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Agradecimientos
El presente documento ha sido elaborado sin fines de lucro para
fomentar la lectura en aquellos pases en los que algunas publicaciones
no se realizan, cabe destacar el trabajo de las transcriptoras,
correctoras, revisora, moderadora y diseadora.

ndice
Sinopsis ............................................................................................. 5
El tigre ............................................................................................... 6
Prlogo ............................................................................................... 7
Captulo 1 ........................................................................................ 11
Captulo 2 ........................................................................................ 17
Captulo 3 ........................................................................................ 27
Captulo 4 ........................................................................................ 41
Captulo 5 ........................................................................................ 55
Captulo 6 ........................................................................................ 69
Captulo 7 ........................................................................................ 77
Captulo 8 ........................................................................................ 86
Captulo 9 ........................................................................................ 94
Captulo 10 .................................................................................... 104
Captulo 11 .................................................................................... 126
Captulo 12 .................................................................................... 145
Captulo 13 .................................................................................... 159
Captulo 14 .................................................................................... 175
Captulo 15 .................................................................................... 191
Captulo 16 .................................................................................... 208
Captulo 17 .................................................................................... 222
Captulo 18 .................................................................................... 238
Captulo 19 .................................................................................... 251

Captulo 20 .................................................................................... 267


Captulo 21 .................................................................................... 281

Captulo 22 .................................................................................... 302


Captulo 23 .................................................................................... 321
Captulo 24 .................................................................................... 343
Eplogo ........................................................................................... 374
Sobre la autora: Colleen Houck ....................................................... 375

Sinopsis
Cuando Kelsey Hayes entr en la oficina de empleo para encontrar un
trabajo temporal antes de matricularse en la universidad, no saba
hasta qu punto eso iba a cambiar su vida. Sin casi darse cuenta,
Kelsey pasa de trabajar en un circo con animales de todo tipo a viajar a
la India en compaa de un fascinante tigre de pelaje blanco. En la
jungla no tardar en conocer los secretos de una antigua y legendaria
maldicin que solo ella puede romper. El destino enfrenta a Kelsey a la
aventura ms emocionante que jams podra haber imaginado.

El tigre
William Blake
Tigre! Tigre! Ardiente resplandor
en las selvas de la noche;
qu inmortal mano o qu ojo
pudo enmarcar tu temida simetra?
En qu lejanos abismos o en qu cielos
arda el fuego de tus ojos?
A qu alas osaba aspirar?
Qu mano os coger el fuego?
Y qu hombros, y qu arte
pudieron retorcer los nervios de tu corazn?
Y cuando tu corazn comenz a latir,
qu temible mano?, y qu temidos pies?
Cul fue el martillo?, cul la cadena?
En qu fragua cay tu cerebro?
Cul fue el yunque? Qu temible abrazo
os sujetar sus terrores mortales?
Cuando las estrellas arrojaron sus lanzas
y regaron el cielo con sus lgrimas,
acaso sonri al ver su obra?
Acaso quien cre al Cordero te cre a ti?
Tigre! Tigre! Ardiente resplandor
en las selvas de la noche;
qu inmortal mano o qu ojo
pudo enmarcar tu temida simetra?1

6
Traduccin de Jos Luis Carams y Santiago Gonzalz Corugedo: William
Blake, Canciones de inocencia y de experiencia. Madrid: Ctedra, 1987. (N. de
la T.)
1

Prlogo
La maldicin

l prisionero estaba de pie, con las manos atadas delante de l,


cansado, vencido y sucio, aunque mantena la espalda erguida y
orgullosa, como corresponda a alguien de su linaje real. Su
captor, Lokesh, miraba al frente con arrogancia desde un esplndido
trono dorado. Unos altos pilares blancos rodeaban la sala a modo de
centinelas. Ni un susurro de la brisa de la jungla agitaba los finos
cortinajes; lo nico que poda or el prisionero eran los rtmicos
golpecitos de los enjoyados anillos de Lokesh en el lateral de la silla
dorada. Lokesh baj la mirada entrecerr los ojos hasta convertirlos en
unas rendijas que rezumaban desprecio y victoria.
El prisionero era el prncipe de un reino indio llamado Mujulaain.
Tcnicamente, su ttulo completo era de prncipe y sumo protector del
Imperio de Mujulaain, pero l segua prefiriendo considerarse el hijo de
su padre, nada ms.
Que Lokesh, el raj de un pequeo reino vecino llamado Bhreenam,
hubiera logrado secuestrar al prncipe no era tan sorprendente como
descubrir quin se sentaba a su lado: Yesubai, la hija del raj y
prometida del prisionero, y el hermano menor del prncipe, Kishan. El
cautivo los examin a los tres, aunque solo Lokesh devolvi su resuelta
mirada. Bajo la camisa, el amuleto de piedra del prncipe estaba fro,
todo lo contrario que la rabia que le corra por las venas.
El prisionero habl primero, obligndole a que su voz no delatara la
traicin de la que se senta objeto.
Por qu mi futuro padre me trata con tan poca hospitalidad?
Muy tranquilo, Lokesh esboz una estudiada sonrisa.
Mi querido prncipe, tienes algo que deseo.

Nada de lo que puedas desear justifica esto. Acaso no van a unirse


nuestros reinos? Todo lo que tengo ha estado a tu disposicin. Solo
tenas que pedirlo. Por qu has hecho esto?
Lokesh se restreg la mandbula; le brillaban los ojos.

Los planes cambian. Al parecer, a tu hermano le gustara tomar a mi


hija por esposa. Me ha prometido cierta remuneracin si lo ayudo a
conseguirlo.
El prncipe centr su atencin en Yesubai, quien, con las mejillas
ardiendo, adopt una postura recatada y sumisa, y agach la cabeza.
Se supona que su matrimonio concertado con Yesubai dara paso a
una era de paz entre los dos reinos. Llevaba cuatro meses fuera,
supervisando operaciones militares en el extremo ms alejado del
imperio, y haba dejado a su hermano al cuidado del reino.
Supongo que Kishan ha estado cuidando algo ms que el reino.
El prisionero camin sin miedo hacia Lokesh, lo mir y grit:
Nos has engaados a todos! Eres como la cobra que se oculta en su
cesta, a la espera del mejor momento para atacar.
Mir tambin a su hermano y su prometida.
Es que no lo veis? les pregunt. Vuestras acciones han liberado
a la vbora, y la vbora nos ha mordido. Su veneno correr por nuestra
sangre y lo destruir todo.
Lokesh se rio con desdn y respondi:
Si aceptas entregarme tu fragmento del Amuleto de Damon, quiz
pueda perdonarte la vida.
La vida? Crea que lo que estaba en juego era mi prometida.
Me temo que tus derechos como futuro esposo han sido usurpados.
Puede que no me haya expresado con claridad: tu hermano tendr a
Yesubai.
El prisionero apret la mandbula y respondi simplemente:
Los ejrcitos de mi padre te destrozarn si me matas.

Seguro que no destruira a la nueva familia de Kishan repuso l,


rindose. Apaciguaremos la clera de tu querido padre dicindole que
fuiste vctima de un desafortunado accidente afirm; despus se
acarici la barbita acabada en punta y aclar, sonriente: Por
supuesto, entenders que, aunque te permita vivir, yo dirigir ambos
reinos. Si me desafas, te quitar tu parte del amuleto a la fuerza.
Crea que tenamos un acuerdo protest Kishan, muy tenso,
inclinndose sobre Lokesh. Solo te traje a mi hermano porque me

juraste que no lo mataras! Me dijiste que solo te quedaras con el


amuleto.
Tan veloz como una serpiente, Lokesh agarr la mueca de Kishan.
Ya deberas saber que yo me quedo con lo que quiero. Si prefieres las
vistas desde la posicin de tu hermano, no tengo problema en
concedrtelo.
Kishan se revolvi en su asiento, pero guard silencio.
No? sigui diciendo Lokesh. Muy bien, ya he modificado nuestro
acuerdo previo. Tu hermano morir si no satisface mis deseos y t no te
casars con mi hija si no me entregas tambin tu fragmento del
amuleto. Este acuerdo privado nuestro puede romperse fcilmente, y
tambin puedo casar a Yesubai con otro hombre, el hombre que yo elija.
Quiz un viejo sultn que le enfre la sangre. Si quieres permanecer
junto a Yesubai, debes aprender a ser sumiso.
Lokesh apret la mueca de Kishan hasta que se oy un fuete crujido.
Kishan no reaccion; despus flexion los dedos y, haciendo girar un
poco la mueca, se volvi a acomodar en su asiento y se llev una mano
al fragmento de amuleto grabado que llevaba oculto bajo la camisa.
Mir a su hermano; un mensaje silencioso pas entre ellos.
Los hermanos resolveran sus asuntos despus, pero las acciones de
Lokesh llevaran a una guerra, y las necesidades del reino eran una
prioridad para los dos.
La obsesin hacia que el cuello de Lokesh se hinchara, que le
palpitaran las sienes y que le brillaran los negros ojos de serpiente.
Aquellos mismos ojos analizaron la cara del prisionero, evalundola,
buscando puntos dbiles. Tal era su enfado que acab ponindose en
pie de un salto.
Que as sea!

El raj sac de su tnica un reluciente cuchillo de mango enjoyado y


levant con violencia la manga de la sucia chaqueta jodhpuri del
prisionero, que antes era blanca. Las cuerdas del prncipe se retorcieron
en sus muecas, y este gru de dolor cuando Lokesh le hizo un corte
en el brazo. El corte era bastante profundo, y la sangre brot, se
derram por el borde de la herida y gote sobre las baldosas del suelo.
Lokesh se arranc del cuello un talismn de madera y lo coloc bajo el
brazo del prisionero. La sangre pas del cuchillo al talismn, y el

smbolo grabado se ilumin con un intenso brillo rojo antes de empezar


a parpadear con una luz blanca antinatural.
La luz se lanz sobre el prncipe con unos dedos que le agujerearon el
pecho y se abrieron paso a travs de su cuerpo. Aunque fuerte, no
estaba preparado para algo tan intenso. El ardiente dolor que se
apoder de su cuerpo lo hizo gritar y caer al suelo.
Levant las manos para protegerse, pero solo logr araar dbilmente el
fro suelo de baldosas blancas. El prncipe vio, impotente, que Yesubai y
su hermano atacaban a Lokesh, y que este los apartaba de un empujn.
Yesubai cay al suelo y se golpe la cabeza contra el escaln del trono.
El prncipe era consciente de que su hermano estaba cerca, abrumado
por la pena, presenciando cmo el cuerpo inconsciente de Yesubai se
quedaba sin vida. Despus no fue consciente de nada ms, salvo del
dolor.

