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II

PRECURSORES DE LA ETNOLOGA i
DE LA ERA
s^n
' DE LAS EXPLORACIONES:
VIAJEROS Y DESCUBRIDORES

10. Marco Polo


Trtaros y chinos

ft^n^l'rtyfe
m*<nm!

S Herodoto
fue el primer
gran viajero
de la antigedad clsica, el de la era moderna
es Marco
Polo. Ciertamente,
otros
viajeros
precedieron
al comerciante
y aventurero
veneciano.
Pero es con l con quien el Occidente
abre de nuevo los ojos
al mundo
de los pueblos
extraos, de las costumbres
exticas
y de las tierras desconocidas,
despus del largo
aislamiento
medieval.
Es tambin con Marco
Polo con el que se reanuda
la tradicin
etnogrfica,
interrumpida
desde las
invasiones
brbaras y la cada del Imperio
romano
de
Occidente.
Quiz el ms interesante
de los viajeros
que precedieron
a
Marco
Polo en Asia sea el espaol hebreo
Benjamn
ben
Zona, ms conocido
por Benjamn
de Tudela,
su pueblo
natal en el norte de la Pennsula. Benjamn sali de
Zaragoza
en 1159 (o quiz en 1165) con una extraordinaria
misin: la
de recorrer
el mundo en busca de las comunidades
judas dispersas. En la primera
parte de su viaje recorri Catalua, el
sur de Francia,
Italia,
Grecia y el norte de Africa;
en la segunda, se adentr en Asia por Tierra Santa y lleg a la India
y probablemente
a China. Su relato, conocido
bajo el
nombre
de I t i n e r a r i o , se public en hebreo y ms tarde en
castellano,
en traduccin
del famoso
humanista
Arias
Montano;
pero
ejerci poca influencia
en el cerrado
mundo
medieval.
Se
dice que a Benjamn se debe la introduccin
del nombre
de
"China"
en
Europa.
Marco
Polo haba nacido en Venecia en 1254, casi un siglo
despus del viaje de Benjamn
de Tudela.
E s decir,
cuando
las relaciones
comerciales
con el Oriente
se haban
restablecido a travs de Constantinopla,
y los mercaderes
venecianos
prcticamente
monopolizaban
este comercio.
Su padre y su to.

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VIAJEROS Y DESCUBRIDORES DE LA E R A DE LAS EXPLORACIONES

sorprendidos
en Crimea
por una guerra
trtara e
imposibilitado su regreso a Venecia,
decidieron
seguir el viaje hacia el
este. Llegaron
as a Catay (norte
de China),
a la corte
del
gran Kan, y regresaron
por fin a Italia aos despus.
En 1271 decidieron
viajar nuevamente
a Catay,
acompaados esta vez por Marco Polo, entonces de 17 aos de edad. Su
itinerario
los llev primero
a San Juan de Acre y a travs de
Armenia
hasta Bak. Desde all descendieron
siguiendo
el
Tigris
hasta el golfo de Persia, atravesando
la meseta de Pamir y el desierto de Gobi y llegaron
a la corte de Kublai
Kan.
El viaje de regreso, despus de 17 aos de estancia en el Extremo Oriente,
lo hicieron
por la costa china hasta
Cambodia
y Sumatra;
de all a Ceiln y por la costa de la India
hasta
Ormuz, en el golfo de Persia. A travs de Persia y de
Armenia
llegaron
a Trebizonda,
Constantinopla
y Venecia.
>r;

(
I

Este increble viaje fue relatado


por Marco
Polo
mientras
estaba en Genova como prisionero
de guerra. Su libro fue confundido
durante mucho
tiempo
con otras obras fantsticas de
autores que jams haban abandonado
sus hogares.
Lentamente, sin embargo,
la veracidad
de su relato y de sus descripciones se abrieron
camino. Puede decirse que Marco Polo cre
la imagen de Asia para los europeos,
una imagen que no fue
modificada
sino hasta el siglo xvi, con los viajes de los portugueses a la India y el establecimiento
de los jesutas en China. E s interesante
recordar
que Coln posea un ejemplar
de
los Viajes de Marco
Polo, que anot profusamente
para que
le siiuiera
de guia en su mtico encuentro
con las Indias y
Catay por la ruta de
occidente.
De las descripciones
de Marco Polo hemos seleccionado
una
que se refiere a los trtaros del interior
de Asia, cuyo
estilo
de vida era muy semejante
al de los escitas descritos por Herodoto,
ms de mil quinientos
aos antes. Las otras
descripciones se refieren
a una gran ciudad
del sur de China,
que
haba resistido
hasta recientemente
el dominio
de la dinasta monglica, y a un grupo chino cercano a la frontera
actual
con Birmania.
,attotB m- " t s i u ) "

L o s TRTAROS n u n c a permanecen en u n m i s m o l u g a r . T a n p r o n t o
se acerca e l i n v i e r n o se t r a s l a d a n a los llanos de u n a regin ms
clida, a f i n de e n c o n t r a r pastos p a r a sus ganados* E n e l v e r a n o

MARCO POLO

buscan lugares i
verdes y su g a i
D u r a n t e dos o
altas. . . ya q u e
rebaos.
Sus tiendas o
Son redondas y
tos q u e t r a n s p o i
c u a t r o ruedas,
la e n t r a d a m i r
Adems de 1
j o r de dos r i
viajeros de l a
carros son t i r ;
mujeres y los r J
ncs necesarias.
Las mujere>
y venden, y l i s
sus f a m i l i a r c v
y a los asunto*
res halcones
Subsisten er
en especial r."!
r a n i c el ver:
m i s m o comen
de perros, s i a
p r e p a r a n de 3
v i n o blanco
A los hon-:i
Los gastos r.; i
icia d e l ce- -3
practican.
Es p o r
t r i m o n i o , f -el privilegie
lima; lo nr^ai
h i j o pueilc
dre. N o

pv.tt

hermanos i .
Sus arm>
es el a r m a ei:

