mucho después.qxp 26/5/08 12:29 Página 279 laurasiaterios escindieron de las musarañas que terminarían dando origen a todos los demás artiodáctilos. Lo que me inquietó y. A decir verdad. o de artiodáctilos. ya que sus glóbulos rojos. hecho insólito entre los vertebrados. leí que había sido descubierta. hace unos 34 millones de años. Quizás he exagerado al insinuar que un zoólogo tradicional como yo debería quedarse de una pieza al enterarse de la conexión entre hipopótamos y ballenas. pongamos. me sigue inquietando es que parecía socavar cualquier generalización que uno quisiese hacer sobre las clasificaciones animales. digamos hace unos 54 millones de años. La vida de un taxónomo molecular es demasiado corta como para poder llevar a cabo comparaciones directas de todas y cada una de las especies con todas y cada una de las especies. roedores. la época de que datan los primeros fósiles de odontocetas.

no creo. las ballenas odontocetas y las ballenas misticetas podrían representar dos retornos distintos desde el medio terrestre al marino y. comparten un antepasado común que no comparte ningún otro animal. ¿podremos siquiera dar por sentado que los hipopótamos lo son. Pero de nuevo se nos plantea el mismo interrogante: ¿cómo podemos saber si «las ballenas odontocetas» y «las ballenas misticetas» son verdaderos clados? Quizá estén emparentadas con el hipopótamo todas las ballenas misticetas menos el rorcual aliblanco (dos especies del género Balaenoptera). Más peliagudo resulta dilucidar si todas las ballenas constituyen un clado auténtico.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Aparentemente. de modo que. un camello o un hipopótamo. Resulta que la sangre de camello y la sangre de hipopótamo arrojarán resultados diferentes cuando se las compare con la sangre de ballena porque los hipopótamos son parientes más cercanos de las ballenas que de los camellos. Ya se imaginará el lector adónde nos lleva esto. estamos dando por hecho que los artiodáctilos constituyen un clado auténtico. un cerdo. de hecho estoy convencido de que las misticetas forman un clado coherente y que. lo cual dejaría muy poco margen temporal para la evolución de todas las especies de ballenas y delfines. Bueno. a la hora de compararlos con las ballenas. Si no podemos fiarnos de que los artiodáctilos conformen un clado auténtico del que quepa considerar representante a cualquiera de sus miembros. esta hipótesis podemos descartarla por cuanto los fósiles indican que los dos géneros de hipopótamo se escindieron en fechas tan recientes como la de nuestra separación de los chimpancés.qxp 26/5/08 12:29 Página 280 el cuento del antepasado pre. ¿cómo vamos a estar seguros de que cualquier otro grupo sea un clado en toda regla? Es más. de hecho. luego tanto da que escojamos una vaca. Los taxónomos moleculares que demostraron la conexión con el hipopótamo fueron lo bastante prudentes como para extraer ADN tanto de una ballena odontoceta como de una misticeta y se encontraron con que los dos cetáceos están mucho más emparentados entre sí que con el hipopótamo. que lo esté con un hámster. Pero ahora vienen y nos dicen que sí que importa. es una posibilidad que se propugna con frecuencia. 280 . dé lo mismo escoger un hipopótamo pigmeo que uno común? ¿Y si las ballenas están más emparentadas con los hipopótamos pigmeos que con los comunes? A decir verdad. como tal.

varados en medio de los artiodáctilos. como un paracaidista antes de tirar de la cuerda). unos párrafos más arriba. permaneciendo relativamente estáticos. como mucha gente piensa. podría resultar que las ballenas son artiodáctilos con pretensiones que.qxp 26/5/08 12:29 Página 281 laurasiaterios Con todo y con eso. las ballenas nunca dejan de flotar. Una ballena no necesita patas para nada en absoluto. Si las ballenas son hipopótamos con pre281 . quizá he pecado de alarmista. sino porque estamos en caída libre. pero no deja de necesitar unas patas robustas como troncos de árbol y fuertes músculos para desenvolverse en tierra firme. evolutivamente hablando. que siguen volviendo a tierra para procrear. Algo ocurrió en la historia de las ballenas que las hizo evolucionar mucho más deprisa que el resto de los artiodáctilos. Prácticamente lo mismo ocurrió en la otra dirección 300 millones de años antes. Las ballenas flotan. como artiodáctilos normales y corrientes. al punto de que hasta que no aparecieron los taxónomos moleculares fue imposible detectar su origen artiodáctilo. En ningún momento tienen que vérselas con la gravedad. Un hipopótamo pasa mucho tiempo en el agua.CUENTO ANTEPASADO 001-294. luego no es tan sorprendente que la evolución de las ballenas fuese así de rápida y que los hipopótamos se quedasen encallados en tierra. En el espacio nos volvemos ingrávidos (no porque estemos muy lejos del campo de gravedad terrestre. Para recuperarla bastaría con descubrir un buen motivo para considerar que las ballenas son especiales a este respecto. sus parientes más cercanos. y de hecho no las tiene. Abandonar la tierra firme para convertirse en animales totalmente acuáticos fue un poco como salir al espacio exterior. despegaron de buenas a primeras y dejaron atrás a los demás miembros del grupo. cuando nuestros antepasados peces salieron del agua para afincarse en tierra firme. Ni que decir tiene que vivir exclusivamente en el mar ofrece muchas otras ventajas. En cambio. Podría decirse que una ballena es aquello en lo que se convertiría un hipopótamo si pudiese escapar de la tiranía de la gravedad. Todo esto indica que. el lector habrá advertido cómo el descubrimiento de la conexión hipo-ballena merma la confianza. los hipopótamos. la solución salta a la vista. no habrían progresado gran cosa. A diferencia de las focas o las tortugas. Por ejemplo. ¿Cuál podría ser ese rasgo especial de las ballenas? Planteado el problema en estos términos.

El árbol completo ya lo había visto varias veces. Pero lo realmente pasmoso es dónde situó a los hipopótamos. que también se quedaron «atrás». Eclesiastés 1: 9-10. Al menos así es como trato de explicarme racionalmente la conexión hipo-ballena y de recobrar la compostura zoológica. El hecho de que ballenas ápodas surgieran del meollo de los artiodáctilos y los dejasen a todos «detrás» no debería resultar más chocante que el surgimiento de animales terrestres cuadrúpedos en un particular grupo de peces. nosotros somos peces pulmonados con pretensiones. esto es nuevo»? Ya ha sucedido en las edades que nos han precedido. ¿Hay algo de lo que se pueda decir: «Mira. igual que hoy.qxp 26/5/08 12:29 Página 282 el cuento del antepasado tensiones. Los designó con el nombre poco halagador de «Obesa» y no los clasificó dentro de los artiodáctilos. Las ballenas figuran como «cetáceos». No hay nada nuevo bajo el sol. no acertó en todo: juntó a los sirénidos (dugongos y manatíes) con las ballenas. En 1886 el gran zoólogo alemán Ernst Haeckel dibujó un árbol evolutivo de los mamíferos (véase ilustración).8 En pocas palabras. los hipopótamos tenían un parentesco más estrecho con las ballenas que con los cerdos. y estas tres especies estaban más relacionadas entre sí que con las vacas.CUENTO ANTEPASADO 001-294. reproducido en manuales de historia de la zoología. 8. en un alarde de clarividencia. sino en un minúsculo vástago de la rama que conduce a Cetacea. sin embargo. Haeckel. Haeckel asignó a los hipopótamos un grupo hermano de las ballenas: a su modo de ver. y Haeckel. EPÍLOGO A EL CUENTO DEL HIPOPÓTAMO Al diablo con la compostura zoológica: cuando me disponía a dar a imprenta este libro. pero hasta entonces nunca había reparado en la posición de las ballenas y los hipopótamos. el siguiente detalle me llamó la atención. 282 . las colocó cerca de los artiodáctilos.

La razón de Fisher es más profunda y presenta un sutil sesgo económico. Los individuos del sexo menos numeroso gozarán por término medio de una ventaja reproductiva sobre los individuos del sexo preponderante.CUENTO ANTEPASADO 001-294. EL CUENTO DE LA FOCA La mayoría de las poblaciones de animales en estado salvaje tienen aproximadamente el mismo número de machos que de hembras. Nótese cómo Haeckel consideraba a los hipopótamos parientes cercanos de las ballenas. Detalle del árbol evolutivo de los mamíferos que Ernst Haeckel publicó en 1886 [119]. Imaginemos una población en la que la proporción entre machos y hembras sea desigual. existe una buena razón darviniana para tal paridad.qxp 26/5/08 12:29 Página 283 laurasiaterios No hay nada nuevo bajo el sol.A. Supongamos que en la población haya el doble 283 . Esto no es porque estén más solicitados y tengan más fácil encontrar con quien aparearse (aunque éste podría ser un motivo añadido). Como supo ver con perspicacia el gran estadístico y genetista evolutivo R. Fisher.

El verdadero coste que para un padre representa criar un hijo se mide en oportunidades perdidas de hacer otros hijos. deberá tener el doble de hijos que el macho medio. Los progenitores que prefieran tener machos porque son más escasos. sin embargo. ¿Y qué significa «coste»? ¿Comida? ¿Tiempo? ¿Riesgo? Sí. y aun a riesgo de aburrir a aquellos de mis lecto284 . Los economistas. emplean la expresión más genérica de «coste de oportunidad». Fisher detectó un sutil matiz económico en toda esta lógica. utilizó la misma idea en sus análisis de la selección natural. El dilema que se le plantea al progenitor ya no sería «¿qué es mejor. Es simplemente cuestión de repartir la prole disponible entre los progenitores disponibles. Como siempre. Pero no todo es tan sencillo. probablemente porque los machos son el doble de grandes? En ese caso el razonamiento cambia.CUENTO ANTEPASADO 001-294. en la práctica todas estas cuestiones son importantes y. Trivers. Así. si no intervienen otros factores.qxp 26/5/08 12:29 Página 284 el cuento del antepasado de machos que de hembras. Y ocurrirá viceversa si se invierte la proporción de sexos dentro de la población. Fisher descubrió que la verdadera proporción de sexos que la selección natural determina no es la proporción entre el número de machos y el número de hembras. Robert L. la proporción equilibrada de sexos en la población sería de dos hembras por cada macho. para Fisher. la hembra media. Trivers también fue el primero que entendió con claridad el fascinante fenómeno del conflicto entre padres y crías. Bajo el término de inversión parental. En este caso. sino entre el coste de criar machos y el de criar hembras. Fisher a este tipo de coste de oportunidad denominó gasto parental. formulando una teoría a la que el no menos brillante David Haig ha dado un desarrollo sorprendente. La única proporción de sexos evolutivamente estable es la de 50/50. verán esa ventaja menoscabada por el coste adicional de criar machos. un hijo o una hija?» sino «¿debería tener un hijo o (por el mismo precio) dos hijas?». dado que toda cría tiene exactamente un padre y una madre. cualquier tendencia general de los padres a preferir a los hijos que a las hijas o a las hijas que a los hijos se verá inmediatamente contrarrestada por la selección natural en pro de la tendencia opuesta. los agentes que corrían con el coste económico siempre eran los progenitores. un brillante intelectual discípulo de Fisher. En este caso. ¿Qué pasa si criar un hijo cuesta el doble que criar una hija.

el acceso desproporcionado a una mayoría de hembras por parte de una minoría privilegiada de machos. ni que las peleas de los elefantes marinos estén entre las más violentas del reino animal. Es poco probable que las hembras no tengan ningún hijo. Me explico: los padres no se sientan a discutir si prefieren tener un hijo o una hija. o desfavorece. Incluso en condiciones de poliginia extrema la situación se nivela y se cumple el principio de Fisher. En un famoso estudio sobre elefantes marinos. pero también es poco probable que tengan muchos. La selección natural favorece. Fisher sigue prediciendo una inversión equivalente en hijos e hijas. ¿Contradice la poliginia las expectativas de Fisher? Pues por extraño que parezca. el resultado es el mismo que en el caso de los harenes: poliginia. Pero. o escenarios de cortejo. esto es. tendencias genéticas a invertir recursos alimenticios o de cualquier otro tipo en el gasto parental (equitativo o desigual) para hijos e hijas dentro de una población fértil. y lleva razón. se reproducen a espuertas. pero cuando se reproducen. para que éstas puedan pasarles revista y escoger a sus preferidos? Dado que la mayoría de las hembras muestra predilección por el mismo macho. Las focas se arrastran hasta las playas para procrear. Puede que los machos tengan menos probabilidades de reproducirse. Esa minoría de machos termina engendrando a la mayoría de individuos de la siguiente generación y los machos restantes se quedan solteros.qxp 26/5/08 12:29 Página 285 laurasiaterios res que no padezcan la desventaja de poseer un mínimo de formación filosófica. no. Algunos de los casos más extremos de poliginia se dan entre las focas. con frecuencia formando enormes colonias donde se entregan a una intensa y agresiva actividad sexual. ¿qué ocurre cuando una minoría de machos mantiene a la mayoría de hembras en harenes? ¿Supone esto una contradicción de las predicciones de Fisher? ¿O cuando los machos se exhiben delante de las hembras en los llamados leks. En la práctica esto se suele traducir en un número equivalente de machos y hembras en la población. No es de extrañar que los demás machos estén descontentos. Los elefantes marinos deben su nombre a la trompa (que es corta 285 .CUENTO ANTEPASADO 001-294. debo hacer hincapié una vez más en que este lenguaje intencional que vengo utilizando no hay que tomarlo al pie de la letra. el zoólogo californiano Burney LeBouef observó que un cuatro por ciento de los machos protagonizaba el 88 por ciento de las cópulas.

y éste es uno de los puntos fundamentales de este cuento. hazte pequeña y no pelees». luego no existe selección darviniana contra el aplastamiento. esto es. tanto ellas como las crías mueren aplastadas bajo el peso de aquéllos durante los feroces combates mencionados. Por ejemplo. no a la obtención de victorias sobre los rivales. Hay quien se sorprende al enterarse de que los genes relevantes se hallan presentes en ambos sexos. apreciamos un fenómeno generalizado. nacen de un madre relativamente pequeña cuyo tamaño está adaptado al parto y cría de la prole. Casi todas las crías. sobre todo en aquellas donde los machos 9. Que nadie se sorprenda de que los machos aplasten a las crías de su propia especie. la diferencia considerable entre machos y hembras. Los dos tipos de genes se transmiten a hijos e hijas. 286 . La optimización de las características masculinas y femeninas viene dada por la selección de los genes. los genes que transmiten la siguiente instrucción a la cría de foca: «Si eres un macho.9 ¿Por qué el tamaño de los machos es tan superior al de las hembras? Porque un tamaño respetable les permite hacerse con un haren.7 toneladas. hazte muy grande y pelea» se ven tan favorecidos como los que ordenan: «Si eres una hembra. Los elefantes marinos australes llegan a pesar 3. los únicos que alcanzan ese peso son los machos. sean del sexo que sean. no de un macho de proporciones más modestas que no ha logrado formarlo.CUENTO ANTEPASADO 001-294. El dimorfismo sexual. Las hembras de elefante marino pesan menos de la cuarta parte que los machos y. Y casi todas las crías. con bastante frecuencia.qxp 26/5/08 12:29 Página 286 el cuento del antepasado comparada con la de los elefantes comunes y sólo cumple una función social). Si nos fijamos en el conjunto de los mamíferos. tiende a ser más marcado en especies donde se da la poliginia. pero también habrían podido merecérselo por el tamaño. pero cada uno de ellos se expresa en un sexo y no en el contrario. Sin embargo. un tipo de genes que está presente en ambos sexos pero sólo se activa en uno de ellos. nacen de un padre descomunal que se ha hecho con un haren. Hay las mismas probabilidades de que la cría aplastada sea hija del propio macho que la aplasta que de cualquier macho rival. sean del sexo que sean. La selección natural ha favorecido los llamados genes limitados por el sexo. más que algunas elefantas (de tierra).

de la Universidad de Michigan. los machos pueden llegar a pesar seis veces más que las hembras y ni que decir tiene que. si bien no tan contundentes. en estas especies. poseen harenes gigantescos. [5]. y se puede apreciar la estrecha relación que existe entre dimorfismo sexual y tamaño del harén. en los ungulados y en los monos y simios. los machos triunfadores. Cada punto representa una determinada especie de foca o de león marino.000). En los casos extremos. forman harenes. El gráfico de la ilustración superior está sacado de un estudio realizado por el ilustre zoólogo Richard D. que son una exigua minoría.CUENTO ANTEPASADO 001-294. pero un análisis estadístico de los datos disponibles sobre focas y leones marinos confirma que la tendencia observada es real (las probabilidades de que sea un efecto casual son menos de una entre 5. Como hemos visto. No se pueden extraer conclusiones generales de casos tan extremos. y también hemos visto que las focas y los leones marinos llevan esa tendencia al extremo. representados por los dos puntos en la parte superior del gráfico. Cada punto representa una especie de foca o de león marino.qxp 26/5/08 12:29 Página 287 laurasiaterios 60 tamaño medio del harén 50 40 30 20 10 0 0 2 4 6 8 proporción masa corporal masculina/masa corporal femenina 10 Relación entre dimorfismo sexual y tamaño del harén. 287 . Adaptación del original de Alexander et al. y sus colegas. por ejemplo el de los elefantes marinos australes y los osos marinos del norte. También hay pruebas de una tendencia análoga. Alexander. hay buenas razones teóricas para ese fenómeno.

En consecuencia. y también mucho que perder. o a practicar alguna que otra forma de poliginia. en cambio. La mayoría de especies son poligínicas o monógamas. a no formar harenes. obteniendo un gran ahorro económico en todos los órdenes. es el precio que pagan para ser competitivos frente a otros machos. Muchas son monógamas y apenas presentan diferencias entre ambos sexos. Esto podríamos haberlo deducido del dimorfismo de 288 . dependiendo de sus diferentes circunstancias económicas. sea del sexo que sea. El tamaño está muy cotizado y los machos triunfadores pueden ser realmente enormes. Evidentemente. es posible que con el correr del tiempo evolutivo irían menguando hasta reducirse al tamaño de las hembras o menos y. La mayoría de los individuos. ya sean machos o hembras. así que se limitan a alcanzar el tamaño necesario para sobrevivir y ser buenas madres. los machos tienen mucho que ganar. Las especies en las que los sexos tienen el mismo tamaño tienden.CUENTO ANTEPASADO 001-294. la mayoría de individuos. cuya adquisición y manutención. Entre nuestros parientes más cercanos. Las especies cuyos machos son notablemente mayores que las hembras tienden a formarlos. salvo algunas excepciones como los caballos. Las hembras.qxp 26/5/08 12:29 Página 288 el cuento del antepasado Por repetir una vez más el fundamento evolutivo de este fenómeno. bien estén destinados a la victoria o condenados a la derrota. heredan un equipo genético que ayuda a los organismos masculinos a adquirir harenes y a los femeninos a incorporarse a ellos. Su desaforada masa corporal. Si los machos pudiesen zanjar sus disputas lanzando una moneda al aire. podrían dedicar el tiempo a cuidar de las crías. Los individuos de ambos sexos heredan genes que inducen a las hembras a evitar las peleas y a concentrarse en criar. los gorilas practican un sistema de reproducción poligínico basado en los harenes y los gibones son fieles monógamos. peleando con otros machos. exige cantidades ingentes de alimento. tienen poco que ganar peleando con otras hembras. Los individuos de ambos sexos heredan genes que hacen que los machos luchen contra otros machos. en los casos más extremos. La poliandria (hembras que se aparean con más de un macho) es poco común. aun a expensas de consumir tiempo que podrían dedicar a ayudar en la tarea de criar a los hijos. no todas las especies son como las focas. descienden de un largo linaje de machos que lograron hacerse con harenes y de un largo linaje de hembras que formaban parte de los mismos.

en este tipo de recuentos. el dimorfismo sexual del ser humano impide en casi todos los deportes la competición mixta a alto nivel. Basándonos en esos datos. El Atlas etnográfico de G. que los hombres pueden tener más de una mujer). casi nunca está claro dónde trazar la línea divisoria límite o qué se puede considerar como independiente y qué no. En la mayoría de los deportes físicos. Murdock. Las sociedades modernas varían tanto que se pueden encontrar ejemplos para corroborar casi cualquier idea preconcebida. la norma 289 . levantan más peso. De las 849 especies que recoge su atlas. Los chimpancés son más promiscuos y de un modo más indiscriminado. Murdock. y aquéllas donde es la norma. es una soberbia recopilación que recoge las características particulares de 849 sociedades humanas de todo el mundo. Un gorila macho pesa el doble que una hembra de gorila normal. Lo somos menos que los gorilas. son poligínicas (es decir. publicado en 1967. lanzan jabalinas a más distancia o juegan mejor al tenis que muchos hombres. apenas somos ligeramente dimorfos. cualquiera de los cien mejores hombres del mundo ganaría a cualquiera de las cien mejores mujeres.P. Las 708 sociedades poligínicas se dividen más o menos por igual entre aquéllas donde la poligamia está permitida por las leyes sociales pero rara vez se practica. Con todo. en comparación con las focas y muchos otros animales. lo hizo lo mejor que pudo. pero los hombres más altos son más altos que las mujeres más altas. antes de que la civilización y la costumbre borrasen todo rastro? Nuestro dimorfismo sexual es moderado pero innegable. un enorme 83%. pero. Para ser despiadadamente precisos. ¿Tiene algo que enseñarnos «El Cuento de la Foca» sobre cómo era nuestro sistema de reproducción en estado natural. Quizá nuestro leve dimorfismo signifique que nuestros antepasados de sexo femenino a veces practicaban la monogamia y otras veces formaban parte de pequeños harenes. 137 (el 16% más o menos) son monogámicas. cuatro (menos del 1%) son poliándricas y 708. mientras que los gibones machos son del mismo tamaño que las hembras. podríamos contar las sociedades poligámicas y las monogámicas aunque. Muchas mujeres son más altas que muchos hombres. Muchas mujeres corren más. pero más que los gibones.CUENTO ANTEPASADO 001-294. no obstante. a diferencia de lo que ocurre con los caballos de carreras. lo cual dificulta la labor estadística.qxp 26/5/08 12:29 Página 289 laurasiaterios los primeros y del isomorfismo de los segundos.

Aunque. O se paga a soldados para que peleen por ellas en nombre de uno. otorga poderes a un individuo. no necesariamente nos hayamos alejado de la poliginia. tener un harén más nutrido que el de cualquier macho de foca. tal vez nosotros. naturalmente. También pueden darse enormes desigualdades en materia económica. y el tamaño corporal tan sólo es uno de los indicadores de fuerza competitiva. también lo sea en comparación con el de los australopitecinos. Pero varios tipos de poder diferencial pueden sustituir al tamaño físico y permitir a algunos machos controlar un número desproporcionado de hembras. Por regla general. 290 . pasando de la pura superioridad física y la fuerza bruta al poder económico y la intimidación política. también es posible que hayamos evolucionado hacia una mayor igualdad sexual. Sin embargo. al evolucionar a partir de ellos. Algunos emperadores chinos y sultanes otomanos batieron con sus serrallos los récords más extraordinarios establecidos por los elefantes marinos y focas.qxp 26/5/08 12:29 Página 290 el cuento del antepasado significa pertenencia a un harén si se es hembra y aspiración a poseerlo si se es macho. sin embargo. ser el jefe. mordiéndolos o dominándolos con el mero peso de toda su mole. El sultán o el emperador pueden ser unos alfeñiques y. ¿Quiere esto decir que los jefes australopitecinos tenían harenes mayores incluso que los de los emperadores chinos? No. Ser amigo del jefe o. a pesar de las controversias en materia de pruebas. aunque los australopitecinos presentasen un dimorfismo sexual mucho más acusado que el nuestro. tampoco se trata aplicar la teoría de manera simplista. dado un mismo número de mujeres y hombres.CUENTO ANTEPASADO 001-294. sino que hayamos adoptado armas diferentes en la competición entre machos. facultándolo para intimidar a sus rivales de la misma manera que un macho de foca grande intimida a uno más chico. En ese caso no hace falta pelear por las hembras: se compran. En el caso de los elefantes marinos el tamaño es importante porque los machos consiguen sus harenes peleando cuerpo a cuerpo con sus rivales. En el caso de los homínidos es probable que el tamaño tenga cierta relevancia. La correlación entre dimorfismo sexual y tamaño del harén es únicamente aproximada. nuestro dimorfismo sexual es moderado en comparación con el de las focas y probablemente. Lo que quiero decir es que. En muchas sociedades esta función la cumple la experiencia política. la mayoría de éstos sale perdiendo. mejor aún.

el número de espermatozoides reviste su importancia y un gran número de espematozoides exige testículos de gran tamaño. En semejante tesitura. podría ser bastante fácil de erradicar. pero al biólogo británico Roger Short le ha inspirado una explicación para los testículos grandes: los genes de los chimpancés se han transmitido de generación en generación por medio de espermatozoides que tuvieron que competir dentro de una misma hembra con espermatozoides rivales procedentes de varios machos. a diferencia de la impuesta por la fuerza bruta. Nuestros parientes más cercanos. A juicio de algunos científicos. la vinculación estable de una hembra con más de un macho. se volvieron oficialmente monógamas. estos hechos históricos y antropológicos. No son animales poligínicos como los gorilas. unidos a nuestro moderado dimorfismo sexual. Otro interesante indicio del pasado es el tamaño de los testículos. y mujeres e hijas de sus arrendatarios. ni tampoco pronostica una pauta simple de dimorfismo sexual. pero también un harén de facto compuesto por esclavas o criadas. poseen enormes testículos. los chimpancés y los bonobos. Betzig aporta pruebas de que otro tanto ocurría con los clérigos. incluso con los que en teoría eran célibes.CUENTO ANTEPASADO 001-294. Este modelo de apareamiento promiscuo no constituye poliandria. Digo «parece» y «oficialmente» porque hay ciertos indicios de que las sociedades de apariencia monógama no son lo que parecen. indican que nuestra evolución se desarrolló bajo un régimen reproductivo poligínico. ni monógamos como los gibones. Pero el dimorfismo sexual no es la única pista que puede darnos la biología. Un aristócrata acaudalado o un noble terrateniente podían tener una esposa legal. 291 . Los gorilas macho. tienen testículos pequeños pero hombros fornidos y enormes cajas torácicas que resuenan cuando se las golpean con los puños. Lo normal es que las hembras en celo de los chimpancés copulen con más de un macho. como las cristianas (con la excepción de los mormones). A primera vista es lo que parece haber ocurrido en esas sociedades que.qxp 26/5/08 12:29 Página 291 laurasiaterios Para aquéllos a quienes nos disgusta la desigualdad sexual. por otra parte. es un consuelo pensar que la poliginia cultural. Laura Betzig es una historiadora de cuño darvinista que ha sacado a la luz inquietantes pruebas de que sociedades abiertamente monógamas como las de la antigua Roma o la Europa medieval en el fondo eran poligínicas.

Mi colega Paul Harvey. Representaron cada mono o simio con un punto en una gráfica que contrapone masa testicular y masa corporal y.qxp 26/5/08 12:29 Página 292 el cuento del antepasado 200 testículos 100 ma 10 1 1 10 masa corporal 100 200 Relación entre tamaño de los testículos y masa corporal. compiten dentro de las vaginas por medio de representantes seminales. por las mismas razones analizadas en «El Cuento del Hábil». junto Roger Short y otros colaboradores. los animales grandes tienden a tener testículos mayores que los animales pequeños. en el extremo superior. lo que evita de antemano la consiguiente competición entre espermatozoides dentro de las propias hembras. puso a prueba esta idea comparando datos de monos y simios. Adaptación del original de Harvey y Pagel [132]. Los genes de gorila compiten mediante peleas entre machos y amenazantes golpes en el pecho para hacerse con las hembras. Cada punto representa una especie de primate. y los chimpancés lo contrario: testículos grandes y escaso dimorfismo. Escogió veinte géneros de primates y les pesó los testículos. Los puntos se agruparon a ambos lados de una línea recta que iba desde los titíes. calcularon el logaritmo de ambas variables. en realidad lo que hizo fue meterse en la biblioteca y recopilar información sobre volumen testicular. Los chimpancés. El método que emplearon es el que hemos explicado en «El Cuento del Hábil» a propósito de los estudios sobre volumen cerebral. bueno. Como es natural. Como en el caso del cere292 . situados en la base.CUENTO ANTEPASADO 001-294. por el contrario. Por eso los gorilas presentan un marcado dimorfismo sexual y unos testículos pequeños. luego Harvey y su equipo tuvieron que tener presente ese dato a la hora de efectuar los cálculos. hasta los gorilas.

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bro, la pregunta más interesante era qué especies tenían testículos
demasiado grandes para su tamaño, y viceversa. De todos los puntos
desperdigados en torno a la recta, ¿cuáles caían por encima y cuáles
por debajo?
Los resultados son de lo más sugerente. Los puntos negros representan animales en cuya sociedad las hembras, como en el caso de
los chimpancés, también se aparean con más de un macho y, en consecuencia, existe competencia entre los espermatozoides. El punto
negro más alto es precisamente el chimpancé. Los puntos blancos
representan animales cuyo sistema de reproducción no implica competencia entre los espermatozoides, bien porque tienen harenes como
los gorilas (el punto blanco situado más a la derecha) o porque son
monógamos recalcitrantes como los gibones.
La separación entre puntos blancos y puntos negros es satisfacto10
ria . Se diría, pues, que la hipótesis de la competición entre espermatozoides queda refrendada. Ahora, obviamente, lo que queremos
saber es qué posición ocupamos nosotros en el gráfico. ¿Cómo son
de grandes nuestros testículos? Nuestra posición (señalada con una
cruz) es cercana a la del orangután: más cerca de los puntos blancos
que de los negros. No somos como los chimpancés, y es probable
que a lo largo de nuestra evolución no haya habido mucha competición entre espermatozoides, pero este gráfico no dice nada de si el
sistema de reproducción de nuestro pasado evolutivo fue como el de
los gorilas (harenes) o como el de los gibones (monogamia rigurosa).
Esto nos lleva de vuelta a los testimonios del dimorfismo sexual y de
la antropología, y tanto uno como otro indican una leve poliginia, esto
es, una pequeña tendencia hacia la formación y posesión de harenes.
Si realmente existen pruebas de que nuestros antepasados recientes fueron ligeramente poligínicos, huelga decir que esto no debería

10. En este tipo de gráficos es importante incluir únicamente datos que sean independientes entre sí, de lo contrario se corre el riesgo de exagerar de forma inadecuada el resultado. Harvey y sus colaboradores trataron de evitarlo contando géneros en
lugar de especies. Es un paso en la dirección correcta, pero la solución ideal es la que
Mark Ridley recomienda encarecidamente en The Explanation of Organic Diversity, y que
Harvey comparte al cien por cien: acudir al mismísimo árbol filogenético y contar no
las especies ni los géneros, sino las evoluciones independientes de las características
que interesan.

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usarse para justificar ninguna postura moral ni política, ni en un sentido ni en otro. El dicho «no cabe extraer un imperativo de un hecho
objetivo» se ha repetido tantas veces que corre peligro de resultar tedioso, pero no por ello es menos cierto. Pasemos rápidamente a nuestro
próximo punto de encuentro.

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Encuentro 12

Desdentados

En el Encuentro 12, que tiene lugar hace 95 millones de años, en la
época de nuestro tatarabuelo número 35 millones, nos encontramos
con los desdentados de Sudamérica, región que acababa de desprenderse de África y constituía una gigantesca isla, el marco ideal para
la evolución de una fauna única. El grupo de los desdentados, también llamados xenartros, reúne a unos mamíferos bastante peculiares: los armadillos, los perezosos, los osos hormigueros y sus parientes ya extintos. El término xenartros significa «articulaciones extrañas»
y hace referencia a la forma tan peculiar en que tienen unidas las
vértebras: los desdentados poseen, entre las vértebras lumbares, articulaciones adicionales que les refuerzan la espina dorsal, una valiosa
ventaja para la actividad excavadora que muchos de ellos desarrollan.
Entre los mirmicófagos o «comedores de hormigas», solamente los
sudamericanos son xenartros. Otros mamíferos también se alimentan
de hormigas, como los pangolines o los oricteropos (cerdos hormigueros). Dicho sea de paso, todos los mirmicófagos perfectamente
podrían llamarse termicófagos, pues también les gustan mucho las termitas.
Los desdentados tienen algo que contarnos acerca de Sudamérica.
En el siguiente relato, cuya narración corre a cuenta del armadillo,
nos ocuparemos de todos los miembros de este variopinto grupo de
animales.

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Millones de años

N

30

Ya incorporados

20

CZ

Perezosos, mirmicófagos, armadillos (Xenartros)

10

40

E

50

60

70

80

K
MZ

90
95

296

12

Incorporación de los desdentados

0

Incorporación de los desdentados.
De los cuatro grupos principales de
mamíferos placentarios que
identifican los taxónomos
moleculares, los dos que primero
se ramificaron fueron los afroterios
(véase Encuentro 13) y los
desdentados sudamericanos (unas
30 especies de perezosos,
mirmicófagos y armadillos). Sin
descartar la posibilidad de que
posteriores datos vengan a invertir
el orden de los Encuentros 12 y 13,
la que aquí se muestra es la
filogenia más aceptada en la
actualidad.
Ilustración: gualacate o armadillo
de seis bandas (Euphractus
sexcinctus).

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desdentados

EL CUENTO DEL ARMADILLO
Zoológicamente hablando, Sudamérica es una especie de Madagascar
gigantesco. Al igual que Madagascar, se desprendió de África, sólo que
por el oeste en lugar de por el este, y más o menos en la misma época, o un poco después. Al igual que Madagascar, estuvo aislada del resto del mundo durante la mayor parte del periodo en que evolucionaron los mamíferos. Esta larga reclusión, que terminó hace tan sólo tres
millones de años, hizo de Sudamérica un gigantesco experimento natural que culminó en una fauna mamífera única y fascinante. Al igual
que la australiana pero a diferencia de la malgache, la fauna sudamericana abundaba en marsupiales que, además, ocuparon la mayoría
de los nichos carnívoros. A diferencia de Australia, Sudamérica también albergaba un gran número de mamíferos placentarios (esto es,
no marsupiales), incluidos armadillos y otros desdentados, así como
varios «ungulados» autóctonos, hoy extintos, que evolucionaron de
manera totalmente independiente de los ungulados artiodáctilos y
perisodáctilos del resto del mundo.
Ya hemos visto que los monos y roedores penetraron en
Sudamérica gracias, probablemente, a travesías marítimas fortuitas
que tuvieron lugar mucho después de que el continente se desprendiese de África. Al llegar se encontraron con un continente densamente poblado por mamíferos que no se daban en ninguna otra parte del mundo. Estos «veteranos», expresión que tomo prestada del
libro Splendid Isolation, del insigne zoólogo estadounidense G.C.
Simpson, pertenecían a tres grupos principales. Los desdentados eran
uno, después estaban ciertos marsupiales, de los que nos ocuparemos más adelante, y, por último, los que llamaremos genéricamente ungulados. Como hemos visto en el Encuentro 11, el término ungulados no es muy preciso desde un punto de vista taxonómico. Estos
veteranos sudamericanos tenían los mismos hábitos herbívoros que
los caballos, los rinocerontes y los camellos, pero evolucionaron de
forma independiente.
A diferencia de Madagascar y de Australia, el aislamiento de
Sudamérica concluyó de manera natural, antes de que los periplos
humanos pusiesen fin a todo aislamiento zoológico. El surgimiento
del istmo de Panamá, hace apenas tres millones de años, propició el
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llamado Gran Intercambio Americano: las faunas de las dos Américas,
hasta entonces separadas, se encontraron con la posibilidad de desplazarse libremente por el estrecho pasillo habilitado por el istmo y
de pasar de un continente a otro. Aunque esto las enriqueció, lo cierto es que también se produjeron extinciones en ambos frentes, tal
vez debido, en parte, a la competición.
Como consecuencia del Gran Intercambio Americano, en la
Sudamérica actual hay tapires (ungulados de dedos impares) y pecaríes (ungulados de dedos pares), animales que llegaron procedentes
de Norteamérica, aunque allí ya no queden tapires y el número de
pecaríes se haya reducido enormemente. Debido al Gran Intercambio
Americano, en la Sudamérica actual hay jaguares. Hasta entonces no
había ningún felino, ni siquiera un solo miembro del orden de los
Carnívoros. En lugar de eso había marsupiales carnívoros, algunos
de los cuales se asemejaban a los terroríficos dientes de sable (estos
sí, felinos auténticos) que a la sazón vivían en Norteamérica. A raíz del
Gran Intercambio empezó a haber armadillos en Norteamérica, incluidos los gliptodontes, unos armadillos gigantes con una especie de cómica boina en la cabeza y la cola en forma de tremenda cachiporra con
pinchos, que tal vez blandían para defenderse de los dientes de sable,
tanto marsupiales como placentarios. Por desgracia, los gliptodontes
se extinguieron en épocas muy recientes y lo mismo pasó con los perezosos terrestres gigantes, los desmañados primos terrestres de los pequeños perezosos actuales. Los perezosos terrestres gigantes suelen representarse erguidos sobre las patas traseras para comer directamente
de las ramas, aunque puede que también derribasen los árboles, como
hacen los elefantes. De hecho, los más grandes, podían compararse
con los elefantes: medían seis metros de largo y pesaban entre tres
y cuatro toneladas. Hubo perezosos terrestres (aunque no los mayores de todos) que tras penetrar en Norteamérica llegaron incluso
hasta Alaska.
En la dirección opuesta llegaron camélidos como las llamas, las
alpacas, los guanacos y las vicuñas, que hoy son exclusivos de
Sudamérica, pero que originalmente evolucionaron en Norteamérica.
Desde allí, en fechas bastante recientes y quizá a través de Alaska,
cruzaron al viejo continente y se extendieron por Asia, Arabia y África, donde dieron lugar a los camellos de las estepas mogolas y a los
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desdentados

dromedarios de los desiertos tórridos. La familia de los équidos también completó la mayor parte de su evolución en Norteamérica, pero
después se extinguieron en este continente, lo que torna más conmovedora la atónita reacción de los indígenas americanos a los caballos que los tristemente célebres conquistadores españoles reintrodujeron desde Eurasia.
Parece ser que los osos hormigueros no llegaron hasta Norteamérica,
pero en Sudamérica sobreviven tres géneros de estos mamíferos tan
curiosos. Además de carecer por completo de dientes, el cráneo, sobre
todo en el caso de Myrmecophaga (el oso hormiguero gigante), es poco
más que un tubo largo y curvado, una especie de pajita para sorber a
las hormigas y a las termitas, y extraerlas de sus nidos mediante una
lengua alargada y pegajosa. Y permítaseme añadir algo verdaderamente increíble. La mayoría de los mamíferos, incluido el ser humano,
segregan ácido clorhídrico en el estómago para favorecer la digestión,
pero los osos hormigueros sudamericanos, no: en lugar de eso, aprovechan el ácido fórmico de las hormigas que comen. Un ejemplo
típico del oportunismo de la selección natural.
De los demás veteranos de Sudamérica, los únicos marsupiales que
sobreviven son las zarigüeyas (que ahora también abundan en
Norteamérica), las musarañas marsupiales, también llamadas comadrejitas trompudas (exclusivas de los Andes) y el monito del monte o colocolo, un pequeño animal parecido a un ratón (y que, por increíble
que parezca, llegó a Sudamérica procedente de Australia). Los analizaremos más a fondo en el Encuentro 14.
Los viejos ungulados de Sudamérica están todos extintos, y es una
verdadera lástima porque eran unas criaturas asombrosas. El término de «veteranos» que acuñó Simpson tan sólo significa que los antepasados de estas especies llevan muchísimo tiempo en Sudamérica,
probablemente desde que este continente se separó de África. A raíz
de ahí evolucionaron y se diversificaron durante el mismo periodo
en el que evolucionaban y se diversificaban en el Viejo Mundo los
mamíferos que nos resultan más familiares. Muchos de ellos florecieron hasta la época del Gran Intercambio Americano y, en algunos
casos, incluso después. Los litopternos no tardaron en dividirse en
criaturas semejantes al caballo y criaturas semejantes al camello que,
a juzgar por la posición de los huesos nasales, probablemente conta299

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el cuento del antepasado

ban con una trompa como la del elefante. Los piroterios, otro grupo,
también tenían trompa y puede que fuesen similares a los elefantes
en otros aspectos. Lo que está claro es que eran enormes. Ciertos mamíferos sudamericanos evolucionaron hasta convertirse en animales de
gran tamaño parecidos a rinocerontes, algunos de cuyos huesos fósiles fueron descubiertos por primera vez por Darwin. Dentro de los notoungulados había toxodontes, enormes criaturas semejantes a los rinocerontes, pero también otras especies de menor talla que recuerdan
a conejos y roedores.
«El Cuento del Armadillo» es la historia de Sudamérica en la era
de los mamíferos: la historia de una balsa gigantesca que, como
Madagascar, Australia e India, quedó flotando a la deriva tras la ruptura de Gondwana. De Madagascar ya nos hemos ocupado en «El
Cuento del Ayeaye». Australia será el tema de «El Cuento del Topo
Marsupial». India habría sido el cuarto de estos experimentos zoológicos de balsas a la deriva, sólo que se desplazó hacia el norte tan
rápido que llegó a Asia relativamente pronto y su fauna se incorporó
a la asiática durante la segunda mitad de la era de los mamíferos.
África también era una isla gigantesca durante la eclosión de los mamíferos, aunque no tan aislada como Sudamérica, ni durante tanto tiempo. Sí lo bastante, sin embargo, como para que un grupo de mamíferos grande y diverso siguiese su propio camino evolutivo por separado,
guardando un parentesco más estrecho entre sí que con los demás
mamíferos del planeta, aunque a simple vista nadie podría sospecharlo. Se trata de los Afroterios, a quienes nos disponemos a recibir
en el Encuentro 13.