10

1
Kelsey

staba al borde de un precipicio. Tcnicamente, estaba en la cola


de una oficina de trabajo temporal en Oregn, pero para m era
como un precipicio. Atrs dejaba la infancia, el instituto, y la
ilusin de que la vida era buena y sencilla. Por delante tena el
futuro: universidad, varios trabajos de verano para ayudar a pagar las
matrculas y la probabilidad de una edad adulta solitaria.
La cola avanz. Era como si llevara horas esperando a que dieran una
pista sobre algn trabajo de verano. Cuando por fin me toc, me
acerqu al escritorio de una empleada aburrida y cansada que hablaba
por telfono. La mujer me hizo un gesto para que me acercara y me
sentara. Una vez hubo colgado, le entregu algunos formularios y ella
empez la entrevista con aire mecnico.
Nombre, por favor.
Kelsey. Kelsey Hayes.
Edad?
Diecisiete, casi dieciocho. Mi cumpleaos es dentro de poco.
Ella sell los formularios.
Ha terminado secundaria?
S, termin hace un par de semanas. Pienso matricularme en
Chemeketa este otoo.
Nombre de los padres?
Madison y Joshua Hayes, pero mis tutores son Sarah y Michael
Neilson.

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Tutores?
Ya estamos otra vez, pens. Por algn motivo, explicar mi vida no se
iba haciendo ms fcil con el paso del tiempo.

S. Mis padres fallecieron. Murieron en un accidente de coche


durante mi primer ao de instituto.
Ella se inclin sobre los papeles y estuvo un buen rato garabateando.
Hice una mueca y me pregunt qu estara escribiendo.
Seorita Hayes, le gustan los animales?
Claro. Bueno, s cmo darles de comer
Se puede ser ms tonta? me rega mentalmente. As solo
conseguir que no me contrate nadie.
Quiero decir, claro, me encantan los animales afirm despus de
aclararme la garganta.
La mujer no pareca muy interesada en mi respuesta; me pas un
anuncio de empleo.

SE NECESITA:
UN EMPLEADO TEMPORAL PARA DOS SEMANAS
DE TRABAJO.
ENTRE LAS RESPONSABILIDADES SE INCLUYE:
VENDER ENTRADAS, DAR DE COMER A LOS ANIMALES
Y LIMPIAR DESPUS DEL ESPECTCULO.
Nota: como hay que cuidar del tigre y los perros las 24 horas del
da, 7 das a la semana, se ofrece alojamiento y comida.

El trabajo era para el Circo Maurizio, un pequeo circo familiar que


estaba en el recinto ferial. Record que en la tienda me haban dado un
cupn para ir y que incluso haba considerado la posibilidad de
ofrecerme a llevar a los hijos de mis padres de acogida: Rebecca, que
tiene seis aos, y Samuel, que tiene cuatro. As Sarah y Mike habran
tenido algo de tiempo para estar solos. Sin embargo, despus perd el
cupn y se me olvid.

12

Bueno, quieres el trabajo o no? pregunt la mujer, impaciente.

Un tigre, eh? Suena interesante! Tambin hay elefantes? Porque


creo que recoger caca de elefante sera demasiado para m dije, y me
re en silencio de mi broma, pero la mujer ni siquiera sonri.
Como no tena otra opcin, respond que lo hara, y ella me entreg una
tarjeta con una direccin y me explic que tena que estar all a las seis
de la maana.
Me necesitan a las seis de la maana? pregunt, arrugando la
nariz.
La empleada me mir, despus mir hacia la cola y grit:
Siguiente!
En qu me he metido? pens mientras suba al coche de Sarah, un
hbrido, para volver a casa; suspir. Podra ser peor. Podra haber
tenido que hacer hamburguesas. Los circos son divertidos, aunque
espero que no haya elefantes.

En general, vivir con Sarah y Mike no estaba mal. Me daban mucha


ms libertad que los padres de la mayora de los nios y creo que
mantenemos una relacin respetuosa y sana Bueno, me respetan
todo lo que pueden respetar los adultos a una persona de diecisiete
aos, claro. Yo los ayudaba a cuidar de sus hijos y procuraba no
meterme en los. No era lo mismo que estar con mis padres, pero
ramos una especie de familia.
Aparqu con precaucin el coche en el garaje y entr en la casa. Sarah
estaba atacando a un cuenco con una cuchara de madera. Dej el bolso
en una silla y fui a por un vaso de agua.
Veo que ests haciendo galletas veganas otra vez. Qu se celebra?
pregunt.
Sarah meti a presin la cuchara de madera en la densa masa varias
veces, como si la cuchara fuera un picahielos.
Le toca a Sammy llevar la merienda para sus amigos.

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Tos para disimular la risa. Ella entrecerr los ojos y me mir con aire
astuto.

Kelsey Hayes, que tu madre hiciera las mejores galletas del mundo no
quiere decir que yo no pueda hacer una merienda decente.
No dudo de tus habilidades, sino de tus ingredientes respond
mientras levantaba un tarro. Sucedneo de mantequilla de nueces,
semillas de lino, protena en polvo, pita y suero. Me sorprende que no le
haya echado papel reciclado. Dnde est el chocolate?
A veces uso algarroba.
La algarroba no es chocolate. Sabe a tiza marrn. Si vas a hacer
galletas, tendras que hacer
Lo s, lo s: galletas de chocolate y calabaza o galletas de doble
chocolate y mantequillas de cacahuete. Son muy malas para la salud,
Kelsey respondi, suspirando.
Pero estn muy buenas.
Sarah se lami un dedo y sigui moviendo la cuchara.
Por cierto, tengo trabajo coment. Voy a limpiar y alimentar a los
animales en un circo. Est en el recinto ferial.
Bien por ti! Parece toda una experiencia respondi ella, ms
animada. Qu clase de animales?
Perros, sobre todo. Y creo que hay un tigre. Pero seguramente no
tendr que hacer nada peligroso. Seguro que tienen a expertos en tigres
para esas cosas. Lo que s tengo que hacer es empezar muy temprano y
dormir all las prximas dos semanas.
Hmmm medit Sarah un momento. Bueno, nos tienes a una
llamada de telfono si nos necesitas. Te importara sacar del horno el
guiso de coles de Bruselas al peridico reciclado?
Coloqu la apestosa cazuela en el centro de la mesa mientras ella meta
las bandejas de galletas en el horno y llamaba a los nios para comer.
Mike entr, dej su maletn y le dio un beso a su mujer en la mejilla.
Qu olor es ese? pregunt, suspicaz.

14

Guiso de coles de Bruselas respond, sorprendida de que de verdad


quisiera conocer la fuente del hedor.
Y he hecho galletas para los amigos de Sammy anunci Sarah,
orgullosa. Te guardar la mejor para ti.

Mike me lanz una mirada cmplice que su mujer capt. Sarah le azot
el muslo con el pao de cocina.
Si esa es la actitud que Kelsey y t pensis tener esta noche, os va a
tocar a los dos recoger despus.
Venga, cielo, no te enfades.
Mike le dio otro beso a Sarah y la abraz, haciendo todo lo posible por
librarse de la tarea.
Lo tom como mi oportunidad para salir de la cocina. Mientras lo haca,
o a Sarah rerse.
Algn da me gustara que un chico intentara librarse as de lavar los
platos, pens, y sonre.
Al parecer, las negociaciones de Mike salieron bien, ya que a l le toc
acostar a los cros en vez de limpiar, mientras que yo me qued lavando
los platos sola. No me importaba hacerlo, la verdad, aunque, en cuanto
termin, decid que yo tambin deba irme a la cama. Las seis de la
maana era muy, muy temprano.
Sub las escaleras en silencio hasta mi cuarto, que era pequeo y
acogedor. Solo tena una cama sencilla, una cmoda con espejo, un
escritorio para mi ordenador y hacer los deberes, un armario, mi ropa,
mis libros, una cesta de cintas de colores para el pelo y la colcha de mi
abuela.
Mi abuela hizo la colcha de retazos cuando yo era pequea. A pesar de
mi edad, recuerdo perfectamente verla coserlo todo, siempre con el
mismo dedal metlico en el dedo. Recorr con los dedos una mariposa
de la colcha, que ya estaba desgastada y deshilachada por las esquinas,
y record que una noche saqu el dedal de su caja de costura para
sentirla cerca de m. Aunque era algo mayor para eso, segua
durmiendo con la colcha todas las noches.
Me puse el pijama, deshice la trenza y me cepill el pelo mientras
rememoraba cmo me lo cepillaba mi madre mientras hablbamos.

15

Despus me met bajo las sbanas calentitas, puse el despertador a las


cuatro y media de la maana (ay) y me pregunt qu narices se poda
hacer con un tigre tan temprano y cmo iba a sobrevivir al circo de tres
pistas en que se estaba convirtiendo mi vida. Me gru el estmago.
Mir hacia la mesita de noche, hacia las dos fotos que tengo puestas.
Una es de los tres juntos: mi madre, mi padre y yo en una fiesta de Ao

Nuevo. Acababa de cumplir doce aos y me haban rizado el pelo para


la foto, pero se vea mustio porque me haba dado una pataleta al
intentar ponerme laca. En la fotografa sonrea, a pesar de que tena un
reluciente aparato en los dientes. Daba gracias por mis dientes blancos
y rectos, pero por aquel entonces odiaba a muerte el aparato.
Toqu el cristal y puse el pulgar brevemente sobre la imagen de mi cara
plida. Siempre haba deseado ser esbelta, bronceada, rubia y de ojos
azules. Sin embargo, tena los mismos ojos castaos que mi padre y la
tendencia a los kilos de ms de mi madre.
La otra fotografa era de mis padres el da de su boda. Haba una fuente
preciosa al fondo, y eran jvenes, estaban contentos y se sonrean. Es lo
que yo quera para m algn da: quera a alguien que me mirase as.
Me puse boca abajo, me coloqu la almohada bajo la mejilla y me dorm
pensando en las galletas de mi madre.
Aquella noche so que me perseguan por la jungla y, cuando me volv
para ver quin tena detrs, me sorprendi ver un tigre enorme. Mi
representacin en el sueo se rio y sonri, y despus mir hacia delante
y corri ms deprisa. Oa el suave sonido de unas patas acolchadas que
latan al mismo ritmo que mi corazn.

16

2
El circo

l despertador me sac de un sueo profundo a las cuatro y


media de la maana. Al parecer, hara calor, pero no demasiado.
En Oregn casi nunca haca demasiado calor. Seguramente el
gobernador del estado aprob una ley hace muchsimo tiempo
ordenando que en Oregn siempre hiciera una temperatura moderada.
Estaba amaneciendo. El sol todava no haba trepado por las montaas,
aunque el cielo ya empezaba a iluminarse, convirtiendo las nubes del
horizonte oriental en algodn de azcar. Deba de haber lloviznado
durante la noche anterior porque notaba una apetecible fragancia en el
aire: la mezcla de los aromas de la hierba y los pinos mojados.
Salt de la cama, abr el grifo de la ducha, esper a que el bao
estuviera calentito y lleno de vapor, y entr para que el agua caliente me
diera en la espalda y despertara mis somnolientos msculos.
Qu se pone uno para trabajar en el circo?, pens. Como no saba
qu era lo ms apropiado, me puse una camiseta de manga corta y un
buen par de vaqueros resistentes. Despus me calc unas deportivas,
me sequ el pelo con una toalla, me hice una trenza de raz y la at con
una cinta azul. A continuacin me puse brillo labial y, voil, ya estaba
arreglada para el circo.
Ahora tengo que hacer la maleta.

