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TRATAMIENTO DE AGUAS.

TRATAMIENTO
MEDIANTE
CARBÓN ACTIVO

.
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Tema 1: EL CARBON ACTIVO COMO ADSORBENTE

1.1 INTRODUCCION

La adsorción es un proceso de separación y concentración de uno o más


componentes de un sistema sobre una superficie sólida o líquida. Los distintos
sistemas heterogéneos en los que puede tener lugar la adsorción son: sólido-liquido,
sólido-gas y líquido-gas. Como en otros procesos de este tipo, los componentes se
distribuyen selectivamente entre ambas fases.

La adsorción constituye uno de los procesos más utilizados dentro de los


sistemas de tratamiento terciario de las aguas residuales. Se emplea,
fundamentalmente, para retener contaminantes de naturaleza orgánica, presentes,
en general, en concentraciones bajas, lo que dificulta su eliminación por otros
procedimientos. Cabe citar la eliminación dc compuestos fenólicos, hidrocarburos
aromáticos nitrados, derivados clorados, sustancias coloreadas, así como otras que
comunican olor y sabor a las aguas. La operación es menos efectiva para
sustancias de pequeño tamaño molecular y estructura sencilla, que suelen ser
fácilmente biodegradables y, por ello, susceptibles de tratamiento biológico.

Los adsorbentes más empleados son el gel de sílice, la alúmina y, sobre


todo, el carbón activo y determinadas resinas sintéticas. Estas últimas son
particularmente interesantes para la eliminación de compuestos polares. Además,
son fácilmente regenerables, lo que las hace competitivas frente al carbón activo en
muchos casos. El adsorbente más ampliamente utilizado para el tratamiento de
aguas residuales es, no obstante, el carbón activo. Los primeros estudios sobre la
aplicación de este adsorbente al tratamiento de aguas residuales se remontan a
1935; en la década de los años 50 ya se utilizaba para el tratamiento de efluentes
industriales procedentes de la fabricación de pesticidas y, hacia 1960, comienza a
considerarse de interés su posible aplicación al tratamiento de aguas residuales
urbanas.

Tema 1 1
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Entre los aspectos positivos de la adsorción como método de tratamiento de


aguas residuales cabe señalar: su capacidad para trabajar eficazmente a
concentraciones bajas de contaminante, su flexibilidad frente a las variaciones de
caudal y concentración, sus moderadas necesidades de espacio, la facilidad de
automatización, la posibilidad de regenerar el adsorbente y la posibilidad de
recuperar sustancias retenidas cuando ello resulte de interés económico.

Entre los aspectos negativos hay que señalar que el coste de operación
suele ser comparativamente alto y, por esta razón, su empleo queda restringido, en
general, a los casos de necesidad o a otros en que convenga reutilizar las aguas
tratadas o, como se ha indicado, recuperar algún producto de las mismas.

1.2 FACTORES CARACTERISTICOS DE LOS PROCESOS DE ADSORCION

Los factores a considerar en un proceso de adsorción son los siguientes:

1. El sistema adsorbente-adsorbato, en lo relativo a:

a) Superficie específica y porosidad del sólido.

b) Tamaño de partícula.

c) Tamaño, estructura y distribución de los poros.

Estas características son muy importantes en las etapas de transferencia de masa


por adsorción:

• Difusión del soluto desde el seno de la fase fluida hasta superficie externa del
adsorbente.

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• Difusión de las moléculas de adsorbato hasta el interior de los poros para


alcanzar la superficie libre de los mismos.

• Adsorción de las moléculas de soluto sobre la superficie del sólido, por


fuerzas de tipo físico o químico.

En general, la etapa de adsorción es muy rápida en relación con los


procesos de difusión. En sistemas hidrodinámicos bien agitados (elevada velocidad
relativa entre fases) la difusión externa es muy rápida y resulta cinéticamente
controlante el proceso de difusión interna, siendo determinante al respecto, el
tamaño de las partículas del adsorbente y el diámetro de poro del mismo.

d) Afinidad respecto del adsorbato, que depende de los grupos funcionales


existentes en la superficie del adsorbente.

e) Presión parcial o concentración del adsorbato en la fase fluida.

La capacidad final del adsorbente para un determinado soluto puede


utilizarse o no plenamente en las condiciones del proceso real. En el límite, se
establece un equilibrio entre la concentración del adsorbato en disolución y la masa
del mismo adsorbida por unidad de masa (o de superficie) del adsorbente; en
muchos casos esta relación de equilibrio se puede formular mediante ecuaciones
relativamente sencillas, como la debida a Freundlich. Es importante el carácter más
o menos polar de las moléculas de adsorbato, así como el tamaño de las mismas.
Se puede decir que el soluto se adsorberá más fácilmente cuando la afinidad de
aquél por la superficie sea superior a su afinidad por el disolvente. Por tanto, la
energía de unión entre la superficie y la sustancia considerada depende de la
naturaleza de los solutos que han de adsorberse.

Por ello, hay que conocer los aspectos cinéticos y termodinámicos del
proceso, con los mecanismos y las resistencias que los regulan, pues éstas
determinan el tiempo de contacto necesario y, así, el tamaño de las instalaciones.

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2. Las condiciones del medio.

a) El pH que afecta al grado de ionización de los compuestos ácidos o


básicos. Es frecuente que un pH ácido facilite la adsorción sobre carbón activo.

b)La temperatura, que influye sobre la velocidad del proceso y el estado


final de equilibrio.

3. Los factores económicos.

Desde el punto de vista industrial, las consideraciones económicas del


proceso han de tener en cuenta tanto la inversión necesaria, incluida la planta de
regeneración del adsorbente si la hubiese, como los costes de operación. Cabe
destacar el precio del adsorbente, la capacidad del mismo que determina la dosis
necesaria y las posibilidades técnico-económicas de su regeneración.

1.3. LA ADSORCION COMO TRATAMIENTO PARA LAS AGUAS

La adsorción en disoluciones fue observada por primera vez por Lowitz en


1785 y pronto se aprovechó para la decoloración del azúcar en su etapa de refino.
En la segunda mitad del siglo XIX ya se utilizaban en América filtros de carbón
vegetal en las plantas de tratamiento de aguas.

Durante la Primera Guerra Mundial se fabricaron grandes volúmenes de


carbón activo granular (GAC) para emplearse en las máscaras de gas. Las primeras
unidades con GAC usadas para el tratamiento de aguas de abastecimiento público
fueron construidas en Hamm (Alemania) en 1929.

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El carbón activo en polvo (PAC) se utilizó por primera vez para aguas
públicas en New Milford (Nueva Jersey, EE.UU.), en 1930.

Durante las siguientes décadas, el interés de la adsorción como proceso para


eliminar compuestos orgánicos presentes en las aguas potables aumentó
progresivamente junto a la creciente preocupación sobre la contaminación de los
recursos hídricos debida a los residuos industriales, productos químicos usados en
la agricultura y a las descargas de las alcantarillas. Una preocupación observada
desde los años 70 se refiere al hecho comprobado de la formación de
trihalometanos (THMs) y otros agentes sospechosos de ser cancerígenos durante la
cloración del agua que contenga sus precursores orgánicos. Actualmente, en los
Estados Unidos se aplica la adsorción en el tratamiento de aguas potables,
especialmente, con el objeto de controlar su color, sabor y olor. También se
considera este proceso para la eliminación de compuestos químicos orgánicos,
compuestos clorados, así como de los coproductos de la desinfección. Por otro lado,
algunos compuestos inorgánicos perjudiciales para la salud, como algunos metales
pesados, se pueden separar por adsorción.

En Europa hay larga experiencia con GAC para el tratamiento de aguas


procedentes de ríos contaminados. Se espera que en el futuro las aplicaciones de la
adsorción para el control de la contaminación de las aguas potables debida a
compuestos tóxicos o cancerígenos en pequeñas concentraciones, aumenten
progresivamente.

1.4 LOS MATERIALES ADSORBENTES.

Los materiales sólidos empleados como adsorbentes son productos


naturales o sintéticos. En cualquier caso, el proceso de fabricación ha de asegurar
un gran desarrollo superficial mediante una elevada porosidad. Los adsorbentes
naturales (arcillas, zeolitas) tienen pequeñas superficies. Los adsorbentes

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industriales y los carbones activados de buena calidad pueden llegar a tener entre
1.000 y 1.500 m2/g.

Otras características importantes que debe reunir un buen adsorbente son


las siguientes:

• Alta capacidad de adsorción. La relación dé equilibrio entre las fases influye


en la eficacia con que se alcanza la capacidad final y, en muchos casos,
controla la capacidad real del soluto.

Como quiera que los mecanismos de unión son muy complejos y no se han
determinado con precisión aún, no se dispone de una norma satisfactoria mediante
la cual puedan preverse, a priori las afinidades relativas entre un material poroso y
una sustancia.

• Propiedades físicas y tamaño de partícula adecuados para garantizar la


necesaria resistencia mecánica y facilidad de manejo, produciendo la menor
pérdida de carga posible tanto en lechos fijos como en los móviles o
fluidizados.

• Coste bajo, tanto de la materia prima como del proceso de fabricación.

• Fácil regeneración; por desorción, especialmente en el caso de los procesos


continuos.

1.5.1. TIPOS DE POROS DENTRO DE UNA PARTICULA DE CARBÓN.

El CA tiene una gran variedad de tamaños de poro los cuales pueden


clasificarse de acuerdo a su función, en poros de adsorción y poros de transporte.

Los primeros consisten en espacios entre placas grafíticas con una


separación de entre una y cinco veces el diámetro de la molécula que va a

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retenerse. En éstos ambas placas de carbón están lo suficientemente cerca como


para ejercer atracción sobre el adsorbato y retenerlo con mayor fuerza.