70

M A R C O P O L O as f . A j 3 a

Am Al B<3 mnomm.'-mo:

v goaai.*v

73

buscan lugares frescos e n las montaas, d o n d e haya agua y pastos


verdes y su g a n a d o se vea l i b r e de las moscas y de o t r o s insectos.
D u r a n t e dos o tres meses siguen movindose hacia tierras ms
a l t a s . . . ya q u e la y e r b a se acaba p r o n t o a n t e l a m u l t i t u d de sus
rebaos.
Sus tiendas o cabanas estn hechas de palos c u b i e r t o s de pieles.
Son redondas y b i e n c o n s t r u i d a s . Se c o n v i e r t e n fcilmente e n b u l tos q u e t r a n s p o r t a n e n sus m i g r a c i o n e s e n u n a especie de c a r r o de
c u a t r o ruedas. C u a n d o a r m a n las tiendas las colocan siempre c o n
la e n t r a d a m i r a n d o a l sur.
Adems de los carros de c u a t r o ruedas t i e n e n u n vehculo mej o r de dos ruedas, c u b i e r t o c o n f i e l t r o n e g r o q u e protege a los
viajeros de l a h u m e d a d d u r a n t e u n da e n t e r o de l l u v i a . Estos
carros son t i r a d o s p o r bueyes y camellos, y sirven p a r a l l e v a r a las
mujeres y los nios, as c o m o tambin los u t e n s i l i o s y las p r o v i s i o nes necesarias.
Las mujeres son las q u e a t i e n d e n a l comercio, las cpie c o m p r a n
y v e n d e n , y las q u e p r o v e e n t o d o l o necesario p a r a sus m a r i d o s y
sus f a m i l i a r e s . Los h o m b r e s d e d i c a n t o d o su t i e m p o a l a cacera
y a los asuntos relacionados c o n l a v i d a m i l i t a r . T i e n e n los mejores halcones d e l m u n d o y tambin los mejores perros.
Subsisten e n t e r a m e n t e de carne y leche, c o m i e n d o l o q u e cazan,
en especial u n a n i m a l pequeo, p a r e c i d o a l c o n e j o . . . q u e d u l a n t c el v e r a n o se e n c u e n t r a en a b u n d a n c i a en las l l a n i n a s . A s i m i s m o c o m e n carne de t o d a clase, de caballos, camellos y hasta
de perros, siempre q u e estn gordos. B e b e n leche de yegua, q u e
p r e p a r a n de t a l m a n e r a q u e tiene las cualidades y el sabor d e l
vino blanco. . .
A los h o m b r e s se les p e r m i t e t o m a r cuantas m u j e r e s q u i e r a n .
Los gastos n o son m u y grandes, y p o r o t r o l a d o el m a r i d o se beneficia d e l comercio y ele otras diversas ocupaciones q u e las esposas
practican.
a; -rj:'.
: oj M O ^ J
Es p o r csio q u e el h o m b r e , c u a n d o recibe u n a m u j e r en m a t r i m o n i o , paga l a d o t e a los padres de ella. L a p r i m e r a esposa t i e n e
el p r i v i l e g i o de l a m a y o r atencin y se l a considera l a ms legt i m a ; l o m i s m o o c u r r e con los h i j o s . . . A l a m u e r t e d e l p a d r e el
h i j o puede t o m a r p a r a s a las viudas, excepcin hecha de su m a dre. N o puede casarse c o n sus hermanas, p e r o a l a m u e r t e de sus
h e r m a n o s puede casarse con sus c u a d a s . . .
mt
Sus armas son arcos, mazas de h i e r r o y a veces venablos. E l arco
es el a r m a en l a q u e son ms expertos, ya q u e se e j e r c i t a n en e l l a
71

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VIAJEROS Y DESCUBRIDORES DE LA ERA DE LAS EXPLORACIONES

desde n i o s . . . L l e v a n a r m a d u r a s hechas de cueros de bfalo y


de otros animales, secadas a l fuego p a r a q u e sean d u r a s y fuertes.
Son bravos e n el c o m b a t e . . . y su disposicin es c r u e l . S o p o r t a n
c u a l q u i e r clase de privacin, y c u a n d o es necesario v i v e n d u r a n t e
u n mes con l a leche de sus yeguas y c o n los animales q u e cazan.
Sus caballos comen slo yerba, y n o r e q u i e r e n cebada u otros granos. Los h o m b r e s permanecen a c a b a l l o dos das y dos noches s i n
descanso, y d u e r m e n m i e n t r a s sus m o n t u r a s p a s t a n . . .
r|-'j
C u a n d o u n o de los grandes jefes trtaros m a r c h a e n expedicin,
se coloca a l a cabeza de u n ejrcito de cien m i l caballos, o r g a n i zado de l a siguiente m a n e r a . N o m b r a u n o f i c i a l p a r a m a n d a r cada
diez h o m b r e s , y otros p a r a m a n d a r cien, m i l y diez m i l respectivam e n t e . As, diez de los jefes de diez h o m b r e s r e c i b e n rdenes d e l
q u e m a n d a c i e n ; cada diez de estos ltimos estn b a jo el m a n d o
d e l q u e c o m a n d a m i l h o m b r e s , y cada diez de ellos b a jo u n com a n d a n t e de diez m i l . . .
L l e v a n pocas cosas con ellos, excepto tiendas p a r a a c a m p a r y
u t e n s i l i o s p a r a c o c i n a r . . . Cada h o m b r e tiene, p o r l o comn,
di e c i o c h o caballos y yeguas, y c u a n d o su m o n t u r a se fatiga l a camb i a p o r o t r a . . . P u e d e n m a r c h a r hasta diez das sin provisiones,
b e b i e n d o l a sangre q u e sacan de sus caballos abrindoles u n a
v e n a . . . hacen provisin de leche, q u e r e d u c e n a u n a pasta d u r a
hirvindola y separando l a m a n t e q u i l l a . . . C a d a h o m b r e l l e v a
diez l i b r a s de esta pasta, y cada maana t o m a n m e d i a l i b r a q u e
p o n e n en u n r e c i p i e n t e de p i e l c o n a g u a . . . L a m a r c h a m i s m a d e l
c a b a l l o hace mezclar l a leche seca y el a g u a . . . y de esto c o m e n . . .