17

Supuse que no necesitara llevarme muchas cosas, solo lo suficiente


para estar cmoda, ya que estara en el circo dos semanas y siempre
poda hacer una parada tcnica en casa. Rebusqu en mi armario y
seleccion tres conjuntos, que estaban colgados ordenados por colores,
antes de abrir los cajones de la cmoda. Agarr unas cuantas bolas de
calcetines, que tambin estaban meticulosamente ordenadas por
colores, y lo apretuj todo dentro de mi fiable mochila. Despus met
algunos artculos de sobra, unos cuantos libros, bolis y lpices, mi
cartera, y las fotos de mi familia. Enroll la colcha, la puse encima de
todo y forceje con la cremallera hasta lograr cerrar la mochila.

Me la ech a un hombro y baj las escaleras. Sarah y Mike ya estaban


despiertos y desayunando, ya que se despertaban a una hora demencial
todos los das para salir a correr. Qu locura. A las cinco y media de la
maana ya haban terminado.
Hola, buenos das, chicos mascull.
Hola, buenos das a ti tambin respondi Mike. Lista para
empezar en tu nuevo trabajo?
S, voy a vender entradas y a vivir con un tigre dos semanas. Genial,
no?
S, suena genial dijo l, rindose. Ms interesante que el
departamento de obras pblicas, te lo aseguro. Quieres que te lleve?
Tengo que pasar por el recinto ferial de camino a la ciudad.
Claro, gracias, Mike respond, sonriendo. Me vendr muy bien.
Promet llamar a Sarah cada pocos das, me llev una barrita de
cereales, me obligu a tragar medio vaso de su leche de soja (logrando a
duras penas contener las nuseas) y sal de casa con Mike.
En el recinto vi un gran cartel azul colgado en la calle que anunciaba
los prximos espectculos. En una gran pancarta se lea:

EL RECINTO FERIAL DE POLK COUNTY


DA LA BIENVENIDA AL

CIRCO MAURIZIO,
CON LOS ACRBATAS MAURIZIO
Y EL FAMOSO DHIREN!

18

All vamos, pens. Despus suspir y me dirig a la construccin


principal por el sendero de gravilla. El complejo central era como un
gran avin o un bnker militar. En algunas zonas se vea la pintura
agrietada y descascarillada, y haca falta limpiar las ventanas. Una gran
bandera estadounidense se agitaba y ondulaba con la brisa, mientras la
cadena a la que estaba unida tintineaba suavemente contra el asta
metlica.
El recinto ferial estaba compuesto por un extrao conjunto de viejas
construcciones, un pequeo aparcamiento, y un sendero sucio que lo
una todo y rodeaba el borde del terreno. Haba un par de largos

camiones de plataforma plana aparcados junto a varias tiendas de lona


blanca. Tambin se vean carteles del circo por todas partes; haba un
gran pster en cada construccin, como mnimo. En algunos salan los
acrbatas y en otros, los malabaristas.
No vi ningn elefante, as que suspir aliviada. Si hubiera elefantes por
aqu, seguramente ya los habra olido.
Un cartel roto se agitaba con la brisa. Agarr el extremo y lo alis contra
el poste. Era un dibujo de un len blanco. Vaya, hola! pens.
Espero que no tengas compaeros y que no te guste demasiado comer
chicas adolescentes.
Abr la puerta del mdulo principal y entr. El centro del lugar se haba
convertido en un circo de una pista. Apiladas contra las paredes haba
varias filas de sillas de color rojo desvado.
En la esquina vi a dos personas charlando; un hombre alto que pareca
estar al mando escriba en un sujetapapeles mientras examinaba cajas.
Fui directamente hacia l, cruzando el suelo negro y elstico, y me
present:
Hola, soy Kelsey, me han contratado para estas dos semanas.
l me mir de arriba abajo mientras masticaba algo y despus escupi
en el suelo.
Ve por detrs, por esas puertas, y tuerce a la izquierda. All vers una
autocaravana negra y plateada.
Gracias!
El escupitajo de tabaco me haba dado asco, pero consegu sonrer de
todos modos. Me dirig a la autocaravana y llam a la puerta.
Un minuto! chill una voz de hombre.

19

La puerta se abri con una velocidad inesperada, as que di un paso


atrs, sorprendida. Un hombre vestido con una bata apareci delante
de m y empez a rerse de mi reaccin. Era muy alto, haca que mi
metro setenta de estatura pareciera una birria, y tena una panza
voluminosa. Tambin tena el crneo cubierto de pelo negro rizado,
aunque las entradas estaban un poquito ms atrs de donde debieran.
Sonriendo, levant una mano para colocarse la peluca en su sitio. De
cada lado del labio superior le sala un fino bigote negro con ambos
extremos encerrados para que acabaran en punta. En la barbilla luca
una diminuta perilla cuadrada.

No ests intimidada por mi presencia insisti.


No estoy intimidada respond, bajando la mirada y ponindome
roja. Es que me ha pillado por sorpresa. Siento haberlo despertado.
Me gustan las sorpresas, s. Ayudan a conservar mi juventud y
belleza.
Me re, pero lo dej rpidamente al darme cuenta de que aquel deba de
ser mi nuevo jefe. Tena patas de gallo alrededor de los relucientes ojos
azules. Estaba bronceado, de modo que su sonrisa resultaba an ms
blanca. Pareca la clase de hombre que siempre estaba rindose por una
razn u otra.
Con una voz teatral de fuerte acento italiano, pregunt:
Y quin es usted, joven dama?
Hola respond, esbozando una sonrisa nerviosa. Me llamo Kelsey.
Me han contratado para trabajar aqu un par de semanas.
El hombre se inclin para darme la mano, que qued completamente
oculta dentro de la suya, y la sacudi arriba y abajo con entusiasmo,
tanto que me castaearon los dientes.
Ah, fantstico! Qu propicio! Bienvenida al circo Maurizio! Estamos
un poco, cmo se dice?, faltos de personal, y necesitamos assistenza
mientras estamos en tu magnifica citt, eh? Splendido tenerte! Vamos
a empezar inmediatamente.
Busc con la mirada a una guapa chica rubia de unos catorce aos que
pasaba por all.
Cathleen, lleva a esta giovane donna a Matt y informare que
desideri que quiero que trabaje con ella. Est incaricato de ensearle
hoy le dijo, y despus se volvi hacia m. Encantado de conocerte,
Kelsey. Espero que piacere, ah, que disfrutes de trabajar aqu, en
nuestra piccola tenda di circo.
Gracias, lo mismo digo.
l me gui un ojo, se volvi, entr de nuevo en su autocaravana y
cerr la puerta.

20

Cathleen sonri y me llev detrs de la construccin, a los dormitorios


del circo.

Bienvenida al gran, bueno, al pequeo mundo del circo! Ven,


sgueme. Puedes dormir en mi tienda, si quieres. Hay un par de catres
vacos. Mi madre, mi ta y yo compartimos una tienda. Viajamos con el
circo. Mi madre es acrbata y mi ta tambin. Nuestra tienda est bien,
si no te molestan los disfraces.
Me llev hasta la tienda y me ense uno de los catres vacos. La tienda
era espaciosa. Met mi mochila debajo del catre y mir a mi alrededor.
Tena razn con lo de los disfraces, estaban colgados por todas partes,
decenas de ellos: los encajes, los brillos, las plumas y el spandex se
haban apoderado de la tienda. Tambin haba una mesita iluminada
completamente cubierta de maquillaje, cepillos de pelo, horquillas y
rulos desperdigados sin orden ni concierto.
Despus encontramos a Matt, que pareca tener unos catorce o quince
aos. Era un chico de pelo castao y corto, ojos castaos y sonrisa
despreocupada. Intentaba montar l solo una caseta para vender
entradas y no le iba muy bien
Hola, Matt lo salud Cathleen mientras levantbamos la parte de
abajo de la caseta para ayudarlo.
Se ha ruborizado, qu mona, pens.
Ah, esta es Kelsey sigui diciendo la chica. Va a estar aqu dos
semanas. Se supone que tienes que ensearle cmo va todo.
No hay problema contest. Hasta luego, Cath.
Hasta luego respondi ella, sonriendo, y se march.
Bueno, Kelsey, supongo que hoy te toca ser mi ayudante, no? Te va a
encantar coment, burln. Me encargo de las casetas de las
entradas y de los souvenirs, y tambin recojo la basura y lo dems.
Bsicamente, hago todo lo que haya que hacer. Mi padre es el
adiestrador de los animales del circo.
Qu trabajo ms chulo contest. Por lo menos suena mejor que
recogedor de basura brome.
Pues vamos a ello respondi l entre risas.

21

Nos pasamos las horas siguientes levantando cajas, montando la


taquilla y preparndonos para la llegada del pblico.
Ay, estoy en baja forma, pens cuando mis bceps empezaron a
protestar e intentaron ponerse en huelga.

Cuando mi madre apareca con un gran proyecto, como plantar un


jardn, mi padre siempre deca que el trabajo duro te mantena con los
pies en la tierra. Tena paciencia infinita y, cuando me quejaba del
trabajo extra, l sonrea y deca: Kells, cuando quieres a alguien
aprendes a dar y recibir. Algn da te pasar a ti tambin.
Por alguna razn, dudaba que aquella fuera una de esas situaciones.
Cuando terminamos todo, Matt me envi a Cathleen para escoger un
disfraz circense y ponrmelo. Result ser una cosa dorada y brillante,
algo que en otras circunstancias habra preferido tener a ms de un
kilmetro de distancia.
Ser mejor que este trabajo merezca la pena, mascull entre dientes
mientras meta la cabeza por el reluciente cuello.
Con mi nuevo y chispeante traje, me dirig a la taquilla y vi que Matt ya
haba puesto el cartel con los precios. Estaba esperndome para darme
instrucciones, la caja y un taco de entradas. Tambin me dio una bolsa
con la comida de medioda.
Empieza el espectculo. Come deprisa, que dentro de nada llegan un
par de autobuses llenos de nios de un campamento de verano.
Antes de terminar de comer, los nios del campamento cayeron sobre
m como un chaparrn violento y chilln de cuerpecitos. Me senta como
si me atropellara una estampida de bfalos diminutos. Es probable que
mi sonrisa de atencin al cliente pareciera ms bien una mueca de
susto. No tena a donde huir. Me rodeaban y todos reclamaban mi
atencin.
Los adultos se acercaron, as que pregunt, esperanzada:
Van a pagar todo junto o por separado?
Uno de los profesores respondi:
Oh, no. Hemos decidido permitir que cada nio compre su entrada.
Estupendo murmur con una sonrisa muy falsa.

22

Empec a vender las entradas y Cathleen se uni a m al cabo de poco


rato, hasta que o que sonaba la msica del espectculo. Me qued
unos veinte minutos ms en la taquilla, pero no lleg nadie ms, as
que cerr la caja y me reun con Matt dentro de la carpa para ver el
espectculo.

