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EL ORIGEN DE LA CIVILIZACIN

Hace unos 20.000 aos, durante la cuarta y ltima glaciacin de la era


cuaternaria, el hombre vagaba por la Tierra en busca de caza y recolectando
frutos all donde los hallaba. Cuando un grupo humano llegaba a una zona rica
en caza o en vegetacin comestible, establecan campamentos temporales
hasta agotar los recursos, pero algunos se encontraron con parajes
especialmente frtiles, hasta el punto de que se regeneraban antes de ser
agotados, de modo que poco a poco fueron surgiendo campamentos estables o
poblados dedicados a la caza y la recoleccin. As fue cmo el hombre se
hizo sedentario.
Tal vez los ejemplos ms antiguos de este tipo de poblados (aunque no muy
numerosos al principio) son una serie de asentamientos escalonados en el
tiempo en el noreste de frica, en el actual Egipto, los primeros de los cuales
datan de hace 19.000 aos. Al parecer, sus habitantes recogan anualmente
cosechas decebada y trigo silvestres. Por aquel entonces todo el norte de
frica era una selva rica en fauna y vegetacin, pero pronto terminara el
periodo glaciar y comenzara un proceso de desertificacin que originara el
desierto del Sahara. No obstante, la zona noreste continu siendo frtil mucho
tiempo gracias al ro Nilo. Se trata del ro ms largo del mundo, que nace en el
lago Victoria, en el ecuador africano, y transporta sus aguas hacia el norte
hasta el Mediterrneo. De todos modos, esto slo se descubri mucho ms
tarde. En la antigedad, ningn hombre "civilizado" saba de dnde surga el
Nilo, pues una serie de cataratas impedan seguir su curso ro arriba a travs
de la selva.
Otra zona donde hay indicios
tempranos de recoleccin de
cereales es la costa ms oriental del
Mediterrneo, lo que hoy es
Palestina. Se han encontrado restos
de
hace 15.000
aos que
demuestran que en esta regin el
hombre haba aprendido a moler el
grano. Palestina formaba parte de
una
zona
de
condiciones
especialmente favorables, conocida
como la media luna frtil. Se trata
de una regin que, como indica su
nombre, tiene forma aproximada de
media luna. Su parte este es lo que
podramos
llamar Canan. La
costa de Canan recibe el nombre
de Palestina al sur y Fenicia al norte, si bien estos nombres estn

relacionados con pueblos que habitaran la regin posteriormente. La media


luna frtil avanza hacia el este por el llamado corredor sirio y luego
desciende hacia el sur siguiendo el curso de dos ros que fluyen paralelamente:
el ufrates y el Tigris, que finalmente se unen poco antes de desembocar en
el Golfo Prsico. En la antigedad el mar cubra una extensin mayor de
terreno, de modo que el ufrates y el Tigris tenan desembocaduras separadas.
La tierra comprendida entre los dos ros (y, por extensin, sus alrededores) se
conoce como Mesopotamia. Mesopotamia limita al este con los montes
Zagros. Se conocen restos de cazadores-recolectores que poblaron estos
montes hace casi 13.000 aos.

La vida en poblados estables supuso un cambio cultural importante. Se abre


as una ltima fase del periodo paleoltico conocida como mesoltico. Los
casos que acabamos de comentar son sus primeras manifestaciones, si bien la
cultura mesoltica slo empez a ser representativa desde hace unos 12.000
aos, es decir, desde el X milenio, momento en el que se considera que
empieza el ltimo periodo de la era cuaternaria: el holoceno. De esta poca se
conservan poblados palestinos con cabaas circulares semisubterrneas de
madera, adobe y piedra.
En el IX milenio termin la cuarta glaciacin. La cultura mesoltica se
extendi desde Palestina hasta Siria siguiendo la media luna frtil. Mientras el
noreste de frica permaneci en estado mesoltico durante varios milenios, en
el Oriente Prximo se produjeron cambios relativamente rpidos. Los
hombres sedentarios tuvieron ocasin de estudiar ms a fondo el