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Encuentro 13

Afroterios

Los Afroterios son los últimos mamíferos placentarios que se suman
a nuestra peregrinación. Como su nombre indica, son originarios de
África y comprenden a los elefantes, las musarañas elefante, los dugongos y manatíes (también conocidos como vacas o elefantes marinos),
los damanes, los cerdos hormigueros u oricteropos, y probablemente los tenrecs de Madagascar y los topos dorados del África austral.
Los próximos peregrinos con quienes nos reuniremos serán los marsupiales, unos parientes mucho más lejanos, así que los Afroterios
son (todos ellos por igual) nuestros parientes placentarios más distantes. El Contepasado 13 vivió hace unos 105 millones de años y
hace más o menos el número 45 millones en la lista de nuestros
tatarabuelos. Una vez más hay que decir que se parecía al Contepasado
12 y al Contepasado 11, es decir, que tenía bastante pinta de musaraña.
Nunca había visto una musaraña elefante hasta que volví a Malawi,
el hermoso país, a la sazón llamado Nyasaland, en el que transcurrió
parte de mi infancia. Mi esposa y yo pasamos unos días en el parque
nacional de Mvuu, al sur del gran lago del valle del Rift que da nombre al país y en cuyas arenosas riberas pasé hace mucho tiempo mis
primeras vacaciones de cubito y pala. En el parque nacional nos beneficiamos del conocimiento enciclopédico en materia de animales de
nuestro guía africano, así como de su ojo de lince para divisarlos y
de las simpáticas expresiones con que dirigía nuestra atención hacia
ellos. Las musarañas elefante siempre le inspiraban el mismo chasca301

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E

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K
MZ

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Incorporación de los afroterios
CZ

90

N
Ya incorporados

Damanes (Hiracoideos)

Elefantes (Proboscídeos)

Manatíes y dugongos (Sirénidos)

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Cerdos hormigueros (Tubulidentados)

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Tenrecs y topos dorados (Afrosorícidos)

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Musarañas elefante (Macroscélidos)

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Millones de años

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afroterios

rrillo, que parecía mejorar con cada repetición: «Uno de los cinco
pequeños»1.
Las musarañas elefante, que deben su nombre a sus apéndices nasales, similares a una trompa, son mayores que las musarañas europeas
y también corren más gracias a que tienen las piernas más largas, tanto que recuerdan a antílopes en miniatura. La más pequeña de las 15
especies también salta. Las musarañas elefante solían ser más numerosas y diversas, comprendían además tanto algunas especies herbívoras como las insectívoras que han sobrevivido hasta nuestros días.
Las musarañas elefante tienen la prudente costumbre de dedicar tiempo y atención a prepararse vías de escape por las que, llegado el caso,
huir de sus depredadores. Esto suena a capacidad previsora, y en
cierto modo lo es. Pero no debería interpretarse como intención
deliberada (aunque, como siempre, tampoco cabe descartarlo). A
menudo los animales se comportan como si supiesen lo que les conviene en el futuro, pero debemos cuidarnos de olvidar ese «como si».
La selección natural finge muy bien la intención deliberada.
A pesar de sus encantadoras trompitas, a nadie se le ocurrió jamás
que estas musarañas pudiesen estar emparentadas con los elefantes;
siempre se dio por sentado que simplemente eran la versión africana
de las musarañas europeas. Sin embargo, unos recientes estudios moleculares arrojan la pasmosa conclusión de que las musarañas elefante
son parientes más cercanos de los elefantes que de las musarañas comuIncorporación de los afroterios. La nueva filogenia de los mamíferos placentarios
establece que la separación entre las aproximadamente 70 especies de afroterios y
todos los demás placentarios es la primera ramificación dentro del grupo. Pero el
orden de los Encuentros 12 y 13 sigue sin estar resuelto. Dentro de los Afroterios
todavía se discute el orden de ramificación de elefantes, sirénidos y damanes, la
posición de los cerdos hormigueros, y la de los tenrecs y topos dorados.
Ilustraciones, de izquierda a derecha: Musaraña elefante del cabo (Elephantulus
edwardii); topo dorado de Grant (Eremitalpa granti); oricteropo o cerdo hormiguero
(Orycteropus afer); manatí del Caribe (Trichechus manatus); elefante africano
(Loxodonta africana); damán del Cabo (Procavia capensis).

1. El chiste del guía es un retruécano de la expresión «los cinco grandes» con
que en la jerga cinegética se aludía a las cinco piezas más preciadas que podía deparar un safari: león, leopardo, búfalo, rinoceronte y elefante. La frase ha pasado a
usarse como reclamo publicitario en los parques nacionales africanos. [N. del t.]

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nes, hasta el punto de que algunos prefieren llamarlas por su nombre en bantú, sengi, para distanciarlas de las musarañas. Por cierto, casi
con total seguridad las «trompas» de las musarañas elefante están relacionadas con ese parentesco que guardan con los elefantes. Y para terminar de saltar de los cinco pequeños a los cinco grandes, pasamos a
ocuparnos ahora de los paquidermos propiamente dichos.
En la actualidad, solamente hay dos géneros de elefante, Elephas,
el elefante indio, y Loxodonta, el africano, pero en su día eran varios
los tipos de elefante, incluidos los mastodontes y los mamuts, que recorrían casi todos los continentes del globo salvo Australia. A decir verdad, hay incluso indicios tentadores de que también pudieron llegar
al continente australiano, ya que se han encontrado fragmentos de
fósiles de elefante en esas latitudes, pero quizá se trate de restos que
llegaron flotando desde África. Los mastodontes y los mamuts vivieron en América hasta hace unos 12.000 años, fecha en que fueron
exterminados, probablemente por el pueblo Clovis. Los mamuts desaparecieron de Siberia en épocas tan recientes que de vez en cuando todavía se les encuentra congelados bajo el permafrost y, según cantan los poetas, hay hasta quien los echa a la sopa:
EL MAMUT HELADO
Este bicho tan raro aún se puede hallar
bastante al norte de Siberia oriental.
Bien saben los rústicos lugareños
que sus huesos dan un caldo suculento,
aunque la cocción presenta un problemilla
(de lo más serio, perdonen que les diga):
si antes de cocerlo se pincha el pellejo,
quedará desgraciado el guiso entero,
de ahí que, dado el porte del animal,
nadie haya catado jamás el manjar.
HILLAIRE BELLOC

Como ocurre con todos los Afroterios, África es la cuna de los elefantes, mastodontes y mamuts, la raíz de su evolución y el marco de
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casi toda su diversificación. El continente africano también se ha convertido en hogar de muchos otros mamíferos, como los antílopes y
las cebras, y los carnívoros que se alimentan de ellos, pero éstos son
laurasiaterios, que llegaron a África después, procedentes del gran
continente septentrional de Laurasia. Los afroterios son los veteranos de África.
El orden de los elefantes se llama proboscídeos por su larga proboscis o trompa, que no es más que una nariz agrandada. La trompa se
usa para muchos fines, entre ellos beber, que bien pudo ser su función
original. Y es que beber, cuando se es un animal tan alto como un
elefante o una jirafa, supone un verdadero problema. Su alimento se
encuentra fundamentalmente en los árboles y tal vez sea éste uno de
los motivos por los que son tan altos. Pero el agua tiene su propio nivel,
que tiende a ser bajo y poco accesible para según qué animales. Una
posibilidad es arrodillarse para beber. Es lo que hacen los camellos.
Pero volver a incorporarse cuesta trabajo, tanto más para un elefante
o una jirafa. Ambos animales solucionan el engorro sorbiendo el agua
por medio de un largo sifón. Las jirafas sacan la cabeza por el extremo del sifón, que en su caso es el cuello; por eso la cabeza de las jirafas ha de ser bastante pequeña. Los elefantes, en cambio, tienen la
cabeza en la base de éste (y por eso puede ser más grande y albergar
un cerebro de mayor tamaño). El sifón de los elefantes es, naturalmente, la trompa, que les viene de perillas para muchas otras aplicaciones. En otro de mis libros ya cité un párrafo de Oria DouglasHamilton a propósito de la trompa de elefante. Esta autora, junto
con su marido Iain, ha consagrado buena parte de su vida al estudio
y conservación de los elefantes en estado salvaje. El espantoso espectáculo de una matanza selectiva de elefantes en Zimbaue le llevó a
escribir estas indignadas líneas:
Miré una de las trompas desechadas y me pregunté cuántos millones de
años hicieron falta para crear semejante milagro de la evolución. Equipada
con cincuenta mil músculos y controlada por un cerebro de pareja complejidad, la trompa del elefante es capaz de izar y arrastrar toneladas de
peso, pero, al mismo tiempo, puede llevar a cabo las operaciones más delicadas, como desgranar una pequeña vaina y metérsela en la boca. Este
órgano tan versátil se transforma en un auténtico sifón capaz de conte-

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ner cuatro litros de agua para beber o rociarse por el cuerpo y puede hacer
las veces de dedo alargado, corneta y megáfono. La trompa también cumple funciones sociales, tales como caricias, insinuaciones sexuales, gestos
tranquilizadores, saludos y abrazos entrelazados... Pero allí estaba, amputada, como tantas otras trompas de elefante que he visto por toda África.

Los proboscídeos también se permiten colmillos, que en realidad son
incisivos sumamente hipertrofiados. Los modernos elefantes sólo poseen colmillos en la mandíbula superior, pero algunos proboscídeos
extintos los tenían también en la inferior, y otros, sólo en ésta.
Deinotherium tenía unos grandes colmillos curvados hacia abajo en la
mandíbula inferior y ninguno en la superior. Amebelodeon, un miembro norteamericano del gran grupo de proboscídeos primitivos llamados gonfoterios, tenía colmillos iguales que los de los elefantes en la
mandíbula superior, mientras que en la inferior tenía colmillos planos
como palas que quizá usaba para excavar tubérculos. Esta conjetura,
dicho sea de paso, no está reñida con la que explica la evolución de
la trompa como sifón para evitar tener que arrodillarse para beber.
La mandíbula inferior de Amebelodeon, con sus dos palas planas en los
extremos, era tan larga que un gonfoterio podría haberla usado perfectamente para cavar en el suelo sin necesidad de agacharse.
En Los niños del agua, Charles Kingsley escribió que el elefante «es
primo hermano del pequeño conejo (coney) peludo de las Sagradas
Escrituras...». Según el diccionario inglés, el significado principal de
coney es conejo. La palabra aparece cuatro veces en la Biblia, dos de
ellas para explicar por qué el conejo no es kosher: «El conejo, porque
rumia pero no tiene la pezuña partida, será para vosotros inmundo».
(Levítico 11:5, y un pasaje muy parecido en Deuteronomio 14:7). Pero
Kingsley no pudo haberse referido al conejo propiamente dicho, puesto que acto seguido afirma que el elefante es el décimo tercer o décimo cuarto primo del conejo (rabbit). Las otras dos referencias bíblicas aluden a un animal que vive en las rocas: Salmos 104 («Los montes
altos son para las cabras monteses; las peñas, para las madrigueras de
los conejos») y Proverbios 30:26 («Los conejos, pueblo no poderoso,
pero tienen su casa en la roca».) En estos dos casos se acepta, por lo
general, que coney significa «damán», luego Kingsley, ese admirable
clérigo darvinista, tenía razón.
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afroterios

O, al menos, la tenía hasta que los pesados de los taxónomos modernos metieron baza. Los manuales siempre han afirmado que los parientes más cercanos de los elefantes dentro del reino animal son los damanes, lo que concuerda con la afirmación de Kingsley. Sin embargo,
análisis recientes demuestran que también hay que incluir a los dugongos y a los manatíes, que hasta serían parientes más cercanos de los
elefantes, junto con los damanes dentro de un grupo hermano. Los
dugongos y los manatíes son mamíferos exclusivamente acuáticos que
jamás pisan tierra firme ni siquiera para procrear, y parece ser que estábamos tan equivocados con ellos como con los hipopótamos y las ballenas. Los mamíferos exclusivamente acuáticos no sufren las restricciones de la gravedad terrestre y pueden evolucionar con rapidez en su
propia y singular dirección; los damanes y los elefantes, al quedarse
en tierra firme, se han mantenido más parecidos unos a otros, como
les pasó a los hipopótamos y cerdos. Visto a posteriori, la nariz ligeramente parecida a una trompa y esos ojillos en mitad de la cara arrugada de los dugongos y los manatíes pueden parecer elefantinos, pero
lo más probable es que sea pura coincidencia.
Los dugongos y los manatíes pertenecen al orden de los Sirénidos.
El nombre procede de su supuesta semejanza con las míticas sirenas,
aunque, la verdad sea dicha, no es un parecido muy convincente. Puede
que alguien viese similitudes entre su estilo natatorio, lento y desidioso, y el de las sirenas, además de que amamantan a sus crías con un
par de pechos situados bajo las aletas, pero me temo que los primeros
marinos que repararon en la semejanza debían de llevar mucho tiempo en alta mar. Los sirénidos son, junto con las ballenas, los únicos mamíferos que jamás pisan tierra firme. Una especie, el manatí del Amazonas,
vive en agua dulce; las otras dos especies también habitan en el mar.
Los dugongos son estrictamente marinos, y las cuatro especies están
amenazadas de extinción. La historia de la quinta especie, la enorme
vaca marina de Steller, que vivía en el estrecho de Bering y pesaba más
de cinco toneladas, es realmente trágica: en 1768, apenas 27 años después de haber sido descubierta por la malhadada tripulación del capitán Vitus Bering, se extinguió como resultado de la caza masiva de la
que fue objeto, lo que demuestra lo vulnerables que son los sirénidos.
Como en las ballenas y los delfines, las extremidades anteriores
de los sirénidos se han convertido en aletas y las posteriores ni siquie307

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ra existen. También se les llama vacas marinas, pero ni están relacionados con las vacas ni son rumiantes. Su dieta vegetariana requiere un
intestino largísimo y un balance energético bajo. Las veloces piruetas
acuáticas del carnívoro delfín ofrecen un contraste espectacular con
la deriva perezosa del vegetariano dugongo: es como comparar un
misil con un dirigible.
También hay afroterios pequeños. Los topos dorados y los tenrecs
parecen estar relacionados entre sí, y la mayoría de los taxónomos
modernos los encuadran entre los afroterios. Los topos dorados viven
en el África austral, donde desarrollan la misma actividad que los topos
eurasiáticos y lo hacen de maravilla, nadando por la arena como si fuese agua. Los tenrecs viven fundamentalmente en Madagascar. En África occidental hay unas musarañas nutria semiacuáticas que en realidad
son tenrecs. Como vimos en «El Cuento del Ayeaye», hay tenrecs malgaches que parecen musarañas y otros que parecen erizos, además
de una especie acuática que probablemente regresó al agua por separado, con independencia de las especies africanas.

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Encuentro 14

Marsupiales

Hénos aquí, hace 140 millones de años, en los inicios del Cretácico,
la época en que el Contepasado 14, nuestro antepasado número 80
millones, vivió a la sombra de los dinosaurios. Como veremos en «El
Cuento del Ave Elefante», Sudamérica, la Antártida, Australia, África
e India, que habían formado parte del gran supercontinente austral
de Gondwana, habían empezado a separarse (en la página 387 hay
un mapa que corresponde aproximadamente a este periodo) y los
consiguientes cambios climáticos habían sumido al mundo en un breve periodo frío (breve en términos geológicos) durante el que la nieve y el hielo cubrían los polos durante los meses de invierno. Apenas
crecían unas pocas plantas angiospermas en los bosques templados de
coníferas y en las praderas de helechos que cubrían las regiones septentrional y meridional del globo, y, por consiguiente, existían muy
pocos de los insectos polinizadores que conocemos en la actualidad.
Es en este mundo donde el enorme contingente de peregrinos que
constituyen los mamíferos placentarios (caballos y gatos, perezosos y
ballenas, murciélagos y armadillos, camellos y hienas, rinocerontes y
dugongos, ratones y hombres, representados todos ellos por un pequeño insectívoro) se reúne con el otro gran grupo de mamíferos, los marsupiales.
Marsupium significa «bolsa» en latín. Es un término técnico que los
anatomistas usan para designar cualquier bolsa orgánica, como, por
ejemplo, el escroto humano; pero las bolsas más famosas del reino animal son aquéllas donde los canguros y otros marsupiales transportan
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0 CZ E 100 Incorporación de los marsupiales N Ya incorporados Zarigüeyas americanas (Didelfimorfos) Musarañas marsupiales o comadrejitas trompudas (Paucituberculados) Bandicuts y bilbíes (Peramelimorfos) Topo marsupial (Notorictemorfos) Demonio de Tasmania. etc. koalas. numbat. (Diprotodontes) 50 Página 310 12:31 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 295-640.qxp el cuento del antepasado Millones de años . falangeros. etc. (Dasiuromorfos) Monitos del monte o colocolos (Microbioterios) K MZ J 310 14 140 Wombats. canguros.

a saber: mamíferos ovíparos (monotremas). al igual que un bebé placentario. 311 .CUENTO ANTEPASADO 295-640. como refugio temporal. El marsupio de los canguros se abre por delante. aunque las relaciones entre ellos no están claramente definidas. el punto en el que las aproximadamente 270 especies de marsupiales divergen de las cerca de 4. En general. puede gozar de la protección del cuerpo materno hasta que. zarigüeya de Virginia (Didelphis virginiana). por ejemplo en el caso de los herbívoros ungulados. De ese modo. Posteriormente. Se distinguen tres grandes líneas ancestrales de mamíferos en función de sus métodos reproductivos. pasa a mamar sólo de vez en cuando. son uno de los dos grandes grupos en que se dividen los mamíferos modernos. como hemos visto. un órgano de gran tamaño a través del cual miles de vasos capilares fetales entran en contacto con miles de vasos capilares maternos. topo marsupial (Notoryctes typhlops). Finalmente. mamíferos marsupiales y mamíferos placentarios (incluidos los humanos). Tasmanian devil (Sarcophilus harrisii). así llamados porque nutren a sus embriones mediante varios tipos de placenta. la cría de canguro se despega del pezón y. El otro gran grupo de mamíferos es el de los placentarios. se acepta que los marsupiales se dividen en los siete órdenes aquí representados. Normalmente los Incorporación de los marsupiales. Ilustraciones. cada vez con menor frecuencia. mientras que muchos otros se abren por detrás. donde se aferran a una mama y se ponen a chupar. Los marsupiales hacen lo mismo de forma diferente. sale del marsupio como si naciese por segunda vez y se limita a usarlo. de izquierda a derecha: canguro rojo (Macropus rufus). lo que hace del Encuentro 14. Los marsupiales. Los estudios morfológicos y la mayoría de los genéticos coinciden en agrupar juntos a los marsupiales y a los placentarios.qxp 26/5/08 12:31 Página 311 marsupiales a sus crías.500 especies de mamíferos placentarios. en particular. la posición del colocolo o monito del monte sudamericano plantea notables problemas. El marsupio es como un útero externo y la enorme mama a la que la cría se queda adherida como si fuese un apéndice semi-permanente equivale en cierto modo a un cordón umbilical. es capaz de seguir por su propio pie el ritmo de la manada e incluso huir de los depredadores. Este excelente sistema de intercambio (que sirve tanto para nutrir el feto como para eliminar los productos de desecho) permite que el feto pueda nacer en un estadio muy avanzado de su desarrollo. bandicut orejudo (Macrotis lagotis). Los marsupiales recién nacidos no son más que minúsculos embriones que a duras penas sobreviven arrastrándose por el bosque de pelos de su madre hasta introducirse en el marsupio.

el ilustre naturalista que formuló la idea de la selección natural al mismo tiempo que Darwin. 312 . hay sobrados motivos para incluir a la isla de Nueva Guinea. en general. Tasmania o Nueva Guinea. Y en ésta última se da actualmente la mayor diversidad marsupial. así denominada en honor de Alfred Russel Wallace. A juzgar por los fósiles. Como vimos en «El Cuento del Armadillo». Australasia no sirve porque incluye a Nueva Zelanda. A los efectos de este libro. Más al norte. pero no de Nueva Zelanda. la línea pasa entre Bali y Lombok. La fauna australineana se extiende un poco más allá de Nueva Guinea en dirección a Asia. En Laurasia se extinguieron pero sobrevivieron en dos de los principales fragmentos de Gondwana: Sudamérica y Australinea.qxp 26/5/08 12:31 Página 312 el cuento del antepasado asociamos con Australia. pero tal vez sea porque en la Antártica. desde un punto de vista faunístico. aunque no humano. Desde el punto de vista zoológico. Según sostienen casi todos los expertos. que zoológicamente tiene poco en común con Australia y Nueva Guinea. no siempre fue así. la mayor diversidad de marsupiales se dio en Sudamérica. éstas ya más grandes.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Es una lástima que no exista una palabra de uso generalizado para designar conjuntamente a estas dos masas terrestres. dos pequeñas islas del archipiélago indonesio separadas por un angosto (aunque profundo) estrecho. Ni «Meganesia» ni «Sahul» son lo bastante eficaces o significativas. la línea Wallace separa las islas de Sulawesi y Borneo. continente en el que aún están representadas por algunas docenas de especies de zarigüeyas.1 Un animal australineano puede provenir de Australia. La línea Wallace. Los fósiles marsupiales descubiertos en la Antártida no son en sí antepasados verosímiles de las especies australineanas. No es improbable que todos los marsupiales australianos procedan de un 1. En Norteamérica se han encontrado fósiles de marsupial anteriores. Nueva Guinea es como una sucursal tropical de Australia. Por extraño que parezca. separa la fauna predominantemente australiana de la asiática. he acuñado el término «Australinea». Durante buena parte de su historia desde que se separó de Gondwana. Australinea no albergó ningún mamífero placentario. los marsupiales llegaron a Australinea desde Sudamérica a través de la Antártida. los marsupiales tienen a sus espaldas una larga historia de asociación con Sudamérica. y los mamíferos de ambas regiones son en su mayoría marsupiales. en la que. se han descubierto poquísimos fósiles. Aunque casi todos los marsupiales americanos actuales son zarigüeyas. pero el más antiguo de todos procede de China.

por último. El hueco que los dino2. pero no pudo haber sido mucho después de hace 55 millones de años. Si al comienzo hubo otros mamíferos2. Casi todas las ramas principales del árbol filogenético de los marsupiales tienen un origen americano y emigraron a Australia. en pleno proceso evolutivo. Nueva Guinea) se acercó a Asia lo bastante como para permitir la llegada de murciélagos y de roedores (que presumiblemente llegaron desplazándose de isla en isla). se vieron arrastrados al aislamiento en el Pacífico Sur a bordo de la balsa gigantesca en que se convirtió Australia. No sabemos exactamente cuándo llegó. introducidos por inmigrantes europeos. tipo zarigüeya. dromedarios y caballos. que se nos unirán en el próximo encuentro. una gran cantidad de otros animales. Pero pudo haber sido mucho antes. durante los siguientes 40 millones de años. Otros marsupiales americanos. se extinguieron enseguida. que llegara desde Sudamérica vía la Antártida. pero nada posterior a hace 55 millones de años. Pero la rama australineana de la familia se diversificó extraordinariamente cuando la región se quedó aislada.qxp 26/5/08 12:31 Página 313 marsupiales único animal fundador. La importación más grotesca de todas fue la de los zorros. los marsupiales australianos. como conejos. no al revés. dependiendo de lo inhóspita que fuese la Antártida para los mamíferos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. 313 . Se ha encontrado un par de dientes que al parecer pertenecen a un condilartro (un mamífero placentario extinguido). en su mayoría fósiles. Después. Junto con los monotremas. los marsupiales (y los monotremas) dispusieron de todo el territorio para su exclusivo uso y disfrute. en fechas mucho más recientes. que se introdujeron con el exclusivo fin de poder cazarlos (para que luego digan que esta modalidad cinegética sirve como control de plagas). Este aislamiento concluyó hace unos 15 millones de años. Allí. cuando Australinea (en concreto. llegaron los dingos (cabe suponer que a bordo de canoas de comerciantes) y. Las zarigüeyas americanas u opossums no están más emparentadas con los animales que los australianos llaman possums (falangeros) que con cualquier otro marsupial australiano. que es más o menos la época en que Australia (más concretamente Tasmania) se alejó lo bastante de la Antártida como para resultar inaccesible a los mamíferos que se desplazaban de isla en isla. son parientes más lejanos.

el nicho lo ocupa un marsupial. tres cuartas partes son australineanas (las demás son todas americanas. «El Cuento del Topo Marsupial» repasa sistemáticamente algunos de estos nichos. se han convertido en términos cuasitécnicos para designar. prácticamente elevan cada espécimen que se descubre a la categoría de especie. principalmente zarigüeyas. más alguna que otra especie como el enigmático Dromiciops. que más o menos hablan por sí solas. de nada les servirían bajo tierra. tanto en Australia como en el resto del mundo. 3. aunque no lo fuesen. el monito del monte o colocolo). también era un topo. Desde nuestro punto de vista.qxp 26/5/08 12:31 Página 314 el cuento del antepasado saurios dejaron vacante estaba esperando ser llenado. como era de prever. Los especifistas gustan de acuñar un sinfín de nombres. Los topos son excavadores profesionales: tienen patas que parecen palas y ojos prácticamente ciegos. 4. a los taxónomos que generalizan colocando a los animales (o plantas) en pocos grupos de gran tamaño y a los que especifican dividiéndolos en multitud de grupos pequeños. respectivamente. Esas 200 especies australineanas (especie arriba. Parece ser que Necrolestes. un marsupial sudamericano del Mioceno. Notoryctes. según seamos generalistas o especifistas3) se han ramificado para llenar toda la gama de nichos que anteriormente ocupaban los dinosaurios y que otros mamíferos ocupan en el resto del mundo. el topo marsupial4. ya que. muy poco apropiado. ¿Y los resultados? Pues deslumbrantes. EL CUENTO DEL TOPO MARSUPIAL Es perfectamente posible ganarse la vida bajo tierra. y. puede incluso que compuesta por una sola especie. En África. Estas dos palabras.CUENTO ANTEPASADO 295-640. lo fascinante de Australia es que pasase tanto tiempo aislada y tuviese una población fundadora tan reducida de mamíferos marsupiales. De las aproximadamente 270 especies de marsupiales que hoy viven en el mundo. el nicho ecológico de los topos lo ocupan los llamados topos dorados (de la familia de los Crisoclóridos). unos animales de aspecto muy similar al de los topos euroasiáticos y a los que durante años se ha venido encuadrando en el mismo orden: el de los Insectívoros. Su nombre latino. significa «ladrón de tumbas». en los casos más extremos. 314 . especie abajo. En Australia. como bien sabemos en Eurasia y Norteamérica gracias a los topos (de la familia de los Tálpidos). cuando se trata de fósiles.

y excavan como los topos verdaderos y. pero no se ha hallado ningún testimonio convincente en los dinosaurios propiamente dichos. como Glaucomys volans. Los topos marsupiales y los dorados usan dos garras (o en el caso de algunos topos dorados. Las tres especies son ciegas y no tienen orejas visibles. dejan tras de sí un túnel vacío. como los dorados. es porque los tres excavan. En algunos casos la semejanza resulta increíble. cuando excavan en busca de alimento. cada uno de los cuales desempeña más o menos el mismo papel que un mamífero placentario en otro continente. ardillas voladoras marsupiales. completamente invisible. que se va hundiendo a sus espaldas. Se han descrito fósiles de madrigueras y de órganos adaptados a la excavación en los «reptiles mamiferoides» que precedieron a los dinosaurios. pues se alimentan de insectos). estamos tan acostumbrados a la idea de que los mamíferos ocuparon el hueco de los dinosaurios que sorprende que aún no se haya encontrado ningún «dinosaurio-topo». Australinea es el hogar no sólo de los topos marsupiales. y lo mismo hacen los topos marsupiales. al menos los que viven en el desierto. Los topos dorados.CUENTO ANTEPASADO 295-640. a partir de antepasados que no eran excavadores. Las ardillas voladoras de los bosques americanos. sobre todo. Las semejanzas de estos tres topos son convergentes. los dorados. gatos marsupiales.qxp 26/5/08 12:31 Página 315 marsupiales Los topos marsupiales se parecen a los topos verdaderos (tálpidos) y a los dorados. Aunque los topos dorados y los euroasiáticos están más relacionados entre sí que con los topos marsupiales. se alimentan de gusanos y larvas de insectos como los topos verdaderos y los dorados. esto es. Los tálpidos y los marsupiales tienen la cola corta. Y se trata de una convergencia triple. La evolución ha transformado en palas los cinco dedos de las manos de los tálpidos. desde puntos de partida diferentes. Si los tres se parecen. Hay ratones marsupiales (aunque sería mejor llamarlos musarañas marsupiales. su antepasado común a buen seguro no era un excavador especializado. que nacen prematuramente (en comparación con los mamíferos placentarios). sino de un espectacular elenco de marsupiales. Los topos marsupiales tienen una bolsa (eso es precisamente lo que significa ser marsupial) en cuyo interior alojan a las crías. tres). A propósito. Los topos verdaderos. y toda una galería de homólogos de los animales conocidos en el resto del mundo. perros marsupiales. fruto de una evolución por separado. tienen 315 . bucean por la arena.

no son marsupiales. porque eran mucho más parecidos a un lobo o a un perro. no son verdaderas ardillas. aunque en puridad no sean miembros de la familia de los Falangéridos (cuscuses y falangeros auténticos). En África. también abarca la cola además de las cuatro extremidades.CUENTO ANTEPASADO 295-640. En el examen final de zoología. en el Encuentro 9 ya nos reunimos con los misteriosos caguanes o lémures voladores. Los marsupiales australianos también han producido tres linajes de planeadores que desarrollaron el vuelo planeado de manera independiente. Volviendo a los planeadores placentarios. que. los estudiantes de mi generación teníamos que identificar 100 ejemplares de animales. sino auténticos cánidos. Hasta que un año los examinadores. naturalmente. Los dingos. En su día se extendían por toda Australia y Nueva Guinea. A éstos también se los conoce como falangeros voladores. Se distinguen bien de un perro normal gracias a las rayas del lomo. Hasta 1909 se pagaba una recompensa por su captura. si alguna vez nos daban un cráneo de perro. pues algo tan obvio como un cráneo de perro por fuerza tenía que ser una trampa. cosa interesante. 316 . lo mejor era definirlo como tilacino. el lobo de Tasmania. dicho sea en su honor. Enseguida se difundió el rumor de que.qxp 26/5/08 12:31 Página 316 el cuento del antepasado el mismo aspecto y comportamiento que ciertos habitantes de los bosques de eucaliptos australianos como el petauro del azúcar (Petaurus breviceps) o el petauro de la caoba (Petaurus gracilis). el oficio de ardilla voladora lo ejercen las llamadas ardillas de cola escamosa o anomaluros. Thylacinus. Por si el lector estuviese interesado. un rasgo característico de los marsupiales. en Oxford. pero identificar el esqueleto ya es otro cantar. el llamado patagio. en 1930 se cazó el último espécimen en estado salvaje y en 1936 murió en el zoológico de Hobart (Tasmania) el último ejemplar en cautividad. la manera más fácil de diferenciarlos es comprobando si tienen dos llamativas cavidades en el paladar. y en Tasmania sobrevivieron hasta nuestros días. si bien son roedores. es uno de los ejemplos más famosos de evolución convergente. A veces se le llama tigre de Tasmania debido a su lomo rayado. pero es un nombre poco feliz. que se diferencian de las ardillas voladoras y de los planeadores marsupiales en que su membrana de planeo. parientes de nuestras ardillas comunes. Las ardillas voladoras americanas son ardillas verdaderas. Casi todos los museos cuentan con un tilacino disecado. se marcaron un farol y pusieron un verdadero cráneo de perro.

CUENTO ANTEPASADO 295-640. La liebre saltadora africana también es un roedor. Sin embargo. cuando daba clases en la universidad de Nairobi. no hay ningún equivalente placentario del falangero de la miel. las ballenas marsupiales nunca habrían experimentado el aislamiento que propició la evolución independiente de los marsupiales australianos. y los fósiles nos informan de un enorme canguro carnívoro que debía de ser terrorífico. Más fácil resulta entender que no haya un equivalente marsupial de las ballenas: al margen de la dificultad que supondría manejar un marsupio bajo el agua. Algunos canguros comen insectos cuando se les presenta la ocasión. Pero no todos los homólogos se parecen. Por ejemplo. mi colega Stephen Cobb cuenta que. Bien es verdad que las 68 especies de canguros y ualabíes coinciden con las 72 de antílopes y gacelas en régimen alimenticio y forma de vida. cada una de las cuales empareja a un marsupial australineano con su homólogo placentario. no una liebre auténtica. Fuera de Australia hay mamíferos placentarios que saltan como los canguros. pero la mayoría son pequeños roedores. el registro fósil demuestra que en Australia hubo otras especies de tilacino que se extinguieron demasiado rápido como para que se pueda culpar de ello a los seres humanos o a los dingos. le hacía mucha gracia la vehemencia con que sus alumnos le llevaban la contraria cada vez que les decía que los canguros sólo vivían en Australia y Nueva Guinea. como las ratas canguro. aunque podríamos definir a los canguros como el equivalente australineano de los antílopes. Y. Puede incluso que una de las causas de la extinción de los tilacinos en Australia fuese la competencia que les supuso la llegada de los dingos. Éstos nunca llegaron a Tasmania. quizá por eso los tilacinos sobrevivieron en esta isla hasta que los colonos europeos provocaron su extinción. 317 . El experimento natural de los mamíferos alternativos de Australinea suele demostrarse con una serie de ilustraciones. por cuanto su estructura corporal se basa casi por entero en sus insólitos andares saltarines. pero la correspondencia no es perfecta. De hecho. lo cierto es que no se parecen en nada. a su vez basados en las patas posteriores y en esa enorme cola que les sirve de contrapeso. y es el único mamífero placentario que ciertamente podría llegar a confundirse con un canguro (o mejor dicho. con un pequeño ualabí). Un razonamiento análogo explicaría por qué no hay murciélagos marsupiales.qxp 26/5/08 12:31 Página 317 marsupiales probablemente introducidos por los aborígenes.

titulado «El Retorno del Anfitrión».CUENTO ANTEPASADO 295-640. 318 .qxp 26/5/08 12:31 Página 318 el cuento del antepasado Las enseñanzas del Cuento del Topo Marsupial a propósito de la importancia de la convergencia en evolución (de la verdadera convergencia hacia delante. no de la coalescencia hacia atrás que constituye la metáfora central de este libro) volverán a merecer nuestra atención en el último capítulo.

que nos encontramos todas las grandes masas continentales unidas en un supercontinente llamado Pangea. en honor del célebre naturalista inglés David Attenborough. Este encuentro es bastante unilateral. cada vez se juzga más proba1. del Jurásico inferior. y Zaglossus. El continente austral de Gondwana todavía estaba conectado con el gran continente boreal de Laurasia: la primera vez. que vive en toda Australia y Nueva Guinea.qxp 26/5/08 12:31 Página 319 Encuentro 15 Monotremas El Encuentro 15 tiene lugar hace unos 180 millones de años en el mundo. de lo cual me alegro muchísimo.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Sudamérica de los desdentados. Tachyglossus aculeatus. el zagloso. mitad monzónico mitad árido. puesto que los nuevos peregrinos que se suman a todos los demás mamíferos representan únicamente tres géneros: Ornithorhynchus anatinus. que sólo vive las montañas de Nueva Guinea1. que tal vez fue nuestro tatarabuelo número 120 millones. La posterior fragmentación de Pangea tendría consecuencias trascendentales para los descendientes del Contepasado 15. Laurasia de los laurasiaterios. 319 . Se han identificado tres especies de Zaglossus. El nombre colectivo de los tres géneros es monotremas. que vive en Australia oriental y Tasmania. en nuestro viaje hacia el pasado. el equidna común. Madagascar de los lémures y Australia de la mayoría de los marsupiales modernos. Sin embargo. En varios cuentos de este libro he desarrollado la idea de que algunos continentes-isla son la cuna de importantes grupos animales: África de los afroterios. una de ellas llamada Zaglossus attenboroughi. el ornitorrinco.

