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Kentucky Derby: Locos, parias y

romnticos.
La Carrera de las Rosas llega a su edicin 141y hasta el viernes 1 de mayo se venden
las entradas que van desde los U$s 60 hasta los U$s 3.400, si algn da tiene la
posibilidad de viajar, sepa que en Churchill Downs siempre puede ser partcipe de un
hecho histrico; ningn Kentucky Derby pasa desapercibido.

Afiche oficial del Kentucky Derby 1940 (Foto: Google Images)

La historia comenz en 1874 cuando el Coronel Meriwether Lewis Clark, alias


Lutie, decidi fundar el Louisville Jockey Club con la idea de plasmar todas las ideas
que traa de Europa, de donde volvi maravillado con el Epsom Derby de los ingleses y
con el sistema de apuestas pari-mutuel de los franceses. Sus primos, los Churchill, le
dieron el respaldo econmico necesario para desarrollar el emprendimiento ayudndolo
con las mquinas de apuestas pari-mutuel (esto no le gust nada a los bookmakers que
entre 1889 y 1908 lograron que las autoridades deshabilitaran las mquinas) y cedindole
el predio donde hoy se ubica el famoso Churchill Downs.

El primer Kentucky Derby (KD) se disput en el ao 1875 y tuvo como ganador al


caballo Aristides, homenajeado en el hipdromo desde 1988 con el Aristides Stakes, y
una estatua de bronce ubicada en el Clubhouse. Este caballo fue anotado para ser el
pacemaker del mejor dos aos de 1874 llamado Chesapeake, que tambin era propiedad
de H. Price Mc Grath. La carrera se dio como estaba planeada pero el favorito nunca
respondi y luego de 2400 metros, el pen se transform en rey. El jockey fue Oliver
Lewis, un joven negro de 19 aos que haba nacido esclavo y que ese da toc el cielo
con las manos. El entrenador del campen, Ansel Williamson, tambin era un negro que
haba nacido esclavo pero en 1806; sus primeros registros como compositor datan de
1850 cuando estaba a las rdenes de T.G. Goldsby en Alabama. Luego fue vendido a un
hombre llamado Keene Richards y en 1864, un ao antes de la abolicin de la esclavitud
fue vendido a Robert Alexander, propietario del Woodburn Stud en el estado de
Kentucky. En diciembre de 1865 se firma la abolicin y Old Ansel con la libertad en
sus manos decide seguir trabajando para Alexander dos aos mas. Luego de la muerte de
su jefe sigui radicado en Kentucky y trabaj para H. Price Mc Grath hasta su muerte
en 1881. Integra el Saln de la Fama desde el ao 1998.

Aristides, McGrath y Oliver Lewis (Imagen: Keeneland Museum)

La idea de Lutie result un xito ya que diez mil personas acompaaron la disputa del
primer KD de la historia, pero el hombre era bastante irascible y se destacaba por arreglar
todos sus problemas a travs de una escopeta, caracterstica que lo transform en una
carga para sus primos/socios John y Henry Churchill. Sigui trabajando y peleando con
medio mundo algunos aos mas hasta que llegando a la dcada del 90 empieza la
debacle de Lutie Clark. Primero los socios lo apartaron de la dirigencia de Churchill
Downs (apodo despectivo que le dio la gente de Louisville al hipdromo en 1880, hoy
marca registrada) debido a la mala publicidad que sus actitudes le daban al
emprendimiento y solo lo dejan trabajar como comisario de pista; luego su to lo excluy
del testamento y finalmente, en 1893, una cada del mercado de valores lo dej en la
ruina y deambulando como comisario por las distintas pistas de Estados Unidos para
juntar un mango. En 1899, harto de vivir como un paria se peg un corchazo en un hotel
de Memphis, doce das antes del Kentucky Derby.
Hay una marca que se mantiene desde 1882 hasta nuestros das y le pertenece a
Apollo, el segundo y ltimo caballo en ganar el KD sin haber competido a los dos aos.
A este equino tambin lo corri un negro, el quinceaero Babe Hurd. Segn crnicas de
la poca, desde la abolicin y hasta comienzo del siglo XX el turf en esta regin era un
deporte de integracin que no distingua color de piel; luego del 900 el clima empez a
cambiar y los jockeys negros reciban presiones fuera de la pista y ataques dentro de la
misma que pasaban desapercibidos para los comisarios hpicos. Volviendo a 1882, antes
de este Derby, el jockey neoyorquino Jim McLaughlin (que era la estrella del momento)
se encarg de provocar y menospreciar a sus colegas afroamericanos, logrando que estos
se aliaran durante la carrera para hacerle el desarrollo imposible a su conducido, el gran
favorito Runnymede, que a pesar de todos los contratiempos termin segundo a medio
cuerpo del outsider Apollo.
Existe otra versin sobre la derrota de Runnymede y es la que public el periodista Sam
S.Brown en el peridico Pittsburgh Post Gazette en el ao 1886: segn sus fuentes los
ataques de los jockeys participantes contra el favorito respondan a que la carrera estuvo