E n l a p r o v i n c i a de K a r d a n d a n [ Y u n a n , e n el sur de C h i n a ] . . . la
p r i n c i p a l c i u d a d es V i c h a n g [ Y u n g - c h a n g ] . . .
Los h o m b r e s y
las mujeres de esta p r o v i n c i a t i e n e n l a c o s t u m b r e de c u b r i r s e los
dientes c o n lminas finas de oro, q u e a j u s t a n perfectamente a la
f o r m a de l a d e n t a d u r a . . . L o s h o m b r e s l l e v a n tambin bandas o
fajas oscuras a l r e d e d o r de las p i e r n a s y brazos, q u e tatan de la
siguiente m a n e r a . T o m a n cinco alfileres j u n t o s y p i n c h a n la p i e l
hasta q u e sale sangre; enseguida restriegan las heridas con u n a
sustancia c o l o r a n t e , que deja u n a m a r c a i n d e l e b l e . L l e v a r estas
fajas oscuras se considera m u y decorativo, adems de c o n s t i t u i r
u n a distincin h o n o r a b l e .
Los h o m b r e s prestan m u y poca atencin a o t r a cosa q u e n o sea
su h a b i l i d a d como jinetes y cazadores, e l uso de las armas y l a

- ^CO P O L O

vida militar,
mujeres, a las que
turados en l a
Esta gente tiene
m u j e r h a dado a '
nio en sus p a "
en la cama, t e n i
r a n t e 40 das,
hacen las visitas i
de l a casa, lleva
nio a su lado.
Esta gente con
v i n o est hecho
bebi da.
E n esta p r o v i n
los ancestros v a l
quienes d e r i v a n i
tienen. . .
C u a n d o u n a pe
a aquellos b r u j o s
m o les e x p l i c a l a
l l a m a n entonces a
de i n s t r u m e n t o s n
honor y reverenci
pritu t o m a poses
se p r e g u n t a a l p a
curarla. E l mal e
e n f e r m e d a d se di
brujos dirigen soculpable y promet
de su p r o p i a s a n ^
jas q u e tengan l a t

A l trmino de
y magnfica c i u d
sur de C h i n a ] ,
ce p o r su p r e e m '
e n p u n t o de gra
d u c e n a los que
Es fama q u e 1

MARCO POLO

A.

A3

30 aiCKHJia :da

.OHiflf.l''

v i d a m i l i t a r . D e j a n todos los asuntos domsticos e n m a n o s de sus


mujeres, a las q u e a y u d a n esclavos a d q u i r i d o s p o r c o m p r a o c a p
t u r a d o s en l a g u e r r a .
Esta gente tiene u n a c o s t u m b r e s i n g u l a r . T a n p r o n t o c o m o u n a
m u j e r h a d a d o a l u z se l e v a n t a de l a cama, baa y envuelve a l
nio en sus paales, m i e n t r a s el m a r i d o t o m a el l u g a r de e l l a
en l a cama, t e n i e n d o a l recin n a c i d o a su l a d o . L o c u i d a as d u r a n t e 40 das. E n t r e t a n t o , los amigos y parientes de l a f a m i l i a
hacen las visitas de congratulacin; la m u j e r a t i e n d e los asuntos
de la casa, lleva a l i m e n t o s y b e b i d a a l m a r i d o , y a m a m a n t a a l
nio a su l a d o .
Esta gente come l a carne c r u d a . . . acompaada de arroz. Su
v i n o est hecho de arroz, mezclado c o n especias; es u n a b u e n a
be bida.
E n esta p r o v i n c i a n o hay t e m p l o s n i dolos, p e r o re v e re nc ia n a
los ancestros y a los ancianos de la f a m i l i a , o sea a aquellos de
quienes d e r i v a n su existencia y a quienes deben t o d o l o q u e
tienen. . .
C u a n d o u n a persona i m p o r t a n t e se enferma, su f a m i l i a l l a m a
a aquellos b r u j o s q u e ofrecen sacrificios a los d o l o s . . . E l enferm o les e x p l i c a l a n a t u r a l e z a d e l m a l q u e le aqueja. Los b r u j o s
l l a m a n entonces a u n a serie de personas q u e tocan u n a v a r i e d a d
de i n s t r u m e n t o s ruidosos, a c u y o son d a n z a n y c a n t a n h i m n o s e n
h o n o r y reverencia de los dolos. H a c e n esto hasta q u e el m a l espritu t o m a posesin de u n o de ellos. Entonces cesa l a msica y
se p r e g u n t a a l posedo l a causa de l a e n f e r m e d a d y los m e d i o s de
c u r a r l a . E l m a l espritu contesta p o r l a boca d e l posedo q u e l a
e n f e r m e d a d se debe a a l g u n a ofensa c o n t r a c i e r t a d e i d a d . L o s
b r u j o s d i r i g e n sus preces a esta d e i d a d , p i d i e n d o el perdn d e l
c u l p a b l e y p r o m e t i e n d o q u e si se c u r a ste ofrecer u n sacrificio
de su p r o p i a s a n g r e . . . E l espritu p i d e ofrendas de algunas ovejas q u e t e n g a n la cabeza n e g r a . . .

A l trmino de tres das de viaje [desde V a - g i u ] se alcanza la n o b l e


y magnfica c i u d a d de K i n - s a i [ H a n g - c h o u , c a p i t a l entonces d e l
sin- de C h i n a ] . Su n o m b r e s i g n i f i c a " c i u d a d c e le s t ia l" , y l o merece p o r su p r e e m i n e n c i a sobre todas las ciudades d e l m u n d o t a n t o
e n p u n t o de grandeza y de belleza c o m o p o r sus delicias, q u e i n d u c e n a los q u e la h a b i t a n a creerse e n u n p a r a s o . . .
Es fama q u e l a c i u d a d tiene c i e n U de c i r c u i t o . Sus calles y ca-