CUENTO ANTEPASADO 295-640.qxp 26/5/08 12:31 Página 320 el cuento del antepasado Millones de años N Ya incorporados CZ Equidnas (Taquiglósidos) E Ornitorrincos (Ornitorrínquidos) 50 100 K MZ 150 Incorporación de los monotremas 0 Incorporación de los monotremas. Los que hemos visto hasta ahora –placentarios y marsupiales– surgen en el hemisferio boreal durante el periodo Jurásico. J 180 320 15 Ilustraciones. Las cinco especies de monotremas son los únicos supervivientes del variopinto linaje de mamíferos australes que siguieron siendo ovíparos. . de izquierda a derecha: ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus). tienen pelo y amamantan a sus crías.000 especies en total. menos de 5. Todos los mamíferos actuales. equidna común (Tachyglossus aculeatus).

y «boreo» significa septentrional (de ahí el término «aurora boreal»). los afroterios de África y los marsupiales de Sudamérica y Australia) eran boreosfénidos que migraron al sur y se asentaron en Gondwana mucho después de haber surgido en el norte. incluidos los marsupiales que hoy asociamos con Australia. los mamíferos se dividieron en dos grupos principales: australosfénidos y boreosfénidos.qxp 26/5/08 12:31 Página 321 monotremas ble que la separación de los mamíferos sea muy anterior a la formación de esos continentes insulares. Según una teoría autorizada. A propósito. sino meridional. Como ocurre con reptiles y aves. los terios. el ano. Todos los demás mamíferos. pero con un pico provisto de dientes. perdieron las membranas interdigitales. muy anterior a la evolución de los laurasiaterios que hoy conocemos. los estudios moleculares indican que el contepasado de equidnas y ornitorrincos vivió hace menos tiempo que Obdurodon. un ornitorrinco fósil con el mismo aspecto y los mismos hábitos que el ornitorrinco actual. Los australosfénidos eran los mamíferos primitivos que evolucionaron en el gran continente austral de Gondwana. y se alimenta de pequeños invertebrados que encuentra en el fango. verdaderamente. Los terios. el tracto urinario y el tracto reproductor desembocan en una sola apertura común: la cloaca. Los monotremas deben su nombre al rasgo que tienen en común con aves y reptiles.CUENTO ANTEPASADO 295-640. en una especie de encarnación previa. Los monotremas son los únicos representantes actuales de los australosfénidos. Esto significa que los equidnas son ornitorrincos modificados que en los últimos 20 millones de años salieron del agua. que con el tiempo asociaríamos con el hemisferio sur y con la fragmentación de Gondwana (por ejemplo. descienden de los boreosfénidos. mientras que el de los equidnas tiene una forma más tubular. Monotrema en griego significa «un solo agujero». estrecharon el pico de pato hasta convertirlo en el tubo sonda de los mirmicófagos y desarrollaron púas protectoras. Centrémonos ahora en los monotremas propiamente dichos. El ornitorrinco vive la mayor parte del tiempo en el agua. Los equidnas viven en tierra firme y se alimentan de hormigas y termitas. Insisto en que «australo» no significa australiano. mucho antes de la extinción de los dinosaurios. Aún más reptiliano es el hecho de que lo que sale de la cloaca no sean 321 . y los boreosfénidos. los que evolucionaron en el continente septentrional de Laurasia. Tiene un «pico» que. parece de pato.

cuya función es transmitir los sonidos desde el tímpano hasta el oído interno mediante un ingenioso mecanismo que los físicos denominan adaptación de impedancias. el sello distintivo de los mamíferos. No obstante. operación que también realiza al estilo de reptiles o aves. es casi recto. estos tres huesecillos se desplazaron hacia el oído medio: son los llamados martillo. el esqueleto de los monotremas presenta unas cuantas características habituales entre los mamíferos. mientras que en todos los demás mamíferos tiene forma de espiral. La mandíbula inferior consiste en un único hueso. rasgo que se refleja en el extraño contoneo de los equidnas.qxp 26/5/08 12:31 Página 322 el cuento del antepasado crías. alrededor de la articulación con el cráneo. y la leche es. Las mandíbulas inferiores de los reptiles tienen tres huesos más. el dentario. de ahí que también se le conozca como caracol. los monotremas son mamíferos de pura cepa. Las extremidades de los monotremas están un poco más separadas que las de los mamíferos normales. que. propio de los reptiles. Sin embargo. ya que las hembras carecen de pezones: la leche sale de unos poros distribuidos por una amplia zona de la epidermis ventral. como el hueso interclavicular cerca del hombro. Y no me refiero a huevos microscópicos como los de todos los demás mamíferos. la succiona. Los monotremas presentan otros rasgos típicamente reptilianos. sirviéndose de una protuberancia en el extremo del pico. Esa peculiar forma de desplazarse refuerza aún más la impresión de que los monotremas son una especie de eslabón intermedio entre los reptiles y los mamíferos. pero no de los mamíferos terios. Por otra parte. el canal del oído interno que capta los distintos tonos sonoros. esto es. el oído interno en sí. vuelven a introducir una nota discordante. Los monotremas vuelven a coincidir con los mamíferos en que segregan leche para amamantar a las crías. agarrada a los pelos de la madre. es más reptiliano o aviario. En el curso de la evolución de los mamíferos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. sino huevos. sino a huevos de dos centímetros con una cáscara dura y áspera de color blanco que contiene el suficiente nutrimento para alimentar a la cría hasta que ésta se encuentra en condiciones de salir del cascarón. de donde la cría. tampoco es del todo mamífero. En este sentido. 322 . Es probable que nuestros antepasados hiciesen lo mismo. puesto que la cóclea. por antonomasia. esto es. yunque y estribo. sin llegar a ser exactamente reptiliano.

EL CUENTO DEL ORNITORRINCO Uno de los primeros nombres latinos del ornitorrinco fue Ornithorhynchus paradoxus. era tan antepasado nuestro como suyo. como Morganucodon. (La forma de las hojas es la de los ginkgos actuales pero un ginkgo del Jurásico habría tenido hojas con las nervaduras más finas. Cuando se descubrió. La simpática ilustración superior representa a un eupantoterio. Otros se preguntaron si Dios estaba de mal humor cuando creó al ornitorrinco: quizá se encontró unos cuantos restos tirados por el suelo del 323 . un eupantoterio dibujado por Ele Gröning. subido a un ginkgo. otro de estos mamíferos primitivos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. y desde entonces todos hemos dispuesto de mucho tiempo para evolucionar. no hay motivo para pensar que se pareciese a un equidna ni a un ornitorrinco.) ¿Qué aspecto tenía el Contepasado 15? Naturalmente. y el gran grupo de los multituberculados.qxp 26/5/08 12:31 Página 323 monotremas ¿Eran así nuestros antepasados? Henkelotherium. parecía tan extraño que en el museo que recibió uno de los primeros especimenes se pensaron que se trataba de una broma: un pastiche de trozos de mamífero y trozos de ave. Al fin y al cabo. Los fósiles de esa fase concreta del Jurásico pertenecen a varios tipos de animalillo con forma de musaraña o de roedor.

Un hueso primitivo es aquél que no ha cambiado desde hace mucho tiempo. El equivalente estadounidense es el AWACS2.) 324 . Nada ilustra mejor esta idea que el pico del propio ornitorrinco.qxp 26/5/08 12:31 Página 324 el cuento del antepasado taller y decidió unirlos en lugar de tirarlos a la basura. a diferencia del pico de los patos. unos aviones de patrulla antisubmarinos. en el hecho de ser ovíparos. olvidémonos de los patos y establezcamos una comparación más atinada con el enorme morro que llevan acoplados los Nimrod. al ser tan grande. pero el primitivismo de ciertos aspectos no implica el primitivismo del conjunto. en rigor. el del ornitorrinco no es simplemente un par de mandíbulas para cha2. Desde el Contepasado 15 los ornitorrincos han dispuesto exactamente del mismo tiempo para evolucionar que los demás mamíferos. un sistema de vigilancia electrónica por radar que llevan instalado ciertos aviones. toda vez que el «injerto» del AWACS es en la parte superior del fuselaje y no en la punta como si fuese un pico. porque los picos de pato ya son de por sí irrisorios. primero. El quid de la cuestión es que. No existe ninguna esencia de antigüedad que corra por las venas e impregne los huesos. del t.CUENTO ANTEPASADO 295-640. como si ser primitivo fuese una verdadera forma de vida. porque. Acrónimo de Airborne Warning and Control System («Sistema de control y alerta aéreo»). por más que otras partes del animal no lo hayan hecho. En algunos aspectos. El pico del ornitorrinco resulta cómico. su parecido con el de un pato se torna aún más absurdo. No hay ninguna regla que dicte que los huesos adyacentes también tengan que ser primitivos (al menos hasta que se demuestre lo contrario). un órgano que ha evolucionado sobremanera. No existe ningún motivo para que uno de los dos grupos tenga que ser más primitivo que el otro (recordemos que primitivo significa. los monotremas podrían ser más primitivos que nosotros. Pero es injusto reírse de un aparato tan increíble. La finalidad de «El Cuento del Ornitorrinco» es precisamente poner en tela de juicio esta concepción. Más insidiosos (porque no lo dicen en broma) son los zoólogos que desprecian a los monotremas tachándolos de primitivos. quizá por culpa del pato Donald. por ejemplo. más conocido pero menos apropiado como término de la comparación. (N. Si queremos seguir viéndolo como un injerto extraño. «parecido al antepasado»). y segundo.

El ilustre neurólogo canadiense Wilder Penfield publicó en su día un famoso mapa cerebral acompañado de un diagrama que mostraba las proporciones que el cerebro humano asignaba a cada parte del cuerpo.. He aquí el mapa de la zona cortical encargada de controlar los músculos de las diversas partes del cuerpo. Sir Everard desconocía la verdad del asunto. Desactivan tres sentidos que para nosotros son importantes (y puede que para ellos. Sir Everard reparó en que la rama del nervio trigémino que inerva la cara es extraordinariamente grande. En ese entorno los ojos no sirven de mucha ayuda.. ni oyen. este órgano cumple la función de una mano y es capaz de sutiles discernimientos táctiles. Lo verdaderamente interesante es que el pico del ornitorrinco es un dispositivo de reconocimiento AWACS. Bueno. Ni ven. ¿qué haría? Le vendaría los ojos. de hecho. Una de las primeras descripciones del ornitorrinco. y lo sometería a alguna prueba de percepción sensorial.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Si el lector fuese un detective escéptico y tuviese que investigar a alguien que afirma poseer un sexto sentido. en tierra. larvas de insectos y otras pequeñas criaturas que viven en el fondo cenagoso de los arroyos. aunque no es córneo como el de los patos. sino que también cierran las fosas nasales y los oídos. resultó ser clarividente. pero se dan mucha maña para encontrarlas: en un solo día capturan el equivalente a la mitad de su propio peso. Y no sólo eso. le taparía los oídos y la nariz. Los ornitorrincos se toman la molestia de realizar el experimento por el lector. El pico parece una antena de radar barriendo el terreno. también) y concentran toda la atención en algún otro sentido. Los ornitorrincos cazan crustáceos. ni huelen a las presas. La pista nos la da un último rasgo de su conducta cazadora: cuando nadan. sino gomoso. pero lo verdaderamente revelador es la referencia a la mano. el artículo que Sir Everard Home escribió en 1802 para Philosophical Transactions of the Royal Society.qxp 26/5/08 12:31 Página 325 monotremas potear y comer. Esta circunstancia nos lleva a colegir que la sensibilidad de las diversas partes del pico debe ser notable y que. por consiguiente. los ornitorrincos los llevan cerrados mientras cazan. mueven el pico de un lado a otro. Penfield dibujó un mapa parecido de las partes del cere325 . eso también.

que estaba basado en muy pocos datos. entre ellos Paul Manger. Adviértase que las manos y los pies. Adaptado del original de Penfield y Rasmussen [222].CUENTO ANTEPASADO 295-640. en diferentes partes del cerebro.qxp 26/5/08 12:31 Página 326 no ma m e a n ñi q u co ula e ra r zó n s tronco lo cadera s os s de la ll rodil tobi edo d hombro codo muñe ca el cuento del antepasado es pi s labio a Sa ción liv aci ón Vocalizac ió n bos glo ce di ar ín pulg o ell a cu cej s ado r áp yp jas res ore a l ocu M as tic man d de leng ibula glu ua ció n Mapa cerebral de Penfield. de información sensorial procedente de la superficie del cuerpo. Lo importante para el animal es que haya una representación espacial ordenada de la relación entre cada parte del cuerpo y su correspondiente parte del cerebro. guardan más o menos proporción con lo que es el cuerpo en 326 . sobre todo las partes que controlan el movimiento de las mandíbulas al hablar y masticar. Entre las muchas y fascinantes tareas que han acometido figura la elaboración de un ornitorrínculo. Lo sorprendente de ambos mapas es la enorme preeminencia de la mano. el equivalente ornitorrínquico del homúnculo de Penfield. ¿Adónde llevan todas estas consideraciones? «El Cuento del Ornitorrinco» debe mucho al eminente neurobiólogo australiano Jack Pettigrew y a sus colegas. Lo primero que hay que decir es que es mucho más preciso que éste. Pero lo que realmente llama la atención del homúnculo de Penfield es la mano. bro relacionadas con el sentido del tacto. En la parte superior del cerebro pueden apreciarse tres pequeños mapas de ornitorrinco: son representaciones separadas. El ornitorrínculo es una obra rigurosa y esmerada a más no poder. pintados de negro en los tres mapas. La cara también destaca lo suyo. esto es.

Sin embargo.000 sensores mecánicos llamados empujadores diseminados por toda la super327 . en cierto sentido el pico es mejor todavía que una mano: puede percibir cosas sin tocarlas. es capaz de sentir a distancia. Como muestra el ornitorrínculo.000 sensores eléctricos. que es una presa típica del ornitorrinco. Pero la cosa se complica. Los ornitorrincos. naturalmente. inevitablemente se genera un débil campo eléctrico. a diferencia del homúnculo de Penfield. de Pettigrew et al. Los ornitorrincos tienen unos 40. que tiene unas manos inmensas.CUENTO ANTEPASADO 295-640.qxp 26/5/08 12:31 Página 327 monotremas El cerebro del ornitorrinco es «picocéntrico». no calculan como lo haría un matemático ni un ordenador. «Ornitorrínculo». efectúan el equivalente de un cálculo y el resultado es que capturan a sus presas. Cuando un animal como la gamba de agua dulce. una gran proporción del cerebro está consagrada a procesar los datos registrados por estos 40. en su cerebro. ¿Cómo? Por medio de la electricidad. usa los músculos. sí. hay unos 60. Además de los 40. como ya veremos. Mientras que en el cerebro humano predomina la mano. pero a cierto nivel. sobre todo en el agua. Los mapas del pico son esas áreas enormes que se extienden hacia abajo desde la silueta que representa al resto del cuerpo. Lo que no está nada proporcionado es el pico. La conjetura de Sir Everard va tomando cuerpo. en el del ornitorrinco predomina el pico. Un dispositivo lo bastante sensible podría detectarlo.000 sensores.000 sensores eléctricos distribuidos en franjas longitudinales por ambas caras del pico. Un ordenador capaz de procesar los datos procedentes de una larga serie de sensores podría calcular la fuente de los campos eléctricos.

CUENTO ANTEPASADO 295-640. También han encontrado otras células cerebrales que responden tanto a los sensores eléctricos como a los mecánicos (hasta ahora no han encontrado ningunas que sólo respondan a los sensores eléctricos). Pettigrew y sus colaboradores han encontrado células nerviosas en el cerebro que reciben señales procedentes de dichos sensores mecánicos. quizá combine la información procedente de los sensores mecánicos y eléctricos de un modo parecido e igual de eficaz. De Manger y Pettigrew [181]. podemos calcular a qué distancia está la tormenta. El relámpago lo vemos al instante. además. la detonación. ¿Es capaz el cerebro del ornitorrinco de medir el intervalo entre ambos y de calcular a qué distancia se encuentra la presa? Eso parece. 328 . y las ondas que los movimientos de la presa causan en el agua. dicho sea de paso. el relámpago. el trueno. ¿Cómo lo hace? Los neurobiólogos proponen la analogía del trueno y el rayo. se convierte en un fragor sordo a causa de los ecos). desde el punto de vista del ornitorrinco. donde dicha configuración permite la visión binocular. ficie del pico. Ambos tipos de célula ocupan su posición correcta en el mapa espacial del pico y su disposición en capas recuerda al cerebro visual humano. Tal vez las descargas eléctricas derivadas de los músculos de las presas vengan a ser. El relámpago y el estruendo del trueno tienen lugar simultáneamente. El mundo eléctrico-sensorial del ornitorrinco. el ornitorrinco. pero el trueno tarda más en llegarnos puesto que viaja a la velocidad del sonido. según el equipo de Pettigrew. Si cronometramos el intervalo entre el relámpago y el estruendo. relativamente lenta (y.qxp 26/5/08 12:31 Página 328 el cuento del antepasado Cosquilleo a distancia. De la misma manera que las capas de nuestro cerebro combinan la información registrada por ambos ojos para construir una imagen estereoscópica.

sin embargo. Los del pez espátula son tan similares a los que usan los tiburones para detectar estímulos eléctricos 329 . sino de una extensión del cráneo. olvidémonos del pato y pensemos en el avión Nimrod o en el AWACS. donde los ojos no les sirven de mucho. Pettigrew y sus colegas han confeccionado el siguiente mapa topográfico de líneas de igual sensibilidad eléctrica en torno al pico del ornitorrinco. La «espátula» que les da nombre tiene prácticamente la misma forma que el pico del ornitorrinco. en una mano enorme que «palpa» a distancia. A diferencia de éstos. un esqueleto cartilaginoso como el de los tiburones. Los poros eléctricos de los ornitorrincos son glándulas mucosas modificadas. al igual que sus parientes los esturiones. Es larguísima. es muy probable que el ornitorrinco forme una detallada imagen tridimensional de cualquier perturbación eléctrica que se produzca en las inmediaciones. entre ellos el pez espátula (Polyodon spathula). son peces de agua dulce y con frecuencia viven en ríos turbios. Como en el ornitorrinco. los peces espátula han desarrollado en una segunda fase. aunque no se trata de una mandíbula. Para visualizar un ornitorrinco. detectar los campos eléctricos generados por las potenciales presas. presumiblemente con ayuda de los movimientos laterales de barrido del pico. El ornitorrinco no es el único animal que emplea este tipo de sentido eléctrico. de hecho. Varios peces.CUENTO ANTEPASADO 295-640. han evolucionado por separado. los peces espátula me recuerdan a un avión Nimrod todavía más que el ornitorrinco. es decir. Aunque estrictamente hablando sean peces óseos. Está claro que la espátula cumple una función importante en la vida de estos peces. del mismo modo que los radares construidos por el hombre utilizan la rotación de la antena. también lo utilizan. en truenos y relámpagos a través de las aguas cenagosas de Australia. de hecho suele alcanzar un tercio de la longitud total del cuerpo. se determina comparando las señales de diversos receptores situados por todo el mapa. ya se ha demostrado de manera fehaciente que realiza la misma labor que el pico del ornitorrinco. Con semejante batería de sensores enviando información a toda una matriz de células cerebrales. Personalmente.qxp 26/5/08 12:31 Página 329 monotremas En cuanto la dirección de la presa. Los dos sistemas. los sensores eléctricos están alojados en poros dispuestos en líneas longitudinales. sin embargo.

un tamaño superior a la mayoría de animales de agua dulce. en longitud y peso. al igual que los ornitorrincos adultos. Se han encontrado adultos vivos y aparentemente sanos que habían perdido la espátula. seleccionan y capturan presas individuales. Al igual que el ornitorrinco. no tanto como una ballena.CUENTO ANTEPASADO 295-640. así que. por fuerza deben llevar a cabo una suma enormemente compleja de señales procedentes de diversos sensores. los ornitorrincos y los peces espátula han descubierto por separado el mismo e ingenioso truco. Hay pruebas de que el sentido eléctrico es más importante para los peces espátula jóvenes que para los adultos. pero sí. Los peces espátula adultos. pero nunca se ha encontrado un pez espátula joven capaz de sobrevivir sin ella en ningún riachuelo. en cambio. Así pues. ¿Hay algún otro animal que tam330 . Parece lógico que un adulto que se alimenta cribando plancton tenga menos necesidad de un localizador de presas de gran precisión que un joven que captura a sus presas de una en una abalanzándose sobre ellas. La razón podría ser que los peces espátula jóvenes. el pez espátula los concentra en dos anchas franjas.qxp 26/5/08 12:31 Página 330 el cuento del antepasado El mismo truco ingenioso? El pez espátula (Polyodon spathula). el pez espátula posee una cantidad enorme de poros sensoriales (a decir verdad. mientras que el ornitorrinco tiene los poros sensoriales dispuestos en una docena de franjas estrechas a lo largo de todo el pico. Esta dieta también les hace crecer lo suyo. como un hombre. Tanto uno como otro son mucho más sensibles a la electricidad que cualquiera de sus sensores por separado. Sin embargo. que se les ha dado el mismo nombre: ampollas de Lorenzini. es decir. incluso más que aquél). se alimentan de un modo más parecido al de las ballenas planctívoras: cribando el fango según avanzan y capturando presas en masa. una a cada lado de la mediana de la espátula.

Un pez eléctrico de la familia de los Gimnótidos o de los Mormíridos tiene una batería de bloques musculares dispuestos en series a lo largo de la cola. tan largo como el resto del cuerpo. al contrario que muchos otros. que tuviese una función defensiva. Es imposible que tuviese una finalidad aerodinámica. Otros peces. ¿Cómo generan estos peces su propia electricidad? Pues igual que la generan involuntariamente las gambas. las larvas de insecto y otras presas del ornitorrinco: con los músculos. No contentos con captar las señas eléctricas que sin darse cuenta emiten sus presas. estos peces generan sus propios campos eléctricos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. era claramente incapaz de nadar por encima del lecho marino. han desarrollado de forma independiente el arte de la emisión de campos eléctricos. Al igual que el pico de un pez espátula. pero está convencido de que Reedocalymene era otro pez espátula u ornitorrinco. Tampoco es probable. ya que este trilobites. Aunque pueda parecer el típico trilobites de ciénaga normal y corriente (similar al bicho de Dudley. el ejemplar de Calymene que figura en el escudo de armas de la ciudad de Dudley). poseen un sentido eléctrico todavía más refinado. Turvey no tiene noticia de ningún artrópodo moderno dotado de sensibilidad eléctrica (un dato en sí interesante. los peces eléctricos usan sus bloques musculares como auténticas baterías en serie. dada la versatilidad de los artrópodos). Reedocalymene posee un rasgo único y sorprendente: un enorme morro aplanado. Pero. por diversos motivos.qxp 26/5/08 12:31 Página 331 monotremas bién lo descubriese? Mientras hacía el doctorado en China. Además de varias rayas cartilaginosas. de un esturión o de un ornitorrinco. dos grupos de peces óseos. y espera empezar a trabajar enseguida en el asunto. aunque carecen de la antena tipo Nimrod de los ornitorrincos y los peces espátula. mientras que las gambas producen un poco de electricidad por la sencilla razón de que eso es lo que inevitablemente hace todo músculo. mi ayudante Sam Turvey encontró un trilobites rarísimo llamado Reedocalymene. el rostro de este trilobites está tachonado de lo que parecen ser receptores sensoriales. La anguila eléctrica es un 331 . la familia de los Gimnótidos de Sudamérica y de los Mormíridos de África. La «lectura» de las distorsiones en estos campos les sirve para orientarse y detectar a las presas. probablemente empleados para detectar presas. cada uno de los cuales genera un bajo voltaje que al sumarse al resto se convierte en un voltaje más alto. como el de un pez espátula.

Otros peces de agua dulce. y Torpedo. como el Gymnotus de Sudamérica y el Gimnarchus de África (que no guardan parentesco alguno). Este animal (que no es una anguila de verdad sino otro gimnótido sudamericano de agua dulce) tiene una cola larguísima. El parecido entre un pez eléctrico sudamericano como el Gymnotus y el Gymnarchus. Y también emplean los órganos y sensores eléctricos para comunicarse entre sí. un siluro eléctrico africano. también generan bastantes voltios como para matar a sus presas. como veremos más adelante) y la corriente eléctrica que despiden se propaga en una serie de líneas curvas que habría hecho las delicias de Michael Faraday. Los peces eléctricos más débiles. Los obstáculos o las presas causan diversos tipos de perturbaciones en el campo eléctrico y los pequeños voltímetros las detectan. Estos peces de alto voltaje han llevado a un nivel casi increíble una capacidad que en su origen venía a ser una especie de radar utilizado para orientarse y detectar presas. Comparando los datos de todos los voltímetros y cotejándolos con las fluctuaciones del campo propiamente dicho (que en algunas especies es sinusoidal y en otras es pulsado) los peces calculan la posición de obstáculos y presas.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Los dos están obligados a mantener el cuerpo rígido. Los dos poseen una sola aleta larga que les recorre todo el cuerpo y los dos la usan para lo mismo. poseen un órgano eléctrico como el de la susodicha «anguila» sólo que mucho más corto (su batería consiste en un menor número de placas musculares dispuestas en serie) y en general producen una tensión eléctrica inferior a un voltio. es realmente asombroso. pero existe una diferencia muy significativa. capaz de alojar una batería de células eléctricas mucho mayor que la de un pez de tamaño normal. una raya eléctrica marina.qxp 26/5/08 12:31 Página 332 el cuento del antepasado caso extremo. de modo que se propulsan por medio de la aleta longitudinal. Lo que hace es paralizar a sus presas con descargas eléctricas que superan los 600 voltios y pueden ser mortales para el ser humano. Los peces eléctricos nadan con el cuerpo en línea recta (por sobradas razones. A ambos lados del cuerpo tienen poros que contienen sensores eléctricos: auténticos voltímetros en miniatura. o al menos dejarlas fuera de combate. como Malapterus. su homólogo africano. No pueden realizar el típico movimiento serpenteante de los peces al nadar porque ello alteraría su sentido eléctrico. que se mueve sinuosamente como lo 332 .

He empezado este cuento reprendiendo a los zoólogos que tildan al ornitorrinco de primitivo. a saber: que hasta el animal más primitivo en todos los sentidos tiene sus buenas razones para serlo. Primitivo significa «parecido al antepasado». Así pues. El pico y el aguijón constituyen interesantes excepciones. Esas características ancestrales cuadran con su modo de vida. tal vez obtendrían alguna pista sobre cómo combatir el dolor provocado por el cáncer. Parece como si actuase directamente sobre los llamados nociceptores. la tienen en el vientre. No es una picadura letal. con inyección hipodérmica. Para casos así se acuñó el dicho «la excepción que confima la regla». por sorprendente que parezca. o receptores del dolor..qxp 26/5/08 12:31 Página 333 monotremas haría un pez normal. que torna sus mordeduras ligeramente venenosas).. son un rasgo propio de varios filos de invertebrados y. el macho del ornitorrinco es un caso único entre los mamíferos y quizá también entre los animales venenosos. a excepción del ornitorrinco (a no ser que también se quiera contar como «picadura» la saliva tóxica de los almiquíes [dos especies del género Solenodon] y de algunas musarañas. dentro de los vertebrados. 333 . pero les merece la pena renunciar a un poco de velocidad a cambio de recibir una buena señal. luego no tiene por qué cambiarlas. En el mejor de los casos sería una mera descripción. los animales son como son porque no les queda más remedio. pero en absoluto de aves ni de mamíferos. como si semejante epiteto fuese una explicación de su fisiología. Volviendo al protagonista del cuento. Los verdaderos aguijones venenosos. mientras que Gymnotus y otros peces eléctricos sudamericanos. de algunos peces y reptiles. incluidos la «anguila» eléctrica. Como dice Arthur Cain. y no responde a la morfina. El hecho de que el aguijón sólo lo posean los machos indica. Lo curioso es que Gymnarchus tiene la aleta longitudinal en el lomo. pero sí tremendamente dolorosa. Esto significa que nadan despacio. Pero mucho más interesante es la moraleja del cuento. Si los científicos lograsen entender la dinámica del fenómeno.CUENTO ANTEPASADO 295-640. el desenlace inesperado es el aguijonazo que nos propina el ornitorrinco macho con sus garras traseras. una definición que en muchos sentidos hace justicia al ornitorrinco. catedrático de la Universidad de Liverpool. que está dirigido no a los depredadores (como en el caso de las abejas) ni a las presas (como en el de las serpientes) sino a los rivales.

de Las 101 preguntas que su perro le haría si pudiera hablar y Consultorio sexual para todas las especies) se llevasen el gato al agua. esta mano tiene una extrema sensibilidad que trasciende los límites normales del sentido del tacto para extenderse más allá de lo imaginable. «¡Sí!». No. Asimismo. en un tono tan agudo que los peregrinos más grandes no lo oían. Lo que lo hace diferente es el asombroso apéndice nasal a que debe su nombre. se encuentra más cómodo en la superficie que otros topos y muestra predilección por lugares húmedos y encharcados. Tampoco son. sólo que sin función prensil. que junto con los demás laurasiaterios se incorporó a la peregrinación en el Encuentro 11. Quería seguir el ejemplo de Chaucer y dedicar al menos un apartado a lo que uno de los peregrinos le dice al otro. a pesar del inicio de este apartado. Alrededor de las dos narinas. capaz de capturar presas bajo el agua y de excavar profundos túneles a la orilla de los ríos. La verdadera naturaleza de esta nariz tan singular la han descifrado con maestría Kenneth Catania y Jon Kaas de la Universidad de Vanderbilt (Tennessee). el topo estrellado tiene un extraordinario anillo de tentáculos carnosos parecido a una pequeña anémona marina de 22 brazos. chillaba.. que sobresalen hacia delante. ha estado escuchando con suma atención «El Cuento del Ornitorrinco». respectivamente. es un buen nadador. no me sale. O casi». La piel de la nariz del topo estrellado es más sensible que la 334 . que es la siguiente hipótesis que se nos podría ocurrir.qxp 18/5/10 10:45 Página 334 el cuento del antepasado LO QUE EL TOPO ESTRELLADO LE DIJO AL ORNITORRINCO El topo estrellado. Al igual que sus parientes.. es un tálpido norteamericano que. tal y como he venido haciendo hasta ahora. pero yo no. Condylura cristata. A cambio.CUENTO ANTEPASADO 295-640. como una mano humana hipersensible. y a juzgar por cómo le brillaban los ojillos vestigiales y como batía las palmas presa de la emoción. un radar eléctrico como el pico del ornitorrinco. El topo estrellado. Puede que Bruce Fogle u Olivia Judson (autores. posee grandes patas en forma de pala. Ni para oler mejor. y contaré el cuento con mis propias palabras. Estos tentáculos no sirven para coger objetos. «A mí me pasa lo mismo. pero me limitaré al epígrafe y al primer párrafo. Se trata de un órgano sensible al tacto. además de excavar túneles y de alimentarse de lombrices como otros topos. se sentía cada vez más identificado.

los tentáculos pueden moverse por separado o por grupos. tiene menos órganos.qxp 26/5/08 12:31 Página 335 monotremas Una sensibilidad táctil inimaginable. En el cortex cerebral descubrieron (como mínimo) dos mapas de la nariz estrellada independientes uno del otro. justo debajo de la narina. las partes del cerebro correspondientes a cada tentáculo están dispuestas en orden. incluida la mano humana. La superficie de cada tentáculo está cubierta de una serie de pequeñas excrecencias redondas llamados órganos de Eimer. Como enseguida veremos. Catania y Kaas fueron capaces de cartografiar la representación cerebral de los tentáculos. a efectos prácticos. Primer plano de un topo estrellado (Condylura cristata). el tentáculo número 11. En cada una de estas dos áreas cerebrales. al ser más pequeño. Cada una de las narinas está rodeada por 11 tentáculos. Aunque no se usen para agarrar objetos. La densidad de los órganos de Eimer es la misma en todos los tentáculos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. cada uno de los cuales es una unidad sensible al tacto inervada por entre cuatro (en la mayoría de los demás tentáculos) y siete fibras nerviosas (en el tentáculo 11). de nuevo. es especial. situado junto al eje central. Y. pero más fibras nerviosas inervando cada uno de ellos. vamos a numerar del 1 al 11. que. de cualquier otra área cutánea de cualquier mamífero. el tentáculo 335 . El tentáculo 11.

336 . por lo que constituye el punto de máxima agudeza visual y máxima visión cromática.CUENTO ANTEPASADO 295-640. afirman: Aunque la nariz del topo estrellado actúa como una superficie sensible al tacto. Sólo entonces toma la decisión de comérselo o no. ¿de dónde nace la afinidad con el ornitorrinco con que inicié este apartado? Catania y Kaas han construido un modelo esquemático de la cantidad relativa de tejido cortical consagrada a las diferentes partes de la superficie corporal. 11 resulta especial: es más sensible que los demás. Cuando un tentáculo cualquiera detecta por primera vez un objeto. Catania y Kaas llaman al tentáculo 11 la fóvea3 de la estrella. Si la estrella no es un sensor eléctrico. 3. De Catania y Kaas [41]. existen semejanzas anatómicas y conductuales entre el sistema sensorial del topo y el sistema visual de otros mamíferos. En términos más generales. La fóvea es la pequeña porción de la retina humana donde se concentran los conos. reconocemos las caras de la gente y hacemos todo aquello que exige un alto grado de discernimiento visual. Mapa cerebral estilo topúnculo del topo estrellado. Gracias a la fóvea leemos.qxp 26/5/08 12:31 Página 336 el cuento del antepasado Sus prioridades saltan a la vista. el topo mueve la estrella para que el tentáculo 11 pueda examinarlo cuidadosamente.

Es más probable que se usen para designar determinadas cualidades ecoicas. 337 . Y sensibilizarse es la palabra apropiada.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Adviértase que hay partes del «topúnculo» que no se ven. Los tonos que percibimos no guardan ninguna relación necesaria con las ondas de luz concretas que representan. llegué a especular que los murciélagos oían en color. No cuesta mucho sensibilizarse con su mundo. 4. ¿Qué se sentirá siendo un topo estrellado? Estoy tentado de proponer la versión «topo estrellado» de una idea que ya planteé en su día a propósito de los murciélagos. La sensación que yo denomino «rojo» (y que nadie sabe si es el mismo rojo que el del lector) es una etiqueta asignada arbitrariamente a las radiaciones luminosas de gran longitud de onda. tanto si se construye y actualiza con ayuda de rayos de luz. Podría haberse usado perfectamente para las de menor longitud de onda (azul). Mi hipótesis era que los murciélagos probablemente «ven» el mundo (por medio de los ecos) de manera casi idéntica a como lo ven las golondrinas o los seres humanos. Estas sensaciones cromáticas se hallan disponibles en el cerebro para aplicarlas. el cerebro debe construir un modelo mental de un mundo en tres dimensiones por el que circular a gran velocidad. pues este animal vive en un mundo táctil. dominado por los tentáculos de la nariz. ocultas como están por las partes visibles. plagado de obstáculos que evitar y de pequeños objetivos móviles que atrapar. como resulte más conveniente. y viceversa: la sensación que yo llamo azul haberse usado para grandes longitudes de onda. tal vez texturas de superficies de ciertos obstáculos o presas. en el mundo exterior. y otorga un interés secundario a sus grandes manos como palas y sus bigotes. por medio de la luz. ¡Sólo mírenlo!4 Salta a la vista cuáles son las prioridades del topo estrellado. Estos animales viven en un mundo sonoro. En los cerebros de los murciélagos sería un desperdicio asociar esas cualidades sensoriales subjetivas (los llamados qualia) a la luz. En ambos casos. Es más. como si construye y actualiza mediante ecos sonoros. por analogía con el homúnculo de Penfield y el ornitorrínculo de Pettigrew.qxp 26/5/08 12:31 Página 337 monotremas Podemos denominarlo «topúnculo». Este modelo tiene que ser el mismo. pero lo que hacen con las orejas es prácticamente lo mismo que un pájaro insectívoro como la golondrina hace con los ojos.