arreglada por los bookmakers ya que una victoria de Runnymede los hubiera dejado en
la ruina. Sea cual fuere la verdad, a la semana se volvieron a enfrentar en el Clark Stakes
y sin nadie que lo perjudicara gan Runnymede por media cuadra.
Como todos sabemos, el Kentucky Derby es el primer paso de la Triple Corona
norteamericana, las otras dos carreras son el Preakness Stakes que se corre en Pimlico
sobre 1900 metros y el Belmont Stakes que se corre en Belmont Park sobre 2400 metros.
Para ganar las tres carreras se debe contar con un caballo crack, resistente y de buena
salud ya que la serie se disputa en apenas un mes y medio. Solo once caballos han
logrado el objetivo, el primero fue Sir Barton en 1919 y el ltimo Affirmed en 1978. En
el medio y despus hubieron veintitrs animales que ganaron los dos primeros pases,
entre ellos figura Forward Pass, el nico que gan el Derby una semana despus de
haber cruzado el disco.
El Derby del ao 1968 vena cargado de un trasfondo poltico importante, la lucha por los
derechos civiles de las personas negras abarcaba a todo el pas y eso haba polarizado a
un pas que viva en un estado de tensin constante. El principal referente del movimiento
por los derechos civiles era Martin Luther King Jr. que un mes antes del Kentucky
Derby fue asesinado en Memphis por un segregacionista blanco. Tres das despus de su
muerte, en Maryland, el caballo Dancers Image ganaba la Governors Gold Cup y su
propietario, Peter Fuller, un militante blanco a favor de los derechos civiles, donaba el
premio a la causa de Coretta Scott King, viuda de Martin Luther King Jr. Esta
donacin se hizo en secreto pero durante la disputa del Wood Memorial (ltima
preparatoria de cara al KD) un periodista hizo pblico el gesto luego de la victoria del
hijo de Native Dancer.
La infidencia del periodista gener diversas reacciones en el pas, sobre todo en Kentucky
donde haba mayora segregacionista y todava tenan fresca la protesta encabezada por el
Dr. Luther King en ocasin de la disputa del KD 1967. Entre amenazas y escoltas
policiales lleg la delegacin del norte a competir en un Derby que fue mas que una
carrera de caballos, fue un duelo regional e ideolgico: la reedicin del Norte vs el Sur,

los cultos vs los rednecks, el caballo nacido en Maryland, propiedad de una persona
nacida en Boston, hijo de un ex gobernador de Massachusetts y graduado en Harvard que
adems defenda los derechos civiles de la minora negra contra el crdito local, un
producto 100% Kentucky que iba a defender el orgullo y el honor de la regin.
Dentro de ese barullo lleg el da de la carrera, que terminara siendo la mas larga de la
historia ya que la confirmacin del marcador oficial demor cuatro aos. En la pista el
ganador fue Dancers Image que lleg un cuerpo y medio delante de Forward Pass pero
dos das despus lleg el aviso desde el laboratorio: el ganador haba dado positivo de
Fenilbutazona. Entre la sorpresa y el estupor, Fuller dijo que el caballo haba quedado
con una dolencia en un nudo luego del Wood Memorial, as que consult al veterinario
Alex Harthill sobre el problema y ste decidi con el consentimiento del entrenador Lou
Cavalary Jr. darle Buta seis das antes de la carrera para desinflamar la zona. Esos seis
das entre la toma y la carrera, seran suficientes para que el organismo elimine los restos
del medicamento antes del control antidping, algo que en teora no sucedi.