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VIAJEROS Y DESCUBRIDORES DE LA E R A DE LAS EXPLORACIONES

nales son extensos. H a y plazas p r o p o r c i o n a d a s en tamao a l p r o digioso concurso de gente q u e las f r e c u e n t a . . . Est s i t u a d a e n t r e
u n lago de agua d u l c e y clara y u n ro de g r a n m a g n i t u d , cuyas
aguas se hacen correr p o r canales grandes y pequeos a travs de
cada b a r r i o . . . Este a r r e g l o [adems de m a n t e n e r l i m p i a l a c i u d a d ] f a c i l i t a l a comunicacin p o r agua, aparte de l a q u e t i e n e n
p o r t i e r r a , e n t r e todas las partes de l a c i u d a d . . . Es f a m a q u e el
nmero de puentes de todos tamaos excede a doce m i l . A q u e l l o s
q u e salvan los canales p r i n c i p a l e s y conectan las calles i m p o r t a n tes t i e n e n arcos t a n elevados y b i e n c o n s t r u i d o s q u e los barcos
con sus mstiles p u e d e n pasar p o r debajo, a la vez q u e p o r a r r i b a
pasan los carros y los c a b a l l o s . . .
E n los lmites de l a c i u d a d y cerrndola p o r u n l a d o hay u n foso
de unos c u a r e n t a li de l a r g o , m u y a n c h o y l l e n o de agua, q u e viene
d e l ro m e n c i o n a d o antes. F u e excavado e n t i e m p o de los a n t i guos reyes de l a p r o v i n c i a p a r a q u e c u a n d o el ro desbordara su
cauce las aguas sobrantes p u d i e r a n c o r r e r p o r este foso; a l m i s m o
t i e m p o , serva como m e d i o de defensa. L a t i e r r a excavada se
amonton en el l a d o i n t e r i o r d e l foso, y tiene l a a p a r i e n c i a de
cerros...
H a y e n la c i u d a d diez plazas p r i n c i p a l e s q u e s i r v e n de mercado s. . . Cada l a d o de estas plazas tiene m e d i o li de l a r g o . . . y estn a l o l a r g o de la calle p r i n c i p a l . . . a c u a t r o li u n a de o t r a . . .
P a r a l e l a m e n t e a l a calle princ2>al p e r o e n l a p a r t e opuesta de las
plazas corre i m canal m u y gra nd e , con espaciosos almacenes de
p i e d r a p a r a a c o m o d a r a los mercaderes q u e l l e g a n de l a I n d i a y
de otras partes con sus mercancas... E n cada plaza y tres veces
a l a semana se j u n t a n hasta c u a r e n t a o c i n c u e n t a m i l p e r s o n a s . . .
Los h a b i t a n t e s de l a c i u d a d son idlatras y usan p a p e l m o n e d a . . . L a m a y o r p a r t e de los h o m b r e s y de las mujeres v i s t e n de
seda, q u e se p r o d u c e en g r a n c a n t i d a d en l a p r o v i n c i a , adems
de la que i m p o r t a n los m e r c a d e r e s . . . E n t r e todas las artesanas
comerciales que se p r a c t i c a n hay doce q u e se consideran superiores a las d e m s . . . Cada u n a de ellas t i e n e u n m i l l a r de talleres,
en cada u n o de los cuales t r a b a j a n diez, q u i n c e o v e i n t e operarios,
y en algunos ca.sos hasta c u a r e n t a . . . Los dueos de estas m a n u facturas n o t r a b a j a n con sus m a nos ; p o r el c o n t r a r i o , asumen el
aire de g e n t i l h o m b r e s . Sus mujeres t a m p o c o t r a b a j a n . L a riqueza
de sus trajes y de sus joyas apenas puede ser i m a g i n a d a .
.'\unque las leyes de los reyes a n t i g u o s d i s p o n e n q u e cada c i u d a d a n o debe seguir l a profesin de su p a d r e , a los q u e e n r i q u e -

MARCO POLO

ritf-. mi

AH3

AJ 3 ga3;aiaJ'S:5<l

f OSSIAV

cen se les p e r m i t e a b a n d o n a r e l t r a b a j o m a n u a l c o n l a condicin


de q u e conserven el e s t a b l e c i m i e n t o y e m p l e e n a otras personas
p a r a q u e continen l a v i e j a p r o f e s i n . . .
Las calles de K i n -s a i estn p a v i m e n t a d a s c o n piedras y l a d r i l l o s ,
as c o m o los c a m i n o s p r i n c i p a l e s q u e se e x t i e n d e n p o r t o d a l a p r o v i n c i a . . . Para los correos de su majestad, q u e v i a j a n a c a b a l l o y
a g r a n v e l o c i d a d . . . se deja u n l a d o d e l c a m i n o s i n p a v i m e n t a r .
L a calle p r i n c i p a l de l a c i u d a d . . . est p a v i m e n t a d a c o n p i e d r a y
l a d r i l l o hasta u n ancho d e diez pasos a cada l a d o ; l a p a r t e i n t e r m e d i a se c u b r e c o n grava y se c o n s t r u y e n a l c a n t a r i l l a s p a r a l l e v a r
el agua de l a l l u v i a hasta los canales v e c i n o s . . . Sobre esta grava
los carruajes pasan constantemente. S o n grandes, c o n toldos y coj i n e s y c o r t i n a s de seda, capaces p a r a t r a n s p o r t a r seis p e r s o n a s . . .
Por o r d e n de su majestad h a y guardas d e diez h o m b r e s e n cada
u n o de los puentes p r i n c i p a l e s . . . Estn provistos c o n u n i n s t r u m e n t o sonoro de m a d e r a y o t r o de m e t a l , y c o n u n r e l o j p o r med i o d e l c u a l i n d i c a n las horas d e l da y de l a n o c h e . . .
C u a n d o e l g r a n k a n r e d u j o a su obediencia l a p r o v i n c i a de
M a n j i [ C h i n a m e r i d i o n a l ] , q u e hasta entonces haba sido u n r e i n o , l a dividi en nueve partes y p a r a cada u n a nombr u n r e y o
v i r r e y . . . stos presentan cada a f i o u n i n f o r m e a los comisionados
de su majestad sobre e l m o n t o d e los ingresos y otros asuntos b a j o
su jurisdiccin. Cada tercer ao son todos cambiados, a l i g u a l q u e
l o son los dems f u n c i o n a r i o s p b l i c o s . . .
E n cada u n a de las ciudades, d e acuerdo a su tamao y a otras
circunstancias, su majestad t i e n e i m a guarnicin m i l i t a r , q u e es
a veces de m i l h o m b r e s , otras de diez o v e i n t e m i l . . . N o todas
estas tropas son trtaras. P o r e l c o n t r a r i o , l a mayora son n a t i v o s
de Catay. L o s trtaros v a n a c a b a l l o , y l a caballera n o puede ser
a c u a r t e l a d a e n aquellas ciudades q u e estn e n las partes bajas y
p a n t a n o s a s . . . A estos lugares su majestad enva soldados de Catay y a veces de l a m i s m a p r o v i n c i a de M a n j i . . . Pero a los soldados de M a n j i n o los e m p l e a e n sus p r o p i a s ciudades, sino q u e
los m a n d a a lugares distantes a veces hasta v e i n t e j o r n a d a s . A l l
p e r m a n e c e n c u a t r o o cinco aos, a l trmino de los cuales se les
p e r m i t e regresar a sus h o g a r e s . . .
L a m a y o r p a r t e de los ingresos de las ciudades, q u e recibe e l
tesoro d e l g r a n k a n , se u t i l i z a n p a r a m a n t e n e r estas g u a r n i c i o n e s .
C u a n d o sucede q u e u n a c i u d a d .se rebela (cosa q u e n o es r a r a . . . )
se enva i m a p a r t e de l a guarnicin de u n a c i u d a d cercana c o n
rdenes de d e s t r u i r e l l u g a r . . .
- * >,r
<
,