¿Podría ser éste el motivo por el que los ornitorrincos cierran los ojos durante sus batidas de caza eléctricas? ¿Será porque en su cerebro los ojos y el pico compiten por las mismas etiquetas mentales y el uso simultáneo de ambos órganos sensoriales provocaría confusión? 338 . Y que emplea esos mismos qualia que llamamos «colores» como etiquetas para catalogar sensaciones táctiles.qxp 26/5/08 12:31 Página 338 el cuento del antepasado En esta ocasión mi hipótesis es que el topo estrellado «ve» con la nariz. De un modo análogo. y emplea los qualia que llamamos colores como etiquetas mentales para catalogar sensaciones eléctricas.CUENTO ANTEPASADO 295-640. imagino que el ornitorrinco «ve» con el pico.

los peregrinos mamíferos recorremos ininterrumpidamente 130 millones de años hacia el pasado. son animales completamente marinos. aproximadamente. Puede que los plesiosaurios hiciesen lo propio. para llegar al Encuentro 16 donde habremos de encontrarnos con una partida de peregrinos aún mayor que la nuestra: la de los saurópsidos: las aves y los reptiles. en cambio. Hasta las tortugas. que por lo demás. naturalmente. donde únicamente reconocemos como jalones los encuentros con peregrinos que aún viven. pero. el trecho más largo entre dos jalones de cuantos hemos recorrido hasta el momento. nuestra línea ancestral 1. He dicho que nuestros peregrinos han recorrido 130 millones de años sin encontrar jalones. 339 . al igual que los delfines que se asemejan tanto a ellos. la ausencia de jalones sólo tiene sentido dentro de las convenciones adoptadas en este libro. desovan en la playa. Algunos lagartos actuales también han descubierto el viviparismo. Digo «aproximadamente» porque los monotremas. eran nadadores tan especializados que. que ya se han sumado a nuestras filas. Los ictiosaurios. probablemente ni siquiera eran capaces de llegar a la orilla. Esto significa. también ponen huevos de este tipo. todos los vertebrados que ponen huevos en tierra firme cubiertos de un cascarón impermeable.qxp 26/5/08 12:31 Página 339 reptiles mamiferoides Reptiles mamiferoides Ahora que se nos han unido los monotremas. En aquella época. de ahí que descubriesen por su cuenta cómo parir a sus crías vivas (lo sabemos gracias a hembras fosilizadas en pleno parto)1.CUENTO ANTEPASADO 295-640.

En el mar. se dejan atrás las extinciones en masa de finales del Triásico. que coincide con nuestro paso del Triásico al Pérmico. a los reptiles mamiferoides en calidad de peregrinos fantasma. el único en toda su historia. lo sabemos por el copioso registro fósil de «reptiles mamiferoides». Antes de nada. todo el Triásico. concedimos a algunos fósiles la categoría honoraria de peregrinos fantasma. Éste. todo el Pérmico y los últimos diez millones de años del Carbonífero. en las que desaparecieron tres cuartas partes de todas las especies. como si fuesen peregrinos vivos incorporados a nuestra marcha. peregrinos que realmente quieren saber cómo era nuestro cienmillonésimo tatarabuelo. A medida que la partida de peregrinos pasa del Jurásico al mundo mucho más tórrido y seco del Triásico (uno de los periodos más calurosos de la historia del planeta. Pero esto no es nada comparado con la siguiente transición. tenía aspecto de lagarto. cuando todas las masas continentales se hallaban unidas formando Pangea). perecieron sin dejar descendientes. Examinaremos. entre ellas todos los trilobites y varios otros grupos importantes de animales. Habida cuenta de que somos peregrinos en busca de nuestros antepasados. En honor a la verdad. las numerosas especies que habi340 . En Australia se han encontrado pruebas de que la extinción de finales del Pérmico. Cuando en el caso de los homínidos nos encontramos con un problema similar. por lo tanto. Todo ese espacio de tiempo sin jalones indicadores de puntos de encuentro abarca la mitad del periodo Jurásico. los trilobites ya llevaban mucho tiempo de capa caída. pero sin derecho a contar ningún cuento. conviene dar algunas informaciones sobre este larguísimo intervalo. nueve de cada diez especies. y el Contepasado 16 es demasiado grande como para no tender un puente que ayude a salvarlo. como veremos. pero ninguna de esas ramas cuenta como «encuentro» porque ninguna ha sobrevivido. no podemos ignorar a los reptiles mamiferoides y saltar directamente al Contepasado 16. pues. al igual que la del Cretácico. que se parecía a una musaraña. pero fue la extinción en masa más devastadora de todos los tiempos. sin embargo. representantes modernos que puedan emprender la peregrinación desde el presente. Por increíble que parezca. vino provocada por el impacto de un meteorito gigantesco. Hasta los insectos sufrieron un severo golpe. No tienen.CUENTO ANTEPASADO 295-640. El hiato desde el Contepasado 15. en el límite permotriásico.qxp 26/5/08 12:31 Página 340 el cuento del antepasado se permitió fértiles ramificaciones evolutivas.

en detrimento de nuestro alemán pero en beneficio de nuestra formación cívica. Las cifras absolutas son inferiores al 75% por cuanto se refieren a géneros. inmediatamente después de la catástrofe. como la colisión con una enorme roca sideral que acabó con los dinosaurios hace 65 millones de años durante la extinción cretácico-paleógena. nos hablaba largo y tendido de ecología. En otros casos. un único acontecimiento catastrófico. La Sexta Extinción. 341 . como prefería llamarlo mi viejo profesor de alemán William Cartwright. No obstante. Conviene. El señor Cartwright. Puede que se haya extinguido el 99% de todas las especies que han existido. que es el umbral estipulado (arbitrariamente) para catalogar como masiva una extinción. Quizás. La extinción es el destino inevitable de casi todas las especies. descubrió la militancia medioambientalista mucho antes de que se pusiera de moda y. una criatura rechoncha y rabicorta que. la agonía fue larguísima. un extraordinario hombre de espesas cejas y hablar pausado que llamaba al pan. no a especies. que no son términos excluyentes. luego es más difícil que se extinga un género que una especie. Palabras como reptil y mamífero pueden referirse a «clados» o «grados». hemos de resolver una cuestión terminológica un tanto tediosa.qxp 26/5/08 12:31 Página 341 reptiles mamiferoides taban en los fondos quedaron exterminadas casi por completo. Las extinciones en masa son picos en la curva de la tasa de extinción que se elevan por encima del porcentaje habitual. Las cifras absolutas para las especies son más altas porque cada género contiene numerosas especies. en sus clases.2 Algo tuvo que ocurrir en la época señalada por cada uno de esos picos. se multiplicó por todo el mundo y no tardó en ocupar los nichos ecológicos vacantes.CUENTO ANTEPASADO 295-640. algo malo. 3.3 Antes de pasar a los reptiles mamiferoides. el Noé de los reptiles mamiferoides fue Lystrosaurus. entre los cinco picos. la tasa de extinciones por cada millón de años no se mantiene constante y rara vez supera el 75%. Las aves son un verdadero clado. sin embargo. pan y al vino. como la bautizaron Richard Leakey y Roger Lewin. Un clado es un conjunto de animales constituido por un antepasado y todos sus descendientes. En tierra firme. vino. El diagrama de la página siguiente muestra tasas de extinción por cada millón de años. no dar automáticamente por hecho un exterminio apocalíptico. u Homo insipiens. 2. es la que actualmente perpetra Homo sapiens.

sin embargo. Los reptiles. El término «peces» engloba a los tiburones. a varios grupos de fósiles ya 342 . en el sentido tradicional de la palabra. la clase de animal que estudia un herpetólogo. En la medida en que todos tienen algo en común. Algunos reptiles (por ejemplo. La única definición que se le acerca es la de la Biblia: «animales que se arrastran sobre la tierra». otro nombre informal para este grado. no lo son. los reptiles son miembros de un grado. La herpetología es el estudio de los reptiles (excepto las aves) y los anfibios. Un herp es. Herp es un tipo de palabra muy peculiar: la abreviatura de una palabra que no existe en forma no abreviada. Por eso los biólogos califican al grupo de los reptiles de «parafilético». los cocodrilos) son parientes más cercanos de algunos no-reptiles (las aves) que de otros reptiles (las tortugas). Adaptado de Sepkoski [260].qxp 26/5/08 12:31 Página 342 el cuento del antepasado Porcentaje extinción de géneros marinos 70 Pérmico lopingiano Ordovidico superior 60 Devónico superior 50 Triásico superior Cretácio superior 40 30 20 10 0 O 500 S D 400 C P T 300 200 Tiempo geológico J K E 100 N 0 Porcentajes de extinción de géneros marinos durante el Eón Fanerozoico. no de un clado. sencillamente. Otro nombre que en realidad designa un grado es «peces». muy usado por los zoólogos estadounidenses: herp. porque no incluyen a las aves. lo cual es una forma bastante pobre de definir a un animal. Existe.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Un grado es un conjunto de animales que han alcanzado un estadio similar dentro de una tendencia evolutiva cuya progresión resulta evidente.

como la trucha o el lucio) y a los celacantos. El Contepasado 16 hubo de tener un descendiente inmediato del lado de los mamíferos y otro descendiente inmediato del lado de los 4.000. Si saltamos al otro extremo y adoptamos la rigurosa terminología cladística. Los ictiosaurios y los delfines tienen pinta de peces. Resulta imposible precisar la terminología de los grados. Por ejemplo. así como de su decisión de sustituir «reptiles mamiferoides» por «mamiferos reptiloides».CUENTO ANTEPASADO 295-640. El término grado les será útil a quienes crean firmemente que la evolución avanza de forma paulatina en una dirección concreta. Es la opción que han elegido los hermanos Maddison. aves. que temo cambiarla y confundir a más de uno. concretamente mi dilecto profesor de paleontología vertebrada. a los teleósteos (peces óseos.4 Hay mucho que decir a favor de su postura. Este excelente recurso está continuamente actualizado en la página de Internet http://tolweb. pero no son miembros del grado de los peces porque revirtieron a la piscidad después de pasar por antepasados que no eran peces. Pero la acepción tradicional de la palabra reptil está tan arraigada. He aquí una reductio ad absurdum. La hipótesis me es muy grata.qxp 26/5/08 12:31 Página 343 reptiles mamiferoides extintos. el señor Harold Pusey. pero no se puede dar por descontada. Se ruega paciencia: el verdadero Árbol tardó más de 3. sólo podremos salvar la palabra reptil si consideramos que incluye a las aves. en líneas paralelas desde un punto de partida común. Es el nombre de un grado que engloba animales que tienen pinta de pez. desde la condición de anfibios a la de reptiles y de ahí a la de mamíferos. aunque por separado. ni hay por qué respetar escrupulosamente su terminología. Es lo que me enseñaron de joven.org/tree. si creemos que hay montones de líneas ancestrales relacionadas entre sí que han evolucionado en paralelo. reptiles y anfibios). podríamos hablar.000. Pero las truchas son parientes más cercanos del hombre que de los tiburones (y los celacantos más todavía que las truchas). así que «peces» no es un clado. que se inicia con esta chistosa advertencia: «Árbol en construcción. Es posible que se diese una marcha en paralelo de este tipo. efectivamente. 343 .000 años en crecer». porque excluye a los seres humanos (y a todos los mamíferos. hay ocasiones en que el exceso de purismo cladístico produce resultados ridículos. fundadores del solvente proyecto divulgativo Tree of Life. Además. de un tránsito por el grado de reptil de camino al grado de mamífero.

Los cinodontes eran tan parecidos a los mamíferos que dan ganas de llamarlos mamíferos a secas. Thrinaxodon pertenecía a un grupo de reptiles mamiferoides llamados cinodontes. a cualquier fósil) pariente de nuestro antepasado. Ambos tuvieron que ser exactamente idénticos. más tarde aún. Tal vez. los llamados terápsidos. A falta de jalones proporcionados por los encuentros con peregrinos vivos. no nuestro antepasado propiamente dicho. después de cada extinción a gran escala.qxp 26/5/08 12:31 Página 344 el cuento del antepasado lagartos/cocodrilos/dinosaurios/aves. Es probable que nuestro antepasado número 160 millones fuese un terápsido del Pérmico. pero no es fácil escoger un fósil concreto que lo represente. y cuyos fósiles se han encontrado en África y en la Antártida. a la sazón unidas dentro de Gondwana. Estamos tan acostumbrados a la idea de que los mamíferos fueron los sucesores de los dinosaurios que quizá nos sorprenda enterarnos de que los reptiles mamiferoides ya prosperaban antes de la aparición de los dinosaurios. afortunadamente. Si damos por descontado que la evolución ha tenido lugar. Pero. sería absurdo que no hubiese eslabones intermedios como los cinodontes. esto es.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Sería mucho esperar que fuese el mismísimo Thrinaxodon o cualquier otro fósil concreto que hayamos encontrado. voy a identificar tres «jalones fantasma» para acortar la distancia entre el Contepasado 15 (que parece una musaraña y nos emparenta con los monotremas) y el Contepasado 16 (que parece un lagarto y nos emparenta con las aves y los dinosaurios). ¿qué más da cómo los llamemos? El caso es que son un eslabón intermedio casi perfecto. Tenemos que considerarlo (no sólo a él. Los cinodontes eran uno de los varios grupos surgidos de un grupo anterior de reptiles mamiferoides. En realidad los ocuparon no sólo una vez sino muchas. tuvo que haber un momento en el que podían hibridarse. ocuparían los propios mamíferos. De hecho. no suelen darse semejantes reducciones. una criatura que vivió en el Triásico medio. pero viene bien tener presentes estos casos hipotéticos para cuando los puristas del cladismo nos vengan con ínfulas. pues así y todo un cladista estricto insistiría en llamar mamífero a uno y saurópsido al otro. nuestro tatarabuelo número 150 millones se diese un aire a Thrinaxodon. Los terápsidos dominaban los nichos terrestres antes de 344 . de los «saurópsidos». En la práctica. Ocupaban los mismos nichos ecológicos que después ocuparían los dinosaurios y que. Bueno.

o los dicinodontes. ése uno por ciento del que descendemos todos 345 . es que nuestro antepasado terápsido fuese una criatura más pequeña e insignificante. Algunos eran animales enormes. Por regla general. no tienen mucho futuro evolutivo a largo plazo sino que pertenecen al 99% de especies abocadas a la extinción. como los terroríficos gorgonópsidos. sin embargo. que se alimentaban de los primeros.qxp 26/5/08 12:31 Página 345 reptiles mamiferoides MAMÍFEROS TRITELEDONTE GORGONOPSIANOS DICINODONTES ES NT DO NO CI TEROCÉFALOS DINOCÉFALOS TERÁPSIDOS PELICOSAURIOS Antes de los dinosaurios. unos herbívoros de colmillos protuberantes (véase ilustración). Adaptado del original de Tom Kemp [151]. Relaciones filogenéticas entre los reptiles mamiferoides.CUENTO ANTEPASADO 295-640. herbívoros de tres metros de largo y carnívoros de gran tamaño. Lo más factible. que los dinosaurios llegasen en el Triásico. Las especies Noé. parece ser que los animales grandes y especializados. e incluso en este periodo hicieron sudar tinta a los terribles lagartos. probablemente feroces.

los cinodontes y. los pelicosaurios se tumbaban sobre la barriga como los lagartos. Durante el Pérmico se extinguieron todos los pelicosaurios excepto los pelicosaurios Noé que engendraron la segunda oleada de reptiles mamiferoides. quienes a su vez.B. Entre otras tendencias hacia el mamiferismo (cuyo carácter progresivo tal vez no sea sino una ilusión retrospectiva motivada por nuestra condición de mamíferos) cabe citar las siguientes: la mandíbula inferior se redujo a un solo hueso. y/o un radiador para refrigerarse a la sombra. los terápsidos. a su vez. como ya hemos dicho. aunque sí más que sus antececesores. No se sabe para qué le servía semejante apéndice. Por ejemplo. nuestro antepasado número 165 millones fue casi con total seguridad un pelicosaurio. Los pelicosaurios alcanzaron su apogeo en el Carbonífero. Hallam y P. cuando hiciese demasiado calor. Los pelicosaurios eran mucho menos parecidos a los mamíferos que los terápsidos. y en 5. de A. y los demás pasaron a formar parte del oído (como ya hemos explicado en el Encuentro 15). Los terápsidos primitivos no se parecían tanto a los mamíferos como los cinodontes. menos semejantes a los de un pez con patas. Éstos. los mamíferos fueron levantando poco a poco la barriga del suelo: sus extremidades se hicieron más verticales y sus andares. lo eran menos que los cinodontes. 346 . finalmente. Los terápsidos. el dentario. Antes de los terápsidos. los pelicosaurios. dotado de una enorme cresta dorsal en forma de vela. se pasaron la primera parte del Triásico «reinventando muchos de los diseños corporales desaparecidos a finales del Pérmico»5. sería insensato adjudicar tal honor a un fósil en particular. Esta expresión tan atinada está sacada del libro Mass Extinctions and Their Aftermath. Quizá fuese un panel solar que lo ayudaba a alcanzar la temperatura necesaria para usar los músculos. Wignall. O tal vez fuese un reclamo sexual.CUENTO ANTEPASADO 295-640. aunque.qxp 26/5/08 12:31 Página 346 el cuento del antepasado los animales posteriores (tanto si en nuestra propia época resultamos ser grandes y espectaculares como si no). con las piernas extendidas hacia los lados y probablemente se contoneaban al andar. tienden a ser más pequeñas y más discretas. el periodo en el que se formaron los grandes yacimientos de carbón. El pelicosaurio más conocido es Dimetrodon. un equivalente óseo de la cola del pavo real. una vez más. que constituyeron la primera oleada de reptiles mamiferoides.

Se trata de nuestro tatarabuelo número 165 millones. que vivió en el Triásico. terápsidos y cinodontes. Antes les tocó el turno a los dinosaurios. aunque los fósiles no sean de gran ayuda a la hora de precisar exactamente cuándo. La cuarta radiación es la de los mamíferos propiamente dichos. turno que duró el doble que las tres oleadas de reptiles mamiferoides juntas. 347 . el primero de nuestros tres grupos de peregrinos fantasma nos ha llevado hasta uno de esos «pelicosaurios Noé» que parecen lagartos.qxp 26/5/08 12:31 Página 347 reptiles mamiferoides un momento dado. nuestros antepasados desarrollaron el pelo. pero su irrupción evolutiva en el consabido espectro de ecotipos se postergó 150 millones de años. la leche. En nuestra andadura hacia el pasado. hace unos 300 millones de años. Me he ocupado de la evolución de los reptiles mamiferoides (peregrinos fantasma) dividiéndolos en tres radiaciones sucesivas: pelicosaurios. Y es que casi hemos llegado al Encuentro 16. el cuidado paternal avanzado y una compleja dentadura especializada para diversas funciones. un termostato.CUENTO ANTEPASADO 295-640.

qxp 26/5/08 12:31 Página 348 .CUENTO ANTEPASADO 295-640.

los últimos peregrinos en incorporarse antes de la cita con nosotros fueron las tortugas. tortugas. consiste en las tortugas y el resto. por tanto. dominaron el planeta. serpientes. que engloba a las serpientes. una época de inmensos tremedales tapizados de licopodios en los trópicos (origen de la mayoría de yacimientos carboníferos) y un extenso casquete de hielo en el Polo Sur. Dicho resto es una unión de dos grandes grupos: el de los reptiles similares a lagartos. Incluso ahora que los dinosaurios ya no existen. los saurópsidos. lagartos. El contingente saurópsido. En este punto de encuentro se nos agrega una muchedumbre enorme: los saurópsidos. nuestro tataradeudo número 170 millones.CUENTO ANTEPASADO 295-640. en forma de dinosaurios. sigue habiendo el triple de especies de saurópsidos que de mamíferos. unos 4. el contingente más nutrido que nos hemos encontrado en lo que llevamos de peregrinación.600 aves y 7. etc. tuataras.600 peregrinos mamíferos se encuentran con 9. Durante la mayor parte del tiempo transcurrido desde el Contepasado 16. vivió hace unos 310 millones de años. Desde el punto de vista de los saurópsidos. igua349 . En el Encuentro 16. camaleones. que son. Todos juntos integran el principal grupo de peregrinos vertebrados terrestres. de largo. La única razón por la que digo que se nos agregan en lugar de decir que nosotros nos agregamos a ellos es porque arbitrariamente hemos decidido analizar el viaje desde el punto de vista humano.700 representantes del resto de los reptiles: cocodrilos. en la segunda mitad del Carbonífero.qxp 26/5/08 12:31 Página 349 Encuentro 16 Saurópsidos El Contepasado 16.

0 CZ E K MZ J 200 T 250 P PZ 300 Incorporación de los reptiles (incluidas las aves) N Ya incorporados Tortugas (Quelonios) Tuataras (Rincocéfalos) Iguanas. etc. ánsares. salamanquesas. etc. pavos reales. faisanes.qxp el cuento del antepasado Millones de años . escincos. lagartijas espinosas (Iguanios) Serpientes. (Escleroglosos) Cocodrilos. etc. camaleones. (Cocodrilios) Tinamúes o perdices sudamericanas (Tinamiformes) Avestruces y otras rátidas (Estrucioniformes) C 350 16 310 Patos. paserinos. caimanes. etc. aves canoras (Neoaves) 50 Página 350 12:31 26/5/08 CUENTO ANTEPASADO 295-640. (Anseriformes) 150 Gallinas. (Galliformes y Craciformes) 100 Pájaros.

macuco grande (Tinamus solitarius). no parece apropiado explayarse sobre los dinosaurios. una membrana impermeable que recubre el embrión pero le permite respirar. los plesiosauros y mosasauros en el agua y. tales como los pterosauros en el aire. los mal llamados ornitisquios. los cocodrilos y las aves. De estos animales «amniotas». pavo real (Pavo cristatus). como Tyrannosaurus y los gigantescos saurópodos. camaleón (Chamaeleo chamaeleon). cocodrilos y aves. dos linajes divergieron en fechas tempranas y han sobrevivido hasta nuestros días: los sinápsidos (representados por los mamíferos) y los saurópsidos (17. que los dejó fuera de combate. Uno de los avances fundamentales en la evolución de los vertebrados terrestres fue el amnios. tuátara (Sphenodon punctatus). los saurisquios. y el de los reptiles similares a dinosaurios. 351 . que durante tanto tiempo dominaron el planeta y seguirían dominándolo de no ser por el meteorito cruel o mejor dicho. están más relacionados con las aves que con el otro grupo principal de dinosaurios. tortuga verde (Chelonia mydas). indiferente. que son los que se nos unen en este punto. cocodrilo del Nilo (Crocodylus niloticus). Los tiranosaurios son parientes más cercanos de las aves incluso que de otros saurisquios. como los ictiosauros y plesiosauros. entre los que se incluyen Iguanodon. junto con la enorme concurrencia de peregrinos fantasma. como los grandes saurópodos vegetarianos Diplodocus y Braquiosaurio. de izquierda a derecha: pinzón de Darwin mediano (Geospiza fortis).000 especies de «reptiles» y aves). Ilustraciones.CUENTO ANTEPASADO 295-640. sobre todo. no son dinosaurios y están más emparentados con los reptiles tipo lagarto. comprenden las tortugas. que engloba a los pterodactilos. La filogenia que mostramos aquí está casi resuelta. los dinosaurios en la tierra. las serpientes. pato mandarín (Aix galericulata). los lagartos. La relación entre las aves y los saurisquios se ha visto corroborada recientemente por el espectacular hallazgo en China de dinosaurios con plumas. Los peregrinos saurópsidos. Triceratops y los hadrosauros de pico de pato.qxp 26/5/08 12:31 Página 351 saurópsidos nas. Ahora resul- Incorporación de los reptiles (aves incluidas). Ornitisquio significa «pelvis aviforme». o arcosauros. varanos de Komodo y tuataras. serpiente de jarretera (Thamnophis sirtalis parietalis). pero el parecido es superficial y se presta a confusión. Dado que este libro se centra en los peregrinos que parten desde el presente. Los grandes reptiles acuáticos. pues. Estos dinosaurios. Las aves son una rama de un orden particular de dinosaurios.

de esta inmensa ruina. infinita y desnuda. oh poderosos. Cerca de ellas.. rey de reyes: ¡contemplad mis obras.» PRÓLOGO A EL CUENTO DEL PINZÓN DE LAS GALÁPAGOS La mente humana recula ante el abismo de las eras. En torno a la decadencia. y The Dinosaur Heresies. Otros libros les han hecho justicia. de David Norman. de Robert Mash.qxp 26/5/08 12:31 Página 352 el cuento del antepasado ta doblemente cruel tratarlos con tanta indiferencia. y la enormidad del tiempo geológico supera en tal medida la imaginación de poetas y arqueólogos que puede resultar aterradora. También lo es respecto de la propia escala de la evolución. Y reza el pedestal estas palabras: “Mi nombre es Ozimandias. dos grandes piernas de piedra. siguen vivos –una forma tan hermosa y singular como la de las aves– y les rendiremos homenaje escuchando cuatro cuentos de aves. objetan que la selección natural no ha dispuesto del tiempo suficiente para llevar a cabo los 1. por ejemplo. la mano y el corazón de quien les dio burlesca forma. sin olvidarnos del cariñoso y encantador How to keep dinosaurs. y desesperad!” Nada más perdura. Pero primero. El mundo de los dinosaurios. en la arena medio sepulto. el tiempo geológico es grande no sólo respecto de las escalas que nos resultan más familiares. yace un rostro demolido cuya fría mueca de desdén y potestad demuestra que bien leyó su escultor las pasiones que en la materia inerte perviven impresas. como las de la vida o la historia humanas.1 En cierta forma. se extiende remota la solitaria arena.. la archiconocida Oda a un dinosaurio de Shelley: Conocí a un viajero en un antiguo país que me dijo: «Álzanse en el desierto.CUENTO ANTEPASADO 295-640. ya desde los tiempos de Darwin. de Robert Bakker. in memoriam. 352 . sin tronco. Esto tal vez sorprenda a quienes. Ahora bien.

en sus libros.CUENTO ANTEPASADO 295-640. La selección darviniana. que las plantas crecen mejor en suelos ricos en nitratos. a corto plazo. partiendo 353 . Diversos tipos de testimonios y cálculos teóricos apuntan hacia esa conclusión. se dedicaron durante siglos a la cría selectiva de plantas y animales domésticos (véase «El Cuento del Agricultor»). se seleccionan simultáneamente dos líneas que. Si la hipótesis afirma. es el contrario: ¡ha dispuesto de demasiado tiempo! Si medimos las tasas evolutivas durante un periodo de tiempo corto y las extrapolamos. con independencia de si eran plenamente conscientes o no de lo que hacían. La prueba experimental consiste en recrear esa supervivencia no aleatoria para tratar de encauzar la evolución en una dirección determinada. cuando la imponemos artificialmente con la máxima severidad posible. o si no esperando. en todo caso.qxp 26/5/08 12:31 Página 353 saurópsidos cambios previstos por la teoría. Lo mismo vale para la selección darviniana. es decir. el volumen potencial de cambio evolutivo resulta ser tremendamente mayor que el volumen real. milenios. La prueba más directa de cualquier hipótesis acerca de la naturaleza es un experimento en el que recreemos deliberada y artificialmente el elemento natural decisivo para la hipótesis. a un millón de años. por ejemplo. No es de extrañar que Darwin. como mucho. Lo mismo podemos hacer bajo condiciones experimentales controladas. Es como si durante casi todo ese periodo la evolución hubiese estado haciendo tiempo. En los experimentos más elegantes. la hipótesis es que la supervivencia no aleatoria a lo largo de las generaciones da lugar a un cambio sistemático de la morfología media. o. mucho más rápido que el más rápido de los cambios evolutivos apreciable en el registro fósil. En este caso. Es lo que se llama selección artificial. Podemos apreciarlo gracias a que nuestros antepasados. pongamos por caso. cualquier tendencia que hubiese podido cristalizar a la larga. Todos estos cambios evolutivos tan espectaculares se han conseguido en menos de unos pocos siglos. impulsa el cambio evolutivo a un ritmo mucho más rápido del que jamás se ha observado en la naturaleza. Hoy sabemos que el problema. sí dando rodeos por aquí y por allá. concediese tanta importancia a la domesticación. no hace falta ponerse a analizar suelos para ver si contienen nitratos. sino añadir experimentalmente nitratos a unos suelos y no a otros. con el resultado de que esas fluctuaciones y divagaciones ahogaban.

animales pequeños. al cabo de unas 90 generaciones. Las generaciones de Drosophila. siquiera porque el margen de variación genética terminaría agotándose y habría que esperar a nuevas mutaciones. Así y todo. durante el mismo número de generaciones. pongamos por caso. y una «cepa inferior» de bajo contenido. Al cabo tan sólo de 20 generaciones se había logrado un espectacular cambio evolutivo en ambos sentidos. siguen direcciones opuestas: una línea.qxp 26/5/08 12:31 Página 354 el cuento del antepasado del mismo punto. Pero antes de que eso suceda puede conseguirse un volumen de cambio considerable. como las de los humanos. el resultado a escala geológica sigue siendo insignificante. a lo largo de varias generaciones.CUENTO ANTEPASADO 295-640. que es un espa354 . En un linaje se trató de desarrollar. se deduce que la selección puede inducir cambios evolutivos a un ritmo rapidísimo. si queremos obtener resultados aceptables antes de morirnos de viejos. Un periodo de un millón de años. y la otra. Si traducimos a tiempo real 90 generaciones de maíz. el experimento se ha continuado durante mucho más tiempo que el que dura la carrera investigadora del científico medio y gracias a eso se ha podido observar. La cepa inferior ha visto disminuir su contenido de aceite con menor rapidez. en 1896 el Laboratorio de Agricultura de Illinois empezó a seleccionar artificialmente las semillas de esta gramínea en función de su contenido de aceite. no décadas. hemos de escoger una especie con un ciclo vital más rápido que el nuestro. un aumento más o menos lineal del contenido de aceite de la cepa superior. Lógicamente. De este experimento. es decir. Se seleccionó una «cepa superior» de alto contenido de aceite. pero probablemente sea porque está tocando fondo: es imposible tener menos aceite que cero. como del de las moscas Drosophila y muchos otros del mismo tipo. Las generaciones del maíz son más longevas que las de Drosophila. El otro linaje se seleccionó sistemáticamente. o moscas del vinagre. Afortunadamente. y de ratones duran horas y meses. en el sentido opuesto. 20 generaciones de Drosophila o incluso 20 generaciones de elefantes. para generar una aversión a la luz. una tendencia positiva de atracción por la luz. ¿Seguiría aumentando indefinidamente la divergencia a ese mismo ritmo? La respuesta es que no. En un experimento se escogieron unas moscas Drosophila y se dividieron en dos «linajes». para producir animales grandes.

no cabe duda. zarandeado por las olas y sacudido por los remolinos. Sin embargo. Y apuesto a que eso es lo que sucede.CUENTO ANTEPASADO 295-640. tendencias importantes que también hemos de tomar en consideración. Por repetir una analogía que ya he usado en otras ocasiones. y como veremos a lo largo de este libro. si registramos la dirección de su movimiento durante un minuto cualquiera. Las olas y remolinos de la evolución natural son. Y no notaremos ninguna tendencia a desplazarse en dirección este.000. todo ello en el espacio de tiempo más breve que pueda llegar a medirse analizando rocas. por lo general. Con todo. son importantísimas. efectivamente. que con el tiempo terminará arribando a alguna costa europea.000 veces el tiempo necesario para triplicar el contenido de aceite de los granos de maíz. adelante y atrás. Las presiones de la selección darviniana están ahí. imaginemos un corcho que flota a la deriva junto a la costa atlántica de Norteamérica. a menos que registremos su posición durante periodos mucho más largos. La moraleja de los experimentos del maíz y las moscas del vinagre es que la selección darviniana podría fluctuar sin rumbo fijo de acá para allá. y también merece una explicación. diez mil y una veces. es 20. pero no se mantienen constantes ni uniformes durante periodos de tiempo como los que cabe dilucidar gracias a los fósiles. sobre todo en los tramos más antiguos del registro. esto no significa que un millón de años de selección pudiesen multiplicar el contenido de aceite por 60. estos experimentos sirven para advertirnos del peligro que entraña fijarse en supuestas tendencias que abarcan millones de años en el registro fósil e interpretarlas ingenuamente como respuestas a presiones selectivas prolongadas y constantes. en el reducido marco temporal de la típi355 . aparte de que se agotaría el margen de variación genética. demasiado lentos para que podamos percibirlos en nuestras efímeras existencias o al menos. la cantidad de aceite que puede almacenar un grano de maíz tiene un límite. nos dará la impresión de que se mueve con la misma frecuencia hacia el oeste que hacia el este. en escalas de tiempo más largas se observan.qxp 26/5/08 12:31 Página 355 saurópsidos cio demasiado corto como para resultar apreciable en la mayor parte del registro fósil. Pero la tendencia es real. La corriente del Golfo impone a la posición media del corcho una desviación general hacia el este. está ahí. Con todo. Naturalmente.