Fuller, Cavalary y Ussery festejando el triunfo de Dancers Image (Foto: Washington Post)

Peter Fuller sigui convencido de que le estaban pasando factura por su posicin poltica
y emprendi un juicio contra las autoridades del hipdromo a fin de recuperar el honor de

su caballo y de limpiar su nombre. Luego de varios fallos y apelaciones, cuatro aos


despus de la carrera la Corte de Kentucky confirm la descalificacin de Dancers
Image, quien hasta hoy es el nico ganador distanciado por doping positivo. An con esta
confirmacin, en muchos archivos siguen tomando a este caballo como el ganador oficial
del KD 1968, su jockey Bob Ussery nunca devolvi el trofeo y para algunos sigue siendo
considerado el segundo jockey en ganar el Derby en forma consecutiva. El detalle irnico
de la historia no es que la Fenilbutazona hoy sea un medicamento aceptado en casi todos
los hipdromos del mundo, sino que tanto en el Derby de 1967 como en el de 1969 su
utilizacin estuvo permitida.

Ilustracin referida al artculo de Hunter S. Thompson (Google Images)

Luego de la edicin de 1970 donde por primera vez una jocketta (Diane Crump) form
parte del Kentucky Derby, llegara la edicin de 1971 donde un caballo de campaa

sudamericana, entrenado por un afroamericano dejara sin palabras a las 123mil personas
presentes en Churchill Downs.
El caballo en cuestin naci en Kentucky con una malformacin en una de sus manos,
motivo por el cual sus primeros compradores lo devolvieron despus de la subasta. Fue
entonces cuando su criador Edward Benjamin se lo vendi al venezolano Luis Navas
en U$s 1.200 y se encarg de llevarlo al pas petrolero, donde lo coloc a U$s 4.500. El
nuevo propietario se llamaba Pedro Baptista y con la compra recibi la noticia de que el
caballo estaba inscripto para toda la carta clsica norteamericana, as que luego del
victorioso debut en La Rinconada, vol a Estados Unidos para participar del clsico Del
Mar Futurity donde consigui un digno quinto lugar. De vuelta en Caracas, cerr su
campaa de dos aos con un triunfo en una prueba sobre 1200 metros y al ao siguiente
encar lo que sera la ruta para el Kentucky Derby con la misma cantidad de victorias y
derrotas: cuatro y cuatro. Por qu con esta campaa nada destacable deciden participar
de la Triple Corona norteamericana? Por una razn muy lgica: al dueo se le haba
aparecido el espritu de su madre dicindole que Caonero iba a ganar el Kentucky
Derby. Me imagino al fantasma de la doa bancando juego en el mas all despus de que
el hijo confirmara la presencia en Louisville.
Quin poda tomar en serio a un grupo de sudamericanos locos que iban a correr el KD
porque un fantasma tena un plpito? Obviamente nadie, ni en Estados Unidos ni en
Venezuela. Mucho menos despus de que embarcado hacia Miami el avin tuviera que
regresar a Caracas por una pavada: se haba prendido fuego un motor. Cambio de avin y
ahora si, a Miami. Pero no, a Caracas otra vez, una falla mecnica impidi la travesa.
Solucionado el error aprovecharon el espacio que haba en la bodega donde viajaba
Caonero y la llenaron de chanchos y gallinas. Ahora si, a Miami bien acompaado. En
Estados Unidos no se termin el sainete: en la aduana se dieron cuenta que el caballo
haba viajado sin papeles, as que tuvo que volar hasta Panam donde esper que los
humanos solucionaran ese trmite. Mientras gestionaban el papeleo, el caballo se
deshidrat y as subi al avin que lo depositara (por fin) en Miami. No se haba
terminado de acomodar en la ciudad de Tony Montana cuando surgi otro problema: no