Los poros mayores que los de adsorción son los de transporte, y tienen un
rango muy amplio de tamaños, que van hasta el de las grietas que están en el límite
detectable por la vista, y que corresponde a 0.1 mm. En esta clase de poros, sólo
una placa ejerce atracción sobre el adsorbato y entonces lo hace con una fuerza
menor, o incluso insuficiente para retenerlo. Actúan como caminos de difusión por
los que circula la molécula hacia los poros de adsorción en los que hay una
atracción mayor. Por lo tanto, aunque tienen poca influencia en la capacidad del CA,
afectan a la cinética o velocidad con la que se lleva a cabo la adsorción.

Otra clasificación de los poros, es la de la IUPAC (International Union of Pure


and Applied Chemists), que se basa en el diámetro de los mismos, de acuerdo a lo
siguiente:

• microporos: menores a 2 nm

• mesoporos: entre 2 y 50 nm

• macroporos: mayores de 50 nm
(típicamente 200 a 2000 nm)

Los microporos tienen un tamaño adecuado para retener moléculas


pequeñas, que aproximadamente corresponden a compuestos más volátiles que el
agua, tales como olores, sabores y muchos solventes. Los macroporos atrapan
moléculas grandes, tales como las que son coloreadas o las substancias húmicas -
ácidos húmicos y fúlvicos- que se generan al descomponerse la materia orgánica.
Los mesoporos son los apropiados para moléculas intermedias entre las anteriores

Por lo tanto, la capacidad de un CA para retener una sustancia determinada,

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no sólo está dada por su área superficial, sino por la proporción de poros cuyo
tamaño es el adecuado: una a cinco veces el diámetro de la molécula de dicha
sustancia.

1.5.2. PROPIEDADES Y CONDICIONES QUE AFECTAN LA ADSORCIÓN EN CA.

La adsorción en CA se ve afectada por diversas propiedades tanto del


carbón como del adsorbato, así como por condiciones del gas o el líquido en el que
se lleva a cabo este fenómeno. Algunas de éstas ya se describieron en la sección
anterior, pero a continuación se listarán de una manera organizada, junto con otras
que aún no se han mencionado.

Propiedades relacionadas con el tipo de CA.

• La adsorción aumenta cuando el diámetro de los poros predominantes


esta entre una y cinco veces el diámetro del adsorbato.

• Diferencias en la química superficial y en los constituyentes de las cenizas


pueden afectar la adsorción, especialmente en fase líquida. Sin embargo,
estas propiedades tienen una influencia pequeña respecto a cualquier otra de
las que se están listando.

Propiedades relacionadas con el adsorbato.

Antes de listarlas, hay que mencionar que todo tipo de moléculas orgánicas se
adsorben bien en el CA. No así la inorgánicas, excepto en algunos casos como los
molibdatos, los cianuros de oro, el dicianuro de cobre, el cloruro de mercurio, el
yodo y las sales de plata, entre otros.

• La adsorción de orgánicos es más fuerte al aumentar su peso molecular,


mientras el tamaño de la molécula no rebase al del poro.

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• Las moléculas orgánicas no polares se adsorben con mayor fuerza que las
polares.

• Las moléculas orgánicas ramificadas se adsorben con mayor fuerza que las
lineales.

• La mayoría de las moléculas orgánicas que tienen ligados átomos de cloro,


bromo o yodo, se adsorben con mayor fuerza.

• Para el caso de adsorción en fase líquida, ésta aumenta al disminuir la


solubilidad del adsorbato.

NOTA Las moléculas orgánicas de más de tres carbonos generalmente se


adsorben, a menos que sean extremadamente solubles.

Propiedades relacionadas con el gas o el fluido que rodea al CA.

En fase líquida, generalmente aumenta la adsorción al disminuir el pH. Para


el caso de adsorción en fase líquida, la teoría dice que ésta no se ve afectado por la
temperatura. Sin embargo, a mayor temperatura, aumenta la solubilidad del
adsorbato , y se adsorbe en menor proporción. Por otro lado, a mayor temperatura,
también disminuye la viscosidad del solvente, facilitando la movilidad del adsorbato
y por lo tanto acelerando su velocidad de difusión hacia los poros. Todo lo anterior
generalmente resulta en un aumento de la adsorción al aumentar la temperatura.

1.6. EL CARBON ACTIVO COMO ADSORBENTE.

El carbón activo se fabrica a partir de diversas sustancias carbonosas de


origen animal, vegetal o mineral. Frecuentemente, se emplea antracita, carbones

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grasos o bituminosos, coque de petróleo, turba, madera, cáscara de nuez, coco o


almendra, huesos, así como otros productos residuales de naturaleza
lignocelulósica. La materia de partida es amorfa y la estructura porosa se produce
durante la activación. Las propiedades del carbón activo final dependen tanto de la
materia prima como del método de activación empleado. Por ejemplo, los carbones
obtenidos a partir de cáscara de coco tienen mayor densidad y presentan
distribución de tamaño de poro más estrecha, lo que hace que estos carbones sean
muy adecuados para la adsorción de moléculas pequeñas, como en las aplicaciones
de purificación de gases.

En la preparación se aplican procesos térmicos que implican la


deshidratación del material y la calefacción en ausencia de aire (carbonización),
seguidos por el tratamiento oxidante (activación) a alta temperatura (200-10000C),
que desarrolla una estructura porosa en el carbón y crea una gran superficie interna.
La activación consiste, esencialmente, en una oxidación selectiva de los
hidrocarburos residuales en el sólido, que se realiza con anhídrido carbónico, vapor
de agua, aire u otro agente oxidante También se puede emplear un tratamiento
químico húmedo a más bajas temperaturas mediante agentes tales como el ácido
fosfórico, el hidróxido potásico o el cloruro de zinc.

El carbón activo se puede considerar constituido por un aglomerado rígido


de microcristales, cada uno de los cuales está formado por una pila de planos
grafíticos. Cada átomo dentro de un determinado plano está unido a cuatro átomos
de carbono adyacentes. Así, los átomos de carbono en los bordes de los planos
presentan una alta actividad disponible. En estos “sitios”, que consisten en una serie
compleja de planos de base y bordes de microcristalitos, tiene lugar la adsorción. A
medida que los sitios se van llenando, se va alcanzando el equilibrio de adsorción y
la calidad del efluente va disminuyendo. La química de la superficie de un carbón
influye sobre la velocidad y la capacidad de la adsorción debido a la interacción
entre superficie y adsorbatos. Los gupos funcionales sobre esta superficie tienen
gran influencia sobre las propiedades adsorbentes respecto de los posibles
adsorbatos. Estos grupos pueden ser carboxílicos, fenólicos, hidroxilo, carbonilo o

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peróxidos, entre otros.

El carbón activo se utiliza en forma de gránulos y de pastillas, o en polvo. El


diámetro de las partículas del carbón en polvo es generalmente inferior a 0,1 mm,
siendo normales carbones en polvo con partículas comprendidas entre 10 y 50
micras, mientras que en los carbones granulares comerciales el tamaño medio de
partícula varia usualmente ente 0,2 y 1,7 mm.

Para los carbones granulares (GAC) las propiedades físicas más


importantes son la dureza y el tamaño de partícula. Buena parte del coste de
operación con los carbones en grano se debe a las pérdidas por atrición durante el
manejo y la regeneración. Las pérdidas son menores en los carbones más duros.
También la friabilidad del carbón usado en los lechos determina la velocidad con
que las partículas se rompen y se hacen más pequeñas, perdiéndose durante la
operación de lavado del lecho o escapando del mismo durante el funcionamiento
normal, como sucede con otros medios porosos.

Las propiedades físicas de un carbón activo en polvo (PAC) más


importantes son la filtrabilidad y la densidad global o aparente. Si el carbón atraviesa
un filtro, contamina el agua tratada. La capacidad de un carbón para ser separado
por filtración se controla a través de la forma de sus partículas y de la distribución de
tamaños. La densidad aparente es la masa de carbón por unidad de volumen. A

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mayor densidad global, mayor capacidad para eliminar un adsorbato por unidad de
volumen de adsorbente.

Las propiedades adsorbentes de un carbón han de ser consideradas a la


hora de elegir el carbón y hacer el estudio de diseño.

Mediante el empleo de técnicas apropiadas y por un coste razonable,


pueden conseguirse sustratos carbonosos con superficies específicas muy elevadas
(700 a 1.500 m2/g). El área específica total puede ser determinada por el método
BET, que permite medir el volumen de una monocapa de átomos de nitrógeno que
cubren una superficie. No obstante, el área efectiva disponible para un adsorbato
dado depende del tamaño mínimo de poro que puede ser atravesado por las
moléculas de ese compuesto, teniendo gran importancia, por tanto, la distribución
en los tamaños de poro.

Mediante las técnicas de penetración de mercurio puede obtenerse una


representación gráfica del volumen de poro frente al diámetro de poro y, a partir de
ésta, se puede conocer la distribución de diámetros de poro. La superficie electiva
de los GAC tiene un limite superior de alrededor de 1.500 m2/g, pues un aumento
mayor durante la activación producirá poros menores de 1 mm, que son
inaccesibles a la mayoría de los adsorbatos.

En la Tabla 1 se indican valores característicos de algunas propiedades


importantes de los carbones activos. Los amplios intervalos reseñados dan idea de
la variedad posible de productos finales.

Además de las indicadas, son de enorme interés: la densidad real, la


densidad de partícula, el número de iodo y el contenido en humedad, entre otras.