En otros. Y en los años transcurridos entre Charles Darwin y Peter Grant (que. Lo que quiero decir con todo esto es que enigmas así son inevitables para cualquier darviniano (hasta para aquéllos con una carrera investigadora tan larga como la de Ford). En algunos casos. el fragor de las olas hace inaudible la señal de cualesquiera corrientes del Golfo que hubiesen podido apreciarse. Durante toda su vida profesional. efectivamente. el excéntrico y maniático catedrático de quien los zoólogos oxonienses de mi generación aprendimos genética. Peter y Rosemary Grant se han dedicado a seguir. Durante tan breve existencia ha asistido al desarrollo de una diversidad biológica espectacular. aun cuando no siempre se ejerzan en la misma dirección. Una de las principales enseñanzas que el propio Ford extrajo de toda una vida de trabajo fue que las presiones selectivas que. La escuela de E. 356 . se observan en la naturaleza. Lo cual nos lleva de vuelta a nuestro interrogante incial: ¿por qué no va más deprisa la evolución? EL CUENTO DEL PINZÓN DE LAS GALÁPAGOS El archipiélago de las Galápagos es de formación volcánica y no tiene más de cinco millones de años de antigüedad. B. fueron la principal fuente de inspiración de Darwin. según consideran muchos (tal vez erróneamente). año tras año. se dedicó durante décadas a estudiar qué hacían. luce una un simpática barba darvinia- 2. uno de los ensayos recogidos en La sonrisa del flamenco. entre otras cosas. de la que el ejemplo más célebre son las 14 especies de pinzones que. año tras año.2 Los pinzones de las Galápagos son uno de los animales en estado salvaje más estudiados del mundo. los resultados de esta investigación tienen una sencilla explicación darviniana.qxp 26/5/08 12:31 Página 356 el cuento del antepasado ca beca de investigación.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Stephen Gould comenta este asunto en «Darwin en el mar y las virtudes del oporto». son de tal magnitud que superan los sueños del más optimista de los fundadores del neodarvinismo. y los resultados son enigmáticos. polillas y caracoles en libertad. los avatares de estas pequeñas aves isleñas. Pero hay unas cuantas excepciones dignas de nota. Ford. determinados genes en poblaciones de mariposas.

el número total de pinzones de todas las especies bajó de 1. de Jonathan Weiner. Las cifras registradas en otras especies confirmaron que 1977 fue el annus horribilis de los pinzones. Véase su libro Darwin’s Finches. 357 . publicado en 1947.68. cayó de 1. más de un cinco por ciento más grandes que los que sucumbían. Asimismo. Y la longitud media de los picos después de la sequía era de 10. extraerles muestras de sangre para analizar el ADN y establecer paternidades y otras relaciones. Los Grant están absolutamente al tanto de todo lo que les ocurre a las poblaciones de pinzones. el ilustre (aunque afeitado) ornitólogo David Lack también les hizo una visita de lo más perspicaz y productiva. pero para una 3. el pinzón de Darwin mediano. ¿Acaso los individuos con ciertas características tenían más probabilidades que otros de sobrevivir a la catástrofe? ¿Supuso la sequía una selección que alteró la composición relativa de las poblaciones? La respuesta es que sí.300 en enero a menos de 300 en diciembre.qxp 26/5/08 12:31 Página 357 saurópsidos na).CUENTO ANTEPASADO 295-640. En el islote de Dafne Mayor. por término medio. Geospiza scandens. El pinzón del cactus. Puede que ninguna otra población en estado salvaje haya sido nunca objeto de un estudio tan exhaustivo. Geospiza fortis.3 Los Grant. tanto a nivel individual como genético. los supervivientes eran. La monografía que el propio Peter Grant publicó en 1986. La población de la especie dominante. Pueden parecer diferencias insignificantes. auténticos corchos flotantes en el mar de la evolución que también se ven arrastrados de acá para allá por presiones selectivas que cambian de un año para otro. medirles el pico y las alas y. cuando antes era de 10.42 a 9. la profundidad media de los picos pasó de 9. Pero el equipo de los Grant no se limitó a hacer un recuento de los individuos vivos y muertos de cada especie. Dentro de la población de Geospiza fortis. En 1977 hubo una grave sequía y las reservas alimenticias cayeron en picado. el clásico Ecology and Evolution of Darwin’s Finches.77 milímetros. sus colegas y sus alumnos llevan más de 25 años viajando anualmente a las Galápagos para capturar pinzones.96 milímetros. Como buenos darvinistas. marcarlos uno por uno.200 individuos a 180. se fijaron en las cifras de mortalidad selectiva dentro de cada especie. volvió a editarse en 1999. en los últimos tiempos. En 1994 el trabajo de los Grant sirvió de inspiración a otro libro excelente: The Beak of the Finch. pasó de 280 a 110.

el pinzón de Darwin grande (Geospiza magnirostris). los ejemplares de mayor tamaño con los picos más grandes sobrevivían mejor. los machos de Geospiza fortis son mayores que las hembras y tienen el pico más grande. manipulan las semillas de Tribulus como ningún otro pájaro. resultaban demasiado sistemáticas como para ser fruto de la casualidad. asistieron a otro episodio que empujó a las poblaciones de pinzones en la misma dirección evolutiva. pero en la supervivencia de los más aptos lo que cuenta es la supervivencia relativa de los individuos dentro de una especie. 150 eran machos. pero ahora había cinco machos por cada hembra. el «Cuento de la Foca» ya nos ha enseñado a considerar significativo el hecho de 358 . El Geospiza fortis medio se volvió un poquito más parecido a un Geospiza magnirostris. aunque por un motivo diferente. y los que ganaron estas contiendas sexuales. ¿por qué un año de sequía habría de propiciar tales cambios? El equipo de Grant ya tenía pruebas de que los pájaros de mayor tamaño con picos más grandes son más competentes que los de tamaño medio a la hora de vérselas con semillas grandes. Cuando terminó la sequía. Como ocurre en muchas especies de aves. los nuevos vencedores dentro del ramillete de machos supervivientes.qxp 26/5/08 12:31 Página 358 el cuento del antepasado ciencia como la estadística. fundamentalmente escéptica. no la supervivencia de una especie en relación a otra. Como era de prever. dentro de la población de pinzones de Darwin medianos (Geospiza fortis). prácticamente la única especie vegetal que resistió a la sequía. aunque en esta ocasión por un motivo distinto. los de mayor tamaño y picos más grandes.CUENTO ANTEPASADO 295-640. El equipo de Grant fue testigo de un pequeño episodio de selección natural en acción durante un solo año. Las lluvias. de nuevo. cuando por fin volvieron en enero de 1978. la selección natural provocaba que las poblaciones desarrollasen un mayor tamaño corporal y un pico más grande. Y. solían ser. De los 180 individuos que sobrevivieron. Los miembros de una especie diferente. luego es de suponer que estuviesen más capacitados para sobrevivir a la sequía. Ahora bien. la escasez de hembras desencadenó una feroz competitividad entre los machos. generaron unas condiciones idóneas para la reproducción. En cuanto a las razones por las cuales las hembras los prefieren grandes. duras y espinosas como las de la planta Tribulus. Antes de la sequía había unos 600 machos y unas 600 hembras. ya de por sí mayores de lo normal. Una vez más.

lo atestiguaron en los años posteriores a 1982-83. de hecho. como consecuencia de El Niño. Los Grant. No es que los individuos grandes no pudiesen comer semillas pequeñas y blandas sino que. nada más iniciar una conferencia. «¡No me lo creo!». un biólogo sentado entre el público me interrumpió para preguntarme cuál era la diferencia registrada entre el pico de los pinzones que habían sobrevivido y el de los que habían muerto.qxp 26/5/08 12:31 Página 359 saurópsidos que los machos de Geospiza –el sexo más competitivo– sean más grandes. ¿por qué los pinzones no eran mayores de antemano? Pues porque en los años normales. Jonathan Weiner cita a este respecto una reveladora anécdota relatada por el propio Peter Grant: En cierta ocasión. más pequeñas y blandas. Y no preguntó nada. En consecuencia. En esta ocasión. sólo harían falta 23 sequías como la de 1977 para que Geospiza fortis se convirtiese en Geospiza magnirostris. se hicieron escasas en comparación con las de plantas como Cacabus. los datos están ahí». ya de por sí. en el islote de Dafne Mayor. cuando. los pájaros más pequeños poseían una ligera ventaja. la selección natural favorece a los individuos más pequeños y con picos menores.5 milímetros». grandes y duras. Las semillas de plantas como Tribulus. le respondí. «Bueno. cuando no hay sequía. al tener un cuerpo más grande. necesitaban consumir una cantidad mayor para sustentarse. le dije. Peter Grant calculó que. «Primero mírelos y luego pregunte lo que quiera». dentro de la población de pinzones de Darwin medianos. que las hembras. Si el tamaño grande constituye tanta ventaja. La diferencia entre el pico de los pájaros que sobrevivieron a la sequía y el pico de los que murieron parece infinitesimal. exclamó. Por supuesto. «Una media de 0. se habían vuelto las tornas. se produjo una inundación que alteró el equilibrio de las semillas. la nueva criatura no sería literalmen359 . «No me creo que medio milímetro pueda tener tanta importancia». La tendencia evolutiva de los años de sequía se invirtió. quienes se encontraron en su salsa fueron los pinzones más menudos con picos más pequeños.CUENTO ANTEPASADO 295-640.

había muchas especies de simio. El archipiélago volcánico de las Hawai es todavía más remoto que el de las Galápagos.CUENTO ANTEPASADO 295-640.qxp 26/5/08 12:31 Página 360 el cuento del antepasado te G. El Robinson Crusoe con plumas de Hawai fue un mielero (especie Coerebidae) cuyos descendientes evolucionaron rápidamente «à la Galápagos». Por desgracia. Las dos transiciones mencionadas fueron el cambio de la locomoción cuadrúpeda por la bípeda y el consiguiente aumento de nuestro cerebro. 360 . El tema. al más puro estilo chauceriano. llegando incluso a producir un pájaro carpintero. la deforestación. las aproximadamente 400 especies de insectos inmigrantes dieron lugar a la totalidad de las 10. pero que constituye un rasgo humano muy característico: la pérdida del pelo corporal. y la malaria e hidropesía que portaban las aves exóticas introducidas por el hombre para enriquecer el paisaje hawaiano». incluidas una oruga carnívora única en el mundo y un saltamontes semimarino. «El Cuento del Pavo Real» constituye una narración ejemplar dentro de este libro. por cuanto su protagonista. ¿Por qué nos convertimos en el mono desnudo? A finales del Mioceno. dije que estaba deseando que el pavo real se incorporase a nuestra peregrinación y nos ilustrase con su cuento. quizá menos importante. ¿Por qué de repente una de ellas empezó a evolucionar rápidamente 4. cuando analicé dos de las transiciones fundamentales de la evolución humana. pero es una forma muy gráfica de visualizar el origen de las especies y lo rápido que puede producirse. y más o menos igual de reciente. como cuenta E. imparte una enseñanza o moraleja que ayuda a los demás peregrinos a entenderse mejor a sí mismos. en África. Podemos añadir una tercera. huelga decirlo. en Hawai no hay mamíferos autóctonos. Salvo un murciélago y una foca. cuando los descubrió y bautizó de modo inapropiado. o minúscula rabadilla). De un modo análogo. las ratas. Más concretamente. es la selección natural. magnirostris. que sus pinzones terminarían siendo unos aliados tan poderosos.000 especies endémicas hawaianas. O Wilson en su hermoso libro La diversidad de la vida: «hoy en día los mieleros de Hawai están prácticamente extintos.4 EL CUENTO DEL PAVO REAL La cola del pavo real no es su verdadera «cola» en sentido morfológico (la verdadera cola de un ave es el obispillo. sino un «abanico» formado por las largas plumas traseras. Poco podía imaginar Darwin. Se batieron en retirada y están al borde de la extinción como consecuencia de la caza indiscriminada. las hormigas carnívoras.

finalmente.qxp 26/5/08 12:31 Página 361 saurópsidos en una dirección muy diferente del resto de sus congéneres (en realidad. ¿Por qué el pavo real tiene una cola que deja pequeño al resto del cuerpo. el motivo. irrelevantes para cualquiera. caprichosas. autoalimentándose. Cuando un sexo evoluciona más que el otro en 361 . el dimorfismo sexual (véase «El Cuento de la Foca»). es siempre el mismo: selección sexual. es decir. Por otro lado.. del resto de los mamíferos)? ¿Qué fue lo que indujo a esta especie concreta a enfilar una nueva y peculiar dirección evolutiva que la llevó a hacerse bípeda. ni que sea más bípedo que el otro. como suele ser el caso en el reino animal. son arbitrarias. después inteligente y. La selección sexual propicia cosas así. lampiña? Cuando la evolución toma de manera brusca y aparentemente arbitraria un rumbo extraño.CUENTO ANTEPASADO 295-640. el bipedalismo o la pérdida del pelo tendrá que superar un serio obstáculo: nada demuestra que un sexo tenga más cerebro que el otro. sí es cierto que un sexo es más lampiño que el otro. y que preferían hembras sin pelo. la selección sexual también tiende a magnificar las diferencias entre los sexos. ¿Por qué el macho del ave del paraíso alambrada tiene los ojos de color rojo y un collar negro con ribetes de verde tornasolado. Sin embargo. Ni mucho menos: esas diferencias. El naturalista supuso que eran los machos ancestrales los que escogían a las hembras y no al contrario. a mi modo de ver. y de eso se valió Darwin cuando atribuyó a la selección sexual la causa de la pérdida del vello corporal en los humanos. Cualquier teoría que atribuya a la selección sexual el desarrollo del cerebro humano. y las que tan ostensiblemente distinguen a todas las demás especies de aves del paraíso.. Es en este punto donde hemos de empezar a prestar oídos al pavo real. cuello amarillo y cabeza azul? No es porque haya nada en sus respectivos hábitats o regímenes alimenticios que los predisponga a sus respectivas configuraciones cromáticas. mientras que el ave del paraíso de Wilson llama la atención por su dorso escarlata. Desencadena procesos evolutivos extravagantes y caprichosos que se disparan en direcciones aparentemente arbitrarias y que. y cuyas plumas brillan y reverberan a la luz del sol con espléndidos motivos en púrpura y verde? Porque generaciones y generaciones de pavas reales han escogido a pavos que ostentaban los equivalentes ancestrales de tan extravagante reclamo publicitario. terminan produciendo las fantasías evolutivas más descabelladas. menos para las hembras de la especie en cuestión.

y eso bastó para encender el mecanismo explosivo de la selección sexual. de que la elección sexual de los humanos. Las antepasadas de las pavas reales empezaron a mostrar preferencia por un abanico mayor. puede que nuestro criterio de selección varíe dependiendo de si lo que buscamos es una pareja formal o un ligue de una noche. La cosa cobró ímpetu. con la de la comida o el hábitat. Es más. No obstante. Según la influyente teoría de la selección sexual formulada por el insigne genetista y estadístico R. la elección de pareja (que. que es más sencillo: las hembras eligen y los machos se pavonean y aspiran a ser los elegidos. y poquísimo tiem362 . las hembras hacia la pérdida del vello). en este caso. capítulo 8) y no voy a repetirme aquí. corre a cargo de las hembras) es arbitraria y caprichosa comparada. por ejemplo. Según una interpretación del fenómeno.qxp 26/5/08 12:31 Página 362 el cuento del antepasado una determinada dirección (en este caso. De momento. la hipótesis tiene cosas que aportar. Esta dirección no responde a ningún motivo imperioso: se trata simplemente del rumbo fortuito que tomó la tendencia evolutiva. éste se ve «arrastrado por el rebufo» del primero. podemos dar al trillado enigma de los pezones masculinos. existe un motivo de lo más poderoso. a diferencia de la de los pavos reales.CUENTO ANTEPASADO 295-640. es ambivalente. volvamos al mundo de los pavos reales. La teoría del «arrastre» funciona algo peor en el caso del bipedalismo y del aumento del cerebro. Es la explicación que. Pero entonces surge inevitablemente la pregunta de por qué ese capricho. Tengo la sospecha. Las innovaciones en el gusto mayoritario de las hembras de una especie y los correspondientes cambios en la apariencia masculina se potencian mutuamente dentro de un proceso galopante que los vincula de forma indisoluble. más o menos. Uno se queda helado (aterrado incluso) al imaginarse a un miembro bípedo de un sexo paseando con un miembro cuadrúpedo del otro. y los arrastra cada vez más lejos en una misma dirección. Hay circunstancias en las que la selección sexual puede propiciar el monomorfismo. Ya he hablado largo y tendido sobre la teoría en otro libro (El relojero ciego. Fisher. La idea clave es que la apariencia de los machos y el gusto de las hembras evolucionan al unísono en una especie de reacción en cadena explosiva. Tampoco es inverosímil en el caso de la desnudez parcial del hombre. que se habría visto arrastrada por el rebufo de la desnudez total de la mujer. compartida por Geoffrey Miller en The Mating Mind. A.

y las hembras exigiendo cada vez más. Darwin avanza la hipótesis de que tal vez sea la fuerza dominante en la reciente evolución de nuestra especie. Tras un exhaustivo repaso a esta forma de selección en los animales no humanos. los peces. Alfred Russell Wallace. Su fe en la selección sexual se ve reforzada por la observación de que en todas las razas. por velludas o lampiñas que sean. las preferencias que impulsaron la selección sexual se aceptaban sin más. muchas otras aves. como mi colega Desmond Morris. y punto. según una sólida teoría matemática. Lo importante a efectos de este análisis es que la selección sexual. Naturalmente. Las aves del paraíso. las ranas. comienza desechando (con un exceso de palabrería que incomoda a sus seguidores modernos) la posibilidad de que perdiésemos el vello por razones utilitarias. Otro tanto habría ocurrido con la súbita pérdida de vello corporal o la súbita transición hacia el bipedalismo. vengo usando el término desnudo como sinónimo de lampiño. los escarabajos y los lagartos. las mujeres tienden a tener menos pelo que los hombres. 363 . no de desvestido. razón por la cual los hombres siguen siendo más velludos que las mujeres. Darwin estaba convencido de que los hombres ancestrales no encontraban atractivas a las mujeres velludas y de que generaciones y generaciones de hombres habían escogido como pareja a las mujeres más desnudas5. pero nunca llegó a alcanzarla.qxp 26/5/08 12:31 Página 363 saurópsidos po después (poquísimo según los parámetros evolutivos) ya estaban los pavos desarrollando abanicos más grandes y relucientes. Para Darwin. Al abordar el tema de la desnudez humana. pero siempre diferentes unos de otros. En los capítulos sobre la evolución humana ya manejé la hipótesis de que el repentino aumento del cerebro se debiese a este tipo de fenómeno. tomaron direcciones evolutivas que los llevaron a desarrollar rápidamente colores brillantes o formas estrafalarias. Casi todo El origen del hombre está dedicado a selección sexual. es capaz de impulsar la evolución en direcciones arbitrarias y de provocar excesos sin ningún sentido utilitarista. Los hombres prefieren a las mujeres de piel tersa. La desnudez del hombre se vió arrastrada por la desnudez de las mujeres. que descubrió la selección natu- 5.CUENTO ANTEPASADO 295-640.

D. Término acuñado por Helena Cronin en su maravilloso libro The Ant and the Peacock. sino por mérito. ¿Por qué perdimos el pelo? Mark Pagel y Walter Bodmer han avanzado la intrigante hipótesis de que la pérdida del vello evolucionase para reducir la presencia de ectoparásitos como el piojo y.qxp 26/5/08 12:31 Página 364 el cuento del antepasado ral en la misma época que Darwin. pero según la versión neowallaceana de W. Los cálculos que Fisher realizaría décadas después dotaron a la teoría de Darwin de una base matemática más sólida. Según la teoría de Wallace. Esto nos lleva a la primera de las tres preguntas sobre la evolución humana. D. W. aun cuando ésta sea mala. por atenernos al tema de este cuento. A su modo de ver. Hamilton. lo que en realidad hace la hembra es juzgar la calidad de los genes del macho en función de su manifestación externa. Según la explicación favorita de Hamilton. Sabih. nos desviaría demasiado de nuestro camino. mejor dicho.CUENTO ANTEPASADO 295-640. 364 .6 las pavas eligen a los pavos no porque los vean bonitos sino porque sus brillantes plumas son indicio de un estado físico saludable. Para los wallaceanos. todo consiste en hacer publicidad de la buena salud. Cuando los individuos eli- 6. las pavas eligen a los pavos sencillamente porque los ven bonitos. como propaganda sexualmente seleccionada para anunciar la ausencia de parásitos. detestaba la arbitrariedad de la selección sexual darviniana. Esta teoría o. las hembras elegían a los machos no por capricho. Y la sorprendente conclusión de un razonamiento neowallaceano de notable complejidad es que los machos se esfuerzan por facilitar a las hembras la tarea de juzgar su calidad. Los wallaceanos buscan soluciones evolutivas para las preferencias propiamente dichas. Darwin no trató de explicar la preferencia de las hembras. Según Darwin. serie de teorías que debemos a A. En las notas a la segunda edición de El gen egoísta traté de explicarla lo mejor que pude. Sostenía que las plumas brillantes de los pavos reales y de las aves del paraíso eran síntomas de buena salud. aunque expresado en lenguaje postwallaceano. se conformó con postularla como explicación de la apariencia de los machos. Hamilton y A. Pagel y Bodmer siguen el ejemplo de Darwin y apelan a la selección sexual. aunque interesante. Grafen.

es una subespecie perteneciente a la misma especie que el piojo de la cabeza que. Esto suscita dos preguntas. probablemente hace 72. que son muy peligrosas en África. Los piojos de la cabeza. sino la de todo el cuerpo. Pagel y Bodmer sugieren que lo que nos permitió prescindir del pelo fue la invención del fuego y del vestido.000 años.000. puede verse hasta el color de la sangre a través de la piel. Como los piojos necesitan pelo. Algunos investigadores alemanes han comparado el ADN de ambos tipos de piojo para ver cuándo divergían. en las axilas y en la región pubiana. Los clásicos ectoparásitos del cuerpo humano suelen limitarse a estas tres zonas. Lo más probable es que el cabello nos sirviese de protección contra las insolaciones. Pediculus humanus humanus. Las calvas en la piel de los pavos comunes y de los monos son pantallas bien visibles que reflejan la salud de quienes las ostentan. Lo cual nos lleva inmediatamente a la segunda pregunta: ¿por qué hemos conservado el pelo de la cabeza. facilitando a los electores el análisis de su condición física.000 y 30. Pediculus humanus capitis. De hecho. el continente donde evolucionamos. aunque también pueden darse en las axilas. tanto si es buena como si es mala. Y los individuos que aspiran a ser elegidos hacen publicidad de su salud. y han calculado que tuvo lugar hace entre 110. ¿por qué lo conservan otros mamíferos que también padecen ectoparásitos? Aquéllos que. como los elefantes y rinocerontes. lo han perdido. Los humanos no sólo tenemos desnuda la piel de las nalgas como los monos. El piojo del cuerpo. lo que buscan en ellas es salud. sólo evolucionó a partir de ésta cuando empezamos a usar ropas. En cuanto al pelo de axilas y pubis. de las axilas y de la región pubiana? Por fuerza tuvo que existir alguna ventaja sustancial.CUENTO ANTEPASADO 295-640. carencia de parasitos o señales que indiquen la capacidad de evitarlos o combatirlos. podían permitirse perderlo porque son lo bastante grandes como para mantenerse calientes sin necesidad de pelaje.qxp 26/5/08 12:31 Página 365 saurópsidos gen a sus parejas. se encuentran principalmente en la región pubiana. con el fin de poder fechar la invención del vestido. curiosamente. excepto en lo alto de la cabeza. Si perder el pelo es una idea tan buena. probablemente ayude a diseminar las poderosas 365 . la barba e incluso las cejas. la primera hipótesis de Pagel y Bodmer es que la ventaja de perderlo estribaba en que así reducíamos el hábitat disponible para estos parásitos. sólo infestan el cabello. Phthirus pubis. Las ladillas.

Al terminar el artículo de Pagel y Bodmer me vinieron a la mente las famosas palabras de T. 366 . en el bipedalismo y el cerebro. en «El Cuento del Pavo Real». es el que aplican al tema de la selección sexual. a la hora de elegir pareja sexual. tratan de descubrir si los aspirantes tienen piojos o garrapatas. La desnudez capilar es un ejemplo estupendo.qxp 26/5/08 12:31 Página 366 el cuento del antepasado feromonas (señales olfativas transmitidas por el aire) que nuestros antepasados sin duda utilizaban en su vida sexual y que nosotros seguimos utilizando mucho más de lo que pensamos. Centrémonos ahora.CUENTO ANTEPASADO 295-640. motivo por el cual lo saco a relucir aquí. mientras la explicaba. entre ellas la de la alimentación en cuclillas. se ha convertido en una importante actividad social y en un vector de vinculación afectiva. tanto a sí mismos como a sus congéneres. dije que expondría mi hipótesis personal en «El Cuento del Pavo Real». la parte más sencilla de la teoría de Pagel-Bomer es que ectoparásitos como los piojos son peligrosos (son portadores de tifus y otras enfermedades graves) y que prefieren el pelo a la piel desnuda. tal y como he prometido más arriba. y por eso lo analizaremos primero. Huxley: «qué supina necedad no haberlo advertido antes». La teoría de Hamilton-Zahavi-Grafen predice que la selección sexual mejorará cualquier recurso que ayude a los electores a descubrir si los candidatos tienen parásitos. Los primates dedican una considerable cantidad de tiempo a desparasitarse. sin embargo. La desnudez no sólo supone un contratiempo para piojos y garrapatas. Deshacerse del pelo es una buena manera de ponerles las cosas difíciles a estos parásitos molestos y nocivos. Asimismo. sin pelo es mucho más fácil descubrir ectoparásitos como las garrapatas y deshacerse de ellos. ¿Puede el pavo real ayudarnos a entender esos dos magnos acontecimientos de la evolución humana. Pero la desnudez es un asunto menor. Así pues. Recordará el lector que. de hecho. aunque apenas merezca un breve análisis en su artículo. formulada por Jonathan Kingdon. La práctica. que me parece muy convincente. En «El Cuento de Little Foot» mencioné varias teorías sobre el origen de la locomoción bípeda. el inicio de la locomoción sobre las extremidades posteriores y el aumento de nuestro cerebro? El bipedalismo surgió primero. H. sino una ventaja para aquellos individuos que. que el aspecto más interesante de la teoría de Pagel y Bodmer. Creo.

y los gibones en estado salvaje atraviesan los claros de la selva corriendo de pie. Hasta que los análisis de ADN no demostraron que era un chimpancé. exactamente igual que hacen los simios modernos. nuestros antepasados. un australopitecino relicto.qxp 26/5/08 12:31 Página 367 saurópsidos La selección sexual. pero los chimpancés también imitan. Al igual que los demás simios. to ape. los grandes imitadores somos los humanos. en lugar de braquiar. de bonobo y chimpancé o. y no hay razón para descartar que los australopitecinos hiciesen lo propio. aunque no sé si son usos muy cercanos a la realidad. o si se trata de una rareza innata. El segundo es la tendencia a imitar. La forma de caminar de Oliver es tan diferente de la de sus semejantes que el pobre ha sido objeto de las especulaciones más estrambóticas. y lo que más me sorprendió fue lo erguido de su postura: no es un bamboleo desgarbado. hubo gente que pensaba que podría tratarse de un híbrido de hombre y chimpancé. con un estilo parecido al que exhiben cuando. Juntando estos tres ingredientes. El tercer ingrediente es la costumbre generalizada entre los simios de erguirse temporalmente sobre las patas traseras como por ejemplo. durante las demostraciones de agresividad o de interés sexual. cuando no estaban subidos a los árboles. pero de vez en cuando. se alzaban sobre las patas traseras para ejecutar 367 . incluso. andaban a cuatro patas. es casi un paso militar. Entre todos los simios. he visto un documental en el que aparece andando en posición erecta. Pan troglodytes. Los chimpancés también se golpean el pecho y llevan a cabo una sorprendente demostración llamada la danza de la lluvia que consiste en dar saltos sobre las patas traseras.CUENTO ANTEPASADO 295-640. En español existe la expresión «como un mono de repetición» y en inglés hay un verbo. que significa «imitar como un mono». A excepción de Oliver. los orangutanes son ligeramente más hábiles que los chimpancés a la hora de caminar sobre las patas traseras. y su capacidad de impulsar la evolución en direcciones arbitrarias sin sentido utilitario. Podría ser incluso un mutante genético. es el primer ingrediente de mi teoría de la evolución del bipedalismo. Los gorilas se ponen de pie para golpearse el pecho con los puños. Lo malo es que la biografía de Oliver presenta muchas lagunas: nadie sabe si lo enseñaron a andar en un circo o atracción de feria. Un chimpancé en cautividad llamado Oliver suele caminar por gusto sobre dos patas. mi hipótesis del origen del bipedalismo humano es la siguiente. corren por las ramas de los árboles.

del mismo modo que los grupos de chimpancés de una misma área comparten costumbres tales como cascar frutos secos o cazar termitas con palitos. el de Oundle. y lo hizo tan súbita y caprichosamente como surgen todas las modas. Se podría ver una analogía en la leyenda (probablemente falsa) de que el ceceo del español surgió porque se puso de moda imitar el defecto de dicción de un cortesano muy admirado o. Será más fácil si cuento la historia con un sesgo sexual. un simio admirado o dominante. Tal y como yo lo veo.CUENTO ANTEPASADO 295-640. de un rey de la casa de los Austrias o de una infanta. vadear ríos. según otra versión. y ésta es la idea crucial de mi cosecha.qxp 26/5/08 12:31 Página 368 el cuento del antepasado algo parecido a una danza de la lluvia. que se imitaban unos a otros. con las hembras escogiendo a los machos. no cabe duda de que las formas de andar tienen algo de contagioso y se imitan porque despiertan admiración. eran en parte erguidos y en parte oscilantes (una muestra de dominación. ocurrió algo insólito en la especie de simios de la cual descendemos: surgió la moda de andar sobre dos patas. pero recuerde el lector que podría haber sido al contrario. Fue un recurso puramente efectista. pasar de una posición en cuclillas a otra. arrancar frutos de las ramas más bajas. Entonces. tal vez al ejecutar un equivalente ancestral de la danza de la lluvia. un Oliver del Plioceno. Otros empezaron a imitar esta práctica tan efectista hasta que se puso de moda. en el centro de Inglaterra. En el internado donde yo estudiaba. en lo más in dentro una zona concreta. existía un ritual que consistía en que los alumnos más veteranos entraban desfilando en la capilla cuando los demás ya habíamos tomado nuestros asientos. se convirtió en el último grito. exhibir el pene o por una combinación de todos estos motivos. En mis años mozos había una canción popular más idiota de lo normal cuyo estribillo decía: ¡Todos hablan sin parar de una forma nueva de andar! Aunque lo más probable es que es este ripio en concreto se escogiese por su rima facilona. como sé perfectamente ahora que soy etó368 . se tornó sexualmente atractivo y adquirió categoría social gracias a su insólita habilidad para mantener la postura bípeda. Los andares de aquellos chicos. que también se propagaron por imitación.

es más. les puso un nombre: el bamboleo de Oundle. el ingrediente esencial de la selección fulminante y descontrolada. el abyecto servilismo del primer ministro británico hacia el presidente de los Estados Unidos le ha valido el título de caniche de Bush. Volviendo a nuestra hipotética secuencia de acontecimientos entre los ancestros humanos. En la época en que redacto estas líneas. El aspecto clave es que el rumbo exacto de esta evolución descontrolada es arbitrario e imprevisible. El siguiente paso del razonamiento es crucial. Las hembras cuyo gusto se ajuste al de la mayoría tenderán a tener hijos que hereden. que los presenciaba una vez cada trimestre con ocasión del día de los padres. El escritor Tom Wolfe. lo cual es perfectamente posible. Y los escogían por el mismo motivo por el que los individuos se sentían atraídos por la moda: porque despertaba la admiración del grupo. las hembras de la zona donde surgió la moda bípeda preferían emparejarse con machos que la hubiesen adoptado. muy en boga en ciertas capas de la sociedad. Los machos que más maña se diesen para la nueva forma de andar más probabilidades tendrían de atraer hembras y tener hijos. Y también tendrán hijas que hereden el gusto sexual de sus madres. El siguiente paso del argumento se atiene a la teoría de la selección sexual. Esta doble selección –de machos que posean una determinada cualidad y de hembras que admiren dicha cualidad– es. Recuérdese que estamos hablando de una variación de la cantidad de tiempo invertido en desarrollar una actividad existente. Varios analistas políticos se han fijado en que. sobre todo cuando está al lado del texano.CUENTO ANTEPASADO 295-640. la habilidad para caminar a la moda bípeda. según la teoría de Fisher. ha bautizado el garbo indolente de los jóvenes estadounidenses. Pero esto sólo sería relevante en sentido evolutivo si las diferencias en cuanto a habilidad para ejecutar el nuevo «paso» tuviesen un componente genético. con los brazos ligeramente arqueados a ambos lados del cuerpo como si estuviese listo para desenfundar las pistolas. perspicaz observador de todo lo social. como el paso del macarra. Podría haber sido el opuesto. Blair imita su típica postura de vaquero fanfarrón. en otra población pue369 .qxp 26/5/08 12:31 Página 369 saurópsidos logo y colega de Desmond Morris). y tan característicos y peculiares que mi padre. Es muy raro que el cambio cuantitativo de una variable existente no tenga un componente genético. del macho escogido por sus madres.

Una hembra que quiera leer de manera profunda y exhaustiva los genes de un macho hará bien en concentrarse en su cerebro. pero las consecuencias. Bailarán. pintarán las paredes de las cavernas o los techos de la capilla Sixtina. Geoffrey Miller sostiene que un porcentaje altísimo de los genes humanos. sino que exhibirán toda su capacidad mental. 370 . el cerebro humano es una cola de pavo real mental y se expandió como consecuencia del mismo tipo de selección sexual que impulsó el aumento de la cola del pavo real. del mismo modo que su pene (independientemente de sus preferencias personales) estaba diseñado para fecundarlas. compondrán música o poemas. Centrémonos ahora en el otro gran avance de la evolución humana. hasta el 50%. pero es perfectamente posible que su cerebro estuviese diseñado por selección natural para impresionar a las hembras. En el libro The Mating Mind. según la teoría de que los machos facilitan esa observación haciendo propaganda de sus cualidades. los aspirantes no pecarán de modestos. son las mismas. el aumento del cerebro. El cerebro aumenta. Y. no de la wallaceana. De acuerdo. aunque podría darse en el otro sentido. y lo hace de manera fulminante. la tocarán o los recitarán. Una ventaja añadida de esta teoría es que este acelerón evolutivo habría sido rapidísimo: justo lo que necesitamos para explicar la de otro modo inexplicable cercanía en el tiempo del Contepasado 1 y los supuestamente bípedos Toumai y Orrorin. contarán chistes. conviene contarla desde un único punto de vista (el de las hembras que escogen a los machos). En «El Cuento del Hábil» analizamos diversas teorías y también pospuse la cuestión de la selección sexual hasta este cuento. Una desviación evolutiva en una dirección arbitraria e imprevisible es justo lo que necesitamos para explicar por qué un grupo de simios (que se convertirían en nuestros antepasados) evolucionó de buenas a primeras rumbo al bipedalismo mientras que otro grupo (los antepasados de los chimpancés) no hizo lo propio. o en ambos sentidos al mismo tiempo. dirán zalamerías. para que se entienda bien la historia. El propio Miller es partidario de la versión fisheriana de la selección sexual. Según esta tesis. Como no puede analizar directamente el cerebro. se expresa en el cerebro.CUENTO ANTEPASADO 295-640. en lo fundamental. tendrá que fijarse en cómo funciona. puede que Miguel Ángel no tuviese interés en impresionar a las hembras.qxp 26/5/08 12:31 Página 370 el cuento del antepasado de que lo fuese. cantarán. ya lo sé. Una vez más.

como un gen. unidades de herencia cultural. el lector puede enseñar la misma técnica a otras dos personas. formula una teoría más radical de la selección sexual en relación a la mente humana. el término fenotipo significa. cada una de las cuales se la enseña a otras dos y así sucesivamente. A continución. Pero la calidad no sufrirá un deterioro gradual y progresivo con el paso de las «generaciones». como un virus. las sucesivas generaciones del meme no serán diferentes a simple vista de las primeras. los memes se transmiten por imitación. Este ejemplo particular de meme es una buena analogía para un gen. 371 . por ejemplo. En palabras de Dennett: El refugio al que ha de llegar todo meme para garantizar su supervivencia es la mente humana. sólo que la mente humana es. en su atrevido libro La máquina de los memes. Véase también mi prólogo al libro de Blackmore. y no tienen nada que ver con el ADN más allá de la analogía formal: mientras que los genes se transmiten por óvulos fecundados (o virus).CUENTO ANTEPASADO 295-640. al igual que el filósofo Daniel Dennett. por norma. Suponiendo que hayamos impartido adecuadamente nuestras enseñanzas. Como hemos visto en «El Cuento del Castor». pongamos por caso. El meme se transmite entero e intacto. El meme estaría propagándose exponencialmente. sobre todo para el de un virus. en contraposición al fenotipo de un gen alojado en un cromosoma. un meme se transmite de mi cerebro al suyo. en sí misma. considera que los memes desempeñaron un papel decisivo en el proceso que nos hizo humanos. Si yo le enseño al lector a hacer un barquito de papel. son más meticulosas que otras. Una forma peculiar de hablar o una técnica de carpintería serían candidatos más dudosos.qxp 26/5/08 12:31 Página 371 saurópsidos La psicóloga Susan Blackmore. Algunos barquitos estarán mejor hechos que otros. Blackmore se sirve de los llamados memes. porque algunas personas. Los memes no son genes. La analogía también es válida para la autonormalización que mencioné en el epígrafe «Reliquias renovadas» del Prólogo General. un 7. Todas producirán el mismo fenotipo7 papirofléxico. por cuanto las sucesivas generaciones de un linaje de imitaciones probablemente (es una mera conjetura) se harían cada vez más diferentes de la generación original. la apariencia externa por la cual se manifiesta un gen. Blackmore. Naturalmente. en este contexto lo estoy usando en un sentido análogo: el fenotipo visible de un meme por lo demás alojado en el cerebro. el color de los ojos. aun cuando varíen los detalles de su expresión fenotípica.