78

VIAJEROS Y DESCUBRIDORES DE LA E R A DE LAS EXPLORACIONES

Sucedi q u e M a r c o P o l o estaba en l a c i u d a d de K i n - s a i c u a n d o se h i z o el i n f o r m e a n u a l a los comisionados de su majestad


sobre l a c a n t i d a d de ingresos y el nmero de h a b i t a n t e s . T u v o
o p o r t u n i d a d as de c o m p r o b a r q u e se r e g i s t r a r o n c i e n t o sesenta
m i l tomans de hogares; es decir, de f a m i l i a s v i v i e n d o bajo u n
m i s m o techo. D a d o q u e u n toman son diez m i l u n i d a d e s , se desp r e n d e q u e l a t o t a l i d a d de l a c i u d a d debe tener u n milln seiscientas m i l f a m i l i a s . . .
Cada p a d r e de f a m i l i a , o cabeza de hogar, est o b l i g a d o a colocar u n escrito e n l a p u e r t a de su casa i n d i c a n d o el n o m b r e de
cada m i e m b r o de l a f a m i l i a , si es h o m b r e o m u j e r , y tambin el
nmero de caballos q u e tenga. C u a n d o a l g u i e n m u e r e o abandon a l a casa, se b o r r a su n o m b r e de l a lista; si a l g u i e n nace se agrega enseguida. C o n este m e d i o los altos f u n c i o n a r i o s de l a p r o v i n cia y los gobernadores de las ciudades saben en c u a l q u i e r m o m e n t o el nmero exacto de h a b i t a n t e s . L a m i s m a reglamentacin se
c u m p l e en toda l a p r o v i n c i a de Catay y en la de M a n j i .
D e m a n e r a parecida, los a d m i n i s t r a d o r e s de las hosteras y posadas i n s c r i b e n en u n l i b r o los n o m b r e s de los huspedes, i n d i c a n d o el da y l a h o r a de su llegada y de su p a r t i d a . T o d o s los
das se lleva u n a c o p i a a los magistrados q u e t i e n e n a su c u i d a d o
las plazas pblicas y los mercados.
Es c o s t u m b r e e n la p r o v i n c i a de M a n j i q u e las clases i n d i g e n t e s ,
incapaces de sostener a sus f a m i l i a s , v e n d a n sus h i j o s a los r i c o s . . .

11. Batuta
Turcos de Crimei"

Medio
5!g.
Ben
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Damasco,
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Pero qu

14. Coln

^'^^^

Visin del Nuevo Mundo

Viajero
y descubridor
no son, por necesidad,
la misma
cosa,
aunque
el descubrimiento
geogrfico supone,
evidentemente,
el viaje. Los viajeros
de los comienzos
del Renacimiento,
que
nos han servido
hasta ahora de ilustracin,
desde luego
no
fueron verdaderos
descubridores.
Los caminos de Marco
Polo,
Ben Batuta
y el Hermano
Juan,
haban sido recorridos
ya
por otros muchos
comerciantes,
guerreros,
misioneros
y simples aventureros.
El Oriente
y el Occidente,
a fin de cuentas,
eran mundos
en contacto
directo
e indirecto,
pero
constante,
desde la ms remota antigedad. La gran tarea de algunos de
los viajeros
fue, realmente,
la de familiarizar
a los
europeos
con las fabulosas civilizaciones
y pueblos
del Asia, por
medio
de sus crnicas y relatos. De ah su inters para una
historia
de la etnologa.
La gran poca de los verdaderos
descubridores
comienza
con Coln. Con l se abren, por primera
vez, las tierras y las
culturas
de un mundo
que con razn viene a ser
llamado
Nuevo. No deja de ser una considerable
irona histrica que
el primero
de los grandes
descubridores
se considerara
a s
mismo, sencillamente,
como un viajero
ms, en busca de un
camino
distinto
a los conocidos
que lo llevara al Oriente.
Coln no lleg a apercibirse
del sentido verdadero
de su empresa,
ni tampoco
de sus posibles
efectos. Muri, segn se dice, todava ingenuamente
convencido
de haber llegado a Catay y a
las Indias por la ruta del sol.
Sus seguidores,
sin embargo,
dejaron
de buscar al Kan de
Marco
Polo en las nuevas tierras, y tuvieron
conciencia
clara
de estar explorando
un mundo
indito para los europeos.
Los
problemas
para ubicarlo
en el esquema
tradicional,
tanto
97

9#8

VIAJEROS Y DESCUBRIDORES DE LA E R A DE LAS E X P L O R A C I O N E S

COLON

geogrfico como histrico, tanto teolgico como


cosmolgico,
van a ocupar la atencin de los occidentales
durante
mucho
tiempo.
La antropologa
moderna
surge de este esfuerzo de
comprensin
y de interpretacin
del Nuevo
Mundo.
Puede
decirse que Amrica y la antropologa
nacen, entonces, al mismo
tiempo.

la conversin
fuese p o r tie
salvo p o r e l
mos p o r cierta
Jueves 11 y
co verde j u n t o
y u n palo, y
h i e r r o , y u n z-:
una tablilla,
de t i e r r a y
respiraron \

De esta manera, a los relatos de los descubridores


y a las
crnicas de los conquistadores,
se unen y siguen las descripciones
de los primeros
etngrafos
que pudiramos
llamar
profesionales.
Los textos que hemos seleccionado
para
esta
antologa van mostrando
el desarrollo
progresivo
tanto de la
etnografa y de sus tcnicas de investigacin, como de la teora etnolgica y de sus mtodos de interpretacin.
Este
proceso avanza desde la visin deslumbrada
e incauta de Coln,
hasta las descripciones
concienzudas
de Sahagn y las elaboradas interpretaciones
de Acosta.
Las pginas siguientes
han sido seleccionadas
de la versin
compendiada
(ya que los originales
se perdieron)
por
Fray
Bartolom de las Casas de los relatos de Coln.
^u-ir%m sfe i\ ,%tiSsmO Is, f