1.7. UTILIZACION DE LOS CARBONES ACTIVOS.

En relación con el tratamiento de las aguas, el carbón activo se utiliza:

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• En tratamiento de afino de aguas potables o de aguas industriales de gran


pureza, especialmente cuando se obtienen partiendo de aguas superficiales.
El carbón activo retiene los compuestos orgánicos disueltos no eliminados
por la degradación biológica natural, microcontaminantes y ciertos metales
pesados a nivel de trazas.

• En el tratamiento terciario de aguas residuales o industriales. El carbón


retiene los compuestos orgánicos disueltos, resistentes al tratamiento
biológico, con lo que se elimina una cierta proporción de la DQO residual.

• En el tratamiento de aguas residuales industriales, cuando el efluente no es


biodegradable o contiene elementos tóxicos orgánicos que impiden la puesta
en práctica de técnicas biológicas.

En resumen, debe preverse el empleo de carbón activo cuando se deseen eliminar


contaminantes orgánicos disueltos, tales como:

• Detergentes.
• Colorantes de síntesis solubles.
• Disolventes clorados.
• Fenoles y derivados hidroxilados.
• Derivados aromáticos, sustituidos o no, especialmente derivados clorados o
nitrados.
• Sabores y olores.

1.7.1. CARBON EN POLVO

El carbón en polvo generalmente se utiliza en combinación con los


tratamientos de clarificación. Inyectado de forma continua en el agua con reactivos
de floculación, se introduce en los flóculos y seguidamente se extrae del agua con
ellos. Para esta extracción, se recomienda a veces recurrir a una filtración directa, si

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bien es preferible utilizar un decantador de recirculación de fangos o, mejor aún, de


lecho de fangos. Con estos aparatos se aumenta notablemente el tiempo de
contacto entre el agua y el carbón y, por lo tanto, se consigue una mejor
aproximación al equilibrio. Otra forma de aplicación es añadir carbón activo en polvo
al efluente del tratamiento biológico. El carbón, en este caso, es añadido al efluente
en un tanque de contacto. Una vez transcurrido el tiempo deseado se deja que el
carbón sedimente en el fondo del tanque y seguidamente se extrae del mismo el
agua tratada. Puesto que el carbón está pulverizado, puede necesitarse un
coagulante para facilitar la eliminación de las partículas de carbón, o bien requerirse
una filtración a través de filtros rápidos de arena.

Como se ha indicado, el carbón activo puede utilizarse igualmente para afino de


aguas industriales de elevada pureza (tratamiento de condensados, agua de
aclarado en la industria electrónica, etc.).

Ventajas:

• Los carbones activos en polvo son, aproximadamente, de dos a tres veces


más baratos que los carbones en grano.

• Pueden dosificarse en exceso, en caso de puntas de contaminación.

• Precisan inversiones reducidas. Cuando el tratamiento consiste sólo en una


etapa de floculación-decantación basta prever un simple equipo de
dosificación de carbón activo.

• Su cinética de adsorción es rápida, puesto que su superficie es fácilmente


accesible.

• El carbón activo favorece la decantación, al espesar el flóculo.

Inconvenientes:

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• El carbón activo no puede regenerarse cuando se recupera en mezcla con


fangos de hidróxidos, por lo que debe preverse la pérdida de este material
después de su utilización. Cuando se utiliza carbón activo sólo (en ausencia
de coagulantes minerales) puede recurrirse a la técnica de regeneración en
lecho fluidizado que, sin embargo, conlleva pérdidas muy elevadas.

• Es difícil eliminar las últimas trazas de impurezas, sin añadir un exceso de


carbón activo.

El carbón activo en polvo se utiliza esencialmente en dosificaciones


discontinuas o de pequeña importancia (inferiores a 25 - 50 g/ m3, según los casos).

1.7.2. CARBON EN GRANO

El carbón en grano se utiliza en forma de lecho filtrante atravesado por el


agua a tratar, cuyas impurezas se someten así a una extracción metódica. En
efecto, el agua, progresivamente liberada de sus contaminantes, encuentra
fracciones de carbón activo cada vez menos saturadas y, por lo tanto, cada vez más
activas.

1.7.3. ASOCIACION POLVO-GRANO

En algunos casos de tratamiento de aguas de superficie, de contaminación


muy variable, puede ser interesante combinar el empleo de carbón en polvo, en la
clarificación, para hacer frente a puntas de contaminación, con el tratamiento
posterior con carbón en grano, para alcanzar el nivel de descontaminación final
deseado.

1.7.4. CAPACIDAD UTIL DE UN CARBON

La experiencia demuestra que rara vez pueden sobrepasarse tres

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volúmenes de agua por volumen de carbón y por hora, en casos de contaminación


elevada. En el caso de tratamiento de aguas para el consumo humano, en el que los
contenidos de productos adsorbibles son muy pequeños, deben preverse, en el
estudio económico, unos elevados gastos de inversión, por lo que generalmente
debe aceptarse una menor saturación del carbón, utilizando velocidades mayores: 5
a 10 vol. agua/(vol. carbón. h). Puesto que la teoría da únicamente el sentido de
variación de estas leyes, es indispensable recurrir a la experiencia del especialista y
realizar ensayos dinámicos a través de columnas de tamaño suficiente para poder
efectuar una extrapolación.

1.8.EL LECHO DE ADSORCION.


En la práctica, como se ha indicado, la adsorción -sobre carbón activo- se
lleva a cabo en forma continua o en forma discontinua. En la operación discontinua,
el carbón activo -en polvo- se mezcla con el agua residual y se deja decantar. La
operación continua se lleva a cabo en columnas conteniendo carbón granulado (de
40 a 80 mallas); es más económica que la operación discontinua y ha encontrado
más aplicaciones.

La eliminación de contaminantes en las columnas de carbón activo se lleva a


cabo mediante tres mecanismos:

1) Adsorción.
2)Retención de las partículas grandes.
3) Deposición de materia coloidal.

El grado de eliminación depende básicamente del tiempo de contacto entre


cl agua a tratar y el carbón activo.

Un lecho compacto cumple cuatro funciones:

a) Filtración: Normalmente, esta función debe reducirse al mínimo, para

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evitar el atascamiento del filtro, que se produce irremisiblemente en ausencia de


sistemas de lavado eficaces, que provocan en cada ciclo una importante
perturbación de las capas. Por otra parte, el carbón tiende a extraer de los flóculos
con los que se ponen en contacto productos adsorbibles que contribuyen a su
prematura saturación. Frecuentemente se recomienda, por estos motivos, efectuar
una filtración previa del agua a través de arena.

b) Soporte bacteriano: La superficie del carbón ofrece condiciones


ideales para la colonización bacteriana. Este fenómeno puede contribuir a la
depuración, pero si no se realiza de forma perfecta, puede resultar peligroso
(fermentación anaerobia causante de olores, atascamiento del lecho, etc.).

c) Acción catalítica: Una propiedad muy utilizada de los carbones activos -de
interés en no pocos casos- es su acción catalítica y, más concretamente, la que
ejercen sobre la reacción de oxidación del agua con cloro libre:

Cl2 + H20 Æ2 HCl + 1/2 O2

Se realiza así la eliminación de cloro de un agua que haya sufrido un


tratamiento de cloración en exceso. Esta acción eliminadora de cloro se caracteriza
por la longitud de semi-decloración, que es la altura de lecho filtrante que, a una
velocidad dada, provoca una reducción a la mitad de la dosis de cloro en el agua. El
pH tiene una gran influencia en esta longitud. En la práctica, se utilizan, según la
temperatura, el contenido de cloro libre y la tolerancia admitida sobre el cloro
residual, cargas volúmicas que van de 5 a 15 volúmenes de agua por volumen de
carbón activo y hora.

Se produce una acción catalítica del mismo tipo frente a las cloraminas, que
se descomponen en nitrógeno y ácido clorhídrico. Sin embargo, su cinética es más
lenta que en el caso del cloro libre (longitud de semidecloración mucho más
elevada); por lo tanto, si se desea obtener resultados comparables, es preciso
disminuir notablemente las cargas volúmicas.

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El poder de eliminación de cloro de un carbón se ve afectado por todo lo


que se opone al contacto entre el carbón y el agua a tratar: sedimentos de
carbonato cálcico, saturación de la superficie por adsorción de contaminantes
diversos, etc.

d)Adsorción: Esta es la principal misión del carbón; por lo tanto, debe


prestarse especial atención al contacto agua-carbón y, en todos aquellos casos en
que la capacidad del carbón desempeñe un papel fundamental en la economía del
proceso, se considerará un sistema de contracorriente.

1.9 CURVAS DE ROTURA.

Cuando el agua residual fluye a través de una columna de carbón activo, los
contaminantes se separarán gradualmente y el agua residual se va purificando
progresivamente. No hay separación neta entre el agua depurada y la de
alimentación. Se forma una zona de transición en la cual la concentración de
contaminante varía desde un máximo, al final de la zona , hasta prácticamente cero
en la parte inicial de la misma. Esta zona es la porción activa de la columna, y se
denomina "zona de adsorción". El movimiento progresivo de esta zona de adsorción
puede verse mediante la representación de las llamadas "curvas de rotura" (Fig. 1).
Las ordenadas de una curva de rotura corresponden a la concentración del efluente;
por ejemplo en mg / l de DQO (Demanda Química de Oxígeno), y las abscisas
corresponden a la duración del flujo a través de la columna; por ejemplo, en horas
de flujo. Con frecuencia las abscisas se expresan también en función de los
volúmenes de lecho de flujo total; por ejemplo, en cientos de volúmenes de lecho
(BV).