CUENTO ANTEPASADO 295-640. deberse únicamente a los genes. del físico muy delgado o del estiramiento del cuello mediante anillos). entre ellas La conciencia explicada (de donde está sacada la cita) y La peligrosa idea de Darwin. pues estamos hablando de un cambio anatómico de gran magnitud. El aumento de tamaño no puede. que pagan a estrellas de cine. la selección sexual. 372 . de manera casi genética. Pero una duplicación del tamaño del cerebro ya es otro cantar: tiene que haberse producido como resultado de cambios en el acervo génico.8 Según Dennett. futbolistas y supermodelos para que recomienden productos aunque no estén cualificados para juzgarlos. Las vías de entrada y salida se modifican para adaptarse a las condiciones imperantes. y se ven reforzadas mediante diversos dispositivos artificiales que mejoran la fidelidad y minuciosidad de la replicación: una mente de lengua materna china difiere radicalmente de una mente de lengua materna francesa y una mente alfabetizada difiere de una mente analfabeta. admirados. desde luego. pues. son poderosos donantes de genes. los memes en la expansión evolutiva del cerebro humano? Y aquí es donde interviene. por tanto. al menos en el tipo de sociedad polígama en la que con toda probabilidad vivían nuestros antepasados. La gente es más propensa a copiar los memes de modelos admirados. una vez más. ¿qué papel desempeñan. Esas mismas personas suelen ser sexualmente atractivas y. Los individuos atractivos. Blackmore va más allá: recurre a los memes para explicar la expansión evolutiva del cerebro humano. transmitida de generación en generación. En cada generación. Dennett hace un uso constructivo de la teoría de los memes en varias de sus obras. la principal diferencia entre los cerebros anatómicamente modernos anteriores al Gran Salto Adelante y los posteriores es que los segundos están abarrotados de memes. talentosos o célebres por la razón que sea.qxp 26/5/08 12:31 Página 372 el cuento del antepasado artefacto que se crea cuando los memes reestructuran un cerebro humano para hacer de él un hábitat más conforme a sus necesidades. de padres a hijos) y hasta en el fenotipo de la forma del cuerpo (piénsese en la moda. son poderosos donantes de memes. Es un hecho bien sabido por los publicistas. Los memes pueden manifestarse en el fenotipo del pene circuncidado (que a veces se transmite. los mismos indi8. Según Blackmore.

las diferencias genéticas en habilidad musical salen a relucir y se hallan potencialmente disponibles para la selección sexual. la teoría de la alimentación en cuclillas de Jonathan Kingdon se me antoja. Pero celebro que 373 . la selección cuasidarviniana de memes en el acervo mémetico y la selección genuinamente darviniana de genes en el acervo génico van de la mano. Antes de que los memes musicales entrasen en el cerebro humano. y no habrían estado disponibles para la selección sexual ni natural. Y los genes ayudan a fabricar cerebros capaces de generar memes atractivos. Es muy probable que el talento musical de los miembros de la familia Bach se debiese en buena medida a sus genes. pero puede sacar a la luz variaciones genéticas que de otro modo habrían permanecido ocultas. lo que torna atractivas a las personas son sus mentes productoras de memes: mentes creativas. ¿Cuál es exactamente. en parte.qxp 26/5/08 12:31 Página 373 saurópsidos viduos atractivos aportan a la generación siguiente más genes y memes de los que les correspondería por promedio. Así pues. pero no se habrían manifestado o. la forma más útil de enfocar la cuestión es la siguiente. ¿Por qué perdimos el pelo? ¿Por qué andamos sobre dos piernas? ¿Por qué tenemos un cerebro grande? No pretendo aventurar que la selección sexual sea la respuesta universal a todas las grandes preguntas sobre la evolución humana. En este cuento nos hemos servido de la hermosa teoría de la selección sexual de Darwin para tratar una serie de cuestiones sobre la evolución humana.CUENTO ANTEPASADO 295-640. el papel que desempeñaron los memes en el aumento evolutivo del cerebro humano? En mi opinión. también habrían existido diferencias genéticas en materia de habilidad musical. Por ejemplo. Podría considerarse una versión del efecto Baldwin que hemos comentado en «El Cuento del Hipopótamo». elocuentes. artísticas. Ahora bien. no se habrían manifestado de la misma forma. hay sobradas pruebas de que las diferencias en cuanto al talento musical de los individuos tienen un componente genético. al menos. locuaces. La selección memética no puede cambiar por sí sola el tamaño del cerebro. Es otro ingrediente más para una evolución desenfrenada. igual de convincente. En el caso concreto del bipedalismo. Existen variaciones genéticas entre los cerebros que pasarían desapercibidas si los memes no las pusiesen de manifiesto. Blackmore presupone que. En un mundo lleno de memes musicales. según esta teoría. como mínimo.

de que los miembros de una especie se encuentren en condiciones de colonizar una isla hasta entonces no habitada por sus congéneres. Hace falta pensarlo más detenidamente. ¿cómo es que no la adoptaron otros simios? Pues porque la selección sexual predice súbitas explosiones evolutivas en direcciones arbitrarias. Una especie no es una entidad que trate de hacer nada.CUENTO ANTEPASADO 295-640. EL CUENTO DEL DODO Los animales terrestres. Un individuo que se esté ahogando puede tratar desesperadamente de llegar a la costa. Si como resultado de un insólito accidente. donde la competición y la depredación no serán tan feroces como en el continente. También puede que los descendientes de la especie cambien evolutivamente su forma de vida para acomodarse a las nuevas condiciones imperantes en la isla. Cuando digo que colonizar una isla es difícil debo apresurarme a evitar el malentendido habitual. la ausencia de dimorfismo sexual en el bipedalismo y en la expansión cerebral nos obliga a ampliar el análisis. la tantas veces invocada travesía involuntaria a bordo de una balsa de mangle. Puede darse el caso. lo tienen muy difícil para llegar a islas tan remotas como las Galápagos o Mauricio. Es de esperar que los individuos en cuestión le saquen partido a ese vacío y. habrá quien diga. probablemente fue así como llegaron a Sudamérica los monos y los roedores. Como ya hemos visto. a toro pasado. La razón es precisamente lo difícil que es llegar a la isla. con el tiempo. En cambio. después de tantos años como llevaba relegada al olvido desde que Darwin la planteara por primera vez. brinda una respuesta inmediata a una pregunta a menudo implícita en los interrogantes fundamentales: si la locomoción bípeda (o la expansión del cerebro o la desnudez) fue una innovación tan provechosa para nosotros. dejémoslo aquí. 374 . De momento. por puro azar. pero ninguna especie trata jamás de colonizar una isla. Entre otras cosas. consiguen llegar a una isla como Mauricio. lo más probable es que se encuentren con una vida regalada. que la especie ha colonizado la isla. por razones obvias.qxp 26/5/08 12:31 Página 374 el cuento del antepasado se haya puesto de moda revisar detenidamente la teoría de la selección sexual.

qxp 26/5/08 12:31 Página 375 saurópsidos Ésa es la esencia del Cuento del Dodo. Como los ancestros de los pinzones de Darwin. John Tradescant. Casi me falta valor para contar la historia del dodo de Oxford. La idea de la conservación de las especies es muy moderna. destruyendo los hábitats naturales de las aves. Los humanos introdujeron perros. ¿Por qué no habrían de ser confiados si durante miles de años sus ancestros no se habían encontrado con un solo depredador? Lástima de confianza. Y. Los desdichados dodos fueron muertos a garrotazos por los marineros portugueses y. quienesquiera que fuesen. sobre todo porque en las islas no suele haber depredadores. los abundantes dodos eran completamente dóciles y se acercaban a los recién llegados con una actitud poco menos que confiada. Presumiblemente los masacraban por deporte. el último ejemplar que se disecó en Inglaterra. que es como (según algunos) debería llamarse. por los holandeses. son bocado fácil para los marineros. Los tres primeros se comían los huevos de los dodos y los últimos plantaron caña de azúcar. Los animales voladores se encuentran en una situación especial: no necesitan la consabida balsa de mangle. puede que también por accidente debido a una tempestad. El ejemplo más famoso es el del dodo.. se debió a una combinación de causas más o menos directas. ratas y refugiados religiosos.. el padre de la taxonomía. bautizó con el cruel nombre de Didus ineptus. después. Los animales terrestres lo tienen difícil para llegar a una isla. se vio inducido a legar su enorme colección de curiosidades y tesoros al tristemente célebre (a decir de algunos) Elias Ahmole. por eso. La extinción tardó menos de dos siglos en consumarse. Una vez allí descubren que ya no tienen más necesidad de alas. los animales isleños. o los del dodo.CUENTO ANTEPASADO 295-640. cerdos. Dudo de que en el siglo XVII a nadie le entrase en la cabeza el concepto de extinción y sus consecuencias. Cuando en 1507 los portugueses llegaron a Mauricio. razón por la cual el Museo Ashmoleano de Oxford no se llama Museo Tradescantiano. suelen ser tremendamente dóciles. como señaló Darwin. La propia palabra dodo viene de una voz portuguesa que significa «estúpido». Raphus cucullatus. al que Linneo. por lo visto. Su dueño y taxidermista. pero mucho más fácil si tienen alas. Sus propias alas los transportan a una isla remota. Como tantas veces. y eso que su carne. Posteriormente los 375 . pero es injusto llamar estúpido al dodo. tenía un sabor desagradable. Por eso.

si acaso ayudadas por un viento favorable más fuerte de lo normal. 376 . me ha informado de que el dodo blanco. Eran palomas que llegaron a las Mascareñas por sus propios medios. y en la isla no se ha encontrado ningún resto óseo. Sam Turvey. mi ayudante. albergaba y perdió de la misma manera a un pariente algo más lejano. Aunque la especie haya recibido un nombre científico (Raphus solitarius) y el excéntrico naturalista japonés Masauji Hachisuka propugnase la existencia en Reunión de dos especies de dodo (que bautizó con los nombres de Victoriornis imperialis y Ornithaptera solitaria). similar al ibis sagrado actual y del que sí existe material óseo. donde. como si fuera basura. Parece ser que el dodo blanco. Y también a Hilaire Belloc: El pobre dodo solía pasear Acariciado por la brisa y el sol. inspiraron a Lewis Carroll. casi con toda seguridad. lo más probable es que los primeros testimonios se refiriesen a un ibis extinto (Threskiornis solitarius). nunca existió: «Los dodos blancos figuran en unas cuantas pinturas del siglo XVII. Pezophaps solitaria. Los antepasados de los dodos tenían alas. Actualmente dichos restos descansan en mi lugar de trabajo. pero son testimonios imprecisos y muy confusos. Sin embargo. Otra posibilidad es que fuesen una licencia artística». o bien a especimenes jóvenes del dodo de Mauricio. Una vez allí. pero puedes ver los huesos y el pico expuestos en el museo. Raphus solitarius. la tercera isla del archipiélago de las Mascareñas. como bien saben todos los lectores de Alicia en el país de las maravillas. el solitario de Rodríguez. como ya no te- 9.CUENTO ANTEPASADO 295-640.9 Y Rodríguez. corrió idéntica suerte en la vecina isla de Reunión.qxp 26/5/08 12:31 Página 376 el cuento del antepasado conservadores del museo (aunque hay quien dice que la imputación es falsa) decidieron quemar. un puro graznido. todo el dodo de Tradescant excepto el pico y una pata. El sol aún caldea su tierra natal ¡pero del dodo ni rastro quedó! Su voz. el Museo de Ciencias Naturales de la Universidad de Oxford. enmudeció para los restos. y algunos viajeros de la época refieren la existencia de unas grandes aves blancas en Reunión. cuya sapiencia es asombrosa.

no es así como procede la evolución. los dodos habrían conservado las alas y los vandálicos marineros portugueses y holandeses no se habrían encontrado con una presa tan fácil. desde luego. por ciega que sea. Ni la evolución ni el motor que la impulsa. Ésta no obra conscientemente ni. es lo más parecido a la previsión que se puede encontrar en la naturaleza. con previsión. en este punto. ¿Por qué tomarse la molestia de perder las alas? Con todo lo que tardaron en evolucionar. obran con previsión. los individuos mejor dotados para sobrevivir y reproducirse aportan a la siguiente generación más genes de los que les correspondería por promedio. Puede que el solitario completase la mayor parte de su divergencia evolutiva antes de llegar finalmente a Rodríguez. aunque conservando la suficiente capacidad de vuelo como para arribar desde Mauricio.qxp 26/5/08 12:31 Página 377 saurópsidos nían necesidad de volar porque no había nada de lo que huir.CUENTO ANTEPASADO 295-640. pero en el inmediato aquí y ahora no contribuyen a que un ave 377 . pero Douglas Adams reciclaría el tema del duelo por el dodo en su novela Dirk Gently: agencia de investigaciones holísticas. La funesta suerte del dodo conmovió al difunto Douglas Adams. Seré un sentimental. aunque el profesor sólo la usaba para entregarse a su vicio secreto: visitar obsesiva y repetidamente Mauricio en el siglo XVII para llorar la desaparición del dodo. perdieron las alas. estas islas son volcánicas y de formación reciente: ninguna tiene más de siete millones de años. pero. ¿por qué no conservarlas por si un día vuelven a resultar útiles? Por desgracia (para el dodo). Las pruebas moleculares indican que el dodo y el solitario probablemente llegaron a las Mascareñas desde el este. la selección natural. La consecuencia. Al igual que las Galápagos y las Hawai. Si lo hiciese. a Chronotis y al animal cuya pérdida lloraba el profesor. Dentro de cada especie. la serie televisiva para la que escribió algunos guiones en la década de 1970. El capítulo nunca llegó a emitirse por culpa de una huelga de los trabajadores de la BBC. cuando lleguen unos marineros garrota en ristre. no desde África y Madagascar como cabría suponer. quiero hacer una pausa en señal de respeto y homenaje a Douglas. Las alas podrían ser útiles dentro de un millón de años. la habitación que el anciano profesor Chronotis ocupa en Cambridge se transformaba en una máquina del tiempo. En uno de los episodios de Doctor Who.

un bello pájaro del sureste asiático. el pariente más cercano del dodo sea el solitario. También consiguieron un fémur de solitario hallado en una cueva de la Isla Rodríguez. el dodo de Belloc) ha tenido un epílogo más alegre que. agrandar un poquito allá. A 378 . Lo que resulta ya más inesperado es que estos dos gigantes incapaces de volar tengan su nido filogenético en pleno corazón del árbol de las palomas. La supervivencia de las futuras generaciones no es un factor que el cálculo tenga en cuenta. son un lujo muy costoso. no tiene nada de cálculo. siempre retocando y. Todo sucede automáticamente conforme unos genes sobreviven en el acervo génico y otros no. y viceversa. sobre todo. Entre las palomas. Caloenus nicobarica. que son útiles para sobrevivir y reproducen los mismísimos genes que programaron la reducción de las alas. quitar lo otro. a simple vista. Al contrario: las alas y. a pesar de que. El triste final del dodo de Oxford (el dodo de Alicia. Dicho de otro modo: los dodos están más emparentados con algunas palomas voladoras de lo que éstas lo están con otras palomas voladoras. por ejemplo. en suma. los recursos ahorrados pueden invertirse en algo de mayor utilidad inmediata. poner más huevos. por la sencilla razón de que el proceso. los enormes músculos pectorales necesarios para moverlas. Un grupo de científicos de Oxford del laboratorio de mi colega Alan Cooper solicitó y obtuvo permiso para extraer una pequeña muestra del interior de uno de los huesos del pie del ejemplar del museo. Tampoco es una sorpresa que. Si se atrofian. en rigor. Los dos huesos les proporcionaron suficiente ADN mitocondrial como para establecer una serie de detalladas comparaciones letra por letra entre las secuencias genéticas de ambas aves y de un amplio espectro de aves actuales. Ésas son las cosas que continuamente hace la selección natural: atrofiar un poquito aquí.qxp 26/5/08 12:31 Página 378 el cuento del antepasado tenga más crías y transmita más genes a la siguiente generación. lo lógico sería esperar que todas las palomas guardasen un parentesco más cercano entre sí y que los dodos figurasen en una rama más alejada. lo mitiga. optimizando la capacidad reproductora inmediata. el pariente más cercano de los dodos es la paloma de Nicobar. tal y como se sospechaba desde hacía tiempo. los dodos eran palomas modificadas. como. Los resultados han confirmado que. dentro de la familia de las palomas. poner esto. en cierto modo.CUENTO ANTEPASADO 295-640.

se ha encontrado en Fiji el cuerpo fosilizado de una paloma gigante no voladora. un espléndido pájaro de Nueva Guinea. Parece ser que los rascones se prestan a la mencionada tendencia de migrar de isla en isla y terminar perdiendo la facultad del vuelo. había más de doce especies de rascón en el archipiélago. en el Atlántico Sur. Además de las especies del océano Índico. Muchas familias de aves. Antes de que el hombre arruinase la avifauna hawaiana. señalan los científicos. y Didunculus.CUENTO ANTEPASADO 295-640.10 Los científicos de Oxford comentan que el estilo de vida nómada de la paloma de Nicobar es perfecto para colonizar islas remotas. Natunaornis. El dodo propiamente dicho y el solitario serían los casos extremos de esta tendencia. han desarrollado en las islas variantes incapaces de volar. existía un rascón de gran tamaño incapaz de volar. de ahí que se hayan encontrado fósiles de pájaros de este tipo en archipiélagos del Pacífico situados tan al este como el de las Pitcairn. Aphanapteryx bonasia. perder la capacidad de volar y hacerse más grandes y más parecidas a los dodos. los parientes más cercanos del grupo que forman la paloma de Nicobar y los dodos son la paloma coroniblanca. que también está extinto.qxp 26/5/08 12:31 Página 379 saurópsidos su vez. Estas palomas coronadas Victoria y palomas de pico dentado. son aves de gran tamaño que viven a ras de suelo y rara vez vuelan. Aphanapteryx leguati. posteriormente. Recientemente. Historias como la del dodo se han repetido en diversas islas de todo el mundo. En Mauricio. y al que en alguna ocasión se ha confundido con el dodo. Parece como si las especies que integran este subgrupo de palomas tuviesen la costumbre de colonizar islas para. casi tan grande como el dodo. Isla Rodriguez albergaba a una especie relacionada. 379 . y todos los rascones no voladores viven en islas (si contamos islas de 10. y la mayoría de las islas del Pacífico tienen (o han tenido) sus propias especies de rascón no volador. sin ir más lejos. de hecho. una rara paloma de pico dentado de Samoa que se parece un poco a un dodo y cuyo nombre. De las sesenta y tantas especies de rascón que viven actualmente en el mundo. también hay un rascón no volador en el archipiélago de Tristán de Cunha. significa «pequeño dodo». en la mayoría de las cuales predominan las especies voladoras. más de una cuarta parte son incapaces de volar.

a excepción (por el motivo evidente que subyace a «El Cuento del Dodo») de murciélagos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. que volaba bastante mal. que todavía sobrevive (de milagro) en Nueva Zelanda. el hogar de un gran número de aves no voladoras pertenecientes a muchas familias. Tanto en la isla norte de Nueva Zelanda como en la sur existían diversas especies de aptornis. llenando ese nido vacante.qxp 26/5/08 12:31 Página 380 el cuento del antepasado gran tamaño como Nueva Guinea y Zelanda). En todos estos casos. la historia evolutiva es casi con toda certeza una versión de «El Cuento del Dodo». Este loro crestado. EL CUENTO DEL AVE ELEFANTE De pequeño. A raíz del contacto humano. había un loro de gran tamaño: Lophopsittacus mauritianus. También en Mauricio. La historia evolutiva de las rátidas es muy diferente a la del resto de aves no voladoras y merece un tratamiento exclusivo en «El Cuento del Ave Elefante». el órden de los Avestruces. y tanto las alas como los gravosos músculos pectorales degeneran. 380 . uno de los grupos más antiguos y más conocidos de aves no voladoras: las rátidas. Las alas dejan de tener la utilidad que tenían en el hábitat anterior. posiblemente ocupase un nicho similar al del loro kakapo. la imagen de los cuentos de Las mil y una noches que más estimulaba mi imaginación era la del encuentro entre Simbad el 11. puede que en las islas tropicales del Pacífico se hayan extinguido la friolera de 200 especies. luego cabe suponer que los aptornis se ganaban la vida de un modo semejante al de los mamíferos. Al que también homenajeó de forma memorable Douglas Adams. Una de las más llamativas era la conocida como aptornis. pariente lejano de grullas y rascones.11 Las dos islas que forman Nueva Zelanda son. esta vez en Mañana no estarán. Aves voladoras ancestrales llegan por sus propios medios a una isla remota donde la ausencia de mamíferos abre las puertas a una vida a ras de suelo. Hay una notable excepción. las aves renuncian al vuelo. pero lo que no había en ninguna de las dos era mamífero alguno. un ave robusta y voluminosa. o eran. y asimismo ya extinto.

¿Cuál es el origen de la leyenda del roc? Y si era pura fantasía. el ave elefante o Aepyornis maximus. como las del avestruz.. El dato no es tan sorprendente como parece.qxp 26/5/08 12:31 Página 381 saurópsidos marino y el roc. que llegaban a medir un metro de circunferencia13 y habrían proporcionado tanto alimento como 200 huevos de gallina. Pero Aepyornis maximus. Aepyornis y Mullerornis. y se decía que los embajadores del rey de esa isla habían regalado una pluma de roc al gran jan de Catai. existían varias especies emparentadas entre sí y pertenecientes a dos géneros. Simbad pensaba que la monstruosa ave era una nube que oscurecía el sol: Había oído decir a viajeros y peregrinos que en cierta isla moraba un pájaro enorme llamado roc que daba de comer elefantes a sus polluelos. Desde el enorme roc hasta el chochín chiquito. es la que más merece el nombre de ave elefante. tal vez hasta el siglo XVII. quizá porque los humanos robaban sus huevos. no volaba y tenía unas alas (relativamente) pequeñas. 13. 381 .12 aunque lo más probable es que fuese hasta el 1000 d. Michael Drayton (1563-1631) se refirió al gigantesco roc para contrastarlo con el proverbialmente diminuto chochín: Todos los plumados que el hombre ha conocido. a pesar de ser parientes.CUENTO ANTEPASADO 295-640. En un primer momento. a diferencia de los del avestruz.C. que recuerdan 12. A diferencia del legendario roc (que usaba sus 16 metros de envergadura para transportar a Simbad y algún que otro elefante). como su nombre indica. ¿por qué esa conexión recurrente con Madagascar? Ciertos fósiles hallados en Madagascar muestran que allí vivió un ave gigantesca. En realidad. Medía tres metros de alto y pesaba casi media tonelada (como cinco avestruces juntos). No obstante. una especie de tanque con plumas con una cabeza y un cuello de gran tamaño. No de diámetro. sería un error considerarlo un avestruz gigantesco: Aepyornis era un ave más robusta y corpulenta.. El ave elefante finalmente se extinguió. La leyenda del roc reaparece en varios cuentos de Las mil y una noches (dos protagonizados por Simbad y dos por Abderramán). Marco Polo menciona que vive en Madagascar.

como la familia de los Fororracoides del Nuevo Mundo. El ave elefante de Madagascar es el ave más pesada que jamás haya existido. a quien debemos el término dinosaurio. Teniendo en cuenta como nacen y se hinchan las leyendas.CUENTO ANTEPASADO 295-640. el moa gigante. fue el primero en describir a los moas. pero se extinguieron hace demasiado tiempo como para haber inspirado la leyenda. Además. como en la reconstrucción de Richard Owen (véase la fotografía). Algunas especies de moa podían alcanzar una altura de 3. A primera vista. pero no la más alta. pero sólo si estiraban el cuello. Owen. Simbad (o sus equivalentes árabes en la vida real) nunca visitó América. Los fororracoides alcanzaban la misma estatura que Aepyornis y tenían un aterrador pico ganchudo capaz de engullir entero a un abogado de tamaño medio. Sir Richard Owen con el esqueleto de Dintornis.5 metros.qxp 26/5/08 12:31 Página 382 el cuento del antepasado Se los comieron uno por uno. apenas un poco más 382 . lo que que tal vez justifica su apodo de «tiranosauros con plumas». a un esbelto periscopio. Al contrario que el paquidermófago roc y que varios grupos anteriores de aves gigantes carnívoras. es lícito pensar que el ave elefante fuese el origen del mito del roc. En la vida diaria. estas grullas monstruosas podrían parecer aspirantes más aptos que Aepyornis para interpretar el papel de roc. parece ser que llevaban la cabeza gacha. Aepyornis era con toda probabilidad vegetariano.

Los maoríes los masacraron.15 No se encuentra ninguno. comiéndose las partes más selectas. en la actualidad. en el año 1250 d. cuán ilusorio es el mito del buen salvaje que vive en respetuosa armonía con la naturaleza. los casuarios de Nueva Guinea y Australia. En Nueva Zelanda existieron unas diez especies de moa.CUENTO ANTEPASADO 295-640. unos del tamaño de un pavo. los moas llevaban millones de años sin ver un solo depredador. en el sentido de que presentan ni rastro de alas.C. Sin tregua los cazaron y ni las plumas quedaron. Pero el moa tampoco pudo haber dado origen a la leyenda del roc. pero ya no se los considera moas enanos. pero toda esperanza es infundada. pues Nueva Zelanda también estaba muy fuera del alcance de Simbad. una especie ya extinta que es el mayor águila que jamás ha existido. Como veremos. los kiwis de Nueva Zelanda.qxp 26/5/08 12:31 Página 383 saurópsidos alta que el lomo. Como dice una lastimera canción popular de Nueva Zelanda: Ni un moa. integran los ñandúes de Sudamérica.14 Los moas representan un caso extremo entre las aves no voladoras. Cuando llegaron los europeos. 15. ya no quedaba un solo moa. ni siquiera vestigios de huesos alares. Las aves elefante y los moas (pero no los carnívoros fororracoides ni varios otros gigantes no voladores también extintos) eran rátidas. Eran una presa fácil por la misma razón que el dodo. otros tan grandes como dos avestruces. Si exceptuamos al águila de Haast.. desde Australia. Los kiwis son más pequeños que un pavo. El nombre maorí de Nueva Zelanda. hoy en día 14. una vieja familia de aves que. Aún en nuestros días persisten leyendas y cuentos chinos sobre avistamientos. apenas unos pocos siglos después de los maoríes. no por primera vez. ni un moa En la vieja Ao-tea-roa. y los avestruces. llegaron los maoríes. desechando el resto y demostrando. los emúes de Australia. están más emparentados con emúes y casuarios y llegaron más tarde. Se los comieron uno por uno. Proliferaban tanto en la isla norte como en la isla sur de Nueva Zelanda hasta que. 383 .

Y su antepasado común tampoco volaba. Digo actuales porque hay varios grupos de aves extintas (tanto voladoras como no voladoras) que no están emparentados con ningún ave moderna. un grupo natural. la escisión de las rátidas respecto de las demás aves es antiquísima. es muy distinta. Pero eso fue antes de que las rátidas se dividiesen y diesen lugar a las diversas formas cuyos descendientes vemos hoy en los diferentes continentes e islas australes. Los avestruces. un grupo natural. Por desgracia. por otro. Es probable que perdiese las alas. Por lo tanto. sin lugar a dudas. los kiwis. con un antepasado común que tampoco tenía alas. los moas y las aves elefante están más relacionados entre sí que con cualquier otra ave. Es más. Las aves actuales se dividen en dos grupos: por un lado están las rátidas y los macucos o tinamúes (un grupo de aves sudamericanas que sí vuelan) y. Me deleito con el espectáculo de la selección natural y habría estado encantado de informar al lector de que las rátidas desarrollaron por separado su incapacidad de volar en diversas partes del mundo. Esto no significa que no hubiese un antepasado más antiguo de todas las rátidas que volase. los casuarios. en cierto modo. y la división entre estas dos categorías es la más antigua que existe entre las aves actuales. los emúes. y constituyen un grupo verdaderamente ancestral en el sentido que paso a explicar. En otras palabras. termina por resultar aún más fascinante.qxp 26/5/08 12:31 Página 384 el cuento del antepasado exclusivos de África y Arabia. Las rátidas constituyen. o al de todas las demás. junto con su epílogo. «El Cuento del Ave Elefante». el conjunto de todas las demás aves. Y debo admitir que. pero anteriormente comunes en Asia e incluso Europa. La verdadera historia de las rátidas. me habría gustado que las rátidas hubiesen sido un agrupamiento artificial y que su apariencia superficial se debiese a presiones semejantes en diversos lugares. cuyo relato he adjudicado al ave elefante. pues. ¿cómo si no iban a tener (la mayoría de ellas) alas vestigiales? Existen incluso pruebas fósiles al respecto. los ñandúes. es el cuento de Gondwana y de la deriva continental o. Las rátidas son.CUENTO ANTEPASADO 295-640. por las mismas razones que el dodo: salió volando de Gondwana y llegó a una isla lejana. en conformidad con el mensaje de «El Cuento del Dodo». toda ave pertenece o bien al grupo de rátidas y macucos. no es el caso. concre384 . Sin duda lo hubo pues. de la tectónica de placas. como se la llama ahora.

como veremos más adelante. Madagascar y la India. Pero el antepasado común más reciente de todas las rátidas actuales ya había reducido sus alas a unos muñones vestigiales mucho antes de que sus descendientes se ramificasen dando lugar a los diversos grupos de rátidas que hoy conocemos. la Antártida. cuando supe de la existencia de un gran continente austral llamado Gondwanaland. Esto nos priva del consabido cuento de los antepasados que vuelan allende mares hasta una tierra lejana y pierden las alas cada uno por su cuenta. escuchábamos la historia de un broncosauro que vivía «muy. aunque el hueco en realidad no era tal. África rozaba la Antártida con su punta meridional y se inclinaba hacia la derecha. Arabia. ¿Cómo lo lograron? Andando. Gondwanaland o.16 ¿Cómo es posible? Ése es el meollo de «El Cuento del Ave Elefante». Madagascar estaba encajado entre India y África. cuyo centro más o menos corresponde en la actualidad al Océano Índico y cuyo extremo más occidental dio lugar al actual Mediterráneo. mejor dicho. muuuuuy lejos». Australia. Los continentes separados de la actualidad estaban a la sazón todos unidos y las grandes aves no voladoras no tuvieron que mojarse las patas. porque lo llenaba India. no había nada que cruzar. En consecuencia. entre la costa oriental de África y la costa septentrional de la Antártida quedaba un hueco triangular. África. el mar de Tetis. en un lugar llamado Gonguanalandia. comprendía todo lo que hoy conocemos como Sudamérica. En esa época India estaba separada del resto de Asia (Laurasia) por un océano. Hace 150 millones de años.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Las rátidas llegaron a sus diferentes hogares actuales sin disfrutar de las ventajas de las alas ni del vuelo. Con la probable excepción del kiwi. unido a ambas por los dos lados. Completaron todo el trayecto andando. un pariente volador de las rátidas. Cuando era pequeño y vivíamos en África. No había mares. que vivió en Norteamérica durante el Paleoceno y Eoceno.qxp 26/5/08 12:31 Página 385 saurópsidos tamente Lithornis. No volví a acordarme hasta mucho tiempo después. Nueva Guinea y la naciente 16. Gondwana. mi padre siempre nos contaba a mi hermana pequeña y a mí un cuento antes de dormir. Guarecidos bajo la mosquitera y maravillados con su luminoso reloj de pulsera. 385 . Australasia.

CUENTO ANTEPASADO 295-640.qxp 26/5/08 12:31 Página 386 el cuento del antepasado Nueva Zelanda también estaban unidas a la Antártida. sino el mismísimo suelo que pisaban. India (y Madagascar. el océano empezó a abrirse paso entre el otro lado de India y la Antártida. Se han encontrado fósiles de rátidas hasta en la Antártida que. según indican los fósiles vegetales. Y. que seguía unido a ésta) empezó a desgajarse de África. A todo esto. Mientras se ensanchaba el hueco entre ambas. cada uno cargado con su propio contingente de rátidas: ñandúes ancestrales en el 386 . a bordo de sus respectivas masas terrestres. Madagascar se desgajó de India y se quedó más o menos en la posición que ocupa actualmente. podían llegar caminando a cualquiera de las regiones donde más tarde vivirían. Las rátidas ancestrales deambulaban a su antojo a lo largo y ancho del continente de Gondwana sin sospechar que su tierra natal estaba llamada a desintegrarse en pedazos separados por miles de kilómetros de océano. que no dejaban de separarse. Un poco después. Cuando las rátidas surgieron en Gondwana. El último lugar por el que se podía cruzar de una a otra era el angosto pasillo de tierra que seguía uniendo África occidental con lo que hoy es Brasil. los demás fragmentos de Gondwana habían seguido separándose. Hace unos 80 millones de años. hace unos 140 millones de años. la embarcación no fue el socorrido fragmento de manglar. En este caso. Sudamérica comenzó a alejarse de las costas occidentales de África. sin embargo. Intuirá el lector adónde nos lleva el cuento. estaba cubierta de bosque templado subtropical. Para entonces se había abierto un canal igualmente largo y estrecho entre la Antártida y la nueva costa meridional de Australia. mientras India emprendía una migración espectacularmente rápida hacia el norte para terminar incrustándose en la costa meridional de Asia y dar origen a la cordillera del Himalaya. estrecho y sinuoso. Cuando así ocurrió. las rátidas también se hicieron a la mar: una travesía con todas las de la ley. Pero Gondwana estaba a punto de fragmentarse. La desintegración se produjo de manera bastante súbita y explosiva según los parámetros del tiempo geológico. Hace unos 150 millones de años. al este de la India (véase el mapa de la página siguiente). y entre ésta y Australia. y hace 120 millones de años ya las separaba un canal larguísimo. durante ese mismo periodo. por aquel entonces. dispusieron de muchísimo tiempo para evolucionar cada una por su cuenta y desarrollar sus características correspondientes.

387 . Bueno. avestruces ancestrales en. El supercontinente de Pangea se había visto dividido en Laurasia (al norte) y Gondwana (al sur). No es que la región fuese necesariamente la Gran Estación Central de Villa 17.qxp 26/5/08 12:31 Página 387 saurópsidos Jurásico tardío hace 152 millones de años Paso amuriano Montes China Urales septentrional Siberia Alaska LAURASIA Europa Sierra Nevada América del Norte OCÉANO PACÍFICO Turquía Irán China meridional Indochina Sudeste asiático Fo s ad e Te ti s Golfo de México Océano Atlántico Central Tibet MAR DE TETIS África Arabia América del Sur Andes GONDWANA India Australia Antártida La tierra en el Jurásico superior. como ocurre ahora y por extraño que nos resulte. entre los pocos fósiles animales que se han encontrado figuran rátidas de gran tamaño. El clima era muy benigno. aves elefante ancestrales en India/Madagascar. cubierta de vegetación exuberante y propicia para la vida animal. Si bien. nuevo continente de Sudamérica. de esto hablaremos más adelante. y parece probable que estas aves abundasen en la Antártida del Cretácico. y el océano Atlántico empezaba a formarse. en la actualidad... las latitudes extremas son gélidas. Los fósiles vegetales indican que la Antártida del Cretácico era una región subtropical. tuvo que originar todo tipo de adaptaciones conductuales que carecen de equivalentes modernos.17 La ausencia de fósiles en la zona no debe interpretarse como ausencia de animales: una vegetación tan rica por fuerza tuvo que sustentar una fauna abundante. las zonas más meridionales pasarían buena parte del año en penumbra. hace unos 150 millones de años [257]. toda vez que.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Esto. emúes ancestrales en Australia. en buena lógica. algunas tan grandes como moas. El propio Gondwana estaba a punto de fragmentarse. Como ya he mencionado.

las correspondientes líneas ancestrales de las rátidas se separaron evolutivamente? O.CUENTO ANTEPASADO 295-640. el avestruz) son incompatibles con la hipótesis contraria de que las rátidas se distribuyeron por sus actuales masas continentales después de que éstas se separasen unas de otras. pero sí constituía un puente terrestre apacible y acogedor por el que estas aves podían cruzar de un lado a otro del mundo. a lo largo de casi toda su costa occidental. en un sentido muy interesante que abordaré enseguida. fue más allá y secuenció el ADN mitocondrial de dos géneros de moa y de un ave elefante a partir. lo son. lo importante no es en qué punto se separó de Gondwana la mayor parte del continente que habitaba. sin embargo. Es más. Disponemos de otras fechas relativas a los últimos contactos entre los diversos elementos de esta diáspora continental. de viejos huesos que tomaron prestados del museo. muchas de las secuencias genéticas ya han salido publicadas en los medios especializados. y también a India/Madagascar. según indica la genética molecular. a quienes hemos conocido en «El Cuento del Dodo». África ya estaba bastante separada de la Antártida por el sur y de India/Madagascar por el este. El equipo de Cooper. etcétera. Lo más sorprendente es que lograron recomponer todo el genoma mitocondrial de ambos 388 . En este contexto. si eso es mucho pedir. sino hasta cuándo pudo haber cruzado a pie de una masa a otra. hace 100 millones de años. Sin embargo.qxp 26/5/08 12:31 Página 388 el cuento del antepasado Rátida. Por ejemplo. Desde el punto de vista de un errabundo antepasado de rátida. Basta con ir al zoológico y extraer una muestra de sangre de un avestruz. ¿Hay alguna coincidencia entre las fechas en que los diversos continentes e islas se separaron geográficamente y las fechas en que. Cuando se trata de especies actuales. Alan Cooper y sus colegas de Oxford. la labor es sencilla. También estaba claramente separada de Sudamérica. desde África y Sudamérica a Australia y Nueva Zelanda. únicamente. aún persistía el citado puente terrestre entre el borde meridional de esa protuberancia que es África occidental y una parte del actual Brasil. Éste fue el último momento en que los antepasados del ñandú estuvieron en contacto con el resto de lo que en su día había sido Gondwana. Y además (salvo el kiwi y. han comparado la genética molecular de todas las rátidas. ¿son al menos compatibles? Pues sí. de un ñandú. África ya era una isla.

luego el momento exacto en que las diversas partes de Gondwana soltaron amarras tampoco es demasiado significativo.qxp 26/5/08 12:31 Página 389 saurópsidos géneros de moa. ¿Acaso porque se encontraba en una latitud más benigna? No. puesto que apenas esta389 . la Antártida no era ni mucho menos el desierto helado que es hoy. ni que las iguanas que llegaron a Anguila arrastradas por el huracán. Recordemos. unos pocos millones de años menos»). incluso para los animales incapaces de volar. Los investigadores estaban. las aves no voladoras no son más incapaces de volar que mamíferos como los monos y los roedores. Es más. que llegar a un lugar pasando de una isla a otra siguió siendo una posibilidad tras el desmembramiento de Gondawana. sin embargo. El material del ave elefante estaba peor conservado. como ya hemos visto. Para complicar aún más las cosas. que llevaban muertos como mínimo 700 años. Sería bonito poder decir que las separaciones moleculares entre las rátidas coinciden exactamente con las separaciones geográficas entre sus tierras natales. nos permiten afirmar con seguridad que las escisiones ancestrales entre las rátidas son muy antiguas: lo bastante como para cuadrar perfectamente con la teoría de que. Al fin y al cabo. Pensemos en la Antártida como la unidad de la que se desgajaron los demás continentes. cuando Gondwana se desintegró. que se inició hace 140 millones de años y concluyó hace 60. en condiciones de comparar las ancestrales secuencias genéticas unas con otras y con las de las rátidas actuales. no obstante. durante el periodo del que nos estamos ocupando en este cuento.CUENTO ANTEPASADO 295-640. pero así y todo se las arreglaron para secuenciar parte del ADN. las fechas no son lo bastante precisas como establecer con garantías esa coincidencia. pero siempre es bueno contar con un punto de referencia y la posición central de la Antártida viene muy bien en este sentido por cuanto ayuda a visualizarlo. sus antepasados ya se hallaban en sus respectivos hogares australes. éstos también se separaron unos de otros. Por desgracia. La técnica del reloj molecular les permitió fechar aproximadamente las divergencias evolutivas entre las rátidas. pues. Lógicamente. es decir. el Cretácico. que cruzaron de África a Sudamérica. Las secuencias moleculares. la mayoría de las masas continentales se separaron de Gondwana de manera casi simultánea (lo que geológicamente hablando quiere decir «unos pocos millones de años más. Lo más probable es que ocurriese lo siguiente.