In Nomine
D.N. Jesu Christi.
P o r q u e , cristiansimos y m u y altos
y m u y excelentes y m u y poderosos prncipes. R e y y R e i n a de las
Espaas y de las islas de l a m a r , Nuestros Seores, este presente
ao de 1492, despus de Vuestras Altezas haber d a d o f i n a l a guer r a de los m o r o s q u e r e i n a b a e n E u r o p a y haber acabado l a g u e r r a
en l a m u y grande c i u d a d de G r a n a d a . . . y luego e n a q u e l presente
mes [de enero], p o r l a informacin q u e yo haba d a d o a Vuestras
Altezas de las tierras de I n d i a y de u n prncipe q u e es l l a m a d o
G r a n C a n , q u e q u i e r e decir en n u e s t r o r o m a n c e R e y de los Reyes,
c o m o muchas veces l y sus antecesores haban e n v i a d o a R o m a a
p e d i r doctores e n n u e s t r a santa fe p o r q u e le enseasen e n e l l a y
q u e n u n c a el Santo Padre le haba provedo y se perdan tantos
pueblos creyendo en idolatras o r e c i b i e n d o en s sectas de p e r d i cin. Vuestras Altezas, c o m o catlicos cristianos y Prncipes amadores de l a santa fe c r i s t i a n a y acrecentadores de e l l a y enemigos
de l a secta de M a h o m a y de todas las idolatras y herejas, pensar o n en e n v i a r m e a m, Cristbal Coln, a las dichas p a r t i d a s de
I n d i a s para ver los dichos prncipes, y los pueblos y tierras y l a
disposicin de ellas y de t o d a l a m a n e r a q u e se p u d i e r a tener p a r a

Despus C T
andaran d o g mas velera r
seales q u e t.
un marinero
m i r a n t e , a las
vido lumbre,
q u e fuera t i e r i
dos d e l Rey, ^
hizo y vdola.
l a t i e r r a , de h
las.. . t e m p o i L
de los L u c a y o ;
Luego vinieron
barca armada,
m a n o , q u e era
boles m u y ver
L t i e g o se a y u n
palabras forma
gacin y descu

Yo, porque
era gente que
amor que no
colorados y u n
otras cosas muc
y q u e d a r o n ta
venan a las b
y nos traan pa
otras cosas mu
dbamos, com

COLON

^xa '/.i j a A a A, aa g3>ioaii?ijD?;;i y ZOSHUMV

la conversin de ellas a nuestra santa fe; y o r d e n a r o n q u e y o n o


fuese p o r t i e r r a a l O r i e n t e , p o r d o n d e se a c o s t u m b r a d e a n d a r ,
salvo p o r e l c a m i n o d e O c c i d e n t e , p o r d o n d e hasta h o y n o sabemos p o r cierta fe q u e haya pasado n a d i e . . .
Jueves 11 y Viernes 12 de octubre...
V i e r o n pardelas y u n j u n co verde j u n t o a l a n a o . V i e r o n los d e l a carabela P i n t a u n a caa
y u n p a l o , y t o m a r o n o t r o p a l i l l o l a b r a d o a l o q u e pareca c o n
h i e r r o , y u n pedazo d e caa y o t r a h i e r b a q u e nace e n t i e r r a , y
u n a t a b l i l l a . L o s de l a carabela N i a tambin v i e r o n otras seales
de t i e r r a y u n p a l i l l o cargado de escaramujos. C o n estas seales
r e s p i r a r o n y alegrronse t o d o s . . .
Despus d e l sol puesto, naveg a su p r i m e r c a m i n o a l oeste:
andaran doce m i l l a s cada h o r a . . . Y p o r q u e l a carabela P i n t a e r a
ms velera e i b a d e l a n t e d e l A l m i r a n t e , hall t i e r r a e hizo las
seales q u e e l A l m i r a n t e haba m a n d a d o . Esta t i e r r a v i d o p r i m e r o
u n m a r i n e r o q u e se deca R o d r i g o de T r i a n a ; puesto q u e e l A l m i r a n t e , a las diez de l a noche, estando e n e l castillo de p o p a ,
v i d o l u m b r e , a u n q u e fue cosa t a n cerrada q u e n o q u i s o a f i r m a r
que fuera t i e r r a ; p e r o llam a Pero Gutirrez, repostero de estrados d e l Rey, y djole q u e pareca l u m b r e , q u e mirase l, y as l o
hizo y v d o l a . . . A las dos horas despus de m e d i a noche pareci
la t i e r r a , de l a c u a l estaran dos leguas. Amaaron todas las vel a s . . . t e m p o r i z a n d o hasta e l da viernes, q u e l l e g a r o n a u n a isleta
de los Lucayos, q u e se l l a m a b a e n l e n g u a de i n d i o s G u a n a h a n i .
L u e g o v i n i e r o n gente desnuda, y e l A l m i r a n t e sali a t i e r r a e n l a
barca a r m a d a , y Martn A l o n s o Pinzn y V i c e n t e Yez, su herm a n o , q u e era capitn de l a N i a . . . Puestos e n t i e r r a v i e r o n rboles m u y verdes y aguas muchas y f r u t a s d e diversas m a n e r a s . . .
L u e g o se ayunt all m u c h a gente de l a isla. Esto q u e se sigue son
palabras formales d e l A l m i r a n t e , e n su l i b r o de su p r i m e r a navegacin y d e s c u b r i m i e n t o de estas I n d i a s .
Y o , p o r q u e nos t u v i e r o n m u c h a a m i s t a d , p o r q u e conoc q u e
era gente q u e m e j o r librara y convertira a n u e s t r a Santa Fe c o n
a m o r q u e n o p o r fuerza, les d i a algunos de ellos unos bonetes
colorados y unas cuentas de v i d r i o q u e se ponan a l pescuezo, y
otras cosas m u c h a s de p o c o valor, c o n q u e h u b i e r o n m u c h o placer
y q u e d a r o n t a n t o nuestros q u e era m a r a v i l l a . L o s cuales despus
venan a las barcas de los navios a d o n d e nos estbamos, n a d a n d o ,
y nos traan papagayos y h i l o de algodn e n o v i l l o s y azagayas y
otras cosas muchas, y nos las t r o c a b a n p o r otras cosas q u e nos les
dbamos, c o m o cuentecillas de v i d r i o y cascabeles. E n f i n , t o d o