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Normalmente, la operación de una columna de adsorción no se prolonga


hasta su agotamiento. Puede decidirse parar la operación cuando la concentración
del efluente alcanza un valor dado. Esta concentración se denomina ''concentración
de rotura (Ce)". Si la concentración del efluente alcanza el valor de rotura y ésta
corresponde a un tiempo de flujo de flujo que dista mucho del correspondiente a la
concentración del soluto en el efluente (tiempo necesario para el agotamiento), no
resulta económico en esas condiciones enviar el contenido de la columna a la
sección de regeneración. Se evita este inconveniente utilizando varias columnas
operando en serie, de forma que el efluente de una columna sea la alimentación de
la siguiente. En un sistema bien diseñado, cuando la concentración del efluente de
la última columna de la serie alcanza la de rotura, el adsorbente de la primera
columna se enviaría a la sección de regeneración y el afluente se aplicaría a la
siguiente columna de la serie. Simultáneamente, una columna fresca, ya
regenerada, se colocara a continuación de la columna para la cual se hubiese
alcanzado la concentración de rotura. De esta forma, la concentración final del
efluente de la serie de columnas nunca superará la concentración de rotura
especificada (CE).

En la mayoría de las ocasiones, la adsorción en carbón activo se realiza en

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columnas sin que nunca se establezcan las condiciones de equilibrio ni de estado


estacionario. En estas columnas de adsorción se emplea carbón activo granulado.
La capacidad de adsorción obtenida en ensayos discontinuos en condiciones de
equilibrio no puede aplicarse a la operación en columnas.

La única forma segura de diseñar un sistema de adsorción con carbón es


llevar a cabo ensayos a escala semipiloto en columna bajo condiciones similares a
las de operación a escala real. El estudio considera una columna de adsorción
carbón activo a la que se alimenta agua a tratar, con una concentración de soluto
Co, (mg/l). Se desea reducir la concentración hasta un valor igual o inferior a Ce
(mg/l), Al comienzo de la operación -con el adsorbente fresco- la concentración del
efluente es menor que la concentración permisible Ce Transcurrido un tiempo (t) se
alcanza la concentración Ce correspondiente al punto de rotura. El modelo supone
una velocidad de adsorción de acuerdo a una cinética de primer orden.
r = K·C
El funcionamiento en continuo de las columnas de carbón activo puede
evaluarse mediante la ecuación desarrollada por Bohart y Adams.
 K ⋅No ⋅D 
 Co    V 
ln  − 1 := ln e − 1  − K⋅ Co⋅ t
 Ce  
En la que K es la constante de velocidad, No la capacidad de adsorción (Kg
de soluto/ m3 de carbón); D la profundidad de lecho de carbón (m); V la velocidad
lineal (m/h) y t el tiempo de servicio (h).

A tiempo cero (t=0) , la profundidad teórica de carbón suficiente para evitar la


concentración de soluto en el efluente exceda el valor de Ce se denomina
profundidad crítica del lecho: Do (m). Evidentemente, Do será menor que D.

Do se obtiene de la ecuación anterior haciendo t=0 y despejando D, que en


este caso es igual a Do. Como el término exponencial es mucho mayor que la
unidad, se desprecia el término unidad entre paréntesis en el primer miembro. El
resultado final es:

Tema 1 20
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Do :=   ⋅ Ln⋅  Co − 1
V
  
 K⋅ No   Ce 

El tiempo en servicio se obtiene despejando t y despreciando el término


unidad entre paréntesis en el primer miembro al compararlo con el término
exponencial. Se obtiene:

Ln⋅ 
Co
− 1
t :=
No⋅ D

 Ce 
Co⋅ V K⋅ Co

Esta expresión es la base para la determinación experimental de los


parámetros No y K en columnas a escala semipiloto.

Tema 1 21
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Tema 2: PROCESOS EN LAS PLANTAS DE TRATAMIENTO.

2.1. SISTEMAS PARA TRATAMIENTO DE AGUAS RESIDUALES POR


ADSORCION

Como se ha dicho, la adsorción puede llevarse a cabo a escala industrial


integrándose en distintas etapas, según los modelos esquematizados en la
figura 2, utilizando dos procedimientos básicos:

• Contacto en tanque agitado. El adsorbente, en estado pulvurulento, se


añade al agua a tratar y la mezcla se mantiene agitada el tiempo
necesario para alcanzar la concentración final deseada en la fase
líquida, o en último término, la concentración de equilibrio. Después de
separar las dos fases por sedimentación y/o filtración, se regenera el
adsorbente si da lugar. Este procedimiento puede operar en varias
etapas o en continuo.

• Contacto en columna. El agua a tratar se hace pasar a través de un


lecho de material adsorbente en estado granular, a la velocidad
adecuada para asegurar el tiempo de contacto necesario. El lecho opera
en continuo y en condiciones de anegamiento. El adsorbente saturado
se sustituye o se regenera, lo que puede hacerse dentro o fuera de la
propia columna. Se requiere el empleo de una o más columnas de
funcionamiento intermitente para que el sistema opere en continuo. Son
posibles dos alternativas: lechos fijos y lechos móviles. Los tres sistemas
básicos de trabajo son los de flujo descendente en lecho fijo (en serie o
en paralelo) (Figs. 3 y 4), flujo ascendente (Fig. 5) en lecho compacto o
expandido y flujo a través de lecho móvil expandido o fluidizado ( (Fig. 6)
en contracorriente (agua ascendente- carbón descendente). La elección
de uno otro tipo d pende de factores de orden funcional y
técnico-económico pero, en general, la segunda de las formas de trabajo
indicadas resulta la preferida.

Tema 2 22
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Tema 2 23
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

En la tecnología con lechos fijos se emplean normalmente dos o más


columnas en serie o en paralelo, lo que permite lavar bien la primera columna,
y también regenerar únicamente la fracción más saturada del carbón (primera
columna). Se organiza así un sistema de contracorriente por permutación
cíclica 1,2,3Æ2,3,1 regenerada, etc.

Tema 2 24
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

La tecnología utilizada se asemeja a la de los filtros de arena. Debe


prestarse especial atención a los sistemas de lavado, debido al riesgo de
pérdida de carbón por flotación. Como se ha dicho, según los medios con que
el carbón activo se ponga en contacto con el agua, la materia en suspensión
presente también puede ser eliminada. Una columna típica se esquematiza en
la figura 7. El agua se introduce por la parte superior de la columna y sale por
la inferior. El carbón se mantiene en su lugar por medio de una rejilla en el
fondo de la columna. Es necesario prever las instalaciones de lavado en
superficie y a contracorriente. El lavado a contracorriente es necesario para evi-
tar las pérdidas de carga excesivas. Tales columnas pueden operar solas, o
como se ha dicho, en serie y también en paralelo.

Las operaciones de paradas o interconexiones a la hora de la


regeneración dependerán de la configuración del sistema de columnas.

El problema de la obstrucción de carbón puede reducirse si se utiliza un


lecho expandido y flujo ascendente (Fig. 5). Durante la operación, el afluente se
introduce por el fondo de la columna y se deja que se expanda el lecho, como
si se tratase de un lecho filtrante durante un lavado a contracorriente. El carbón
consumido se va sustituyendo en forma continua por nuevo carbón. En un
sistema así la pérdida de carga no aumenta con el tiempo, una vez que se ha
alcanzado el régimen de funcionamiento normal.

El lecho móvil (Fig. 6) funciona a contracorriente agua-carbón activo.


Otra disposición es aquélla en que la base del lecho es un lecho fluidizado, lo
que facilita la extracción del carbón.

En la figura 8 se resumen los distintos sistemas citados.

Tema 2 25
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

2.2. CARACTERISTICAS DE LOS SISTEMAS DE COLUMNAS DE


ADSORCION

a) Columnas de flujo descendente

• Se dan en ellas procesos de adsorción y filtración simultáneos. - Se


requieren lavados de la superficie filtrante más frecuentes.
• Se produce una más rápida obstrucción de poros por aglomeración de
partículas coloidales (en suspensión), lo que exige limpieza y
regeneraciones más frecuentes del carbón, disminuyendo así su vida
activa.

b) Columnas de flujo ascendente

• La densidad de las partículas aumenta a medida que pasa el tiempo en


servicio, como consecuencia de la retención de materiales.
• El lecho tiende a expandirse respecto de su posición de reposo en
parado.
• Se generan finos por atrición de partículas, pudiendo escapar con la
corriente de salida.

Los sistemas pueden operar, según los casos, por presión o por gravedad.
En uno y otro caso, la complejidad de la operación y el coste debidos a la
mayor o menor necesidad de tubos y válvulas, dependerá del modelo de
disposición para el flujo y del número de columnas instaladas.

Existe una estrecha relación entre el fenómeno de la adsorción y algunos


aspectos de naturaleza biológica observados en las columnas de carbón
activado. Debido a la acumulación de biomasa, se puede llegar a detectar en la
columna -a escala de planta- una eliminación de productos orgánicos entre el
50 y el 100% superior a la calculada a partir de las pruebas de laboratorio.

Tema 2 26
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Como quizá el carbón puede catalizar procesos bioquímicos, puede haber


un crecimiento biológico importante. Después de quedar agotado el carbón, la
actividad biológica continúa aún.

Si el contenido de oxígeno disuelto en el agua es insuficiente se favorece la


actividad biológica anaerobia y, en presencia de compuestos oxigenados
(nitratos, sulfatos, hidratos de carbono) y compuestos orgánicos fácilmente
degradables, las bacterias anaerobias inducen la consumición del oxígeno
presente al reaccionar con los compuestos orgánicos, produciéndose gases
como el nitrógeno, sulfuro de hidrógeno y metano.