comportamiento de las plantas y los animales. Lentamente, descubrieron que


era posible retener y alimentar a algunos animales en lugar de matarlos, de
modo que se poda disponer de su carne cuando fuera ms necesaria. Hay
indicios de que por esta poca, en un asentamiento que ms tarde sera la
ciudad de Jeric, ya se haba domesticado el carnero. Poco a poco, los
hombres de la parte occidental de la media luna frtil se hicieron pastores y
agricultores.
Los que optaron por reunir animales y apacentarlos se encontraron con que
tenan que viajar de un sitio a otro en busca de pastos, lo que les llev a
abandonar los poblados y convertirse en pueblos nmadas.Por el contrario,
los agricultores deban permanecer junto a sus tierras, las cuales requeran
toda clase de trabajos y cuidados. Formaron poblados ms firmes y
numerosos, pues, por una parte, la tierra trabajada proporcionaba alimento
para ms personas y, por otra, necesitaban defenderse de las fieras y de otros
pueblos nmadas que no tenan escrpulos de llegar y llevarse sin esfuerzo el
fruto del trabajo ajeno.
Con la aparicin de la agricultura y la ganadera entramos en la segunda etapa
de la Edad de Piedra: el neoltico. Las primeras manifestaciones neolticas
propiamente dichas aparecen en Palestina a partir del ao 8600. Por aquel
entonces, la Tierra deba de contar con alrededor de ocho millones de
habitantes. Los nuevos descubrimientos fueron divulgndose lentamente,
junto con otras innovaciones. En el ao8000 se descubri la cermica en el
Sahara y en Siria independientemente. Las vasijas de barro fueron prcticos
sustitutos de los pesados recipientes de piedra. No obstante, el labrado de la
piedra tambin se perfeccion. De hecho, la denominacin
paleoltico/neoltico marca el trnsito de la piedra tallada a la piedra
pulimentada, si bien, como ya queda dicho, no es sta la diferencia ms
significativa entre ambas culturas, sino la aparicin de la agricultura y la
ganadera.
Hacia el 7500 se empez a cultivar el trigo en Jeric, y se domesticaron
el cerdo y la cabra. Por esta poca la agricultura y la ganadera llegaron a la
Alta Mesopotamia (esto es, a su parte norte, la ms alejada del mar). Palestina
continuaba a la cabeza de la civilizacin: Hacia el ao 7000, las viejas cabaas
circulares haban sido sustituidas por casas de planta rectangular, subdivididas
en habitaciones y con las paredes y el suelo cubiertos de arcilla. Sus
pobladores enterraban a los difuntos bajo sus casas, pero antes les separaban
el crneo, lo cubran de arcilla y lo adornaban con pinturas. Esto indica un
complejo ceremonial religioso.

En general, las culturas agrcolas


desarrollaron una religin ms
compleja y sofisticada que los
pueblos nmadas. Los nmadas
llevaban una vida relativamente
cmoda. Se sentan capaces de
dominar su entorno. Eran gente
ruda y fuerte. A menudo efectuaban
provechosas incursiones en aldeas
de agricultores indefensos. Para sus
pocas necesidades, desconocan lo
que era la escasez o falta de
recursos. Las nicas cosas que no
podan controlar eran las tormentas,
las enfermedades y tal vez los
enfrentamientos con otros pueblos
nmadas. Por ello sus religiones se
limitaban a algn "dios de las
tormentas" o "del trueno" o "del
rayo", a quien implorar clemencia en las tempestades, o quiz a un "dios de la
guerra" a quien encomendarse y pedir proteccin antes de un enfrentamiento.
Por el contrario, los agricultores estaban rodeados de eventos que escapaban a
su control. Su nivel de vida dependa de que lloviera en el momento oportuno,
de que no hubiera tormentas devastadoras, de que las cosechas fueran buenas,
de que los ros trajesen agua suficiente pero no excesiva, etc. Conocan las
diferentes estaciones del ao y las vinculaban con los cambios de posicin del
Sol y las estrellas en la bveda celeste. As, el agricultor aprendi a rezar ante
la adversidad. La supersticin se extendi rpidamente entre los pueblos
agrcolas, y surgieron toda clase de ritos para mantener propicios a los dioses
de la lluvia y de los ros, y al Sol, etc. En torno a estas creencias no tardan en
surgir sacerdotes especializados en velar por que los dioses estuvieran
satisfechos con el pueblo. Los sacerdotes tienen fama de sabios y a menudo
son objeto de innumerables preguntas de todo tipo, para las que siempre
tienen alguna respuesta basada en historias sobre tal o cual dios. As, cada
pueblo fue creando su mitologa, ms o menos rica segn la imaginacin de
sus gentes, y en consonancia con el grado de sofisticacin de cada sociedad.
Durante el VII milenio la densidad de poblacin en la media luna frtil
aument notablemente. Se domestic al buey. En Siria se exploraron muchas
innovaciones, como la fabricacin de recipientes de cal, aunque estas tcnicas
no tuvieron continuidad. La agricultura se extendi por la pennsula de
Anatolia (Turqua). Hacia el ao 6500 encontramos una agrupacin de
pueblos de cerca de 6.000 habitantes, con casas y santuarios de ladrillo crudo
y frescos de divinidades femeninas y toros. A finales del milenio aprendieron