COLON
VIAJEROS Y DESCUBRIDORES DE LA E R A DE LAS E X P L O R A C I O N E S

t o m a b a n y d a b a n de a q u e l l o que tenan de b u e n a v o l u n t a d . M a s
m e pareci q u e era gente m u y p o b r e de t o d o .
E l l o s a n d a n todos desnudos c o m o su m a d r e los pari, y t a m bin las mujeres, a u n q u e n o v i d e ms de u n a h a r t o moza. Y todos
los q u e yo v i e r a n todos mancebos, q u e n i n g u n o v i d e de e d a d de
ms de t r e i n t a aos; m u y b i e n hechos, de m u y hermosos cuerpos
y m u y buenas caras; los cabellos gruesos casi como cerdas de cola
de caballos, y cortos; los cabellos t r a e n p o r e n c i m a de las cejas,
salvo unos pocos detrs q u e t r a e n largos, q u e jams c o r t a n . D e
ellos se p i n t a n de p r i e t o , y ellos son de l a c o l o r de los canarios,
n i negros n i blancos, y de ellos se p i n t a n de b l a n c o , y de ellos de
c o l o r a d o , y de ellos de l o q u e h a l l a n , y de ellos se p i n t a n las caras, y de ellos t o d o e l c u e r p o , y de ellos slo los ojos, y de ellos
slo l a n a r i z .
E l l o s n o t r a e n armas n i las conocen, p o r q u e les mostr espadas
y las t o m a b a n p o r el f i l o y se c o r t a b a n con i g n o r a n c i a . N o t i e n e n
algn h i e r r o ; sus azagayas son unas varas s i n h i e r r o , y algunas
de ellas t i e n e n a l cabo u n d i e n t e de pez, y otras de otras cosas.
Ellos todos a u n a m a n o son de b u e n a estatura de grandeza y buenos gestos, b i e n hechos. Yo v i d e algunos q u e tenan seales de her i d a s en sus cuerpos, y les hice seas qu era a q u e l l o , y ellos m e
m o s t r a r o n cmo all venan gente de otras islas qvie estaban cerca
y les queran t o m a r y se defendan. Y yo cre y creo q u e aqu
v i e n e n de t i e r r a f i r m e a t o m a r l o s p o r cautivos. Ellos deben ser
buenos servidores y de b u e n i n g e n i o , q u e veo q u e m u y presto d i cen t o d o l o q u e les deca, y creo q u e l i g e r a m e n t e se haran cristianos, que m e pareci q u e n i n g u n a secta tenan. . . N i n g u n a best i a de n i n g u n a m a n e r a vide, salvo papagayos e n esta isla.
Sbado 13 de octubre...
E l l o s v i n i e r o n a l a n a o c o n almadas,
q u e son hechas d e l pie de u n rbol, como u n barco largo, y t o d o
de u n pedazo, y l a b r a d o m u y a m a r a v i l l a segn l a t i e r r a , y g r a n des en q u e algunos venan c u a r e n t a o c u a r e n t a y cinco h o m b r e s ,
y otras ms pequeas, hasta haber de ellas e n q u e vena u n solo
h o m b r e . R e m a b a n con u n a p a l a c o m o de h o r n e r o , y a n d a a m a r a v i l l a ; y si se le t r a s t o r n a , luego se echan todos a n a d a r y la enderezan y vacan c o n calabazas q u e t r a e n ellos. T r a a n o v i l l o s de
algodn h i l a d o y papagayos y azagayas y otras cositas q u e sera
t e d i o de e s c r i b i r . . . Y yo estaba a t e n t o y t r a b a j a b a de saber si
haba o r o , y v i d e q u e algunos de ellos traan u n pedazuelo colgado en u n a g u j e r o q u e t i e n e n en l a na riz , y p o r seas p u d e e nt e nder q u e yendo a l sur o v o l v i e n d o la isla p o r el sur, q u e estaba

all u n rey que


Trabaj que b-^
idea...
Esta isla es t
muchas aguas
montaa, y t o c .
h a r t o mansa, \
q u e n o se les h a
q u e p u e d e n y se
dan por c u a l q u i r
escudilas y de
d a r diez y seis
es u n a blanca algodn h i l a d o
el o r o tue trae:
p o q u i e r o i r a :
[ L a busca de
islas, en las q u
las ya descritas e
isla de C u b a ,
da esta gente c
hace la siguiente
a Cuba.]
D i c e el A l m i r
rboles, t o d o ce:
nuestros, con lc
muchas y pajnr
c a n t i d a d de pa.
nuestras, de un
las hojas m u \
muy llana.
Salt el A l m
q u e crey ser u
de las cuales ha
hall redes de
fisgas de hueso
t r o . Y crey q u
Tornse a la
diz q u e era g r a n
aves q u e n o p o d
isla l a ms her

COLON

-xa A J $fl AJ3 A i 40 23JKX5iaaU-.>.30 Y SOH31AIV

all u n rey q u e tena grandes vasos de ello, y tena m u y m u c h o .