La presencia de H2S en el efluente final pone de manifiesto la existencia de


condiciones anaerobias, en la columna, y esto reduce la calidad del efluente.

El sulfuro de hidrógeno se produce al reducirse el sulfato por la acción


bacteriana, en condiciones de:

• Altas concentraciones de DB05 (Demanda Biológica de Oxígeno)


alimentada.
• Tiempos de interrupción del funcionamiento de la columna largos.
• Bajas concentraciones de oxígeno disuelto en el agua aplicada.
• Combinaciones de las anteriores condiciones.

Los métodos para reducir la formación de H2S incluyen:

• Eliminación de la máxima cantidad de DBO posible en los tratamientos


previos a la adsorción.
• Reducir los tiempos de parada de la columna.
• Asegurar una concentración de oxígeno elevada en los afluentes a la
columna.
• Lavado frecuente de los lechos de carbón.

Tema 2 27
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

• Mantener las columnas (flujo ascendente en lecho expandido) en


condiciones aerobias, introduciendo una fuente de oxígeno, como aire o
peróxido de hidrógeno.

Tema 2 28
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

2.3 REGENARACION DEL CARBON ACTIVO.

Aunque habitualmente es el carbón activo el adsorbente más adecuado


para el tratamiento de las aguas, presenta con frecuencia grandes limitaciones,
entre las que se pueden señalar las siguientes:

• Baja eficacia para la eliminación de determinados tipos de compuestos


orgánicos; en general, de cierta polaridad.

• Elevado coste de regeneración. Esta operación ha de llevarse a cabo en


la mayor parte de los casos por vía térmica, con una importante
inmovilización de capital, alto consumo energético y pérdidas de
adsorbente que alcanzan hasta el 10% o más de la masa del mismo en
cada ciclo, como consecuencia de la reducción de tamaño de las
partículas.

Para que sea económica la aplicación de carbón es necesario un medio


eficaz para regenerarlo una vez que se haya alcanzado su capacidad de
adsorción.

Los métodos para regenerar el carbón granular se basan en:

• Paso de vapor a baja presión a través del lecho, para evaporar y


eliminar el disolvente ocluido. Si el carbón usado sólo ha adsorbido
algunos productos muy volátiles, puede practicarse la regeneración del
mismo mediante vapor, que además es útil para quitar la obstrucción de
la superficie de los gránulos y esterilizar el carbón.
• Extracción del adsorbato mediante un disolvente, un ácido 0 un álcali.
Se citan desarrollos que emplean un disolvente a 100'C y a pH elevado,
con pérdidas de carbón del orden del 1 %.
• Regeneración por vía térmica.
• Tratamiento del carbón con gases oxidantes.

Tema 2 29
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Es frecuente el uso de una de las dos primeras técnicas en combinación


con las siguientes; así, el carbón granular se regenera fácilmente por oxidación
de la materia orgánica y su posterior eliminación de la superficie del carbón en
un horno.

La regeneración del carbón se lleva a cabo, sobre todo, por vía térmica
-proceso que requiere fuertes inversiones-, utilizando hornos de pisos (por
ejemplo, tipo Herreshoff) múltiples, de tipo rotatorio o de lecho fluidizado. En los
de tipo rotatorio, el carbón avanza a contracorriente con una mezcla de gases
de combustión y vapor sobrecalentado. Las pérdidas de carbón pueden llegar
hasta el 10% por regeneración, por lo que al cabo de unas 10 a 12
regeneraciones se habrá sustituido, estadísticamente, toda la masa de carbón
inicial. En el horno de cámara múltiple el carbón es calentado hasta una
temperatura suficientemente elevada (900-930ºC) en una atmósfera aire-vapor
(reactivación térmica con baja concentración de oxígeno para evitar que se
inflame el carbón) para quemar el monóxido de carbono y el hidrógeno pro-
ducido por la reacción de reactivación. Se recupera del 90 al 95% del material,
con una capacidad de adsorción algo inferior a la del nuevo carbón.

Las reacciones necesarias para la regeneración son:


C+CO2 Æ 2CO
C + H20 Æ H2+ CO
Estas reacciones son endotérmicas pero por encima de unos 760ºC. tienen
lugar en el sentido señalado de forma prácticamente total. Entonces, la
composición de la fase gaseosa cambia hasta alcanzar el equilibrio de acuerdo
con la siguiente reacción:

CO + H20Æ C02 + H2

cuya constante de equilibrio vale:

K = 1,0 (870ºC); K = 0,7 (980ºC)

Tema 2 30
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Por otro lado, hay que minimizar la oxidación directa del carbón a C02,
controlando la concentración de oxígeno en el reactor. Esta reacción es
exotérmica y se produciría en condiciones de oxidación intensa sobre toda la
superficie del carbón.

El horno debe ir provisto de dispositivos de control de atmósfera y de


temperatura, de un sistema de deshidratación a la entrada y de un temple del
carbón a la salida del horno.

En la figura 9 se presentan de forma simplificada los principales


elementos de una instalación para la regeneración de carbón activo gastado. El
sistema de transporte y regeneración se ocupa del movimiento del carbón
hacia y desde el horno de regeneración, de la regeneración del carbón y de la
introducción y transporte del carbón fresco nuevamente al sistema.

Para la regeneración del carbón activo se pueden también usar hornos de


infrarrojos. Este tipo de hornos, que funcionan desde 1973, a escala piloto en
principio y posteriormente con capacidades de hasta unas 15 t/día, permiten la
regeneración del carbón activo en polvo. El proceso es similar al carbón
granular, variando el valor de algunas magnitudes en el sistema de
Tema 2 31
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

alimentación y de otros parámetros específicos relacionados con las


condiciones para la regeneración óptima. Debido a la mayor densidad de la
torta de carbón activo en polvo se requieren tiempos de residencia superiores a
los correspondientes al carbón activo granular; por ejemplo, 30 minutos en
lugar de 20.

En muchos casos, el carbón activo en polvo agotado contiene cantida-


des importantes de materiales combustibles, debidos sobre todo al "lodo"
formado durante el tratamiento de las aguas residuales. En este caso puede
ser de interés la combustión de una parte de estas materias volátiles dentro del
horno, reduciéndose así el consumo de energía de éste. Como se ha dicho,
hay que controlar muy bien la cantidad de aire alimentado a la combustión, así
como las pérdidas de carbón por oxidación.

Hay diversos sistemas de hornos de infrarrojos en diferentes estados de


diseño y desarrollo, con distintos tamaños y para variadas aplicaciones.

Parece ser que en la regeneración del carbón activo (granular o en polvo),


los hornos de infrarrojo tienen algunas ventajas derivadas del propio control del

Tema 2 32
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

proceso, así como económicas, en cuanto el capital inmovilizado necesario y


los costes de operación y mantenimiento, que son comparativamente
reducidos.

2.4 ADSORBATOS

Históricamente, la adsorción en el tratamiento de aguas se ha aplicado a


la eliminación del olor y el sabor. Actualmente, se dirige más hacia la
eliminación de compuestos orgánicos naturales o sintéticos.

La experiencia demuestra que los carbones activos son adsorbentes de


amplio espectro. La mayoría de las moléculas orgánicas se fijan en su
superficie, siendo las que peor se fijan las moléculas más cortas y las más
polares (alcoholes y ácidos de menos de tres átomos de carbono). Las
moléculas más pesadas se adsorben con mayor facilidad. Como los
compuestos más fácilmente biodegradables son los que peor se adsorben, el
tratamiento de adsorción adquiere un carácter complementario muy apreciado,
en relación con el tratamiento biológico.

2.5 COMPUESTOS ORGANICOS

En general, cuanto menos soluble en el agua es un compuesto orgánico,


mejor se adsorbe a partir de su disolución. Esta es la regla de Lundelius.
Análogamente, el compuesto menos polar es el mejor adsorbido a partir de sus
soluciones acuosas polares, sobre carbón poco o nada polar. Ambas reglas
cualitativas surgen de la necesidad que tiene una molécula orgánica de romper
las uniones disolvente- adsorbato para poder adsorberse. Estos enlaces son
generalmente más fuertes cuando el adsorbato es muy soluble en el agua o
presenta con este disolvente una interacción dipolo-dipolo. Las moléculas
orgánicas son, en general, las menos solubles, y tienden a difundirse más
lentamente a través de los poros, adsorbiéndose con mayor dificultad cuanto

Tema 2 33
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

más grandes sean, al no poder penetrar fácilmente en los poros más


pequeños.

Otros factores relacionados con la adsorción de compuestos orgánicos


tienen que ver con las afinidades químicas específicas entre los grupos
funcionales de] adsorbente y el adsorbato. La Tabla II presenta una relación de
compuestos orgánicos según su mayor o menor capacidad para ser adsorbidos
por carbón activo. Los fenoles sustituidos, por ejemplo, se adsorben mejor que
los halometanos o el etileno. Estos compuestos orgánicos volátiles son
disolventes industriales, a menudo presentes en altas concentraciones. Su
eliminación es difícil o requiere frecuentes regeneraciones de los lechos. Los
hidrocarburos policíclicos aromáticos y las nitrosaminas se adsorben
rápidamente. Como quiera que no suele haber mucha información disponible
sobre la adsorción de las especies orgánicas con carbón activo granular, es
con frecuencia necesario realizar ensayos en tanque o en columna en
laboratorio, antes de pasar a predecir la eficacia en la eliminación de tales com-
puestos en un lecho a gran escala. La mayoría de los compuestos poco

Tema 2 34
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

adsorbibles son muy solubles y de peso molecular bajo; pero también hay otros
de peso molecular muy elevado. En el caso de los ácidos orgánicos y de las
bases, la adsorción depende mucho del pH, eliminándose preferentemente las
moléculas de tipo neutro.