haban enviado las muestras de sangre. Cuatro das mas en cuarentena y luego si, parti
hacia Louisville en camioneta y con 35 kilos menos, por suerte solo son 1700km habra
dicho Caonero si los caballos hablaran.
Una semana antes del Kentucky Derby lleg a la villa hpica de Churchill Downs algo
parecido a un caballo de carreras, corri 7 puntos relatara aos mas tarde su entrenador
Juan Arias. Durante la semana previa a la carrera el caballo se fue acomodando de a
poco y conformando a Arias con su desempeo en las maanas. A pesar de los datos
empricos generados por los trabajos del animal, el cuidador no quera ser menos que el
propietario en esto de las experiencias extrasensoriales y confes que confirm su
presencia en la prueba porque el caballo le dijo que iba a ganar.

Caonero y Gustavo vila corren con el triunfo en sus manos (Foto: Paulick Report)

Durante la competencia nadie le prest atencin pero entrando a la recta, por el mismo
andarivel en el que aos mas tarde Invasor nos emocionara aquel noviembre de 2006,
Gustavo vila impuls a su conducido para silenciar a toda la grada y cruzar mas de tres
cuerpos antes que el segundo. Pedro Baptista, que haba mandado a su hijo como jefe de
la delegacin, empez a recibir llamadas felicitndolo por el triunfo. Olvidndose de la

profeca que inspir la patriada, pens que le estaban tomando el pelo pero pronto las
llamadas se multiplicaron por decenas y cay en la cuenta de que su caballo haba escrito
la pgina mas pintoresca de la historia del Kentucky Derby. Demostrando que ese triunfo
no haba sido casual, ganara luego el Preakness Stakes en tiempo rcord y caera en el
Belmont Stakes corriendo en tres patas segn dira Juan Arias en una entrevista
posterior.
Prestemos un poco de atencin a esta seguidilla: en 1968 gan un caballo propiedad de
un militante por los derechos civiles, en 1970 no solo debut una mujer sino que Hunter
S. Thompson retrat con honestidad brutal a los sureos en su artculo El Kentucky
Derby es Decadente y Depravado y en 1971 gan un entrenador negro con un caballo
de bandera sudamericana. Me imagino que no alcanzaran las capuchas blancas para
ocultar tanto pesar.
Mas ac en el tiempo, la Carrera de las Rosas sigui generando hroes, leyendas y
pelculas, como Secretariat o la insufrible 50 to 1 donde el pobre Mine That Bird
parece David Tennant al lado de sus compaeros de elenco pero me gustara cerrar la
nota mencionando a dos perdedores hermosos: Gallant Man y Eight Belles.
Mientras que la potranca dej la vida en la pista (literalmente) tras su esfuerzo por
superar a Big Brown en la edicin de 2008 rompindonos el alma a todos; el primero
corra con el triunfo asegurado en el KD 1957 hasta que su jockey, el genial Bill
Shoemaker (el Leguisamo de ellos), crey cruzar el disco y afloj el cuerpo para festejar
hasta que se percat que an quedaban unos metros por delante pero Iron Liege ya lo
haba superado y termin derrotndolo por media cabeza. Bill Shoemaker tuvo revancha
y despus de ese error ganara el Derby en tres oportunidades, la ltima de ellas en 1986,
casi treinta aos despus.

Fuentes:
The Kentucky Derby, Preakness and Belmont Stakes: A Comprehensive History (Richard Sovers)
www.kentuckyderby.com

Saln de la Fama - https://www.racingmuseum.org


Google Images
Hemeroteca digital de la Universidad Kentucky
www.anecdotashipicas.net
Not by a long shot: A season at a hard luck horse track (T.D. Thornton)