Trabaj que fuesen all, y despus v i d e q u e n o entendan en l a
idea...
; r
Esta isla es b i e n g r a n d e y m u y l l a n a y de rboles m u y verdes y
muchas aguas y u n a l a g u n a e n m e d i o m u y grande, s i n n i n g u n a
montaa, y t o d a ella verde, q u e es placer de m i r a r l a ; y esta gente
h a r t o mansa, y p o r l a gana de h a b e r de nuestras cosas, y t e n i e n d o
q u e n o se les h a de d a r sin q u e d e n algo y n o l o t i e n e n , t o m a n l o
q u e p u e d e n y se echan luego a n a d a r ; mas t o d o l o q u e t i e n e n l o
d a n p o r c u a l q u i e r cosa q u e les d e n ; q u e hasta los pedazos de las
escudilas y de las tazas de v i d r i o rotas rescataban, hasta q u e v i
d a r diez y seis o v i l l o s de algodn p o r tres ceots de P o r t u g a l , q u e
es u n a b l a n c a de C a s t i l l a , y en ellos haba ms de u n a a r r o b a de
algodn h i l a d o . . . A q u nace en esta i s l a . . . y tambin aqu nace
el o r o cjue t r a e n c o l g a n d o a l a n a r i z . . . Mas, p o r n o p e r d e r t i e m p o q u i e r o i r a ver si p u e d o t o p a r a l a isla de C i p a n g o . . .
[ L a busca de C i p a n g o l l e v a a l a exploracin de i n n u m e r a b l e s
islas, en las q u e Coln e n c u e n t r a gentes y c u l t u r a s semejantes a
las ya descritas e n G u a n a h a n i . E n algn l u g a r le i n f o r m a n sobre l a
isla de C u b a , " q u e creo q u e debe ser C i p a n g o , segn las seas q u e
da esta gente de la grandeza de e l l a y r i q u e z a " . E l 28 de o c t u b r e
hace la siguiente entusiasta descripcin de u n a t i e r r a ya cercana
a Cuba.]
D i c e el A l m i r a n t e q u e n u n c a t a n hermosa cosa v i d o , l l e n o de
rboles, t o d o cercado el ro, hermosos y verdes y diversos de los
nuestros, c o n flores y c o n su f r u t o , cada u n o de su m a n e r a . Aves
muchas y p a j a r i t o s q u e c a n t a b a n m u y d u l c e m e n t e . H a b a g r a n
c a n t i d a d de p a l m a s de o t r a m a n e r a q u e las de G u i n e a y de las
nuestras, de u n a estatura m e d i a n a y los pies sin a q u e l l a camisa y
las hojas m u y grandes, c o n las cuales c o b i j a n las casas. L a t i e r r a
muy llana.
Salt el A l m i r a n t e e n l a barca y fue a t i e r r a , y lleg a dos casas
que crey ser de pescadores y q u e c o n t e m o r se h u y e r o n ; e n u n a
de las cuales hall u n p e r r o q u e n u n c a ladr. Y e n ambas casas
hall redes de h i l o de p a l m a y cordeles y anzuelos de c u e r n o y
fisgas de hueso y otros aparejos de pescar y m u c h o s huesos dent r o . Y crey q u e e n cada casa se j u n t a n m u c h a s p e r s o n a s . . .
Tornse a l a barca y a n d u v o p o r el ro a r r i b a u n b u e n r a t o , y
diz q u e era g r a n placer ver aquellas v e r d u r a s y arboledas, y de las
aves q u e n o poda dejarlas p a r a se v o l v e r . D i c e q u e es a q u e l l a
isla la ms hermosa q u e ojos h a y a n visto, l l e n a de m u y buenos

mi

VIAJEROS Y DESCUBRIDORES D E LA E R A D E LAS EXPLORACIONES

m
p u e r t o s y ros h o n d o s . . . L a i s l a dice q u e es l l e n a de montaas
m u y hermosas, a u n q u e n o son m u y grandes e n l o n g u r a , salvo
altas...
Domingo
16 de diciembre...
Esta t i e r r a es h a r t o fra y l a m e j o r
q u e l e n g u a puede decir. Es m u y a l t a , y sobre el m a y o r m o n t e podran a r a r bueyes, y hecha t o d a a campias y valles. E n t o d a Cast i l l a n o h a y t i e r r a q u e se p u e d a c o m p a r a r a e l l a e n h e r m o s u r a y
b o n d a d . T o d a esta isla y l a de l a T o r t u g a son todas labradas
c o m o l a campia de Crdoba. T i e n e n sembrado en ellas ajes, q u e
son unos r a m i l l o s q u e p l a n t a n , y a l p i e de ellos nacen unas races
c o m o zanahorias, q u e s i r v e n p o r p a n , y r a l l a n y amasan y hacen
p a n de ellas, y despus t o r n a n a p l a n t a r e l m i s m o r a m i l l o e n o t r a
p a r t e y t o r n a a d a r c u a t r o o c i n c o de aquellas races q u e son m u y
sabrosas, p r o p i o gusto de castaa. A q u las h a y ms gordas y buenas q u e haba v i s t o en n i n g u n a p a r t e p o r q u e tambin d i z cue de
aqullas haba en G u i n e a . L a s de a q u e l l u g a r e r a n t a n gordas
como l a p i e r n a . . .
Domingo
13 de enero...
Envi l a b a rc a a t i e r r a . . . p a r a q u e
tomasen de los ajes p a r a comer, y h a l l a r o n ciertos h o m b r e s c o n
arcos y flechas, c o n los cuales se p>araron a h a b l a r , y les c o m p r a r o n
dos arcos y m u c h a s flechas y r o g a r o n a u n o de ellos q u e fuese a
h a b l a r a l A l m i r a n t e a l a carabela. Y v i n o , el c u a l d i z q u e era m u y
d i s f o r m e e n l a c a t a d u r a . . . T e n a e l r o s t r o t o d o t i z n a d o de carbn . . . T r a a todos los cabellos m u y largos y encogidos y atados
atrs y despus puestos en u n a r e d e c i l l a de p l u m a s de papagayos,
y l as desnudo c o m o los otros. Juzg e l A l m i r a n t e q u e deba
ser de los caribes q u e c o m e n los h o m b r e s . . .
L o s arcos de a q u e l l a gente d i z q u e e r a n t a n grandes c o m o los
de F r a n c i a e I n g l a t e r r a ; las flechas son p r o p i a s c o m o las azagayas
de las otras gentes q u e hasta all haba visto, q u e son de los p i m p o l l o s d e las caas c u a n d o son s i m i e n t e , q u e q u e d a n m u y derechas y de l o n g u r a de u n a v a r a y m e d i a y de dos, y despus p o n e n
a l cabo u n pedazo de p a l o a g u d o de u n p a l m o y m e d i o , y e n c i m a
de este p a l i l l o algunos le i n g i e r e n u n d i e n t e de pescado y algunos
y los ms le p o n e n all h i e r b a , y n o t i r a n c o m o e n otras partes,
salvo p o r u n a c i e r t a m a n e r a q u e n o p u e d e n m u c h o ofender. A l l
haba m u c h o a l g o d n . . . y h a y m u c h o s a l m a c i g o s . . . T a m b i n
hay m u c h o aj, q u e es su p i m i e n t a . . .