2.6 COMPUESTOS INORGANICOS

Algunos compuestos inorgánicos pueden eliminarse por adsorción sobre


carbón activo. Metales a nivel de trazas, como el mercurio, el arsénico y el
plomo pueden ser eliminados con GAC. La Tabla III presenta una lista de
metales según su grado de adsorción. La mayoría de los cationes y aniones
presente en las aguas naturales no se adsorben, como es el caso del calcio,
sodio, ortofosfatos, nitratos y haluros. Una excepción es el fluoruro, que es
eliminado, tanto por alúmina activada como con carbón.

Los metales pueden reaccionar en los grupos funcionales oxigenados


del carbón, desplazando a los iones de hidrógeno por intercambio iónico. Las

Tema 2 35
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

superficies del carbón también pueden dar lugar a precipitados de sales


metálicas por nucleación o coagulación. Los metales reducidos en la estructura
original del carbón también pueden reaccionar con los metales en estado iónico
en solución, para reducirlos hasta una forma depositable.

Análogamente, los metales pueden ser oxidados catalíticamente.

2.7 VIRUS

La adsorción de virus sobre carbón activo ha sido estudiada como un


proceso para el tratamiento avanzado de aguas residuales y su posible
reutilización. Los grupos funcionales específicos del carbón, como el carboxilo
y el lactona, se cree que actúan como "sitios" para la adsorción de virus. El
grado de adsorción depende en gran medida del pH; por tanto, la atracción
electrostática entre los grupos cargados negativamente sobre el carbón y los
grupos cargados positivamente sobre los virus es importante. Los estudios en
laboratorio y planta piloto no son aún bastante consistentes y han demostrado
que la eliminación de los virus con carbón activo es difícil de controlar.

2.8 OTROS ADSORBENTES

En el tratamiento de aguas por adsorción, es el carbón activo el


adsorbente utilizado a gran escala. Otros adsorbentes naturales pueden ser
empleados en procesos especiales. Los aluminosilicatos sintéticos se
comportan como tamices moleculares, adsorbiendo selectivamente en función
del tamaño molecular y la forma, aprovechando su alta porosidad y gran
uniformidad en el tamaño de sus poros. En general, la alúmina y otros óxidos
minerales pueden presentar una gran superficie específica, pero únicamente a
algunas sustancias tienen buen a afinidad hacia ellos; por lo tanto son
adsorbentes muy específicos.

Tema 2 36
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

2.8.1 GEL DE SILICE

Se produce normalmente por neutralización de una disolución de silicato


sódico mediante un ácido mineral diluido. El material obtenido se calienta a
unos 350ºC y resulta un producto duro y vidrioso, muy poroso, se utiliza para
secar líquidos y gases, así como para la recuperación de hidrocarburos. Las
superficies específicas que se dan para este adsorbente son superiores a 350
m2/g.

2.8.2 ALUMINA ACTIVADA

Es un adsorbente con buena resistencia mecánica y, por ello, muy


adecuado para su utilización en lechos móviles. Se fabrica calentando los
distintos hidratos de alúmina a velocidad controlada. La alúmina activada en la
variedad de -y-alúmina se obtiene entre 500º y 800ºC, transformándose por
encima de este punto en especies alotrópicas de menor superficie. El producto,
amorfo y muy poroso, se utiliza para el secado de gases y líquidos, para
eliminar el fluoruro y para la neutralización de aceites lubricantes.

2.8.3 TAMICES MOLECULARES

Proceden de productos naturales como las zeolitas, en las que los poros
originan al formarse huecos en la red del cristal cuando se eliminan por
calefacción las moléculas de agua. Están formados por estructuras tetraédricas
de aluminosilicatos (Si02- Al04). El entramado es muy regular, de forma tal que
sólo pueden adsorberse aquellas moléculas con un tamaño suficientemente
pequeño como para atravesar las "ventanas" de acceso al interior de la
estructura. Aunque esta capacidad de adsorción no puede relacionarse de
forma significativa con un área, la comparación con otros adsorbentes puede
establecerse tomando un área equivalente del orden de 800 m2/g. La ventaja
de los tamices moleculares es que pueden fabricarse a la medida de las
aplicaciones deseadas.

Tema 2 37
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

2.8.4 POLIMEROS ADSORBENTES SINTÉTICOS

Desde hace unos años, determinados polímeros adsorbentes sintéticos


se presentan como una alternativa al carbón activo en el tratamiento de aguas
residuales. Dichos adsorbentes se producen por polimerización en suspensión
entre uno o varios monómeros, en presencia de un agente reticulante. La
variedad de monómeros que pueden ser polimerizados y la posibilidad de
obtener las propiedades deseadas variando las condiciones de la
polimerización, da una idea de la multiplicidad de productos posibles.

Existen en el mercado diversos polímeros adsorbentes macrorreticulares


que pertenecen al grupo antes mencionado, y que ofrecen algunas ventajas
frente al carbón activo:

• Matriz de estructura estable y duradera.


• Mayor facilidad de regeneración mediante disolventes apropiados,
posteriormente recuperables.
• Posibilidad de disponer de productos de distinta polaridad, lo que se
traduce en mayor selectividad en sus aplicaciones.

En los polímeros adsorbentes sintéticos, cada partícula de resina está


formada por un aglomerado de microesferas, cuyos intersticios originan los
poros interconectados. Por consiguiente, presentan una superficie interior muy
uniforme y actúan principalmente por interacciones de] tipo de las fuerzas de
dispersión y solvofóbicas.

Esencialmente, las propiedades adsorbentes de los polímeros sintéticos


pueden predecirse a partir de su estructura química y del parámetro de
solubilidad teórico del adsorbente, así como de la solubilidad del adsorbato en
un disolvente determinado.

Tema 2 38
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Entre las aplicaciones industriales de estos adsorbentes caben citar las de


eliminación, con o sin recuperación, de distintas sustancias orgánicas
presentes en las aguas residuales, como los fenoles o los pesticidas, o la
eliminación del color de los efluentes de fábricas de pasta al sulfato
blanqueada. Son numerosos, asimismo, los trabajos desarrollados a escala de
laboratorio para el mejor conocimiento de estos procesos.

Tema 2 39
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

TEMA 3: ADSORBEDORES DE CARBÓN ACTIVADO GRANULAR.

MODOS DE OPERACIÓN Y CONFIGURACIÓN

3.1 INTRODUCCIÓN.

El carbón activado (CA) es un sólido que tiene dos propiedades que lo han
hecho muy útil en el tratamiento de aguas. La primera consiste en que atrapa todo
tipo de contaminantes orgánicos en sus paredes, con una avidez tal que puede
dejar un agua prácticamente libre de estos compuestos. La segunda, en que
destruye el cloro libre residual que no ha reaccionado después de que dicho
compuesto realizó una acción desinfectante.

En estas funciones se ha considerado desde hace muchos años la tecnología


más rentable. Debido a ello, prácticamente todas las industrias que requieren agua
potable utilizan CA como uno de los procesos básicos de purificación.

En cuanto a las plantas potabilizadoras municipales, existen dos realidades:


la de los países desarrollados y las de países en desarrollo. En los primeros, el CA
se aplica en casi todas las plantas. En los segundos, se aplica más bien cuando
existen problemas de olor y sabor.

Los primeros potabilizan el agua con CA debido a que en los últimos años se ha
encontrado que prácticamente ya no existe río, lago ni pozo cuyo agua se encuentre
libre de contaminantes orgánicos sintéticos. Por otro lado, han surgido evidencias de
que estos compuestos, aunque están presentes en muy bajas concentraciones, a
largo plazo, causan graves trastornos a la salud -entre ellos algunos tipos de
cáncer-.

Tema 3 40
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

De todo lo anterior puede decirse que, por un lado, la purificación de agua


con CA es muy común desde hace tiempo, especialmente en el sector industrial.
Por otro, que también lo es, aunque de manera más reciente, en las plantas muni-
cipales de países desarrollados. Y finalmente, que se utilizará cada vez más en el
área municipal de países en desarrollo.

Cabe aclarar que se utiliza indistintamente el término "carbón" o la


abreviatura CAG para referirse al carbón activado granular.

3.2 EL CA EN LA POTABILIZACION DE AGUA.

El CA tiene capacidad para lograr estados de equilibrio tales, que la


concentración de los compuestos adsorbibles en el agua llega a niveles
indetectables por los métodos de análisis comunes. Todo esto, aunado al hecho de
que las fuentes de abastecimiento de agua potable normalmente tienen cantidades
relativamente pequeñas de materia orgánica, hacen del CA la mejor alternativa
técnica y económica para su control.

En relación al control de microorganismos, existen diversos métodos, como la


cloración, la ultrafiltración, la ozonización, el calor y la radiación ultravioleta. Los más
utilizados son la cloración y la radiación ultravioleta. En el caso de la cloración se
utiliza CAG para eliminar el cloro residual.

La mayoría de las industrias que producen bebidas o alimentos en general,


obtienen el agua de pozos, y la someten a un tratamiento igual o similar al que se
muestra en la figura 1.

Por otro lado, los municipios en muchas ocasiones se abastecen de cuerpos


de agua superficiales. Las características más comunes de este agua hacen
necesario otro tipo de tratamiento. Aunque muchas plantas municipales de
potabilización aún no utilizan CA -la mayoría de las veces debido a razones
económicas-, en la figura 2 se describe el proceso típico de una de ellas que sí lo
Tema 3 41
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

utiliza, y en forma granular (CAG). También existe la alternativa de aplicarlo en


Polvo (CAP).