El hombre que haba conocido por la maana result ser el jefe de la


pista.
Cmo se llama? le susurr a Matt.
Agostino Maurizio contest. Es el propietario del circo, y los
acrbatas son todos miembros de su familia.
El seor Maurizio present a los payasos, los acrbatas y los
malabaristas, y descubr que me gustaba la funcin. Sin embargo, al
poco rato, Matt me dio un codazo y me hizo un gesto para que fuera a la
caseta de souvenirs. Dentro de nada empezaba el descanso: haba
llegado el momento de vender globos.
Juntos inflamos docenas de globos de colores con un tanque de helio.
Los nios estaban como locos! Corran de una caseta a la otra y
contaban sus monedas para poder gastar hasta el ltimo penique.
El rojo pareca ser el color de globo ms popular. Matt reciba el dinero
mientras yo inflaba los globos. Como no lo haba hecho nunca antes,
revent unos cuantos, cosa que asustaba a los cros, pero intent
convertirlo en una broma gritando ups! cada vez que me pasaba. A
los pocos minutos los tena a todos gritando lo mismo conmigo.
La msica comenz de nuevo, y los nios volvieron rpidamente a sus
asientos, agarrados a sus distintas compras. Algunos haban comprado
espadas que brillaban en la oscuridad y las agitaban de un lado a otro,
amenazndose alegremente entre ellos.
Cuando nos sentamos, lleg el turno del espectculo de perros del
padre de Matt. Despus salieron otra vez los payasos e hicieron algunos
trucos con la ayuda del pblico. Uno tir un cubo de confeti sobre los
nios.
Genial! Seguro que despus me toca barrerlo.
A continuacin volvi el seor Maurizio, pusieron una dramtica
msica de safari y las luces del circo se apagaron de repente, como si
hubisemos sufrido un misterioso apagn. Un foco encontr al
presentador en el centro de la pista.

23

Y ahora el plato fuerte de nuestro programma! Lo sacaron de la


dura y salvaje giungla, de la jungla de la India, y lo trajeron a los
Estados Unidos. Es un feroz cazador, un cacciatore bianco que acecha a
su presa entre los rboles, a la espera del momento oportuno, y,
entonces salta a la accin! Movimento!

Mientras hablaba, dos hombres llevaron al escenario una enorme jaula


redonda. Tena la forma de un cuenco gigantesco al revs, con un tnel
de valla metlica unido a un extremo. La dejaron en el centro de la pista
y la engancharon a unos anillos metlicos incrustados en bloques de
cemento.
El seor Maurizio segua hablando. Rugi por el micrfono y todos los
nios dieron un bote en el asiento. Me re de las dotes teatrales del jefe
de pista. Era un buen narrador.
Este tigre es uno de los depredadores ms pericolosi del mundo.
Observen bien cmo nuestro adiestrador arriesga la vida para
presentarles a Dhiren!
El seor Maurizio seal con la cabeza a la derecha y sali corriendo de
la pista mientras el foco se mova por encima de la entrada de lona al
final de la construccin. Dos hombres haban sacado un anticuado
carromato para animales.
Era de la clase de carromatos que se ven en las cajas de galletas de
animales. La parte de arriba era curva, blanca y con un filo dorado, las
ruedas negras estaban pintadas de blanco por los bordes y tenan
pinchos decorativos dorados. Las barras metlicas negras a ambos
lados del carromato formaban un arco en la parte de arriba.
Unieron al tnel vallado la rampa que sala de la puerta del carro, y el
padre de Matt entr en la jaula y coloc tres taburetes en el lateral de la
jaula opuesto al que se encontraba. Se haba vestido con un
impresionante traje dorado y llevaba un ltigo corto.
Soltad al tigre! orden.
Las puertas se abrieron y un hombre que se haba colocado junto a la
jaula pinch al animal. Contuve el aliento cuando un enorme tigre
blanco sali de la jaula, baj trotando la rampa y entr en el tnel. Un
instante despus se encontraba en la gran jaula con el padre de Matt,
que hizo restallar el ltigo; al orlo, el tigre se subi a un taburete. Tras
otro latigazo en el suelo, el tigre se sent sobre las patas traseras y alz
las delanteras en el aire. El pblico rompi en aplausos.

24

El tigre salt de taburete en taburete mientras el padre de Matt iba


colocndolos cada vez a ms distancia. En el ltimo salto, contuve el
aliento. No estaba segura de que el tigre lograra llegar al siguiente
taburete, pero el padre de Matt lo anim. El animal tom impulso, se
agach mucho, evalu con atencin la distancia y salt.

Todo su cuerpo qued suspendido en el aire durante varios segundos,


con las patas estiradas tanto delante como detrs. Era un animal
magnfico. Cuando toc el taburete con las patas delanteras, equilibr
su cuerpo y pos las traseras con elegancia. Despus se volvi sobre el
taburete, movi su gran cuerpo con facilidad y se sent de cara a su
adiestrador.
Aplaud un buen rato, completamente maravillada con el gran tigre.
El animal rugi cuando se lo ordenaron, se sent sobre las patas
traseras y agit las delanteras en el aire. El padre de Matt le grit otra
orden, y el tigre salt del taburete y corri en crculos por la jaula. El
adiestrador hizo lo mismo, sin quitarle la vista de encima. Mantena el
ltigo justo detrs de la cola del tigre y lo animaba a avanzar. El padre
de Matt dio una seal, y un joven introdujo un enorme anillo en la
jaula: un aro. El tigre salt a travs del aro, se volvi rpidamente y
atraves el aro de nuevo; y as una y otra vez.
Lo ltimo que hizo el adiestrador fue meter la cabeza dentro de la boca
del tigre. El pblico guard silencio y Matt se puso tenso. El tigre abri
la boca tanto que pareca imposible y, al ver sus afilados dientes, me
ech hacia delante, preocupada. El padre de Matt acerc lentamente la
cabeza al tigre. El tigre parpade unas cuantas veces, pero se mantuvo
inmvil, con las enormes mandbulas ms abiertas an, si cabe.
El hombre baj la cabeza hasta meterla dentro de la boca del tigre,
completamente a merced de sus colmillos. Por fin, sac la cabeza.
Cuando la tuvo a salvo y se apart, el pblico empez a vitorear, y l
salud varias veces. Otros cuidadores aparecieron para ayudarlo a
llevarse la jaula.
Yo me dediqu a mirar al tigre, que estaba sentado en uno de los
taburetes. Vi que mova la lengua a uno y otro lado. Estaba arrugando
la cara como si oliese algo raro, casi pareca como si tuviera arcadas,
como cuando un gato va a vomitar una bola de pelo. Despus se
sacudi y se qued sentado tranquilamente.

25

El padre de Matt levant las manos, y el pblico lo vitore con ganas.


Hizo restallar de nuevo el ltigo, y el tigre baj rpidamente del
taburete, corri por el tnel, subi por la rampa y entr en su
carromato. El padre de Matt sali corriendo de la pista y se meti detrs
de la cortina de lona.
El seor Maurizio grit con aire teatral:

El gran Dhiren! Mille grazie! Muchsimas gracias por venir a ver el


Circo Maurizio!
Mientras el carromato del tigre pasaba rodando delante de m, sent el
repentino impulso de acariciarle la cabeza para consolarlo. No saba
bien si los tigres eran capaces de demostrar emociones, pero, por algn
motivo, notaba lo que senta. Pareca melanclico.
Justo en aquel momento, me envolvi una suave brisa que llevaba
consigo la fragancia nocturna del jazmn y el sndalo. Era ms
poderosa que el fuerte aroma a palomitas con mantequilla y algodn de
azcar. Me lati ms deprisa el corazn y not que la piel de los brazos
se me pona de gallina. Sin embargo, el encantador perfume
desapareci igual que haba aparecido, y sent un inexplicable vaco en
la boca del estmago.
Se encendieron las luces y los nios salieron en estampida de la pista.
Con el cerebro todava nublado, me levant despacio y me volv para
mirar la cortina por la que haba salido el tigre. Todava notaba un
tenue olor a sndalo y una vaga inquietud.
Vaya! Debo de tener problemas de hipersensibilidad.
El espectculo haba llegado a su fin y yo estaba como una cabra.

26

3
El Tigre

os nios salieron corriendo, convertidos en una turba chillona.


Un autobs arranc en el aparcamiento. Mientras el vehculo se
despertaba, desperezndose ruidosamente entre silbidos,
traqueteos y resoplidos por el tubo de escape, Matt se levant y se

estir.
Lista para el trabajo de verdad?
Gru porque ya tena los msculos de los brazos doloridos.
Claro, adelante.
l empez a limpiar los desperdicios de los asientos, y yo lo segua
empujndolos contra la pared. Cuando terminamos, me pas una
escoba.
Tenemos que barrer toda la zona, empaquetarlo todo en sus cajas y
guardarlo. T empiezas mientras yo llevo la caja al seor Maurizio.
No hay problema.
Empec por recorrer despacio el suelo, con la escoba por delante. Daba
vueltas adelante y atrs, como una nadadora en una piscina, barriendo
metdicamente la basura. En mi cabeza reviva las actuaciones que
haba visto. Lo que ms me haba gustado eran los perros, aunque el
tigre tena algo que me atraa. Al final, siempre acababa pensando en el
gran felino.
Me pregunto cmo ser de cerca. Y por qu huele a sndalo?
No saba nada sobre los tigres, salvo lo que haba visto por la noche en
el Nature Channel y en los nmeros antiguos del National Geographic.
Nunca haba sentido inters por ellos, aunque, bien pensado, tampoco
haba trabajado nunca en un circo.

27

Cuando Matt regres, yo ya casi haba terminado de barrer. Se agach


para ayudarme a recoger el gigantesco montculo de basura, y despus

nos pasamos una hora entera empaquetando cajas y llevndolas al


almacn.
Una vez hubimos acabado, Matt me dijo que tena una hora o dos libres
hasta que llegara el momento de ir a cenar con la troupe. Estaba
deseando tener un poco de tiempo para m, as que corr de regreso a la
tienda.
Me cambi de ropa, di unas cuantas vueltas en el catre hasta que
encontr el punto menos incmodo y saqu mi diario. Mientras
mordisqueaba el boli, reflexion sobre lo interesantes que eran las
personas que haba conocido. Resultaba obvio que la gente del circo se
consideraba una familia. Not varias veces que siempre haba alguien
que se ofreca a ayudarte, aunque no fuese su trabajo. Tambin escrib
un poco sobre el tigre. El tigre me interesaba mucho. A lo mejor
debera trabajar con animales y estudiar eso en la universidad, pens.
Entonces ca en lo poqusimo que me gustaba la biologa y supe que
nunca llegara a nada en ese campo.
Ya era casi la hora de cenar. El apetitoso aroma que sala de la
construccin principal me hizo la boca agua.
Esto no tiene nada que ver con las galletas veganas de Sarah pens
. No, es como las galletas y la salsa que hacia la abuela.
En el interior, Matt estaba colocando las sillas alrededor de ocho largas
mesas plegables. Una de las meses estaba cubierta de comida italiana.
Tena una pinta fantstica. Le ofrec ayuda pero el chico me apart.
Ya has trabajado lo suficiente por hoy, Kelsey. Reljate, yo me
encargo.
Cathleen se acerc y me dijo:
Ven a sentarte conmigo. No podemos empezar a comer hasta que el
seor Maurizio haga los anuncios de la noche.
Efectivamente, en cuanto nos sentamos, el seor Maurizio hizo su
entrada triunfal.