Australia perdió el contacto con la Antártida hace unos 56 millones de años. Las pruebas geográficas indican que hace 390 . la única excepción que confirma la regla de que todas las rátidas llegaron andando a sus destinos. llevándose a bordo un cargamento de moas. Esto cuadra con la citada evidencia molecular de que los moas se escindieron de las demás rátidas antes (hace 82 millones de años) que las rátidas australianas. entre otras cosas. Sin embargo. además. así que permítaseme exponer de nuevo el problema. Y aquí nos encontramos con el avestruz. sino que están más emparentados con las rátidas australianas y. presumiblemente. Ése fue. Era una región templada porque. el emú y el casuario. que. La Antártida pasó a padecer el clima glacial propio de la latitud en que se encuentra y desde entonces ha sido el lugar gélido que hoy conocemos. y allí permaneció hasta la llegada del ser humano. los datos moleculares indican que el linaje del avestruz divergió después. No son parientes cercanos de los moas. del que prometí que volvería a ocuparme. probablemente. ¿Cómo es posible? El razonamiento es un poco complicado. llegaron de Australia a Nueva Zelanda saltando de isla en isla y pasando por Nueva Caledonia. debido al perfil de las costas. El resto de la historia es muy simple. Así pues. en la Antártida había gran cantidad de rátidas y. un fenómeno análogo. las corrientes cálidas de los trópicos llegaban a las latitudes australes más remotas.qxp 26/5/08 12:31 Página 390 el cuento del antepasado ba un poco más al norte que en la actualidad. Los kiwis son. propicia que crezcan palmeras en el oeste de Escocia. Hace unos 90 millones de años dejó de ser posible cruzar por tierra desde África a cualquier otro lugar de la antigua Gondwana. el último momento en el que un ave africana como el avestruz pudo haber divergido del resto de las rátidas. Nueva Zelanda se separó de la Antártida hace unos 70 millones de años. Los datos moleculares indican que unos diez millones de años antes los moas ya habían divergido de las demás rátidas. Sudamérica ya albergaba un nutrido contingente de antepasados de los ñandúes. Por lo que respecta al ave elefante. pues. en el momento oportuno. hace unos 75 millones de años. Una de las consecuencias de la fragmentación de Gondwana fue que la corriente cálida dejó de dirigirse al sur.CUENTO ANTEPASADO 295-640. se quedó en Madagascar después de que esta isla se desprendiese de India hace unos 75 millones de años. que divergieron unos de otros hace unos 30 millones de años. aunque más espectacular. al de la moderna corriente del Golfo.

pero las pruebas moleculares indican que el avestruz se escindió de las demás rátidas hace unos 75 millones de años. Hasta aquí todo en orden. por consiguiente. habida cuenta de que todos los demás elementos del antiguo continente (Sudamérica. y hay fósiles de avestruz en Asia. Hasta entonces. incluida India.qxp 26/5/08 12:31 Página 391 saurópsidos unos 90 millones de años África ya estaba separada del resto de la antigua Gondwana.CUENTO ANTEPASADO 295-640. cabe suponer que no estuvieron en África. que a la sazón era una isla. se alejó con rumbo norte a toda velocidad hasta llegar a su posición actual en el continente asiático. Una vez allí. India. tras separarse de Madagascar. cuando la actual Sri Lanka se desprendió. Podrían haber estado en cualquier lugar del resto de Gondwana. ¿cómo es que los avestruces modernos terminaron en África? Alan Cooper ha ideado una ingeniosa teoría. en el momento de producirse esta separación. Si los antepasados del avestruz estaban instalados en India. Cinco millones de años después. Cooper sostiene que. Todavía hay avestruces en Arabia. ¿Dónde estuvieron los antepasados de los avestruces durante ese intervalo de 15 millones de años? Por los motivos que acabamos de citar. Pero seguimos sin resolver el enigma que dio pie a esta parte del cuento. aunque sólo fuese a través de la Antártida y de los puentes continentales aún existentes. y hasta en Euro391 . India se desprendió de Madagascar. llevándose a los futuros avestruces y dejando a las futuras aves elefante. el linaje del avestruz se abrió en abanico hacia el norte. Cooper sostiene que India llevaba consigo a los antepasados de los avestruces y que éstos se aprovecharon de la colisión para introducirse en Asia. Según esta hipótesis. Entonces. los antepasados del avestruz y del ave elefante se hallaban en India/Madagascar. el último momento en que las líneas ancestrales del avestruz y del ave elefante pudieron haberse escindido de las demás rátidas fue hace 75 millones de años. lo que encaja perfectamente con los datos moleculares. Como recordará el lector. los antepasados del avestruz y del ave elefante seguían estando en contacto con la Antártida y. con el resto de Gondwana (a excepción de África. ¿cómo es que terminaron en África? Llegamos así a la última parte de la teoría de Cooper. Nueva Zelanda e India/Madagascar) seguían conectados entre sí. India/Madagascar siguió conectada a la Antártida por medio del gran puente continental (hoy sumergido) de la meseta de Kerguelen hasta hace 75 millones de años. que se había separado previamente). Australia.

el fabuloso pájaro gigantesco capaz de levantar elefantes.. el cargamento de animales procedentes de Gondwana que viajó a bordo de India desempeñó un papel fundamental en la recolonización de Asia tras la catástrofe que puso fin a los dinosaurios. en la década de 1930. lo que entonces se conocía como la teoría de la deriva continental era objeto de burlas generalizadas (aunque no unánimes). no porque los continentes se hubiesen desplazado al este o al oeste. En su opinión. África estaba unida a Asia por Arabia. Según Cooper. EPÍLOGO A EL CUENTO DEL AVE ELEFANTE La teoría de la tectónica de placas. los avestruces ancestrales no fueron ni mucho menos los únicos animales que cogieron el barco indio con destino a Asia.CUENTO ANTEPASADO 295-640. pero la mayoría de los científicos prefería creer que el mapa se habría alterado por las fluctuaciones del nivel del mar.. es uno de los éxitos de la ciencia moderna. y por esta ruta llegaron finalmente los avestruces a su hogar actual. como se la conoce en la actualidad. es una de esas maravillas que nos cautivan de niños.qxp 26/5/08 12:31 Página 392 el cuento del antepasado pa. 392 . La leyenda del roc. Cuando mi padre estaba en Oxford. aunque. De hecho. se consideraba una mera coincidencia. Varias personas se habían fijado en lo bien que encajaban la costa oriental de Sudamérica y la costa occidental de África. como ahora. y controvertida. el nombre de Gondwana se acuñó originalmente para designar un continente formado por África y Sudamérica en sus respectivas ubicaciones actuales. por lo general. pero otros antes que él ya habían avanzado ideas parecidas. Había coincidencias más asombrosas en cuanto a la distribución de plantas y animales que sólo cabía explicar postulando la presencia de puentes terrestres entre los continentes. Se la asociaba con el meteorólogo Alfred Wegener (1880-1930). sólo que con el Atlántico Sur vacío. La idea de Wegener de que eran los continentes los que se habían movido fue mucho más revolucionaria. Pero. Por aquel entonces. ¿acaso la historia real de los continentes que se desplazan miles y miles de kilómetros no es aún más maravillosa y más digna de cautivar la imaginación adulta? Estudiémosla detenidamente en el epílogo de este cuento. hace unos 20 millones de años.

Todo cambió al poco de licenciarme. para entender cabalmente la teoría. Cuando una placa se mueve. La Dorsal Mesoatlántica es un cañón submarino de 16. nos dio una conferencia sobre el tema. toda la superficie de la Tierra (tanto los fondos marinos como los continentes visibles) es un conjunto de placas. Toda la superficie de la Tierra está acorazada. Los continentes son las partes más gruesas y menos densas de las placas.qxp 26/5/08 12:31 Página 393 saurópsidos El caso no estaba zanjado ni siquiera en la década de 1960.000 kilómetros de largo que describe una S enorme entre el Atlántico Norte y el Atlántico Sur. la cosa estaba bastante igualada: la mitad de la clase a favor y la otra mitad en contra. Pero. en un proceso denominado expansión del fondo marino. Ya lo retomaremos más tarde. y al final de la misma sometió el asunto a votación (de lo cual me lamento. debajo de otras placas en un proceso conocido como subducción. Si mal no recuerdo. el término placa no es muy feliz. que sobresalen por arriba (penetrando en la atmósfera con las montañas) y por abajo (penetrando en el manto). a veces. porque la democracia no es la mejor manera de establecer una verdad). ni de agua ni de roca fundida. Una metáfora más atinada sería la de una cinta transportadora o la persiana de un buró. En cierto sentido. para que inunde las tierras bajas. Las placas no surcan el mar.CUENTO ANTEPASADO 295-640. el veterano ecólogo de Oxford. por que da una imagen demasiado rígida. La dorsal propiamente dicha es una zona de erupciones volcánicas. no deja tras de sí un espacio vacío como creía Wegener: ese espacio vacío se ve continuamente relleno por nuevo material que surge de las capas profundas del manto terrestre y que pasa a formar parte de la composición de la placa. Resulta que Wegener se había acercado mucho más a la verdad que la mayoría de los contemporáneos que lo ridiculizaban. La mitad de las veces los límites entre las placas están bajo el mar. Su principal error fue pensar que las masas continentales flotaban en el manto semilíquido y lo surcaban como balsas en una ciénaga. Según la moderna teoría de la tectónica de placas. De las profundidades del manto brota roca fundi393 . cuando entré en la universidad. Para describirlo voy a usar el ejemplo más claro y comprensible: el de la Dorsal Mesoatlántica. Charles Elton. cubierta de placas que se deslizan por encima de la superficie y. lo mejor es olvidarse del mar y hacer como si no existiese.

qxp 26/5/08 12:31 Página 394 el cuento del antepasado da que desciende por ambos lados de la dorsal. es muy engañoso. a la que crecen las uñas. como alguien ha apuntado ingeniosamente. Una placa no se ve empujada por detrás. En lugar de eso. como las persianas corredizas de los burós. Se trata de la misma fuerza que separó los continentes cuando Gondwana se desintegró. Cuanto más se aleja uno. en lugar de dorsales. Las isócronas de un lado son el reflejo casi exacto de las del lado contrario. El resultado es que se si se trazan líneas isócronas (líneas que unan puntos de la misma antigüedad). más antiguas son las rocas. Si se calcula la antigüedad de las rocas situadas a ambos lados de una dorsal como la Mesoatlántica. corriente que ejerce su fuerza sobre toda la zona inferior de la placa. ¿Cómo va a moverse un objeto tan inmenso como una placa continental sólo porque lo empujen por detrás? Sería imposible. Así ocurre en ambas vertientes de la dorsal. sino arrastrada por la corriente que circula en el fluido en el que flota. pues da a entender que la elevación del fondo marino empuja a las placas por detrás. se observará que corren paralelas a la propia dorsal. La persiana que baja hacia el este empuja a África y la aleja del centro del Atlántico. la que baja hacia el oeste empuja a Sudamérica en la dirección opuesta. se aprecia algo verdaderamente extraordinario. 394 . Estas dorsales oceánicas en expansión son el motor del movimiento tectónico. sin embargo.CUENTO ANTEPASADO 295-640. El término empujar. Existen zonas de actividad volcánica parecida en el fondo del océano Pacífico. Éste es el motivo por el cual los dos continentes se separan a una velocidad de un centímetro al año. Las rocas que están más cerca de la dorsal son las más jóvenes. serpenteando junto a ésta a lo largo de todo el Atlántico Norte y después del Atlático Sur. Las pruebas a favor de la tectónica de placas son tan elegantes como contundentes y la teoría ya no ofrece lugar a dudas. en perpendicular a la dorsal. lo que sucede es que la corteza y la capa superior del manto se mueven como consecuencia de las corrientes que circulan en la roca fundida subyacente. en el del océano Índico y en varios otros lugares (aunque a veces. Supongamos que debemos cruzar el fondo del Atlántico en un tractor submarino con rumbo este a lo largo del paralelo 10. aunque las velocidades de desplazamiento varían bastante de una placa a otra. se llaman elevaciones). en Angola. desde el puerto brasileño de Maceio hasta el cabo de Barra do Cuanza. la misma velocidad.

bajamos con rapidez al verdadero fondo marino. de hace unos 140 millones de años. la roca resulta ser del Cretácico inferior. Conforme avanzamos hacia el este.CUENTO ANTEPASADO 295-640. aunque no se distinga límite alguno. 395 . Durante los primeros 50 kilómetros de nuestro viaje hacia el este seguimos en la plataforma continental que. De repente. el instante geológico en que el Cretácico dio paso al Paleógeno y los dinosaurios desaparecieron de la faz de la Tierra. las rocas volcanicas del fondo marino van siendo cada vez más recientes. que. vamos haciendo un muestreo de las rocas que pisamos con la oruga del tractor (los neumáticos no resistirían la presión). y nos encontramos con un dato sorprendente: van siendo cada vez más jóvenes. aunque ya hemos dicho que para mejor explicar la tectónica de placas haremos como si el agua no existiese. Todavía no hemos salido del continente sudamericano. lo que implica una antigüedad de menos de 100 millones de años. sólo nos interesa el basalto ígneo (lava solidificada) que pueda haber en la base de las rocas sedimentarias que hayan quedado depositadas encima. En este punto concreto. Perforaremos los sedimentos. esto es. Sobre la marcha. la orilla occidental del Atlántico. tomamos la primera muestra y analizamos radiométricamente la antigüedad del basalto que encontramos bajo los sedimentos. serán bastante espesos. Según la teoría. analizando rocas contemporáneas de los lanudos mamuts en Europa y de la pequeña Lucy en África. en algunos lugares. los efectos de nuestra exploración. cruzamos la frontera de los 65 millones de antigüedad. A 1600 kilómetros de nuestro punto de partida nos encontramos en el Plioceno. La secuencia de antigüedad decreciente continúa. Unos 230 kilómetros más adelante. no cuenta ni mucho menos como fondo marino. a mitad de camino. son ésas rocas ígneas las que constituyen la persiana corrediza o cinta transportadora sobre la que Sudamérica se mueve hacia el oeste y África hacia el este. ya que simplemente estamos analizando rocas volcánicas. recogiendo más muestras de roca volcánica a intervalos regulares. simplemente tenemos un poco de agua somera por encima de nuestras cabezas.qxp 26/5/08 12:31 Página 395 saurópsidos casi rozando. y tomaremos muestras de las rocas volcánicas que hallemos debajo. al llevar millones de años depositándose. la isla Ascensión. Proseguimos la marcha hacia el este. A 500 kilómetros de nuestro punto de partida ya nos hallamos en pleno Cretácico superior. Por razones derivadas de la teoría de la expansión del fondo marino.

las rocas se desplazan más de un centímetro. El fondo oceánico anterior a esa fecha ha sido destruido por la subducción. Una vez cruzada la dorsal Mesoatlántica reemprendemos nuestro viaje hacia el este. Las franjas oscuras representan polaridad normal.qxp 26/5/08 12:31 Página 396 el cuento del antepasado 2 1 antigüedad (millones de años) 0 1 2 3 4 5 6 7 8 9 Gilbert inversa 3 Gauss normal 4 Matuyama inversa 5 Brunhes normal 6 Matuyama inversa 7 Gauss normal 8 Gilbert inversa 9 corteza 10-60 mm anuales litosfera oceánica 10-60 mm anuales manto superior astenosfera Bandas magnéticas en las dos vertientes de una dorsal oceánica. a pesar de la metáfora de la cinta transportadora. reparámos en que las rocas son tan jóvenes que datan de nuestra propia época: acaban de salir escupidas de las profundidades del fondo marino. Los geólogos las agrupan en intervalos magnéticos dominados por polaridades de uno u otro signo. la verdad es que haría falta mucho más que un poco de suerte porque. que juntas constituyen lo que se conoce como litosfera. En consecuencia. se fracturan a causa de las corrientes de convección presentes en el magma de la astenosfera. si hemos dicho que la velocidad media de la cinta es de un centímetro al año? Cuando hay una erupción. la capa semirrígida del manto situada bajo la litosfera. las blancas. en dirección a África. Quienes primero identificaron la simetría de las franjas como prueba de la expansión del fondo marino fueron Fred Vine y Drummond Matthews en un artículo publicado en Nature en 1963 y que hoy se considera un clásico[296]. con un poco de suerte. situada a unos 1620 kilómetros de Sudamérica y a una distancia un poco mayor (en esta latitud) de África. Al llegar a la dorsal Mesoatlántica. ¿Cómo podría serlo. Bueno. Y lo que ahora adver396 . La corteza y la rígida capa superior del manto. La configuración característica de las franjas nos permite determinar la edad de las rocas del fondo oceánico hasta hace unos 150 millones de años.CUENTO ANTEPASADO 295-640. polaridad inversa. el movimiento no es realmente continuo. Es más. sin dejar de tomar muestras de roca volcánica de debajo de los sedimentos. quizá lleguemos a presenciar una erupción en esta zona concreta por la que estamos atravesando la dorsal. en un lugar cualquiera de la dorsal se registra menos de una erupción al año.

El verdadero golpe de suerte es el siguiente: la polaridad del campo magnético de la Tierra se invierte a intervalos irregulares. En «El Cuento de la Secuoya» nos ocuparemos de una ingeniosa técnica de datación llamada dendrocronología. Lo que viene a continuación es algo extraordinariamente elegante. nos indica dónde estaba el Polo Norte magnético cuando se solidificó la lava. que es fácil de medir. La cosa funciona así. Saltan a la vista las extraordinarias implicaciones de este hecho. Cuando la lava se solidifica y se convierte en roca. Mientras la lava todavía está líquida. aunque en una escala de tiempo ya más dilatada. Estas huellas digitales que se presentan de vez en cuando constituyen un auténtico regalo de la naturaleza para la ciencia. quede impreso en la lava volcánica cuando ésta se enfría y se solidifica. Es una verdadera suerte que algo parecido a los anillos de los árboles. pertenece a rocas del Cretácico inferior. se va desarrollando una pauta característica de anillos gruesos y estrechos.CUENTO ANTEPASADO 295-640. y el reflejo es aún más preciso de lo que cabría esperar de la datación radiométrica. Si se mide la polaridad de las dos cintas transportadoras conforme se deslizan hacia el este y el oeste desde la dor397 . sus moléculas actúan como minúsculas agujas de compás y se alinean con el polo magnético de la Tierra. La última muestra que tomamos. en una escala temporal de décadas. Las rocas van haciéndose paulatinamente más antiguas a medida que nos alejamos de la dorsal. siglos o milenios. En realidad. pero bastante frecuentes en términos geológicos. exactamente igual que las que analizamos en la parte occidental. que ésta siempre deberá aceptar y aprovechar al máximo. la roca ígnea actúa como un imán de escasa potencia cuya polaridad es un registro petrificado del campo magnético de la Tierra en el momento en que se produjo la solidificación.qxp 26/5/08 12:31 Página 397 saurópsidos timos es que la antigüedad de las muestras es una imagen especular de la que obtuvimos en la primera mitad del viaje. tendencia que se mantiene hasta llegar a África y a la orilla oriental del Atlántico. Los anillos de los árboles se forman porque los árboles tienen una estación de crecimiento anual: como no todos los años son igual de favorables. al borde mismo de la plataforma continental africana. muy cerca de Sudamérica. Así pues. las moléculas se petrifican en la misma posición en la que estaban. la secuencia entera se repite calcada a ambos lados de la dorsal Mesoatlántica. Esta polaridad.

el mapa geológico de todo el lecho Atlántico ofrece una imagen de líneas isócronas completamente nítida.CUENTO ANTEPASADO 295-640. La pauta de franjas paralelas no discurre por el fondo del mar de forma uniforme e ininterrumpida. derivada de la teoría de tectónica de placas. sino que se ve sometida a numerosas fracturas o fallas. la fecha de ambas será la misma. como por ejemplo la separación de los continentes. En otra latitud. en términos geológicos. El método. y también pueden fecharse (naturalmente. La revolución de la tectónica de placas ha sido una de las más rápidas. He escogido el paralelo 10 al sur del ecuador porque a esa altura no hay ninguna línea de falla que venga a complicar el panorama. Pero. La pauta de las franjas del lado oeste será un calco de la pauta de las del lado este toda vez que ambos grupos de rocas compartían el mismo campo magnético cuando salieron arrojadas de la dorsal en estado líquido. presenta sus complicaciones. Es posible emparejar exactamente cada franja de un lado con su correspondiente del otro. En todos los fondos océanicos encontraremos la misma pauta de franjas a ambos lados de las zonas de expansión. puesto que salieron juntas de la dorsal). se sustenta. pues. sobre pruebas totalmente sólidas y las fechas asignadas a los diversos acontecimientos tectónicos.qxp 26/5/08 12:31 Página 398 el cuento del antepasado sal Mesoatlántica. son. petrificadas en el momento en que la lava se hizo roca. se observará una serie de franjas que son el reflejo de las alteraciones del campo magnético terrestre. La idea de la expansión del fondo marino. y a la vez más decisivas. en general. de toda la historia de la ciencia. No se puede pedir una prueba más contundente. 398 . nuestra secuencia gradual de antigüedad creciente o decreciente se habría visto interrumpida de tanto en tanto cada vez que atravesásemos una falla. aunque las distancias entre las franjas variarán habida cuenta de que no todas las cintas transportadoras se mueven a la misma velocidad. no obstante. precisas.

había bosques tropicales de licopodios a ambos lados del ecuador y el clima probablemente era como el de hoy. Quienes no andamos a cuatro patas somos tetrápodos no practicantes. es el antepasado común de todos los tetrápodos actuales. En el Polo Sur empezaba a formarse un casquete de hielo. en nuestro caso desde hace poco. que nadan 399 . reptiles y aves) nos encontramos con nuestros primos los anfibios en el Encuentro 17. lo cierto es que la salida de los peces a la tierra supuso una transición fundamental en nuestra historia evolutiva. desde luego. que son las salamandras que regresan al agua para procrear) y las cecilias (criaturas ápodas. Se trata de las ranas (y sapos: la distinción no es útil en sentido zoológico). Más concretamente.CUENTO ANTEPASADO 295-640. aunque la flora y la fauna eran. el Contepasado 17 es el gran antepasado del inmenso contingente de vertebrados terrestres. apenas 30 millones después de la gran cita del Encuentro 16. los amniotas (término que engloba a mamíferos. pero todos nos llamamos tetrápodos. A pesar de haber censurado en páginas anteriores la vanidad retrospectiva.qxp 26/5/08 12:31 Página 399 Encuentro 17 Anfibios Hace 340 millones de años. Tres grandes partidas de peregrinos anfibios modernos han hecho causa común mucho antes de encontrarse con nosotros los amniotas. nuestro tatarabuelo número 175 millones. Pangea no se había juntado aún y las masas terrestres del norte y del sur rodeaban un océano anterior al Mar de Tetis. muy diferentes. Tetrápodo significa «provisto de cuatro patas». a comienzos del periodo Carbonífero. en el de las aves desde hace mucho más. El Contepasado 17. las salamandras (y tritones.

qxp 26/5/08 12:31 Página 400 el cuento del antepasado Millones de años N CZ E Ya incorporados Cecilias (Gimnofiones) Ranas. Nos hemos atenido a la taxonomía molecular. . Ilustraciones. aunque existen discrepancias en cuanto al orden de ramificación entre los tres grupos de anfibios. de izquierda a derecha: Salamandra de Monterrey (Ensatina eschscholtzii). cecilia (especie Ichthyopis).000 especies de anfibios conocidas integran un solo grupo. los estudios genéticos han establecido que las aproximadamente 5. rana flecha azul (Dendrobates azureus). hermano de los amniotas. sapos (Anuros) Salamandras (Urodelos) 100 K MZ J 200 T P PZ 300 C 340 400 17 Incorporación de los anfibios 0 Incorporación de los anfibios. Aunque reñidos con varios estudios fósiles.CUENTO ANTEPASADO 295-640.

qxp 26/5/08 12:31 Página 401 anfibios o cavan túneles y parecen lombrices o serpientes). gracias a lo cual nadan vigorosamente. y las ranas han descubierto diversas formas de reproducirse en ellos sin perder el vínculo vital con el agua. de cáscara dura e impermeable. frente a las 12 de las ranas) y las costillas. pero rara vez se alejan del agua y. Alcanzan su enorme longitud a base de multiplicar las vértebras del tronco (hasta 250. Aunque de adultos vivan en tierra. Curiosamente. Las salamandras poseen una larga cola tanto en estado adulto como en estado larvario y sus medidas corporales son las que más se parecen. Los machos de Chiromantis xerampelina. como las ballenas. En ambos casos el embrión flota en su propio estanque privado. la mayoría de anfibios se reproducen en el agua. se forma una cáscara protectora cuyo interior húmedo sirve de nido para los huevos de todo el grupo. u ovípara. Cuando el exterior de la espuma se endurece. Los árboles representan refugios relativamente seguros. o algo equivalente. al menos en alguna fase de su ciclo vital. que (salvo en casos de evolución secundaria. donde de hecho las tenían algunos anfibios extintos. que les brindan eficaz soporte y protección. a las de los anfibios ancestrales. las traseras estarían justo en el extremo posterior del cuerpo. Los renacuajos se desarrollan en el interior de ese nido de espu401 . pero los renacuajos sí. La forma de reproducción de los amniotas es. o bien vivípara. Aquéllos que se reproducen en tierra hacen un esfuerzo considerable para recrear condiciones acuáticas. dando a luz crías vivas. Puede que los peregrinos anfibios que se nos unen en el Encuentro 17 pasen parte del tiempo en tierra firme. a juzgar por los fósiles. dugongos e ictiosauros) lo hacen en tierra. a diferencia de los amniotas. Las ranas adultas no tienen cola. Los embriones de los anfibios flotan en un estanque real. Las cecilias no sólo no tienen extremidades sino que ni siquiera conservan el menor rastro interno de los cinturones pélvico y escapular que sostenían los miembros de sus antepasados. suelen regresar a ella. una rana arborícola africana. su cola es cortísima o directamente inexistente: si las cecilias tuviesen patas.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Algunas especies aprovechan los charquitos de agua de lluvia que se forman en las rosetas de las bromeliáceas. poniendo huevos relativamente grandes. cooperan para batir con las patas traseras un líquido que segregan las hembras y transformarlo en una densa espuma blanca.

el ejemplo más llamativo es el de las diversas especies de ranas australianas del desierto. ya listos para eclosionar. donde quedan protegidos por un marsupio en cuyo interior los renacuajos se desarrollan y colean visiblemente bajo la piel de la madre hasta que eclosionan. se retuercen hasta salir del nido y se arrojan a los charcos que se han formado al pie del árbol.qxp 26/5/08 12:31 Página 402 el cuento del antepasado ma húmeda. aunque sean breves y muy espaciadas. Por regla general. una de las principales funciones de cuya piel es servir de barrera al agua. En estos periodos tan raros y esporádicos de precipitaciones abundantes. cada rana se construye una especie de capu402 . situado en lo alto de un árbol. Hay más especies que usan esta técnica del nido de espuma. Algunas ranas han llevado a cabo interesantes transiciones hacia la reproducción vivípara.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Es un caso muy diferente al de reptiles. Al llegar la siguiente estación lluviosa. donde se convierten en ranas. Estas ranas sacan partido del hecho de que hasta en los desiertos puede haber épocas de lluvia. practica una modalidad de viviparismo de lo más insólita. La diferencia esencial entre los anfibios y los amniotas es que las pieles y los cascarones de los huevos de los amniotas son impermeables. Otra especie de rana sudamericana. el agua que hay bajo la piel se evapora como si ésta no existiera. aves y mamíferos. La hembra de la rana marsupial sudamericana (varias especies del género Gastrotheca) se transfiere los óvulos fertilizados a la espalda. Son varias las especies que se reproducen de forma parecida y lo más probable es que todas evolucionasen por separado. unas ranitas plenamente desarrolladas que se habrán visto privadas de la libertad de nadar cual renacuajos. Entre los propios anfibios hay excepciones. el Rhinoderma darwinii posee un espacioso saco gutural que usa de cámara de resonancia para amplificar la voz y es en esta cámara húmeda donde los huevos quedan alojados y donde madurarán hasta que el macho finalmente vomite las crías. sólo que éstos no llegan al intestino: como tantos otros machos de rana. aunque sin cooperar en su fabricación: cada macho bate por separado el líquido segregado por una sola hembra. llamada Rhinoderma darwinii en honor de su ilustre descubridor. Parece como si el macho se comiese los huevos que él mismo ha fertilizado. Así pues. la piel de los anfibios permite que el agua se evapore a través de ella al mismo ritmo que se evaporaría un charco de agua que ocupase la misma área.

pues. Si.CUENTO ANTEPASADO 295-640. La rana más grande del mundo. las ranas en cuestión habrían estado preadaptadas para la travesía de isla en isla. como parece. el diseño corporal de una rana adulta está orientado al salto.qxp 26/5/08 12:31 Página 403 anfibios llo lleno de agua donde permanece enterrada en un estado de letargo que puede durar dos o. a veces. Esto en sí tampoco es nada del otro mundo. Las dos tienen un diseño corporal que es una modificación un tanto sigular del diseño ancestral. constituyen una cifra impresionante. por una fase de renacuajo. la rana goliat (Conraua goliath) de África occidental. Eso sí. luego no es de extrañar que. El naturalista suponía que la dureza del cascarón de los huevos de lagarto los protegía del agua salada. sus más de 4. se encuentran Platymantis vitianus en la playa. Así como el diseño corporal de un ave está claramente orientado al vuelo incluso en aquellas especies que no vuelan (como el avestruz). Algunas especies resisten temperaturas bien por debajo de cero grados fabricando glicerina y usándola de anticongelante. repartidas a lo largo y ancho de todo el mundo. según algunos testimonios. que es del tamaño de un perrito. y. Son un grupo de mucho éxito. casi nunca se encuentren ejemplares en islas remotas. se desarrollan por completo en el huevo sin pasar. Algunas especies dan saltos enormes: la bien llamada rana cohete australiana (Litoria nasuta) recorre de un solo salto hasta 50 veces la longitud de su cuerpo. No existe ningún anfibio de agua salada. las fijianas Platymantis vitiensis y Platymantis vitianus (estrechamente emparentadas y quizá descendientes de un único antepasado colonizador). Me cuenta Sam Turvey que las dos especies de rana con la distribución geográfica más remota. a diferencia de los lagartos. hay ranas en todos los continentes (salvo en la Antártida) y lo más probable es que lleven ahí desde antes de la fragmentación de Gondwana. salta. estas características tan insólitas ya se daban en el antepasado colonizador.000 especies. 1. Aunque no hay tantas especies de ranas como de aves. Parecen más tolerantes a la sal que la mayoría de las ranas.1 Darwin reparó en el fenómeno y lo comentó en más de un libro. 403 . pero las aves y las ranas han hecho de dicha modificación estructural la base de toda una gama de variaciones. como también reparó en que las ranas que se introducen artificialmente en islas lejanas medran y proliferan. incluso siete años. Las ranas me recuerdan en cierto sentido a las aves. mientras que los de rana se echan a perder al menor contacto con dicho medio.

Sus planeos. Las salamandras y los tritones. Ahora bien. como tienen unas patas demasiado pequeñas y débiles para caminar o correr en el sentido habitual del término. se desplazan mediante un sinuoso movimiento natatorio parecido al de los peces. No es la única sorpresa que les aguarda a los zoólogos condicionados por su familiaridad con los animales modernos. aunque mucho menor que el de los anfibios gigantes que dominaban la tierra antes del auge de los reptiles. son saltadores obsoletos. La mayoría de las salamandras actuales son bastante pequeñas. era exclusivamente acuático (lo que demuestra que las patas evolucionaron inicialmente para favorecer el movimiento en el agua. por la doctora Jennifer Clark. como la rana voladora asiática. Véase el libro de Clark. Entre estos ejemplares. prolongan el salto estirando sus largos dedos para usar las membranas interdigitales de paracaídas. que posiblemente pertenecen a especies de transición y han sido objeto de concienzudos estudios. pero todas descienden de antepasados saltarines.qxp 26/5/08 12:31 Página 404 el cuento del antepasado por lo visto. de la Universidad de Cambridge. Tendemos a pensar que los tetrápodos siempre han de tener cinco dedos en cada mano y cinco dedos en cada pie: el 2. un tamaño respetable. usando las patas sólo para ayudarse. cuando están en el agua. en los últimos años. Algunas especies arborícolas. Los mejores fósiles proceden de Groenlandia. Para las hipótesis más conservadoras. aunque los dos eran mayores de lo que normalmente se espera de un antepasado tan remoto. al parecer. el antepasado que tenemos en común con anfibios y reptiles? Está claro que se parecía más a un anfibio que a un amniota y más a una salamandra que a una rana. Las más grandes llegan a medir un metro y medio.2 figuran Acanthostega que. Sobre todo. aunque puede que no se pareciese mucho a ninguna de las dos. ¿cómo era el Contepasado 17. Incluso cuando están en tierra. y sus colegas. tres metros. Rhacophorus nigropalmatus. del mismo modo que los avestruces son voladores obsoletos. nadan como peces.CUENTO ANTEPASADO 295-640. 404 . se parecen un poco a los de las ardillas voladoras. no en la tierra) e Ichtyostega. de hecho. No todas las ranas saltan. que durante el Devónico se encontraba en el ecuador. Puede que el Contepasado 17 se pareciese a Ichtyostega o a Acanthostega. Gaining Ground: The Origin and Evolution of Tetrapods.

las diversas especies realmente obtenían un mayor beneficio de un número concreto de dedos que de otro. Acanthostega ocho. tal vez porque algún proceso embriológico interno terminó dependiendo de esa cifra. respectivamente. los peces de aleta lobulada ocupaban una posición mucho más destacada tanto en la fauna marina como en la de agua dulce. Sin embargo. Algunos autores excluyen a los pulmonados y dicen que los únicos peces de aleta lobulada existentes en la actualidad son los celacantos. Mi teoría es que en esa época lejana. Los tetrápodos probablemente evolucionaron a partir de un grupo extinto de lobulados. neutro desde el punto de vista funcional. cosas como por ejemplo pulmones o aletas que servían para caminar en lugar (o además) de para nadar? ¡No fue porque pretendiesen dar comienzo a la siguiente gran etapa de la evolución! Durante años. Los anfibios surgieron del grupo de peces conocido como peces de aleta lobulada. No existe un acuerdo unánime en cuanto al uso del término peces de aleta lobulada. un número determinado de dedos les permitía nadar o caminar mejor. la respuesta casi automática fue la que el ilustre paleontólogo estadounidense Alfred Sherwood Romer 3. los llamados osteolepiformes. en los tetrápodos se consolidó la estructura de cinco dedos. en cambio. seis. En el Devónico. En estado adulto. es decir.3 con quienes nos encontraremos en los Encuentros 18 y 19. me guió por la terminología que el catedrático Robert Carroll emplea en su libro Vertebrate Paleontology and Evolution e incluyo a los pulmonados entre los peces de aleta lobulada.CUENTO ANTEPASADO 295-640. y Tulerpeton. pruebas recientes demuestran que Ichtyostega tenía siete dedos en los pies. el dedo medio). el número de dedos suele ser menor que el de los embriones (en casos extremos como el del caballo llega a reducirse a uno sólo. Personalmente. un tercer género de tetrápodo del Devónico. Los únicos representantes actuales son los dipnoos o peces pulmonados y los celacantos. El número de dedos puede parecer irrelevante. pero dudo de que sea así. que datan de finales del Devónico. 405 . Entre los osteleopiformes figuraban Eusthenopteron y Panderichthys. la época en que empezaron a salir a tierra firme los primeros tetrápodos. ¿Por qué ciertos peces desarrollaron innovaciones que les permitieron el tránsito del agua a la tierra.qxp 26/5/08 12:31 Página 405 anfibios miembro pentadáctilo es uno de los tótems zoológicos por excelencia. Posteriormente.

Por desgracia. siempre habrá lagunas lo bastante someras como para poner en peligro la vida de según qué especies de peces. cuando las condiciones del terreno son «buenas» para los animales acuáticos. Si en situaciones de extrema sequía las lagunas de un metro de profundidad habrían corrido el riesgo de secarse. un pez capaz de desplazarse por tierra en busca de aguas más profundas podría salir beneficiado. Para la hipótesis de Romer. no me parece que la teoría de Romer exija un Devónico seco. Esta admirable teoría ha caído en desuso por diversas razones. y de validar las tesis de Romer. Según Romer. no malas como en la hipótesis de Romer). en consecuencia. Mi obligación. Otro argumento en su contra es que los peces actuales que se aventuran fuera del agua lo hacen en zonas húmedas (o sea. Los ríos y lagunas pueden volverse inhabitables por varias razones. en el Devónico imperaba la humedad y no la sequía. es hacer constar que la teoría está pasada de moda. en situaciones de sequía moderada las de 30 centímetros también lo correrían.qxp 26/5/08 12:31 Página 406 el cuento del antepasado derivó de las ideas del geólogo Joseph Barrell. Sin embargo... Romer suscribió la creencia imperante en su época de que el Devónico fue un periodo de sequías. Pueden verse invadidos de algas. Si. algunos peces que podrían salvar la vida emigrando. en cuyo caso. una tesis que en fechas más recientes se ha puesto en tela de juicio. Los individuos capaces de andar y respirar fuera del agua poseen la enorme ventaja de poder escapar de una charca condenada a la desaparición y partir en busca de una más profunda. lo que esos peces estaban tratando de hacer era justo lo contrario: regresar al agua. podría decirse que eso sencillamente aumentaría el número de lagunas susceptibles de secarse. a mi modo de ver no todas igual de convincentes.CUENTO ANTEPASADO 295-640. como se ha señalado en contra de Romer. tanto temporal como permanentemente. Incluso en periodos no particularmente áridos. es muy normal que los peces se queden atrapados en charcas que se secan. basta con que haya algunas lagunas que se sequen y. no sólo porque se sequen. 406 . En épocas de sequía. no obstante. Aun cuando a finales del Devónico el mundo estuviese completamente inundado. Bien es verdad que existen muchos otros motivos para justificar la salida a tierra de los peces. lo que a su vez aumentaría las oportunidades de salvar la vida de los peces capaces de andar.

parecen cuestiones teológicas. pero nos vendrá bien incorporarlos a nuestro análisis por cuanto algunos de ellos respiran aire de vez en cuando y unos pocos hasta salen del agua y andan por la tierra. El Central Valley recorre longitudinalmente buena parte de California. La obsesión por los nombres discretos es un ejemplo de lo que yo llamo la tiranía de la mente discontinua. el Central Valley propiamente 407 . en consecuencia. lo que da una idea de por qué suscitan discrepancias tan enconadas. el saltarín del fango.qxp 26/5/08 12:31 Página 407 anfibios las ciénagas habrían ofrecido enormes oportunidades de provecho para los peces capaces de caminar. pero suelen ser discusiones bizantinas. EL CUENTO DE LA SALAMANDRA Los nombres son un incordio en la historia de la evolución. que. Con éstos no nos reuniremos hasta el Encuentro 20. Más adelante nos ocuparemos de uno de ellos. está rodeado de terreno elevado. no para colonizar la tierra. la mitad de las veces resulta ser un nombre.CUENTO ANTEPASADO 295-640. De hecho. Estas dos largas cadenas montañosas se unen en los extremos norte y sur del valle. No es ningún secreto que la paleontología es una disciplina controvertida en la que existen incluso algunas enemistades personales. ¿Este fósil es de Homo erectus o de Homo sapiens arcaico? ¿Este otro es de Homo habilis primitivo o de Australopithecus tardío? Los especialistas se toman estas cuestiones muy en serio. el grupo de peces de aleta lobulada del que procedemos los tetrápodos se reduce a cuatro géneros. arrastrarse o saltar entre la vegetación lacustre en busca de aguas más profundas o incluso de comida. pero en su día dominaban los mares casi como los peces teleósteos de hoy. En todo este terreno elevado vive un género de salamandras llamadas Ensatina. «El Cuento de la Salamandra» pretende derrocar esta tiranía. Y si se indaga en el motivo de discusión entre dos paleontólogos. En la actualidad. Incluso en hipótesis como ésta persiste la idea esencial de Romer de que nuestros antepasados salieron del agua. En cambio. limitado al oeste por la cordillera costera y al este por Sierra Nevada. cuyo cuento refiere un caso más reciente de colonización de la tierra firme. sino para regresar a aquélla.

sin manchas. se conoce como Valle de San Joaquín. en las montañas al sur del valle. se comportan de otra manera. 408 . En potencia. La especie de color marrón claro. y David Wake. Una salamandra puede cruzarse con una vecina cuyos padres a su vez se cruzaron con salamandras residentes en un tramo más distante del óvalo. tanto las patas como la vida de una salamandra son demasiado cortas como para que pueda alejarse mucho de su lugar natal. por el contrario. que perviven durante mucho más tiempo. En la práctica. hay dos especies de Ensatina claramente diferenciadas que no se reproducen entre sí. Para averiguar qué es lo que ocurre realmente. que lo continuó. no es un hábitat propicio para estos anfibios y no los alberga. pero un muestreo más amplio indica que la especie manchada es típica del lado este del valle.CUENTO ANTEPASADO 295-640. que. salvo por una circunstancia extraordinaria. No se trata de un híbrido de las otras dos. que tiene unos 60 kilómetros de ancho. pero los genes. El que dos especies no se reproduzcan entre sí es el criterio que se emplea para determinar si merecen nombres científicos diferentes. en potencia. En la práctica. En consecuencia. es típica del lado oeste. Robert Stebbins. La otra es toda de color marrón claro. Una tiene unas llamativas manchas amarillas y negras. y Ensatina klauberi para la especie manchada del este. En un área de estudio llamada Camp Wolahi. Camp Wolahi se encuentra en una zona en la que ambas especies se superponen. de modo que. Si uno se dirige a las montañas que bordean el extremo norte del Central Valley. Sencillo. lo que realmente ocurre lo han averiguado con suma elegancia dos de mis viejos colegas de la Universidad de California en Berkeley. nada de eso. las salamandras forman un óvalo de población más o menos continua. que en esta zona se llama Valle de Sacramento. etcétera. digo. existe un flujo génico alrededor de todo el óvalo. llevando a cabo sendos muestreos de las poblaciones de salamandra. una por cada lado del Central Valley. debería ser sencillo usar el nombre Ensatina eschscholtzii para designar a la especie monocroma del oeste. que es el meollo de este cuento. únicamente encontrará una especie de Ensatina cuya apariencia está a mitad de camino entre la especie manchada y la lisa: es casi toda marrón con unas manchas poco definidas.qxp 26/5/08 12:31 Página 408 el cuento del antepasado dicho. Moviéndose alrededor de todo el valle sin atravesarlo. que inició el proyecto de investigación. vamos a hacer dos expediciones al sur. en esa zona de California.