Los diagramas de las figuras 1 y 2 son sólo ejemplos típicos que pueden
tener diferencias, dependiendo de la calidad del abastecimiento de agua, así como
de los parámetros que requieren cumplirse en el agua tratada.

Tema 3 42
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

3.3 SELECCIÓN PRELIMINAR DEL CAG

La primera consideración en el diseño de un sistema de adsorción con CAG


es la selección del carbón. La manera más precisa de realizarla es mediante
pruebas dinámicas en columnas Piloto. Sin embargo, éstas requieren de mucho
tiempo, y el pretender aplicarlas a toda la gama de carbones que puede haber
disponibles en el mercado, sería muy costoso y Poco práctico.

Como alternativa, puede empezarse por una preselección rápida de solo


aquellos carbones de los que a priorI pueden esperarse los mejores resultados.
Después de ésta, pueden hacerse los estudios detallados que permitan detectar el
CAG idóneo de entre aquellos que se habían elegido.

La selección Preliminar mencionada puede hacerse basándose en:

• La materia prima de la que parte el CAG.

• Las especificaciones y normas de calidad.

• Isotermas de adsorción.

En cuanto a la materia prima, ya que ésta determina el tamaño de los poros


predominantes de un CA, es posible predecir el tipo de moléculas que se retendrán
de manera preferencial. Por lo tanto, de acuerdo a la materia prima, y conociendo la
composición de los contaminantes presentes en el agua, se puede hacer una
selección preliminar del tipo de carbones más adecuados.

La segunda propiedad del CAG en orden de importancia es la dureza, que


también depende de la materia prima. Cuando la mayoría de los contaminantes son
de bajo peso molecular, el CAG más adecuado, por su diámetro de poros, suele ser

Tema 3 43
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

de concha de coco. Al ser éste el de mayor dureza no existe conflicto al respecto.


Por otro lado, si los contaminantes son de alto peso molecular, los carbones de
madera o los ligníticos son los más apropiados. Aquí surge el problema de la falta
de dureza de los mismos. En este caso puede requerirse que éstos se hayan
sometido a un proceso de peletización que les brinde la dureza que no tienen de
manera natural.

Respecto a las especificaciones, son propiedades del CAG que reporta el


fabricante, y que, entre otras cosas, sirven como apoyo en la preselección de
carbones. Por otro lado, son un complemento que se toma en cuenta, además de
los resultados de otras pruebas, para elegir el carbón más conveniente desde el
punto de vista de costo-beneficio. Por ejemplo, una de las especificaciones es el
contenido de humedad; mientras mayor es ésta, menor es el porcentaje de carbón
neto que suministra el fabricante y, por lo tanto, el precio neto es mayor.

Finalmente, las isotermas de adsorción son resultados de estudios con los que
se determina la máxima capacidad que tiene un adsorbente en la retención de un
soluto o de una mezcla de solutos. Los datos de isotermas de adsorción pueden
encontrarse en la literatura, o bien pueden determinarse mediante pruebas
relativamente sencillas.

3.4. ADSORBEDORES DE CAG, MODOS DE OPERACION Y CONFIGURACION

3.4.1. FLUJO ASCENDENTE Y DESCENDENTE

El CAG adsorbe de la misma manera, independientemente de que el fluido


circule en sentido ascendente o descendente. Por lo tanto, en ambos casos, las
dimensiones de la cama y del equipo son iguales.

Cuando el flujo es descendente, el carbón también actúa como filtro,


reteniendo los sólidos suspendidos en la parte superior de la cama. La desventaja
está en que hay que contar con una bomba capaz de vencer la caída de presión,
Tema 3 44
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

que puede llegar a ser considerable cuando hay presencia de sólidos suspendidos.
Al llegar a ser inaceptable la caída de presión, hay que efectuar un retrolavado. La
frecuencia del mismo y la cantidad de líquido utilizado para esta operación pueden
ser altas. La tubería debe permitir el flujo descendente durante el ciclo de adsorción
y ascendente durante el retrolavado.

La adsorción en flujo ascendente puede realizarse manteniendo la cama de


carbón compacta o fluidizada. El segundo caso es el más común y se conoce como
adsorción en cama expandida, que se utiliza en el tratamiento de líquidos con un
alto contenido de sólidos suspendidos. La mayoría de estos sólidos no se retienen,
sino que pasan entre las partículas de carbón a lo largo de toda la cama y salen con
el efluente tratado, evitando así un taponamiento prematuro, y las consiguientes
pérdidas de tiempo y de agua para el lavado. En este modo de operación, la caída
de presión es relativamente baja y sólo se requieren lavados ocasionales para
remover sólidos suspendidos que se hayan acumulado. La tubería es más simple
que en el caso de flujo descendente, ya que la dirección del flujo en el ciclo de
adsorción es la misma que en el de lavado.

En los sistemas de cama expandida es importante mantener un buen control


del flujo para lograr la expansión sin llegar a arrastrar las partículas de carbón hacia
afuera del equipo. Esto es particularmente difícil cuando el líquido es viscoso. En
este caso no se utiliza la cama expandida, y si el flujo es ascendente se restringe la
parte superior de la cama para mantenerla compacta.

3.4.2. FLUJO POR GRAVEDAD Y FLUJO A PRESION.

Los dos tipos de adsorbedores de CAG que existen para el tratamiento de


agua y de líquidos en general, son el de flujo por gravedad y el de flujo a presión. El
primero se utiliza principalmente en aplicaciones que tratan grandes volúmenes,
como es el caso de las plantas municipales de potabilización o de tratamiento de
agua residual. En este caso, son de cemento reforzado y su sección suele ser
rectangular. Normalmente no cuentan con una tapa superior, excepto en el caso de
Tema 3 45
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

que el objetivo sea el evitar ensuciamiento ocasionado por hojas y polvo. También
existen adsorbedores de flujo por gravedad de tamaño pequeño, que pueden ser
tanques de acero o plástico. Estos sólo se utilizan cuando no existe la posibilidad de
bombear el fluido.

Los adsorbedores de flujo a presión son de acero o de fibra de vidrio.


Generalmente son cilíndricos verticales, de tapas formadas, y se trabajan a
presiones inferiores a 7 Kg/Cm2. Aunque su operación requiere de bombeo, tienen
la ventaja de poder utilizar mayores cargas hidráulicas -flujo por unidad de área de
sección-, lo que significa que son de menor tamaño por unidad de volumen de
líquido tratado que los de flujo por gravedad. Las características básicas de los ad-
sorbedores se muestran en la Tabla I. Existen además otras que los diferencian
entre sí, como los distribuidores, colectores del líquido y los métodos de soporte de
la cama.

Tema 3 46
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

3.4.3. CONFIGURACION DE ADSORBEDORES DE CAG

El CAG puede aplicarse en sistemas:

• De una sola columna.


• De múltiples columnas (Fig. 3):
• En paralelo.
• En Serie.
• Combinadas en serie-paralelo.

La operación en una sola columna o en un sistema de múltiples columnas en


paralelo es la más conveniente cuando:

1. La zona de transferencia de masas (ZTM) es muy corta. Es decir, la altura de


la cama de carbón necesaria para eliminar totalmente el contaminante, es
pequeña en proporción a la altura total de la cama.

2. El tiempo de vida útil del CAG es relativamente alto y, por lo tanto, el coste de
reemplazo o de regeneración es mínimo respecto al de toda la operación.

3. No se justifica una segunda o tercera columna, debido a que la disminución


en el coste del CAG, a causa de su mejor aprovechamiento, no cubre la
inversión en equipo adicional.

De otro modo, debe diseñarse un sistema en serie de dos o más columnas.


Además, existe una situación particular en la que lo más probable es que se
requiera el sistema en serie. Se trata de aquella en la que la altura de una sola co-
lumna es mayor que la del lugar en el que ésta se requiere instalar.

Tema 3 47
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

Los sistemas en paralelo se aplican en el caso de que el flujo que requiera


tratarse sea muy considerable, o en aquel en el que la caída de presión en un solo
equipo, fuera a ser muy grande. Con un sistema en paralelo, la potencia de bombeo,
compresión o ventilación es menor, y en el caso de líquidos, particularmente de los
que son viscosos, los materiales de las columnas y de las tuberías requieren de un
menor espesor.

Las columnas son iguales entre sí, se distribuyen con una separación uniforme,
reciben la misma alimentación y descargan en un cabezal común. Estos sistemas
también se utilizan cuando resulta más práctico o económico el uso de dos o más
columnas de menor diámetro que el de una sola.

En sistemas de una sola columna o en sistemas en paralelo, el carbón que se


descarga para su regeneración o disposición final, normalmente no está totalmente
agotado. Ello se debe a que la ZTM aún está dentro de la columna cuando se re-
quiere la reposición.

En los sistemas en serie, el efluente de una columna es el influente de la


siguiente. Su operación permite una alta pureza en el efluente y el aprovechamiento
de toda la capacidad del carbón utilizado. Cuando se ha saturado el carbón de la
primera columna en la serie, se descarga para regenerarse o descartarse, y se co-
necta otra columna con carbón fresco al final de la serie. El carbón removido está

Tema 3 48
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

totalmente agotado o más agotado que el de las siguientes columnas en la serie,


debido a que la ZTM ya terminó de pasar por ahí. Por lo tanto, los costes de
operación de estos sistemas suelen ser menores que para los sistemas de una sola
columna o los sistemas en paralelo que traten el mismo fluido.

Un sistema combinado en serie- paralelo tiene, tanto las ventajas de mayor


eficiencia de los sistemas en serie como las de baja caída de presión y practicidad
de los sistemas en paralelo.