a fundir el cobre para fabricar adornos, puntas de lanza y objetos diversos,


pero el metal era escaso y el descubrimiento no tuvo muchas repercusiones.
Por esta poca empieza a aparecer tambin la agricultura en algunas zonas del
actual Mxico.
Al comienzo del VI milenio las tcnicas agrcolas se haban perfeccionado
notablemente en la zona occidental de la media luna frtil. Se invent
la hoz, la azada, etc. La cermica se extendi desde Siria por ambos
"cuernos" de la media luna. El ufrates y el Tigris suministraban excesiva
agua en primavera y poca el resto del ao, por lo que en su entorno se
formaron grandes aldeas de obreros que construyeron presas y canales para
almacenar y distribuir el agua. Se ocup la baja Mesopotamia, que haba
quedado despoblada desde la glaciacin.
Los agricultores podan cosechar ms de lo que necesitaban consumir, lo que
propici que algunos hombres optaran por especializarse en producir otro tipo
de bienes que canjear a los agricultores por sus sobrantes. As, tras la cermica
surgi la cestera y luego la elaboracin de tejidos. Se form una importante
aldea en donde despus estara la ciudad de Ur. All surgi una comunidad de
comerciantes que llegaron a recorrer por mar las costas de Arabia. Su
emplazamiento est actualmente lejos del mar, pero entonces la costa llegaba
hasta sus inmediaciones. Hay constancia de que durante un cierto periodo la
aldea fue completamente inundada por el mar. Es posible que este suceso
fuera el origen de una leyenda que pervivi durante milenios en la zona sobre
un "diluvio universal", que supuestamente haba inundado la totalidad de la
Tierra. El mapa muestra otras aldeas fundadas en esta poca que con el tiempo
se convertiran en ciudades importantes. Al norte de la media luna frtil, cerca
del nacimiento del Tigris, se fund Nnive, que miles de aos despus sera la
capital de un poderoso
imperio.
Mientras tanto, la vida
en Anatolia debi de
ser
especialmente
difcil. El nico avance
cultural durante el
sexto milenio fue la
construccin
de
fortalezas, signo de
que sus habitantes
sufran
frecuentes
incursiones de pueblos nmadas vecinos. En Egipto las condiciones eran ms
propicias que las de Mesopotamia o Canan, por lo que la regin permaneci
ajena a los avances de estas regiones y continu en su tradicin mesoltica de

caza y recoleccin durante todo el milenio. Por el contrario, la cultura


neoltica se extendi desde el oriente prximo hacia Europa. Hacia el
ao 6000 aparecen las primeras comunidades agrcolas en el sureste de
Europa y a lo largo del milenio se extendieron a lo largo de la costa
mediterrnea. As mismo apareci la agricultura alrededor del valle del
Indo (en el actual Pakistn).
A lo largo del V milenio la cultura neoltica se expandi y consolid por
Europa, Asia y frica. La prosperidad fue tal, que en este periodo la poblacin
mundial pas de unos 10 millones de habitantes hasta casi 50 millones. En
Europa y frica central surge la cultura megaltica, caracterizada por la
construccin de grandes monumentos de piedra: a veces simples piedras
levantadas a modo de columnas, a veces alineadas segn ciertos patrones,
otros en forma de enormes losas horizontales apoyadas sobre otras dos
verticales, etc. Naturalmente, estas construcciones deban de estar asociadas a
nuevos rituales y creencias ms o menos sofisticadas, tpicos de la cultura
neoltica. En Grecia se desarroll la navegacin por el Egeo, que lleg hasta la
isla de Creta. En Asia la agricultura continu extendindose lentamente por el
valle del Indo.
En Amrica el progreso fue ligeramente ms lento: en algunas zonas de
Mxico y Per hubo pueblos de cazadores-recolectores que empezaron a
llevar una vida sedentaria. Domesticaron animales e inventaron la cermica.
Los cultivos eran muy variados, pero la agricultura les proporcionaba slo una
pequea parte de sus recursos. Tambin aprendieron a tejer fibras vegetales.