28

Favoloso! Gran actuacin, amigos! Y es un trabajo eccellente de


nuestra nueva vendedora, eh? Esta noche toca celebrar! Mangiate.
Llenad los platos, mia famiglia!
Me re entre dientes y pens: Representa su papel todo el rato, no solo
en la pista.

Supongo que eso quiere decir que lo hemos hecho bien, no? le
pregunt a Cathleen.
Pues s. A comer!
Hice cola con Cathleen, cog uno de los platos de papel y lo llen de
ensalada italiana, pasta rellena de espinacas y queso cubierta de salsa
de tomate, pollo a la parmesana, y, como no me quedaba ms espacio
en el plato, me met un palito de pan caliente en la boca, agarr una
botella de agua y me sent. No pude evitar fijarme en la enorme tarta de
queso y chocolate que haba de postre, pero ni siquiera fui capaz de
terminarme lo que tena en el plato. Suspirando, dej la tarta en paz.
Despus de la cena me desplac a una esquina tranquila del edificio y
llam a Sarah y Mike. Cuando colgu, me acerqu a Matt, que estaba
guardando las sobras en el frigorfico.
No he visto a tu padre en la mesa, no come?
Yo le llev la comida, estaba ocupado con el tigre.
Cunto lleva trabajando con l? pregunt, deseando saber ms
cosas del impresionante felino. Segn me dijeron, se supone que
tengo que ayudar con el tigre.
Matt apart una botella medio vaca de zumo de naranja, meti como
pudo un contenedor con comida al lado y cerr el frigorfico.
Unos cinco aos. El seor Maurizio se lo compr a otro circo, que a
su vez se lo haba comprado a otro circo. La historia del tigre no est
bien documentada. Mi padre dice que solo quiere hacer los trucos
estndar y se niega a aprender nada nuevo, pero lo bueno es que nunca
le ha dado ningn problema. Es bastante tranquilo, casi dcil, para ser
un tigre.
Y qu tengo que hacer con l? Quiero decir, se supone que tengo
que darle de comer?
No te preocupes, no es tan difcil si no te acercas a los colmillos se
burl Matt. Estoy de broma, solo tendrs que llevar la comida de un
lado a otro. Maana vers a mi padre y l te dar toda la informacin
que necesites.

29

Gracias, Matt!
Todava quedaba una hora de luz, pero tendra que volver a levantarme
temprano. Despus de ducharme, lavarme los dientes y ponerme mi

calentito pijama de franelas y las zapatillas de casa, me fui corriendo a


mi tienda y me met bajo la colcha de mi abuela. Me entr el sueo tras
leer un captulo del libro, as que me qued profundamente dormida en
un instante.

A la maana siguiente, despus del desayuno, corr a la perrera y me


encontr al padre de Matt jugando con los perros. Era como una versin
adulta de Matt, con el mismo pelo y los mismos ojos castaos. Se volvi
hacia m cuando me acercaba y dijo:
Hola. Kelsey, no? Creo que hoy te toca ayudarme.
S, seor.
Llmame Andrew o seor Davis, si prefieres algo ms formal
respondi, dndome la mano mientras esbozaba una clida sonrisa.
Lo primero que tenemos que hacer es dar su paseo a estos animados
bichejos.
Parece fcil.
Ya veremos respondi entre risas.
El seor Davis me dio las correas suficientes para engancharlas a cinco
collares. Los perros eran una interesante mezcla de chuchos, entre ellos
un beagle, un cruce de galgo, un bulldog, un gran dans y un pequeo
caniche negro. Los animales brincaban por todas partes y hacan que
las correas se enrollasen entorno a ellos y entorno a m. El seor
Davis se agach para ayudarme y despus salimos a la calle.
Era una maana preciosa. El bosque desprenda un olor maravilloso y
los perros estaban muy contentos, as que saltaban y tiraban de m
hacia uno y otro lado, menos hacia el que yo quera ir, claro. Se
divertan haciendo crujir las agujas de pino y las hojas, y dejando al
descubierto la tierra de abajo mientras olisqueaban cada centmetro
cuadrado del terreno.
Mientras desenrollaba de un rbol la correa de un perro, dije al seor
Davis:

30

Le importa que le pregunte algunas cosas sobre el tigre?


Claro que no, adelante.

Matt me dijo que no saban mucho de su historia. Cmo lleg Dhiren


al circo?
El padre de Matt se pas una mano por la barba que empezaba a
asomarle por la barbilla y respondi:
El seor Maurizio lo compr a otro circo pequeo. Quera animar las
actuaciones y supuso que si yo funcionaba bien con otros animales,
por qu no con los tigres? ramos muy inocentes. Normalmente hace
falta una formacin exhaustiva para trabajar con los grandes felinos. El
seor Maurizio insisti en que probara y, por suerte para m, nuestro
tigre es muy manejable.
Aunque viaj con otro circo durante un tiempo, mi preparacin era
nula. Su adiestrador me ense a manejar un tigre y aprend como
cuidar de l. No s si habra podido tratar con cualquiera de los otros
felinos que vendan.
Intentaron que me interesara por uno de sus siberianos, que eran muy
agresivos, pero me di cuenta rpidamente de que no era adecuado para
nosotros, as que negoci para quedarme con el blanco, ya que era ms
tranquilo y pareca gustarle trabajar conmigo. Si te digo la verdad, es
como si nuestro tigre estuviese aburrido la mayor parte del tiempo.
Sopes la informacin mientras caminbamos en silencio por el
sendero. Mientras desenrollaba las correas de otro rbol, pregunt:
Los tigres blancos vienen de la India? Crea que venan de Siberia.
Mucha gente cree que son de Rusia porque la piel blanca los camufla
en la nieve respondi l, sonriendo, pero los tigres siberianos son
ms grandes y naranja. Nuestro tigre es un tigre bengal o indio
explic; despus me mir, pensativo, durante un instante y pregunt:
Ests lista para ayudarme con el tigre hoy? Las jaulas tienen cierres
de seguridad y yo te supervisar en todo momento.
Sonre al recordar el dulce aroma a jazmn que me lleg al final de la
actuacin del tigre. Uno de los peeros empez a correr alrededor de mis
piernas, despertndome de mi ensueo.
Me encantara, gracias! contest.

31

Despus del paseo, devolvimos los perros a la perrera y les dimos de


comer.
El seor Davis llen el bebedero de agua con ayuda de una manguera.
Despus volvi la vista atrs y dijo:

Sabes una cosa? Es posible que los tigres desaparezcan por


completo en cuestin de diez aos. La India ha aprobado varias leyes
contra su caza. Los responsables son, principalmente, los cazadores
furtivos y los aldeanos. Los tigres suelen evitar a los humanos, pero
matan a muchas personas en la India todos los aos y la gente, a veces,
se toma la justicia por su mano.
El seor Davis me hizo un gesto para que lo siguiera. Rodeamos el
edificio y llegamos a un enorme establo pintado de blanco con bordes
azules. Abri las anchas puertas y entramos.
La luz del sol se filtraba y calentaba la zona, sirviendo como foco para
las partculas de polvo que volaban a nuestro alrededor cuando
entramos. Me sorprenda la cantidad de luz que entraba en el edificio de
dos plantas, a pesar de que solo haba dos ventanas. Unas de grandes
vigas suban desde el suelo y se arqueaban de un lado a otro del techo;
las paredes estaban llenas de casillas vacas en las que haba fardos de
heno apilados hasta el techo. Segu al seor Davis hasa el bello
carromato para animales que haba formado parte de la actuacin del
da anterior.
Una vez all, recogi un gran jarro de vitaminas lquidas y dijo:
Kelsey, te presento a Dhiren. Ven aqu, quiero ensearte algo.
Nos acercamos a la jaula. El tigre, que haba estado dormitando,
levant la cabeza y me observ, curioso, con sus relucientes ojos azules.
Esos ojos son hipnticos. Me taladran, casi como si el tigre
examinara mi alma.
Me embarg una sensacin de soledad, pero luch por mantenerla
encerrada en el diminuto rinconcito en el que guardo esa clase de
emociones. Tragu saliva rpidamente y dej de mirar al tigre a los ojos.
El seor Davis tir de una palanca del lateral, y un panel baj y separ
el lado de Dhiren del lateral que estaba junto a la puerta. El seor Davis
abri la puerta, llen el plato de agua del tigre, aadi un cuarto de taza
de vitaminas lquidas, cerr y ech la llave. Despus empuj la palanca
para elevar el panel de nuevo.

32

Voy a hacer algo de papeleo. Quiero que traigas el desayuno del tigre
me indic. Vuelve al edificio principal y mira detrs de las cajas.
Vers un frigorfico. Llvate esta carretilla roja para traer la carne hasta
aqu. Despus saca otro paquete del congelador y mtelo en el frigorfico
para que se descongele. Cuando vuelvas, mete la comida en la jaula de

Dhiren como he hecho yo con las vitaminas. Asegrate de cerrar


primero el panel de seguridad. Podrs hacerlo?
No hay problema respond mientras agarraba la carretilla y me
diriga a la puerta.
Encontr la carne bastante deprisa y regres en cuestin de minutos.
Espero que la puerta de seguridad sea resistente y no acabe convertida
yo en desayuno, pens mientras tiraba de la palanca, colocaba la carne
cruda en un gran cuenco y la meta con cuidado en la jaula. Mantuve la
mirada fija en el tigre, pero l no se movi, se limitaba a mirarme.
Seor Davis, el tigre es hembra o macho?
De la jaula surgi un ruido: era el tigre, dejando escapar un profundo
gruido.
Y t por qu me grues? le pregunt, volvindome para mirarlo.
Ah, lo has ofendido coment el padre de Matt, rindose. Es muy
sensible, sabes? En respuesta a tu pregunta, es macho.
Hmmm.
Despus de que el tigre comiera, el seor Davis sugiri que me quedara
a ver cmo practicaban su actuacin. Cerramos las puertas del establo
y colocamos la viga de madera para bloquearlas y asegurarnos de que el
tigre no pudiera escapar. Despus sub al nivel superior por las
escaleras para observar desde arriba. Si algo sala mal, el seor Davis
me haba dicho que saliera por la ventana y volviera con el seor
Maurizio.
El padre de Matt se acerc a la jaula, abri la puerta y llam a Dhiren.
El felino lo mir y volvi a meter la cabeza entre las patas, medio
dormido. El seor Dhiren lo volvi a llamar:
Ven!