Las partes punteadas indican zonas de transición. Mapa adaptado del de Stebbins (2003). Por eso es difícil considerar abiertamente a Ensatina eschscholtzii y a Ensatina klauberii dos especies distintas. California. En el oeste.qxp 26/5/08 12:31 Página 409 anfibios oregonensis picta platensis xanthoptica croceater eschscholtzii klauberi Un ataque contra la tiranía de la mente discontinua. Constituyen una «especie cir409 .CUENTO ANTEPASADO 295-640. En el lado este. se van pareciendo cada vez más a la monocroma eschscholtzii que conocimos en la zona de superposición de Camp Wolahi. Poblaciones de Ensatina en torno a Central Valley. los anfibios se van haciendo cada vez más manchados hasta llegar al caso extremo de klauberi. en el vértice sur.

Para complicar más las cosas. y después con Ensatina eschscholtzii croceater. siguiesen la curva del norte y bajasen por el otro lado hasta terminar como Ensatina eschscholtzii klauberi en el otro extremo del óvalo. también habita más al norte. en el extremo sur de California. por la Ensatina eschscholtzii eschscholtzii. divergiendo a medida que bajaban hacia el sur. Se pueden reconocer como especies diferentes si limitamos el muestreo al sur del valle. Se ve que algunas salamandras han debido de cruzarla ya que. poco a poco se convierten la una en la otra. Por lo general. por ejemplo. la variante semimanchada que ya hemos mencionado. pero si nos movemos hacia el norte. sólo que les asignan toda una serie de nombres de subespecie. que. en el lado este del valle se han encontrado poblaciones de xanthoptica. para llegar finalmente a Ensatina eschscholtzii klauberi (que no es otra que la especie manchada que veníamos llamando Ensatina klauberi a secas cuando la considerábamos una especie distinta). como su nombre indica. lo que hoy sucede es que existe hibridación a lo largo de todo el óvalo salvo en el punto donde se cierra. la variante de color marrón liso.CUENTO ANTEPASADO 295-640. cuyas manchas son un poco más visibles que las de picta. subimos por el flanco oeste del valle y nos encontramos con Ensatina eschscholtzii xanthoptica y Ensatina eschscholtzii oregonensis. Al bajar por el lado este nos encontramos primero con Ensatina eschscholtzii platenses.qxp 26/5/08 12:31 Página 410 el cuento del antepasado cular». la subespecie oriental. los zoólogos siguen el ejemplo de Stebbins y las colocan a todas dentro de la misma especie. en los estados de Oregón y Washington. O quizá sigan allí pero nadie las ha visto (me cuentan que en esta zona las monta410 . una de las subespecies occidentales. Sea cual fuera el proceso evolutivo. Otra complicación es que cerca del extremo sur del óvalo hay una pequeña fractura donde no parece haber ni una sola salamandra. Partiendo del extremo sur con Ensatina eschscholtzii eschscholtzii. Stebbins cree que los antepasados de Ensatina llegaron al extremo norte del Central Valley y evolucionaron gradualmente por ambos lados del valle. Otra posibilidad es que empezasen en el sur. que hibridan con platensis. evolucionasen subiendo por el lado oeste del valle. el Central Valley no representa una barrera totalmente infranqueable para el flujo génico. Puede que las hubiese pero se han extinguido. En el extremo norte del valle reside Ensatina eschscholtzii picta. Ensatina eschscholtzii. pongamos por caso.

hasta que al final resulta que lo que en Europa Occidental llamamos gaviotas sombrías es. de color gris oscuro. Pero ahora viene el dato interesante que relaciona este caso con el de las salamandras. Con todo. en realidad. Cualquiera puede diferenciarlas. casi negro. A medida que rodeamos el polo. al menos hasta que los extremos del círculo se tocan y la serpiente se muerde la cola. pues. Las gaviotas argénteas tienen el dorso de las alas de color plateado.CUENTO ANTEPASADO 295-640. Podría haber ocurrido perfectamente: imaginemos un círculo que rodease el Valle del Rift. luego a través de Siberia y completamos la vuelta al mundo volviendo a Europa. puesto que nunca se hibridan. advertiremos un hecho muy curioso. En Europa. sobre todo por el color de las alas. primero hasta Norteamérica. la gaviota argéntea y la gaviota sombría nunca se cruzan.qxp 26/5/08 12:31 Página 411 anfibios ñas son escarpadas y difíciles de explorar). sino que las propias aves también son capaces de distinguirse. Los zoólogos. el de las gaviotas argénteas y las gaviotas sombrías del círculo polar ártico. Supongamos que los humanos y los chimpancés somos una especie circular. la gaviota argéntea y la gaviota sombría son dos especies claramente distintas. En Gran Bretaña. Y no sólo eso. el otro extremo de un continuo circular que se inició con gaviotas argénteas. las «gaviotas argénteas» van haciéndose cada vez menos parecidas a gaviotas argénteas y más parecidas a gaviotas sombrías. Si seguimos a la población de gaviotas argénteas hacia el oeste. Las especies circulares como las salamandras y las gaviotas simplemente nos muestran en un marco espacial un fenómeno que debe de estar ocurriendo constantemente en el marco temporal. consideran que hay motivos sobrados para darles nombres diferentes: Larus argentatus y Larus fuscus. a pesar de estar vinculadas por una serie continua de congéneres que se reproducen eslabonadamente alrededor del mundo. el patrón génico predominante en este género es de flujo circular continuo. por más que suelan encontrarse y a veces hasta procreen unas al lado de otras en colonias mixtas. a pesar de las complicaciones. con dos especies completamente diferentes coexistiendo en el extremo sur y una cadena ininterrumpida de hibri411 . como también sucede en un caso mucho más conocido. En cada tramo del círculo las gaviotas son lo bastante parecidas a sus vecinas inmediatas como para cruzarse con ellas. las sombrías.

Se había empeñado en colocar a los individuos rígidamente den412 . ¿cómo habría influido en nuestra actitud hacia las otras especies y hacia las discontinuidades aparentes en general? Muchos de nuestros principios éticos y legales descansan en la separación entre Homo sapiens y todas las demás especies. no hay un momento concreto en el que el agua deje de estar fría y pase a estar caliente. ¿No invalida esto. en general. Muchas de las personas que consideran el aborto un pecado. por definición. me planteó el siguiente e interesante razonamiento. Como siempre trato de encauzar las preguntas en un sentido constructivo. reproducirse entre sí. por lo menos de los abogados de las películas. Ya he referido en otra ocasión la anécdota de aquel abogado que. comen carne de manera irreflexiva. Pues bien.qxp 26/5/08 12:31 Página 412 el cuento del antepasado dación por todo el resto del perímetro. la idea misma de evolución? Aquello equivalía a decir que cuando uno calienta un cazo de agua. Y gracias a esa pura casualidad nos resulta tan fácil engañarnos e imaginar que existe un abismo enorme entre nuestras dos especies o. y no se preocupan de que haya chimpancés encarcelados en los zoológicos ni de que se los sacrifique en los laboratorios. De haber sido asi. Los miembros de especies distintas no pueden. entre otras dos especies cualesquiera. Si la especie A evoluciona hasta convertirse en la especie B. formando una cadena ininterrumpida de entrecruzamientos como las salamandras de California? Seguro que sí. luego es imposible hacerse una taza de té. Pero es imposible que una cría sea tan diferente de sus padres como para no ser capaz de cruzarse con un miembro de la especie de éstos. ¿Tampoco se preocuparían si pudiésemos demostrar que existe una secuencia continua de criaturas intermedias entre nosotros y los chimpancés. le conté al abogado el caso de las gaviotas argénteas y creo que le interesó. por fuerza tuvo que haber un momento en el que una cría perteneciese a la especie B pero sus padres siguiesen perteneciendo a la especie A. incluida esa minoría que llega al extremo de asesinar a los médicos e incendiar las clínicas donde se practican abortos. arguyó con impecable lógica. concluyó moviendo simbólicamente el índice a la manera de los abogados. el hecho de que todos esos eslabones intermedios se hayan extinguido es pura casualidad.CUENTO ANTEPASADO 295-640. me abordó más que perplejo y. al término de una de mis conferencias. haciendo uso de toda su perspicacia jurídica.

los dieciocho años. en cambio.CUENTO ANTEPASADO 295-640. un feto puede ser «humano a medias» o «humano en una centésima parte». los necesitan como el comer. El lector es una persona y yo soy otra. no suelen estar tan claras. No había tenido en cuenta la posibilidad de que un individuo pueda estar a mitad de camino entre dos especies. El periódico que leo habitualmente publicó el siguiente comentario con moti413 . y nuestros nombres son etiquetas discontinuas que señalan correctamente nuestra condición de individuos diferentes. Es lo que yo he definido como la tiranía de la mente discontinua y lo que me lleva a exponer la moraleja de «El Cuento de la Salamandra». de sufrimiento humano. La ley tiene que fijar un límite. Los niños no pueden conducir. No hay modalidades intermedias. Las mentes absolutistas pueden ser un peligro. Los nombres y las categorías discontinuas son necesarios para determinados fines y los abogados. El oro y la plata son realmente distintos. Ésta es precisamente la misma cortapisa intelectual que paraliza los interminables debates sobre cuál es el momento exacto en que un embrión se convierte en ser humano (e. por ejemplo. la del segundo. El monóxido de carbono es distinto del dióxido de carbono y los dos gases no se solapan: la molécula del primero se compone de un carbono y un oxígeno. hecho revelador donde los haya. pero los átomos de carbono están dispuestos de forma muy distinta en cada uno de ellos. los adultos sí. Un gas es letal. dependiendo del rasgo humano que más nos interese. de un carbono y dos oxígenos. No hay una molécula intermedia con un átomo de carbono y un átomo y medio de oxígeno. Los cristales de diamante son realmente distintos de los de grafito: los dos están hechos de carbono. se mire por donde se mire. son reales. Algunas discontinuidades. humano es como diamante. Las compañías de seguros. Las discontinuidades. sin ir más lejos. Son una fuente de verdadero sufrimiento. el otro es necesario para que las plantas elaboren las sustancias orgánicas de las que todos dependemos. tienen una opinión muy distinta de cuál debería ser la edad límite. Para una mente cualitativa y absolutista. No existen casas a medias. o a una décima parte del camino que va de la especie A a la B. implícitamente.qxp 26/5/08 12:31 Página 413 anfibios tro de una especie u otra. De nada sirve explicarle a esta gente que. el momento en que un aborto debería considerarse asesinato).

000 habitantes.000 personas están enfermas de gripe. El profesor Donaldson ha analizado los datos y ha declarado que estamos ante una grave epidemia». la portavoz añadió: «El profesor Donaldson insiste en que se trata de una epidemia. ¿Había cruzado la proporción de afectados el rubicón de los 400 por 100. o la bacteria. el Gobierno no la ha definido oficialmente como epidemia. Por eso los responsables del Ministerio de Salud tratan por todos los medios de vacunar contra. mientras analizaba detenidamente los datos. Más le valdría haber dedicado todo ese tiempo a buscar una solución contra la enfermedad. ¿O no era una epidemia? Ése era precisamente el tema del artículo. la tos ferina a un número de personas superior al porcentaje de la población que constituye el umbral epidémico. ¿Acaso esto. sino también privar a los agentes patógenos de la oportunidad de alcanzar su propia masa crítica y despegar. despega súbitamente y se propaga a una velocidad tremendamente superior. Dado que el baremo habitual para las epidemias es de 400 infectados por cada 100. Según una portavoz del Ministerio de Salud. El motivo no es simplemente proteger a los individuos vacunados. En el caso de las epidemias resulta que por una vez existe un rubicón natural. Sin embargo.000. Esto debería determinarse por otros medios. El caso se presta a confusión y todo depende de la definición que se escoja. esto es. por sí solo. tanto si constituía una epidemia desde el punto de vista oficial como si no. pongamos por caso. lo que debería preocupar a la portavoz del Ministerio es si el virus ha cruzado ya el rubicón que le permite despegar súbitamente y propagarse a toda velocidad entre la población. una cifra crítica de infecciones por encima de la cual el virus. Está convencido de que la incidencia es muy superior a 144 por cada 100. sin embargo.qxp 26/5/08 12:31 Página 414 el cuento del antepasado vo de una reciente epidemia de gripe.CUENTO ANTEPASADO 295-640.000». no invocando cifras mágicas como el «400 por 100. las estadísticas oficiales indican que 144 de cada 100. la pregunta esencial era si esa cifra de infectados consituía una epidemia.000? He aquí la gran decisión que debía tomar el señor Donaldson. no nos dice ya lo que queremos saber? Para la portavoz. En el caso de nuestra epidemia de gripe. El interés por las cifras mágicas es un rasgo caracterís414 . Sabemos que una cantidad determinada de personas está enferma de gripe.

las cosas no funcionan así. preferiblemente en términos de poder adquisitivo. Pero éste es el tema central de «El Cuento del Saltamontes». La mente discontinua también subyace bajo todas esas cifras oficiales que detallan la cantidad de personas que viven por debajo del umbral de pobreza. Es posible medir el nivel de obesidad de cada individuo y elaborar estadísticas grupales a partir de esos valores. Lo curioso es que. a mi juicio. muchos países occidentales están padeciendo lo que se dice constituye una epidemia de obesidad. la raza es otro de esos casos en los que no necesitamos categorías discontinuas y donde deberíamos prescindir de ellas a menos que se demuestre la absoluta necesidad de usarlas. En cambio. en este caso. O se puede decir «fulano es más pobre que las ratas» o «mengano es un Onassis» y todo el mundo lo entiende. aunque sólo sea porque inmediatamente suscitan la exigencia de que se especifique dicho umbral e incluso se redefina. porque la precisión supuestamente implícita en el porcentaje no se compadece con la artificiosidad del umbral. la mente discontinua pasa por alto una discontinuidad auténtica: el punto de despegue de una epidemia. Se define a un porcentaje de la población como «clínicamente obeso»: una vez más. la mente discontinua insiste en trazar una línea divisoria para separar a la gente poniendo a los obesos a un lado y a los no obesos al otro. 415 . La obesidad está repartida de manera continua.CUENTO ANTEPASADO 295-640.qxp 26/5/08 12:31 Página 415 anfibios tico de la mente discontinua o cualitativa. al menos en el contexto de la sociedad moderna (sobre todo de la estadounidense). esos recuentos engañosamente precisos del porcentaje de gente que vive por encima o por debajo de un umbral de pobreza arbitrariamente definido son perniciosos. de momento. Los umbrales son imposiciones de la mente discontinua. Todavía más delicada en sentido político es la etiqueta negro. en contraposición a blanco. Se puede expresar de manera significativa el nivel de pobreza de una familia diciendo cuáles son sus ingresos. Actualmente. Los recuentos del número de personas que se hallan por encima de un umbral de obesidad fijado arbitrariamente no esclarecen gran cosa. Normalmente no hay ninguna discontinuidad auténtica que pasar por alto. así que. no me convence la manera de cuantificaro. en la vida real. no abundaré en él salvo para decir que. Pero. Aunque veo pruebas del fenómeno a mi alrededor.

más homogénea se iría haciendo. etcétera. malos y regulares. Y. algunos examinadores (sobre todo. lo único que se hace público son las categorías discontinuas. y cuantos más alumnos se añadiesen. pero no cabe duda de que sería continua y homogénea.CUENTO ANTEPASADO 295-640. otorgando calificaciones o puntuaciones asociadas a otras calificaciones. En la práctica puede que no fuese una curva simétrica como la de la ilustración. y espero que se me perdone lo que voy a decir. lo que quiero decir es que los estudiantes no se dividen tan sencillamente en buenos. la distribución de la aptitud y la habilidad se traduciría normalmente en una curva de Gauss. B. La función del examinador es separar a los primeros de los segundos.qxp 26/5/08 12:31 Página 416 el cuento del antepasado Otro ejemplo. o mente alfa. No existen grados distintos y discretos de aptitud ni de diligencia. En otros países las universidades hacen algo equivalente aunque con otras denominaciones. y a los segundos de los terceros. lo que significa que habría muy pocos alumnos excelentes. que es una cosa que se tiene o no se tiene. sin embargo. En una muestra muy amplia de alumnos. En Gran Bretaña los títulos concedidos por las universidades se clasifican en tres clases: primera. o calculadas de forma matemáticamente continua. como quien separa ovejas y cabras. 416 . muy pocos alumnos pésimos y muchos alumnos entre esos dos extremos. en asignaturas no científicas) creen realmente en la existencia de una entidad discreta llamada mente de primera clase. La calificación establecida con arreglo a una de esas escalas numéricas continuas transmite mucha más información que la clasificación en una de las tres categorías. Ciertos cerebros tienen dificultad en entender que en la vida real existe una secuencia ininterrumpida que va desde la oveja más pura hasta la cabra más pura pasando por numerosos estadios intermedios. Pues bien. C. segunda y tercera. como A. Según parece. Los examinadores hacen un esfuerzo notable por evaluar a los alumnos según una escala númerica continua.

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Si, contra todo pronóstico, resultase que cuantos más alumnos se
añaden a la muestra, más se aproxima la distribución de las calificaciones académicas a una formación discontinua de tres picos, sería un
hecho realmente asombroso. Y en ese caso sí estaría justificada la
concesión de títulos de primera, segunda y tercera clase.
Pero no existe la menor prueba de semejante fenómeno y sería una
sorpresa mayúscula teniendo en cuenta todo lo que sabemos sobre la
variación humana. Tal y como están las cosas, la situación es de lo
más injusta: hay una diferencia mucho mayor entre los mejores y los
peores de una misma clase que entre los peores de una clase y los mejores de la siguiente. Sería más justo publicar las calificaciones propiamente dichas, o una clasificación basada en las mismas. Pero la mente discontinua o cualitativa insiste en embutir a las personas en una u
otra categoría discreta.
Volviendo al tema de la evolución, ¿qué pasa con las ovejas y cabras
del ejemplo anterior? ¿Existen marcadas discontinuidades entre las
especies o, por el contrario, se solapan unas con otras como el rendimiento académico de un alumno de primera clase con el de un alumno de segunda? Si nos fijamos únicamente en los animales actuales,
la respuesta, por norma, es que sí: existen marcadas discontinuidades.
Casos como el de las gaviotas árticas y las salamandras de California
son excepcionales, pero muy reveladores por cuanto traducen en el
plano espacial la continuidad que normalmente sólo se observa en
el plano temporal. Los humanos y los chimpancés estamos efectivamente unidos por una cadena ininterrumpida de eslabones intermedios y un antepasado común, pero todos los eslabones intermedios
están extintos: lo que queda es una distribución discontinua. Lo mismo vale para los humanos y los monos y para los humanos y los canguros, sólo que en estos casos los eslabones intermedios vivieron hace
más tiempo. Como las especies intermedias casi siempre están extintas, podemos permitirnos dar por sentado que entre dos especies
cualesquiera hay una marcada discontinuidad. Pero lo que nos interesa en este libro es la historia evolutiva, tanto la de los muertos como
la de los vivos. Cuando el contexto es el de todos los animales que
han existido, no sólo los que existen en la actualidad, la evolución
nos dice que hay líneas de continuidad gradual que vinculan literalmente a todas y cada una de las especies. Cuando el contexto es el
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histórico, hasta especies modernas aparentemente discontinuas como
las ovejas y los perros se hallan unidas, por medio de su antepasado común, dentro de una secuencia continua, homogénea e ininterrumpida.
Para Ernst Mayr, el ilustre decano del evolucionismo del siglo XX,
la culpa de que el ser humano tardase tanto en captar el hecho evolutivo era fundamentalmente de esa ilusión de discontinuidad o, por
emplear su nombre filosófico, del esencialismo. Platón, cuya doctrina puede considerarse la fuente de inspiración del esencialismo, sostenía que los objetos reales son versiones imperfectas del arquetipo
ideal de su especie. En algún lugar del espacio ideal flota un conejo
esencial y perfecto que guarda la misma relación con un conejo real
que el círculo perfecto de un matemático con un círculo trazado en
el polvo. Aún hoy, mucha gente está firmemente convencida de que
las ovejas son ovejas y las cabras, cabras, y que ninguna especie puede dar origen a otra porque para eso haría falta modificar su propia
esencia.
Pero las esencias no existen.
No hay un solo evolucionista que piense que las especies modernas se transforman en otras especies modernas. Los perros no se convierten en gatos, ni viceversa, sino que perros y gatos han evolucionado a partir de un antepasado común. Si todas las especies intermedias
siguiesen vivas, cualquier intento por separar perros y gatos estaría
condenado al fracaso, como ocurre con las salamandras y las gaviotas. Lejos de tratarse de una cuestión de esencias ideales, la separación
de perros y gatos sólo es posible gracias a la afortunada casualidad
(afortunada desde el punto de vista de los esencialistas) de que todas
las especies intermedias están muertas. Puede que a Platón le hubiese resultado paradójico el hecho de que, en realidad, lo que permite
separar una especie cualquiera de otra es una imperfección, a saber:
la eventual fatalidad que supone la muerte. Esto también es válido,
naturalmente, para la separación entre los seres humanos y nuestros
parientes más cercanos e incluso los más distantes. En un mundo en
el que la información fuese completa y perfecta sería imposible habérselas con los fósiles o asignar nombres discretos a los animales. En
lugar de nombres discretos habría que usar escalas basadas en unidades de medida, del mismo modo que es mejor sustituir los términos
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caliente, templado y frío por escalas graduales como la de Celsius o
Fahrenheit.
Dado que la evolución ya es un hecho unánimemente aceptado
por las personas sensatas, se podría pensar que las intuiciones esencialistas en materia de biología se han superado definitivamente, pero
por desgracia no es así. El esencialismo se resiste a morir. En la práctica no suele suponer un problema. Todo el mundo está de acuerdo
en que Homo sapiens es una especie diferente (y la mayoría diría que
también un género diferente) de Pan troglodytes, el chimpancé. Pero
todo el mundo también está de acuerdo en que si nos remontamos
hasta el antepasado común de hombres y chimpancés y luego acompañamos, hacia el futuro, la evolución de los chimpancés, todos los
estadios intermedios formarán un continuo gradual dentro del cual
cada generación habría podido procrear con su padre o con su hijo
del sexo opuesto.
Según el criterio del entrecruzamiento, todo individuo es miembro de la misma especie que sus padres. Esta observación tan obvia
no tiene nada de sorprendente; de hecho, parece una perogrullada
hasta que uno cae en la cuenta de que entraña una paradoja intolerable para las mentes esencialistas. A lo largo de la historia evolutiva,
la mayoría de nuestros antepasados han pertenecido a especies diferentes de la nuestra, se aplique el criterio que se aplique, y, desde
luego, no habríamos podido cruzarnos con ellos. En el Devónico, nuestros antepasados directos eran peces. Es evidente que no habríamos
podido cruzarnos, pero estamos vinculados a ellos por una cadena
ininterrumpida de generaciones ancestrales, cada una de las cuales
habría podido cruzarse con su inmediata antecesora y con su inmediata predecesora.
A la luz de estas consideraciones, todos esos debates tan acalorados sobre la denominación de un determinado fósil de homínido resultan de lo más insustanciales. Homo ergaster está ampliamente reconocido como la especie que dio origen a Homo sapiens, así que daré por
buena esta convención a los efectos del siguiente razonamiento. La
afirmación de que Homo ergaster es una especie distinta de Homo sapiens
podría, en principio, tener un significado preciso, aunque en la práctica sea imposible de comprobar. Significa que, si pudiésemos viajar
al pasado con nuestra máquina del tiempo y encontrarnos con nues419

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tros antepasados Homo ergaster, no podríamos cruzarnos con ellos.4
Supongamos, sin embargo, que en lugar de remontarnos directamente a la época de Homo ergaster, o de cualquier otra especie extinta de
nuestro linaje ancestral, detuviésemos nuestra máquina del tiempo
cada mil años y recogiésemos a un nuevo pasajero joven y fértil. Supongamos que transportásemos a este pasajero (o pasajera: vamos a
alternar machos y hembras) hasta la siguiente parada, mil años más
adelante y lo soltásemos (o la soltásemos) allí. Siempre que nuestro
pasajero lograse adaptarse a las costumbres sociales y lingüísticas del
lugar (una tarea nada fácil), no habría ninguna barrera biológica
que le impidiese cruzarse con un miembro del sexo opuesto de un
milenio antes. Acto seguido recogeríamos a otro pasajero, esta vez
hembra, y retrocederíamos otros mil años. Y también sería biológicamente capaz de ser fecundada por un macho de una época mil años
anterior a la suya. La cadena continuaría hasta la época en que nuestros antepasados nadaban en el mar. Podría remontarse sin interrupción hasta los peces y seguiría cumpliéndose el axioma de que todo
pasajero transportado a una época mil años anterior a la suya sería
capaz de cruzarse con sus antecesores. Sin embargo, llegaría un momento, tal vez después de retroceder un millón de años, aunque pudieran ser menos, o más, en que los humanos modernos no podríamos
cruzarnos con nuestros antepasados de entonces, aun cuando el último de nuestros pasajeros parciales sí pudiese. En ese punto podríamos decir que nos habíamos remontado hasta otra especie.
La barrera no aparecería de repente. No es posible que en una
generación un individuo sea Homo sapiens pero sus padres sean Homo
ergaster. Considérese, si se quiere, una paradoja, pero no hay ningún
motivo para pensar que ha habido un solo individuo que perteneciese a una especie distinta de la de sus padres, por más que la cadena
de padres e hijos se extienda desde los humanos hasta los peces y
más allá. En realidad, no tiene nada de paradójico, salvo que uno sea
un esencialista recalcitrante. Es tan paradójico como afirmar que no
hay ningún momento en el que un niño deje de ser bajo y pase a ser
4. No digo que esto sea un hecho. Ignoro si lo es o no, aunque me imagino que
sí. Es una afirmación implícita en nuestra decisión consensuada de considerar a Homo
ergaster una especie distinta.

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alto. O una tetera deje de estar fría y pase a estar caliente. Las mentalidades jurídicas pueden considerar necesario imponer una barrera
entre la adolescencia y la mayoría de edad: la duodécima campanada
en la medianoche del decimoctavo cumpleaños (o del que sea). Pero
todo el mundo entiende que se trata de una ficción (necesaria para
determinados fines). Que pena que no todo el mundo entienda que
el mismo discurso vale, pongamos por caso, para el momento en que
el embrión se hace humano.
A los creacionistas les encantan las lagunas del registro fósil. Lo que
no saben es que los biólogos también tenemos buenos motivos para
adorarlas. Sin las lagunas del registro fósil todo el sistema que usamos para dar nombre a las especies se vendría abajo. No podríamos
poner nombre a los fósiles, tendríamos que asignarles un número o
una posición en un gráfico. O, en lugar de discutir acaloradamente
si un fósil es realmente un Homo ergaster primitivo o un Homo habilis
tardío, podríamos llamarlo habigaster. En el fondo no estaría mal. No
obstante, quizá porque nuestros cerebros evolucionaron en un mundo donde la mayoría de las cosas pueden clasificarse en categorías discretas y, en particular, donde casi todas las especies de transición entre
las especies actuales están extintas, solemos sentirnos más cómodos
designando con nombres distintos las cosas de las que hablamos. Yo
no soy una excepción, ni el lector tampoco, así que no pienso devanarme los sesos para evitar referirme con nombres discontinuos a las
especies que aparezcan en estas páginas. Pero en este cuento he tratado de explicar que se trata de una imposición humana, no de algo
intrínseco al mundo natural. Sigamos usando los nombres como si
de verdad reflejasen una realidad discontinua, pero, en nuestro fuero interno, hagamos todo lo posible por recordar que, al menos en
el ámbito evolutivo, no son más que una ficción práctica, una concesión a nuestras limitaciones.

EL CUENTO DE LA RANA DE BOCA ESTRECHA
El género Microhyla (que en ocasiones se confunde con Gastrophryne)
consiste en unas pequeñas ranas llamadas ranas de boca estrecha. Hay
varias especies, entre ellas dos en Norteamérica: la rana de boca estre421

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cha del este, Microhyla carolinensis, y la rana de boca estrecha de las
Grandes Llanuras, Microhyla olivacea. Las dos guardan un parentesco
tan estrecho que en ocasiones se reproducen entre sí. La zona de
distribución de la primera abarca toda la costa este de Estados Unidos
desde las Carolinas hasta Florida, y por el oeste hasta la mitad de Texas
y Oklahoma. La rana de las Grandes Llanuras se extiende desde Baja
California hasta Texas y el oeste de Oklahoma, y por el norte, hasta
el norte de Misuri: su zona de distribución es, por tanto, una imagen especular de la de su pariente del este; de hecho, podría denominársela rana de boca estrecha del oeste. Lo importante es que se
encuentran en el centro: hay una zona de superposición que recorre la mitad oriental de Texas y penetra en Oklahoma. Como ya he
dicho, en esta zona común se encuentran de vez en cuando híbridos, pero, en general, las ranas son capaces de distinguirse igual de
bien que los herpetólogos y por eso las consideramos especies distintas.
Como ocurre con cualquier otro par de especies, tuvo que haber
una época en que fuesen una sola. Algo provocó que se separasen: por
usar el término técnico, hubo una especiación de la especie originaria.
Lo mismo ocurre en todos los puntos de ramificación de la historia
evolutiva. Toda especiación comienza con algún tipo de separación
entre dos poblaciones de la misma especie. No siempre se trata de una
separación geográfica; como veremos en «El Cuento del Cíclido», una
separación inicial de cualquier tipo permite que las distribuciones estadísticas de los genes de dos poblaciones se desvinculen. Esto suele
traducirse en una divergencia evolutiva con respecto a algún rasgo visible: la forma, el color, o el comportamiento. En el caso de estas dos
poblaciones de ranas norteamericanas, la especie occidental se adaptó a un clima más seco que la oriental, pero la diferencia más notoria
reside en sus reclamos de apareamiento. Ambas especies emiten un
zumbido estridente, pero los zumbidos de la especie occidental duran
aproximadamente el doble (dos segundos) que los de la oriental, y el
tono predominante es perceptiblemente más agudo: 4.000 ciclos por
segundo frente a los 3.000 de la oriental. Dicho de otro modo, el
tono predominante de la rana del oeste corresponde al do de pecho,
esto es, a la nota más aguda de un piano, mientras que el de la rana
del este es el fa sostenido de la misma octava. No se trata, sin embar422

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go, de sonidos musicales. Los dos reclamos contienen una mezcla de
frecuencias que van de muy por debajo a muy por encima del tono
predominante. Ambos son zumbidos, pero el de la rana oriental es
más grave. El reclamo de la occidental, además de ser más largo,
comienza con un pitido bien diferenciado que se hace más agudo antes
de que se imponga el zumbido; la rana oriental, en cambio, arranca
directamente con el zumbido.
¿Por qué dar tantos detalles sobre los reclamos de estas ranas?
Porque lo que acabo de describir sólo es válido en esa zona de intersección donde las diferencias entre ambas especies se aprecian con
mayor claridad, y de esto trata precisamente «El Cuento de la Rana
de Boca Estrecha». W. F. Blair ha grabado los reclamos de una amplia
muestra de ranas en varias localidades de Estados Unidos y los resultados son fascinantes. En las zonas donde las dos especies no se encuentran jamás (Florida para la rana oriental y Arizona para la occidental),
el tono predominante de los cantos es mucho más similar: en torno
a 3.500 ciclos por segundo en ambas especies, la nota más aguda de
un piano. En las zonas próximas al área de intersección, las diferencias entre las dos especies son mayores, pero no tan marcadas como
en la zona propiamente dicha.
La conclusión es intrigante. Algo provoca que los reclamos de las
dos especies sean más diferentes en la zona donde se solapan. La interpretación de Blair, que no todo el mundo acepta, es que los híbridos
se encuentran en desventaja. Cualquier factor que ayude a los potenciales reproductores a distinguir una especie de otra y a evitar la especie equivocada se verá favorecido por la selección natural. Las pequeñas diferencias que pueda haber entre ambas especies se acentúan
en la zona donde cualquier disparidad cuenta. El gran genetista evolutivo Theodosius Dobzhansky se refería a este fenómeno con el nombre de refuerzo del aislamiento reproductivo. No todo el mundo acepta la teoría del refuerzo de Dobzhansky, pero «El Cuento de la Rana
de Boca Estrecha» parece corroborarla.
Las especies estrechamente emparentadas tienen otro buen motivo para divergir cuando se solapan en una misma zona: suelen competir por recursos parecidos. En «El Cuento del Pinzón de las Galápagos»
hemos visto cómo las diversas especies de pinzones se han repartido
las semillas disponibles. Las especies con el pico más grande cogen
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semillas más grandes. Cuando no coinciden en la misma zona, las especies pueden explotar una gama más amplia de recursos: semillas grandes y semillas pequeñas. Cuando coinciden, cada especie se ve obligada, en virtud de la competición que libran con las demás, a hacerse
más diferente. La especie de pico grande puede desarrollar un pico
aún mayor; la de pico pequeño, uno aún menor. A propósito, no se
deje engañar el lector, tampoco en esta ocasión, por la metáfora de
verse obligado a evolucionar. Lo que realmente ocurre es que, dentro
de cada especie, aquellos individuos que por casualidad son más diferentes de la especie rival tienen más éxito.
Este fenómeno por el cual dos especies son más diferentes cuando se solapan que cuando no, se llama desplazamiento de carácter o clino inverso. Es fácil extrapolar el caso de las especies biológicas a otro
ámbito en el que entidades del tipo que sea difieren más cuando se
encuentran que cuando están separadas. Estoy tentado de establecer paralelismos con el ser humano, pero me voy a morder la lengua. Como se solía decir antiguamente, saque el lector sus propias
conclusiones.

EL CUENTO DEL AJOLOTE
Solemos ver a los animales jóvenes como una versión a pequeña escala de los adultos que serán, pero esto dista mucho de ser una regla.
La mayoría de las especies gestiona sus ciclos vitales de forma muy
distinta. Las larvas son criaturas especializadas en un tipo de vida totalmente diferente del de sus padres. Gran parte del plancton consiste
en larvas nadadoras cuya fase adulta (si es que sobreviven, lo cual es
poco probable estadísticamente) será muy diferente. En muchos insectos la fase larvaria es la que lleva a cabo el grueso de la nutrición, desarrollando un cuerpo que terminará transformándose en un adulto
cuyas únicas funciones serán la dispersión de los genes y la reproducción. En casos extremos como el de las efímeras, el adulto no se alimenta en absoluto y, dado que la naturaleza es siempre mezquina,
carece de intestino y de cualquier otro órgano digestivo.
Una oruga es una máquina de comer que, cuando ha alcanzado un
buen tamaño a base de ingerir productos vegetales, recicla su propio
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cuerpo metamorfoseándose en una mariposa adulta que vuela, liba
néctar como si fuese combustible para el vuelo y se reproduce. Las
abejas adultas también repostan néctar, el carburante de sus músculos de vuelo, mient