En China se formaron asentamientos mesolticos a lo largo del ro


Amarillo (Huang He), donde finalmente se aprendi a cultivar el arroz. En el

Baikal se origin un complejo de culturas nmadas que se extendieron y


diversificaron por Siberia y Asia central. Su influencia lleg hasta China. Al
oeste de los montes Urales surgi una cultura de pastores nmadas, entre el
mar Caspio y el mar Negro. Sus integrantes hablaban una lengua comn,
conocida como Indoeuropeo. La pennsula arbiga y el norte de frica fue
poblada por otro grupo humano que tambin hablaba una misma lengua,
conocida comoAfroasitico o Camitosemtico. No obstante, el desierto del
Sina supuso una separacin permanente entre Arabia y frica, por lo que las
variantes dialectales del Afroasitico de Arabia formaron pronto un grupo de
lenguas bien diferenciadas de las africanas, conocidas como
lenguas semticas. Las tribus de Arabia se hicieron ganaderas, mientras que
las del norte de frica continuaron viviendo durante mucho ms tiempo de la
caza y la recoleccin, pues el territorio era mucho ms frtil.

Los mayores avances se produjeron en la Baja Mesopotamia, esto es, la parte


ms cercana a la desembocadura del ufrates y el Tigris. El sistema de canales
que haban ideado en la parte alta de la regin lleg hasta el sur, lo que
permiti aprovechar plenamente las posibilidades que ofrecan los ros, dando
origen a una agricultura de irrigacin que convirti la zona en la ms frtil y
prspera de la poca. Adems de la agricultura, florecieron el comercio y la
alfarera. Los mercaderes inventaron un antecedente de la escritura: el
sello. Los recipientes de barro se marcaban con sellos planos que impriman
un relieve distintivo de su propietario o de su contenido. A finales del milenio
algunas ciudades llegaron a contar con 10.000 habitantes.
Hasta entonces, las aldeas pequeas tenan una estructura tribal, formadas por
unas pocas familias que obedecan a algn patriarca, pero las grandes ciudades
requeran una organizacin que no descansara en vnculos familiares. As, las

ciudades mesopotmicas se fueron convirtiendo en ciudades-estado. Cada


ciudad dominaba y cultivaba las tierras de su entorno y era gobernada por un
rey. La administracin corra a cargo de los sacerdotes. stos ejercan de
tesoreros y recaudadores de impuestos y, en la medida en que su autoridad
resida en su papel de intermediarios con los dioses, la religin se fue
sofisticando ms y ms. El templo era el centro de cada ciudad. Adems de la
clase sacerdotal, surgi una aristocracia y una burguesa que origin una
demanda de adornos, tejidos y obras de arte. El modo de vida de la Baja
Mesopotamia fue imitado rpidamente por el resto de la media luna frtil, que
mantuvo una cultura similar.
En la pennsula del Sina se descubri la fundicin del cobre, y el sistema se
extendi rpidamente tanto hacia Mesopotamia como hacia Egipto. En torno
al 4500 el sur de Canan fue invadido por un pueblo que conoca la fundicin
del cobre. Por la misma poca aparecen los primeros poblados neolticos en
Egipto, junto al lago Moeris, algo al oeste del curso del Nilo. Las
inmediaciones del Nilo hubieran requerido un sistema de canales similar al de
Mesopotamia para ser aprovechadas adecuadamente, por lo que las zonas
cercanas (pero prudencialmente alejadas de las sbitas crecidas del ro) eran
ms adecuadas para una poblacin que acababa de descubrir la agricultura y la
ganadera.
La metalurgia del cobre prosper en Irn, que importaba el mineral de la India
y lo exportaba manufacturado a Mesopotamia, junto con oro, plata y piedras
preciosas. El cobre fue especialmente til en Mesopotamia. El oro y la plata
son blandos, y slo servan para confeccionar adornos. El cobre, en cambio, es
ms duro y serva para fabricar armas ms efectivas que las de piedra, armas
con que repeler las incursiones de los nmadas, que se hacan ms frecuentes
cuanto ms prosperaba el valle. Por una parte estaban los rudos pastores que
habitaban en los montes Zagros, al este, y por otra los habitantes del desierto
arbigo al suroeste. Las ciudades-estado se fortificaron, como ya haban hecho
tiempo atrs las de Anatolia. Egipto, en cambio, estaba rodeado por el mar, el
desierto y las cataratas del Nilo, as que vivi mucho ms tranquilamente que
Mesopotamia durante mucho tiempo.
Hacia el ao 4000 la Baja Mesopotamia no pudo resistir por ms tiempo la
presin de los pastores, que invadieron la regin desde los montes Zagros y se
asentaron en ella, sumindola en una profunda crisis.

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