Todo lo anterior se aplica a sistemas de lecho fijo, en los que el carbón


permanece estático y el fluido circula en sentido ascendente o descendente. Es
decir, incluye los sistemas en cama expandida. Sin embargo, no incluye a los
sistemas de cama pulsante que se describen a continuación.

3.4.4. CAMA PULSANTE

La cama pulsante es aquella en la que el carbón se mueve en sentido opuesto al


del flujo. El líquido fluye hacia arriba mientras una porción del carbón agotado se
desaloja por el fondo y un volumen igual de carbón virgen o regenerado se agrega
por la parte superior. La cama pulsante se comporta como los sistemas de cama fija
en serie. La remoción de un volumen de carbón por el fondo de la columna pulsante
equivale a la remoción del carbón en la primera columna del sistema en serie.

Los sistemas de cama pulsante pueden operar en forma continua o semicontinua.


En la primera, constantemente se está removiendo el carbón agotado del fondo,
mientras se está agregando carbón virgen o regenerado por la parte superior. En la
operación semicontinua, que es la más común, un cierto volumen de carbón
agotado se remueve del fondo a ciertos intervalos, por ejemplo de una vez cada 8 h,
y un volumen equivalente de carbón fresco se agrega por la parte superior.

Entre el sistema de camas múltiples en serie y el de cama pulsante, se


recomienda el primero cuando el líquido contiene sólidos suspendidos, cuando el
Tema 3 49
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

líquido es biológicamente activo o cuando el consumo de carbón es relativamente


bajo. Las dos primeras razones se deben a que el lavado de los sistemas de cama
pulsante resulta complicado.

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Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

TEMA 4: CASOS DE APLICACIÓN Y DISEÑO

4.1. ELIMINACIÓN DE SUBSTANCIAS INORGÁNICAS POR REACCIÓN QUÍMICA


Y CATALÍTICA EN LA SUPERFICIE DEL CA

Como se mencionó en las secciones anteriores, aunque en la mayoría de sus


aplicaciones el CA actúa como un adsorbente físico, también ocurren reacciones de
substancias inorgánicas en la superficie del mismo. Algunas de éstas reacciones
han permitido aplicaciones de mucha utilidad, como es la eliminación de cloro, que
se describe en el siguiente apartado. Esta reacción, junto con otras, como las que
se llevan a cabo con cloraminas, oxigeno, ozono, permanganato, peróxido de
hidrógeno y cromato, disminuyen la capacidad del CA para adsorber moléculas
orgánicas.

4.2 ELIMINACIÓN DE CLORO LIBRE

Una de las principales aplicaciones del CA es la decloración o la eliminación


de cloro libre del agua. Dicho compuesto no proviene de las fuentes naturales de
abastecimiento, tales como pozos, ríos o lagos. Tampoco es contaminante, sino que
es un reactivo químico que se le agrega al agua, principalmente como desinfectante.
y en ocasiones para controlar olor y sabor, y controlar el crecimiento biológico o
eliminar amoniaco.

La decloración consiste en un mecanismo complicado que puede seguir


distintos caminos de reacción en los que el CA puede intervenir como reactivo o
como catalizador.

El cloro libre puede adicionarse al agua en forma de cloro liquido, solución de


hipoclorito de sodio, o tabletas - gránulos - de hipoclorito de calcio. En cualquiera de
Tema 4 51
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

estos casos, el resultado es el mismo, quedando el cloro disuelto en forma de ácido


hipocloroso (HOCI), un ácido débil que tiende a disociarse parcialmente.
HOCl H++OCL-
La distribución entre ácido hipocloroso e ión hipoclorito depende del pH y de
la concentración de estas especies. A ambas formas moleculares se las define
como cloro libre. Las dos son fuentes oxidantes que al ser adicionados al agua
empiezan por reaccionar de manera casi inmediata con impurezas orgánicas e
inorgánicas y susceptibles de oxidarse. El cloro que reacciona en esta etapa deja de
ser libre y pasa a ser combinado. El restante requiere de algún tiempo que puede ir
de unos cuantos segundos a varías decenas de minutos, según su concentración,
para ejercer un efecto biocida en los microorganismos. Se cree que la toxicidad del
cloro libre radica en la reacción de éste con el sistema enzimático de las células.

El cloro que interviene en esta etapa de desinfección, también se combina y


deja de ser libre. Una vez terminada esta etapa, es necesario eliminar el cloro libre
residual, no sólo porque es tóxico para el ser humano, sino porque imparte un mal
olor y sabor al agua, interfiere con procesos industriales, daña a la mayoría de las
resinas de intercambio iónico utilizadas en los suavizadores y en los
desmineralizadores, y afecta a las membranas de ósmosis inversa.

Aunque se han desarrollados varios procesos para disminuir los niveles de


cloro libre en agua, la decloración en un lecho fijo de carbón activo granular (CAG)
ha sido el más rentable, y por lo tanto el más común. Se trata de un tanque cilíndrico
vertical con una cama de CAG por la que se hace circular el agua. Cuando el carbón
se expone al cloro libre, se llevan a cabo reacciones en las que el ácido HOCI o el
OCl- se reducen a ión cloruro. Dicha reducción es el resultado de distintos caminos
de reacción posibles. En dos de los más comunes, el CAG actúa como agente
reductor, de acuerdo con las siguientes reacciones:

HOCI + C* ÆC*O + H+ + CI-

2HOCl+C*ÆC*O2+2H+ +2Cl-
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Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

donde C* representa al carbón activo. C*O y C*O2 son óxidos


superficiales, que poco a poco van ocupando espacios, que al quedar bloqueados,
ya no participan en la reacción algunos de estos óxidos se liberan hacia la solución
como CO y C02. Esto vuelve a dejar espacios disponibles que por lo tanto
aumentan la capacidad del CAG para esta reacción de reducción. En cuanto al
cloruro, también se acumula en la superficie del carbón durante los primeros
momentos de operación. Al seguir llegando HOCl o OCl- a la superficie del carbón,
la reacción se hace un poco más lenta, y entonces se empieza a liberar el cloruro.
Esta disminución de velocidad se debe al envenenamiento del carbón con los óxidos
superficiales. Dicho envenenamiento continúa de manera gradual, mientras
disminuye la capacidad, tanto de adsorción como de decloración del CA.

En las reacciones anteriormente expuestas, puede intervenir el OCl-, en lugar


del HOCl, con la diferencia de que no se produce H+. Puede observarse que el
carbón activo reacciona y por lo tanto desaparece. Si no hubiera acumulación de
óxidos superficiales, la reacción continuaría hasta la desaparición completa del
carbón.

Otro camino de reacción, en el que el carbón actúa solamente como


catalizador , es el siguiente:

C
3HOCl Æ HClO3 +2H+ +Cl-

Este se favorece cuando un importante porcentaje de la superficie del CAG


ya está saturada. Por otro lado, existen muchas otras posibles reacciones, algunas
de las cuales se llevan a cabo entre el cloro libre y los óxidos superficiales que
estaban presentes en el carbón desde antes de su aplicación. Cada una de ellas
puede formar otros grupo más complejos, con la subsecuente liberación de H+ y Cl-.
Un ejemplo de éstas es:

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Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

C*OH + OCl- ÆC*OO- +H+ +Cl-

Con todo lo anterior se observa que la decloración es una operación


compleja, en la que el CAG actúa como quimiadsorbente. Se han desarrollado
varias expresiones matemáticas que intentan describir la decloración en lechos de
carbón, pero ninguna de ellas ha sido suficientemente precisa.

Hay que aclarar que al mismo tiempo que el CAG actúa como declorador,
adsorbe la materia orgánica presente en el agua. Por lo tanto, a mayor
contaminación orgánica, disminuye su tiempo de vida como declorador, y viceversa.
También hay que mencionar que aún cuando el carbón siga eliminando todo el cloro
libre, puede ya no estar reteniendo materia orgánica. Es decir, termina antes su
capacidad de adsorción física -de moléculas orgánicas - que su capacidad de
declorar. Muchas empresas potabilizadoras cuya agua contiene algunos
contaminantes orgánicos, erróneamente deciden cambiar el carbón en el momento
que encuentran trazas de cloro libre en el efluente del declorador.

4.2 CONDICIONES QUE AFECTAN LA DECLORACIÓN

1. Al disminuir el tamaño de partícula del CAG, aumenta


considerablemente la velocidad de difusión, y por lo tanto la velocidad
de decloración. Como consecuencia aumenta el tiempo de vida útil.
El uso del menor tamaño de partícula posible, es la manera más
sencilla y eficaz de lograr el mayor aprovechamiento del CAG.

2. El pH del efluente controla la forma del cloro libre en el agua. Cuando


su valor es de 7,6 la mitad del cloro libre está presente como HOCl y
la otra mitad como OCl-. La reacción del HOCl con el carbón activo es
mucho más rápida que la del OCl-. A un pH de 4,0 casi todo es HOCI
y a un pH de 10,0 casi todo es OCl-. Por lo tanto, mientras menor es
el pH, la reacción es más rápida, y el resultado es un mayor tiempo
de operación antes de detectar cloro libre en el efluente.
Tema 4 54
Tratamiento de aguas mediante Carbón Activo

3. La velocidad de decloración aumenta al aumentar la temperatura,


debido a que la viscosidad del agua disminuye, haciendo más rápida
la difusión del cloro libre hacia la superficie del CAG. Como resultado,
también se alarga la vida útil del carbón.

4. Al aumentar la concentración de cloro libre en el efluente, se satura el


CAG en menor tiempo. Independientemente del valor que puedan
tener las distintas condiciones anteriores, el CAG tiene una alta
capacidad de decloración en relación con la de adsorción de
contaminantes orgánicos.

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