33

El tigre dio un bostezo gigantesco y sus mandbulas se abrieron de par


en par. Me estremec al ver sus enormes dientes. El animal se levant, y
estir las patas delanteras y despus las traseras, una a una. Me re
entre dientes por haber comparado mentalmente a aquel gran
depredador con un gatito somnoliento. El tigre se volvi, trot por la
rampa y sali de la jaula.
El seor Davis coloc un taburete e hizo restallar el ltigo, ordenando a
Dhiren que saltara sobre el taburete. Sac el aro y puso al tigre a saltar

a travs de l varias veces. El animal saltaba adelante y atrs, y


realizaba con facilidad las distintas actividades. Sus movimientos eran
relajados. Vi que los nervudos msculos se movan bajo su pelaje de
rayas blancas y negras mientras repeta los ejercicios.
Pareca un buen adiestrado, aunque un par de veces not que el tigre
podra haberse aprovechado de l y no lo haba hecho. Una vez, la
cara del seor Davis haba estado muy cerca de las garras extendidas
del tigre, y a este le habra resultado muy sencillo golpearlo, pero se
haba limitado a alejar la pata. Podra haber jurado que otra vez el
seor Davis le haba pisado la cola, pero, de nuevo, el tigre se haba
limitado a gruir un poco y apartarla. Era muy extrao, y mi
fascinacin por aquel bello animal aumentaba; me preguntaba qu se
sentira al tocarlo.
El padre de Matt estaba sudando all dentro. Anim al tigre
regresara al taburete y coloc los otros tres taburetes cerca
practicara saltando de uno a otro. Cuando termin, condujo
su jaula, le dio una chuchera de cecina y me hizo un gesto
bajara.

para que
para que
al tigre a
para que

Kelsey, ser mejor que vuelvas al edificio principal y ayudes a Matt a


prepararse para el espectculo. Hoy vienen unos cuantos ancianos de
un centro local.
Baj las escaleras y pregunt:
Le parece bien que venga de vez en cuando aqu para escribir en mi
diario? Quiero hacer un dibujo del tigre.
Claro, pero no te acerques demasiado.
Sal corriendo del establo, me desped con la mano y grit:
Gracias por dejarme mirar! Ha sido emocionante!
Llegu para ayudar a Matt justo cuando el primer autobs entraba en
el aparcamiento. Fue diametralmente opuesto a lo del da anterior.
Primero, la mujer que estaba a cargo de los ancianos compr todas las
entradas de una vez, lo que felicit mucho el trabajo, y despus todos
los seores entraron lentamente en la pista, buscaron sus asientos y se
quedaron dormidos de inmediato.

34

Cmo pueden dormirse con este jaleo?

En el intermedio no tuve mucho trabajo. La mitad de los asistentes


segua dormida y el resto estaba haciendo cola para entrar al servicio.
En realidad, nadie compr nada.
Despus del espectculo, Matt y yo limpiamos rpidamente, lo que me
dej unas cuantas horas para mis cosas. Corr de vuelta a mi catre,
saqu el diario, un boli, un lpiz y mi colcha, y regres al establo. Abr
la puerta y encend la luz.
Camin tranquilamente hasta la jaula del tigre y me lo encontr
descansando con la cabeza sobre las patas. Us dos fardos de heno a
modo de silla, con respaldo y todo; me tap el regazo con la colcha y
abr el diario. Despus de escribir un par de prrafos empec a dibujar.
Haba asistido a un par de cursos de arte en el instituto y se me daba
bastante bien dibujar si tena un modelo delante. Levant el lpiz y mir
a mi objetivo. l me miraba fijamente, no como si quisiera comerme,
sino ms bien como si intentara decirme algo.
Eh, chaval, qu ests mirando? pregunt, sonriendo.
Me puse a dibujar. Los redondos ojos del tigre estaban bastante
separados y eran de un azul brillante. Tena largas pestaas negras y
hocico rosa. Su pelaje era de un suave blanco hueso con rayas negras
que le salan de la frente y las mejillas, y le llegaban hasta la cola. Las
cortas orejas peludas estaban inclinadas hacia m y apoyaba la cabeza
sobre las patas, con aire perezoso. Mientras me observaba, mova la
cola adelante y atrs, muy relajado.
Pas un buen rato intentando plasmar bien el patrn de las rayas, ya
que el seor Davis me haba dicho que no hay dos tigres que las tengan
iguales. Me cont que sus rayas eran tan nicas como las huellas
dactilares humanas.
Segu hablndole mientras dibujaba.
Cmo has dicho que te llamabas? Ah, Dhiren. Bueno, te llamar
simplemente Ren, espero que no te importe. Cmo te ha ido el da? Te
ha gustado el desayuno? Para ser un bicho que podra comerme tienes
una cara muy atractiva, sabes?

35

Despus de una silenciosa pausa en la que solo se oa el ruido del lpiz


sobre el papel y la respiracin del gran animal, pregunt:
Te gusta ser tigre de circo? No me parece una vida muy emocionante
lo de estar todo el da metido en una jaula. A m no me gustara nada.

Me call un rato y me mord el labio mientras daba sombra a las rayas


de su cara.
Te gusta la poesa? Me traer mi libro de poemas y te leer alguno.
Creo que tengo uno sobre gatos que a lo mejor te gusta.
Levant la mirada del dibujo y me sorprendi comprobar que el tigre se
haba movido. Estaba sentado, con la cabeza inclinada hacia m,
mirndome fijamente. Empec a ponerme un poquito nerviosa. Que un
gato tan grande te mire con tanta intensidad no puede ser bueno.
Justo entonces entr el padre de Matt. El tigre volvi a dejarse caer de
lado, aunque mantuvo la cara vuelta hacia m para observarme con
aquellos profundos ojos azules.
Hola, nia, cmo lo llevas?
Bien Perdone, tengo otra pregunta: el tigre no se sentir solo? No
ha intentado, ya sabe, buscarle novia?
No le va, prefiere estar solo respondi, rindose. En el otro circo
me dijeron que intentaron aparearlo con una hembra blanca del zoo,
pero se neg. Dej de comer, as que lo asaron de all. Supongo que
prefiere estar soltero.
Ah. Bueno, ser mejor que vuelva con Matt y lo ayude con los
preparativos de la cena respond; cerr mi diario y recog mis cosas.
De camino al edificio principal, no dejaba de pensar en el tigre. Pobre
criatura, solo, sin novia tigresa y sin cachorritos de tigre. Encerrado y
sin ciervos que cazar, pens. Senta pena por l.
Despus de la cena ayud al padre de Matt a sacar otra vez los perros y
me prepar para dormir. Coloqu las manos bajo la cabeza y me qued
mirando el techo de la tienda, pensando en el tigre. Empec a dar
vueltas en la cama y, al cabo de veinte minutos, decid visitar de nuevo
el establo. Mantuve todas las luces apagadas, salvo la que estaba cerca
de la jaula, y regres a mis fardos de heno con la colcha.
Como estaba un poco sensible, me haba llevado mi ejemplar de Romeo
y Julieta en formato bolsillo.

36

Oye, Ren, te gustara que te leyera un rato? En Romeo y Julieta no


salen tigres, pero Romeo trepa por un balcn, as que t puedes
imaginarte que ests trepando a un rbol, vale? Espera un momento,
deja que cree el ambiente adecuado.

La luna estaba llena, as que apagu la luz y decid que los rayos de
luna que entraban por las dos ventanas me bastaban para leer.
El tigre daba coletazos contra el suelo de madera del carromato. Me
puse de lado, me hice una especie de almohada con el heno y empec a
leer en voz alta. Apenas distingua su perfil, aunque vea sus ojos brillar
a la plida luz nocturna. Al poco rato ya me senta cansada y suspir.
Ah, ya no hacen hombres como Romeo. Quiz nunca los haya habido.
Mejorando lo presente, por supuesto, estoy segura de que eres un tigre
muy romntico. Shakespeare saba inventarse hombres de ensueo,
verdad?
Cerr los ojos para descansar un poquito y no me despert hasta la
maana siguiente.

A partir de aquel momento, pas todo mi tiempo libre en el establo con


Ren, el tigre A l pareca gustarle que estuviera all y siempre pona las
orejas de punta cuando le lea. Yo no dejaba de molestar al padre de
Matt con miles de preguntas sobre tigres, hasta tal punto que el hombre
estaba deseando evitarme. Eso s, apreciaba mucho mi trabajo.
Todos los das me levantaba temprano para cuidar del tigre y de los
perros, y todas las tardes me sentaba cerca de la jaula de Ren y escriba
en mi diario. Por las noches, me llevaba all mi colcha y un libro para
leer. A veces seleccionaba un poema y se lo lea en voz alta. Otras veces,
simplemente hablaba con l.

Aproximadamente una semana despus de mi llegada al circo, Matt y yo


estbamos viendo uno de los espectculos, como siempre. Cuando lleg
el momento de la actuacin de Ren, el tigre actu de forma distinta.
Despus de bajar trotando el tnel y entrar en la jaula, empez a correr
en crculos y a dar vueltas de un lado a otro. Miraba al pblico como si
buscara algo.

37

Finalmente, se qued inmvil como una estatua y me mir. Sus ojos de


tigre se clavaron en los mos, y yo fui incapaz de apartar la mirada. O
que el ltigo sonaba varias veces, pero el tigre sigui concentrado en m.
Matt me dio un codazo y yo dej de mirarlo.

Qu raro coment Matt.


Qu ha salido mal? Qu est pasando? Por qu nos mira?
No haba pasado nunca respondi l, encogindose de hombros.
No lo s.
Al final, Ren se volvi y comenz su rutina normal.

Cuando termin el espectculo y acabamos con la limpieza, fui a visitar


a Ren, que se paseaba por su jaula. Al verme, se sent, se acomod y
coloc la cabeza sobre las patas. Me acerqu a la jaula.
Oye, Ren, qu te pasa hoy, chaval? Me preocupas. Espero que no te
ests poniendo enfermo ni nada.
l sigui en la misma postura, aunque tena los ojos clavado en m y
segua cada uno de mis movimientos. Me acerqu despacio a la jaula.
Me senta atrada por el animal, no consegua frenar un impulso fuerte
y peligroso; era casi como si tiraran de m. Quiz fuera porque me daba
la impresin de que los dos nos sentamos solos o quiz fuera porque
era una criatura hermosa. E cualquier caso, quera, no, necesitaba
tocarlo.
Saba que era arriesgado, pero no tena miedo. De algn modo, estaba
segura de que no me hara dao, as que hice caso omiso de las alarmas
que me sonaban en la cabeza. El corazn empez a latirme muy
deprisa. Di otro paso hacia la jaula y me qued all un momento,
temblando. Ren no se movi, sigui mirndome con calma.
Acerqu la mano lentamente a la jaula, alargando los dedos hacia su
cara. Le toqu la suave piel blanca con la punta de los dedos. l dej
escapar un largo suspiro, aunque, aparte de eso, no se movi. Eso me
dio valor para colocar toda la mano sobre su pata, darle unas
palmaditas y recorrer con un dedo una de sus rayas. De repente, su
cabeza se movi hacia mi mano y, antes de poder apartarla, me la
lami. Haca cosquillas.

38

Ren! exclam, sacndola rpidamente. Me has asustado! Crea


que me ibas a arrancar los dedos de un mordisco!

Con cautela, volv a acercar la mano a la jaula y su rosada lengua sali


veloz entre las barras para lamrmelas. Dej que lo hiciera unas
cuantas veces antes de ir al fregadero y lavarme la saliva del tigre.
Despus regres a mi sitio favorito, junto al heno, y dije:
Gracias por no comerme.
l resopl a modo de respuesta.
Qu te gustara leer hoy? Qu te parece el poema del gato del que te
habl?
Me sent, abr el libro de poesa y encontr la pgina.
Vale, all voy.

Yo soy el gato
Leila Usher

39

En Egipto me veneraban,
yo soy el Gato.
Como no me someto a su voluntad,
hablan de mi misterio.
Cuando capturo y juego con un ratn,
hablan de mi crueldad,
mientras ellos encierran animales
En parques y zoos para contemplarlos embobados.
Creen que los animales existen para su disfrute,
para ser sus esclavos.
Y mientras que yo solo mato por necesidad,
ellos matan por placer, poder y oro,
y despus fingen superioridad!
Por qu debera amarlos?
Yo, el Gato, cuyos antepasados
trotaron orgullosos por la jungla,
sin permitir que el hombre los domara.
Ah, acaso saben
que la misma mano inmortal
que les dio el aliento, tambin me lo dio a m?
Pero solo yo soy libre.
Yo soy el gato.

Cerr el libro y contempl al tigre. Me lo imagin orgulloso y noble,


corriendo por la jungla en plena caza. De repente, me dio mucha pena
su situacin. Actuar en el circo no puede ser una buena vida, aunque
tengas un buen adiestrador. Un tigre no es un perro ni un gato, no es
una mascota. Tendra que ser libre.
Me levant y me acerqu a l. Vacilante, met la mano en su jaula para
tocarle la pata y, sin esperar un segundo, el tigre me lami la mano.
Primero me re, aunque despus me puse seria y, muy despacio,
acerqu la mano a su mejilla y le acarici el suave pelaje. En un
arranque de valenta, le rasqu detrs de la oreja. Not que su garganta
vibraba y me di cuenta de que estaba ronroneando, as que sonre y le
rasqu un poquito ms la oreja.
Te gusta, eh?
Saqu la mano de la jaula, de nuevo muy despacio, y me qued
mirndolo un minuto, meditando sobre lo ocurrido. Tena una
expresin de melancola casi humana.
Si los tigres tienen alma, y creo que s la tienen, me imagino que la
tuya debe sentirse triste y sola.
Mir dentro de aquellos grandes ojos azules y susurr:
Ojal fueras libre.

40

4
El desconocido

os das despus me encontr junto a la jaula de Ren a un


hombre alto y distinguido, vestido con un traje negro caro.
Tena el pelo, blanco y espeso, muy corto, al igual que la barba
y el bigote. Sus ojos eran castao oscuro, casi negro, y tena una larga
nariz aguilea y tez aceitunada. El hombre estaba solo, hablaba en voz
baja y, sin duda, no pegaba dentro de un establo.
Hola, puedo ayudarlo en algo? le pregunt.
El hombre se volvi rpidamente, me sonri y me respondi:
Hola! Usted debe de ser la seorita Kelsey. Permtame presentarme,
me llamo Anik Kadam. Es un placer conocerla aadi; despus junt
las manos y de inclin.
Y yo que pensaba que ya no quedaban caballeros
S, soy Kelsey. Puedo hacer algo por usted?
Es posible, es posible respondi, esbozando una clida sonrisa, y
explic: Me gustara hablar sobre este magnfico animal con el dueo
de su circo.
Claro repuse, desconcertada. El seor Maurizio est detrs del
edificio principal, en la autocaravana negra. Quiere que lo acompae?
No es necesario, querida, pero gracias por tu amable oferta. Ir a verlo
de inmediato.
El seor Kadan se volvi, sali del establo y cerr la puerta con
delicadeza.
Despus de comprobar que Ren estaba bien, dije:
Eso ha sido muy raro. Qu quera? A lo mejor le gustan los tigres.

41

Vacil un instante y despus met la mano entre los barrotes.


Asombrada por mi atrevimiento, le acarici la pata brevemente antes de
empezar a prepararle el desayuno.

No todos los das se ve a un tigre tan guapo como t sabes?


coment. Seguramente solo quiere felicitarte por tu actuacin.
Ren resopl.
Decid que a m tambin me apeteca comer algo, as que fui al edificio
principal y me encontr con una actividad poco corriente. Haba
mucha gente cotilleando en grupitos dispersos. Agarr una magdalena
con trocitos de chocolate y una botella de leche fra, y acorral a Mat.
Qu est pasando? mascull mientras intentaba tragar un pedazo
de magdalena.
No estoy seguro. Mi padre, el seor Maurizio y otro hombre estn en
una reunin muy seria, y nos han dicho que dejemos nuestras
actividades diarias y esperemos aqu. Nadie sabe lo que pasa.
Hmmm dije antes de sentarme a comer una magdalena, mientras
escuchaba las extravagantes teoras y especulaciones de la troupe.
No tuvimos que esperar mucho. Unos minutos despus, el seor
Maurizio, el seor Davis y el seor Kadam (el desconocido de antes)
entraron en el edificio.
Sedersi, amigos mos. Sentaos, sentaos! dijo el seor Maurizio, que
esbozaba una sonrisa resplandeciente. Este hombre, el seor Kadam,
me ha hecho el hombre ms feliz del mundo. Me ha hecho una oferta
para comprar a nuestro amado tigre, Dhiren.
Los presentes dejaron escapar un grito ahogado de sorpresa, y varias
personas se empezaron a dar codazos y a susurrar entre s.
El seor Maurizio sigui hablando.
Vale, vale fate silenzio. Chisss, amici miei. Dejadme terminar! Desea
llevar a nuestro tigre de vuleta a la India, al Ranthambore Nacional
Park, la gran reserva. El denaro del seor Kadam nos mantendr dos
aos! El seor Davis esta dacord conmigo y tambin cree que el tigre
estar all mucho ms contento.
Mire al Seor Davis, que asinti con solemnidad.

42

Hemos acordado que terminaremos los espectculos de la semana y


despus el tigre se ira con el seor Kadam con lareo, en avin, a la
India, mientras nosotros nos vamos a la siguiente ciudad. Dhiren se
quedara esta ltima semana con nosotros, hasta nuestro grandioso

finale del sbado! concluy el jefe de pista, dando unas palmadas al


seor Kadam en la espalda.
Los dos hombres se volvieron y salieron del edificio.
De repente, todos los presentes empezaron a moverse rpidamente de
un lado a otro para comentar lo ocurrido. Yo los observe en silencio
mientras iban de grupo en grupo, como una granja de pollos a la hora
de comer, entrando y saliendo de los corros para picotear trocitos de
informacin y cotilleo. Parecan emocionados y se daban palmadas en la
espalda mientras murmuraban animadas felicitaciones, ya que saban
que los dos aos siguientes en la carretera estaban pagados de
antemano.
Todos estaban contentos, menos yo. Me quede all sentada, sosteniendo
en la mano el resto de mi magdalena. Todava tena la boca abierta y me
senta pegada a la silla. Despus de recuperarme, llame a Matt.
Qu significa esto para tu padre?
Mi padre todava tiene los perros respondi, encogindose de
hombros. Adems, siempre le ha interesado trabajar con caballos en
miniatura. Ahora que el circo tiene dinero, a lo mejor convence al seor
Maurizio para que compre un par y pueda empezar a adiestrarlos.
Se alej mientras yo le daba vueltas a otra pregunta: Qu significa
aquello para m? Me senta angustiada. Saba que el trabajo del circo
se acabara pronto, pero no haba querido pensar en ello. Iba echar
mucho de menos a Ren. Hasta aquel momento no haba sido consciente
que hasta qu punto era cierto. En cualquier caso, me alegraba por l.
Suspir y me rega por haberme involucrado tanto emocionalmente.
A pesar de alegrarme por mi tigre, tambin me senta triste porque
saba que echara de menos visitarlo y hablar con l. El resto del da
procur entretenerme para no darle vueltas al tema. Matt y yo
trabajamos toda la tarde, as que no tuve tiempo para verlo de nuevo
hasta despus de la cena.
Corr a mi tienda, recog la colcha, el diario y un libro, y me fui al
establo. Me sent en mi sitio favorito y estir las piernas.

43

Oye Ren, qu gran noticia, eh? Vas a volver a la India! Espero que
seas muy feliz all. A lo mejor te puedes buscar a una guapa tigresa.
De la jaula surgi una especie de gruido y me qued pensando un
minuto.

Oye, espero que todava sepas cmo cazar y eso. Bueno, supongo que
si ests en una reserva te tendrn vigilado para que no mueras de
hambre.
O algo en la parte de atrs del edificio y me volv: el seor Kadam acaba
de entrar. Me sent un poco ms derecha, algo incmoda porque me
hubieran pillado hablndole al tigre.
Siento interrumpirla dijo el seor Kadam; mir al tigre despus a
m, me examin con detenimiento y coment: Parece sentir cierto
afecto por ese tigre, me equivoco?
No, es verdad respond con sinceridad. Me gusta pasar tiempo
con l. Usted se dedica a recorrer la India rescatando tigres? Debe de
ser un trabajo muy interesante.
Bueno, no es mi principal ocupacin respondi l, sonriendo. Mi
verdadero trabajo es gestionar un gran patrimonio. Mi jefe est muy
interesado en el tigre, l es quien ha hecho la oferta al seor Maurizio.
El seor Kadam busc un taburete, lo puso frente a m y se sent,
colocando su largo cuerpo en l con una elegancia natural que no me
esperaba en un hombre tan mayor.
Es usted de la India? le pregunt.
S contest. Nac y me crie all hace muchos aos. Las principales
propiedades del patrimonio que gestiono tambin estn all.
Levant una brizna de paja y me la enroll en el dedo.
Por qu est tan interesado en Ren su jefe?
Al hombre le brillaron los ojos al mirar brevemente al tigre, pero
despus pregunt:
Conoce la historia del gran prncipe Dhiren?
No.
El nombre de su tigre, Dhiren, significa el fuerte en mi idioma me
explic, mirndome con aire pensativo. Haba un prncipe bastante
famoso con ese nombre, y su historia es muy interesante.

44

Est evitando mi pregunta, aunque lo hace bastante bien repuse,


sonriendo. Me encantan las buenas historias. La recuerda?
El seor Kadam fij la mirada en un punto lejano antes de sonrer y
empezar a hablar.

Creo que s afirm con un tono de voz distinto; sus palabras se


perdieron su seca cadencia, y adquirieron un tono suave y musical.
Hace mucho tiempo haba un poderoso rey en la India que tena dos
hijos. A uno lo llam Dhiren. Los dos hermanos recibieron la mejor
educacin posible y un exhaustivo entrenamiento militar.
Su madre les enseo a amar la tierra y a la gente que en ella viva. A
menudo se llevaba a los nios a jugar con los hijos de los ms pobres,
ya que deseaba que supieran lo que necesitaban los suyos. Ese contacto
tambin les ense a ser humildes y a sentirse agradecidos por las
ventajas de las que disfrutaban. Su padre, el rey, les ense a dirigir el
reino, Dhiren, sobre todo, se convirti en un lder militar valiente y
audaz, adems de en un administrador sensato.
Su hermano tambin era muy valiente, fuerte e inteligente. Quera a
Dhiren, pero a veces los celos se apoderaban de su corazn, ya que, a
pesar de acabar con xito todo su entrenamiento, saba que Dhiren
estaba destinado a ser el prximo rey. Era natural que se sintiera as.
Dhiren tena la habilidad de impresionar a la gente con su perspicacia,
inteligencia y personalidad. Una combinacin poco frecuente de encanto
y modestia lo converta en un excelente poltico. Persona de
contradicciones, era un gran guerrero, a la par que un poeta de
renombre. El pueblo amaba a la familia real y esperaba disfrutar de
muchos aos de paz y felicidad bajo el reino de Dhiren.
Asent, fascinada por la historia, y pregunt:
Qu paso con los hermanos? Lucharon por el trono?
El seor Kadam se agit un poco en el taburete y sigui hablando:

45

El rey Rajaram, el padre Dhiren, concert el matrimonio de Dhiren


con la hija del soberano de un reino vecino. Los dos reinos haban
vivido en paz muchos siglos, pero en los aos anteriores haban surgido
disputas en las fronteras con cierta frecuencia, Dhiren estaba contento
con la alianza, no solo por la chica, que se llamaba Yesubai y era muy
bella, sino tambin porque era lo bastante sabio como para saber que la
unin llevara la paz a su tierra. El compromiso ya era formal cuando
Dhiren march a inspeccionar las tropas en otra parte del reino.
Durante su ausencia, su hermano empez a pasar ms tiempo con
Yesubai, y los dos se acabaron enamorando.
El tigre dej escapar un bufido y se puso a dar coletazos contra el suelo
de madera de la jaula.

Lo mir, preocupada, pero pareca estar bien.


Calla, Ren lo rega. Deja que cuente la historia.
El tigre apoy la cabeza en las patas y nos observ.
Traicion a Dhiren para poder estar con la mujer que amaba sigui
explicando el Seor Kadam. Hizo un trato con un hombre ambicioso y
malvado que captur a Dhiren en su viaje de vuelta a casa. Al ser un
prisionero poltico, ataron a Dhiren a la parte de atrs de un camello y
lo arrastraron por la ciudad del enemigo mientras la gente le tiraba
piedras, palos, mugres y heces de camello. Lo torturaron, le arrancaron
los ojos, lo afeitaron, y al final desmembraron su cuerpo y lo tiraron al
ro.
Qu barbaridad! exclam.
Hipnotizada por la historia, estaba deseando hacer mil preguntas, pero
me contuve para que terminara. El seor Kadam me clav la mirada y
sigui hablando en tono solemne.
Cuando su pueblo supo de lo sucedido, una gran tristeza se apoder
de la tierra. Algunos dicen que la gente de Dhiren fue al ro, sac el
cadver destrozado y le dieron el funeral que se mereca. Otros dicen
que nunca se encontr su cadver.
Al conocer la muerte de su amado hijo, el rey y su esposa, sumidos en
la tristeza, cayeron en una profunda desesperacin. No tardaron mucho
en abandonar este mundo. El hermano de Dhiren huy avergonzado.
Yesubai se quit la vida. El Imperio de Mujulaain cay presa de la
confusin y el caos. Sin la fiable gua de la familia real, los militares
tomaron el reino. Al final el malvado gobernante que haba asesinado a
Dhiren se hizo con el trono, aunque solo despus de una feroz guerra de
cincuenta aos y un terrible derramamiento de sangre.
Cuando termin la historia, guardamos silencio. Ren agitaba la cola en
su jaula, y el ruido me sac de mi ensueo.
Vaya. Y l la amaba?
A quin se refiere?
A Dhiren. Amaba a Yesubai?

46

No lo s En aquellos tiempos se concertaban muchos matrimonios y


el amor no era un factor a tener en cuenta.

Es una sucesin de acontecimientos muy triste. Lo siento mucho por


todos, salvo por el malo, claro. Pero es una gran historia, aunque un
poco sangrienta. Una tragedia india. Me recuerda a Shakespeare.
Seguro que l habra escrito una gran obra de teatro con ese material.
Entonces, Ren se llama as por ese prncipe indio, no?
Eso parece respondi el seor Kadam, arqueando una ceja y
sonriendo.
Ves, Ren? le dije al tigre, sonrindole. Eres un hroe! Uno de
los buenos! Ren puso las orejas en punta y parpade, mirndome.
Gracias por compartir la historia conmigo. La tengo que escribir en mi
diario le asegur, y despus intent volver a mi pregunta original.
Pero eso sigue sin explicar por qu su jefe est interesado en los tigres.
El hombre se aclar la garganta mientras me miraba de soslayo,
bloqueado durante un instante. Para alguien tan elocuente, le cost
mucho encontrar sus siguientes palabras.
Mi jefe tiene una conexin especial con ese tigre blanco. Ver, l se
siente responsable por su encarcelamiento, perdn, esa es una
palabra demasiado dura. Se siente responsable por su captura. Mi jefe
permiti una situacin que condujo a la captura del tigre y su venta. Ha
seguido al animal los ltimos aos y ahora por fin tiene la posibilidad
de arreglar su error.
Ah, qu interesante. Entonces, fue culpa suya que capturaran a
Ren? Es muy amable por su parte preocuparse as por el bienestar de
un animal. Por favor, dele las gracias de mi parte por lo que est
haciendo por Ren.
l inclin la cabeza a modo de respuesta y despus, vacilando, me mir
muy serio y pregunt:
Seorita Kelsey, espero que no le moleste mi atrevimiento, pero
necesito a alguien que acompae al tigre en su viaje a la India. Yo no
podr atender a sus necesidades diarias ni estar con l durante todo el
viaje. Ya he preguntado al seor Davis si podra acompaar a Dhiren,
pero l debe quedarse con el circo explic, echndose hacia delante
sobre el taburete y gesticulando un poco con las manos. Me gustara
ofrecerle el trabajo a usted. Le interesara?

47

Me qued mirndole las manos un segundo, pensando en que un


hombre como l debera tener dedos largos y con una excelente
manicura, pero sus dedos eran cortos y encallecidos, como los de un
hombre acostumbrado al trabajo duro.

El seor Kadam se inclin hacia m.


El tigre ya est acostumbrado a usted, y puedo pagarle un buen
sueldo. El seor Davis me sugiri que usted sera una buena candidata
y mencion que su trabajo temporal en el circo est a punto de
finalizar. Si decide aceptar, le aseguro que mi jefe agradecera mucho
contar con alguien que pueda cuidar del tigre mejor que yo. El viaje
completo durara una semana, aunque se me ha indicado que le pague
el verano completo. S que hacer, este trabajo para m la apartara de
su hogar y retrasara la bsqueda de otro empleo, as que la
compensaramos como es debido.
Qu tendra que hacer exactamente? No necesitara un pasaporte y
otro papeleo?
Yo puedo encargarme de todos los preparativos, por supuesto. Los
tres volaramos hasta Mumbai, la ciudad que aqu todava conocen
como Bombay. Cuando lleguemos, tendr que quedarme en la ciudad
por negocios, pero usted continuara con el tigre por carretera hasta la
reserva. Contratar conductores y personal para cargar. Su principal
responsabilidad ser cuidar de Ren, alimentarlo y asegurarse de que
est cmodo.
Y despus...?
El viaje por carretera durar diez o doce horas. Cuando llegue a la
reserva, se quedar all unos das para asegurarse de que el animal se
adapta bien al nuevo entorno y su relativa libertad. Yo comprar un
billete de vuelta en avin desde Jaipur, para que pueda utilizar el
autobs turstico que va desde la reserva al aeropuerto y despus volar
a Mumbai, y de all a casa, de modo que su viaje de regreso sea algo
ms corto.
Entonces, sera una semana en total?
Puede volver a casa o, si lo prefiere, quedarse de vacaciones en la
India unos cuantos das y hacer turismo antes de volver a casa. Por
supuesto, yo le pagara todos sus gastos y alojamientos.

48

Es una oferta muy generosa consegu decir al cabo de un


momento. S, mi trabajo en el circo est a punto de acabar y tendra
que empezar a buscar otra cosa.
Me mord el labio y empec a dar vueltas por el establo, mascullando,
hablando tanto con l como conmigo misma.

La India est muy lejos, nunca he salido del pas, as que da un poco
de miedo, aunque tambin es emocionante. Me lo puedo pensar?
Cundo necesita una respuesta?
Cuanto antes aceptes, antes podr hacer los preparativos necesarios.
De acuerdo, deje que llame a mis padres de acogida y que hable con
el seor Davis para ver qu opinan. Despus le dir lo qu he decidido.
El seor Kadam asinti y mencion que el seor Maurizio saba cmo
ponerse en contacto con l para hacerle saber mi decisin. Tambin me
dijo que estara en el circo el resto de la tarde, terminando con el
papeleo.
Con la cabeza hecha un lio, recog mis cosas y volv al edificio principal.
La India? Nunca he estado en el extranjero. Y si no puedo
comunicarme con la gente? Y si le pasa algo malo a Ren mientras est
bajo mi cuidado?
A pesar de todas las dudas, una parte de mi estaba considerando
seriamente la oferta del seor Kadam. Era muy tentador pasar un poco
ms de tiempo con Ren y, adems, siempre haba querido visitar algn
pas extranjero. Tendra unas minivacaciones con los gastos pagados. El
seor Kadam no me pareca uno de esos tipos raros con malas
intenciones. De hecho, tena pinta de abuelo de confianza.
Decid preguntarle al seor Davis qu le pareca la oferta y me lo
encontr enseando a los perros un truco nuevo. El me confirm que el
seor Kadam le haba ofrecido un puesto y que haba estado tentado de
aceptar.
Creo que sera una gran experiencia para ti. Se te dan muy bien los
animales, sobre todo Ren. Si crees que te gustara dedicarte a ello en el
futuro, deberas pensrtelo. El trabajo quedara muy bien en tu
currculo.

49

Le di las gracias, y decid llamar a Sarah y Mike, que inmediatamente


respondieron que queran conocer al seor Kadam, confirmar su
identidad y averiguar qu clase de medidas de seguridad pretenda
usar. Sugirieron montar una improvisada fiesta de cumpleaos para m
en el circo, de modo que pudieran celebrarlo conmigo y conocer al seor
Kadam a la vez.
Despus de pensar en las ventajas y los inconvenientes durante un
tiempo, mis ganas de hacer el viaje pudieron con los nervios.

Me encantara ir a la India y ver a Ren en la reserva de los tigres. No se


me volver a presentar una oportunidad como esta.
Regres a la jaula y vi que el seor Kadam ya estaba all, solo y, al
parecer, hablando otra vez en voz baja con el tigre.
Supongo que le gusta hablar con los tigres tanto como me gusta a m.
Me par en la puerta.
Seor Kadam? A mis padres de acogida les gustara conocerlo, me
han pedido que lo invite a mi fiesta de cumpleaos esta noche. Van a
traer tarta y helado despus del espectculo. Puede venir?
Maravilloso! respondi l, esbozando una sonrisa radiante. Me
encantara ir a su fiesta!
No se emocione demasiado, seguro que traen helado de soja y dulces
sin gluten y sin azcar repuse entre risas.
Despus de hablar con l llam a mi familia para organizarnos.

Sarah, Mike y los nios llegaron para ver el espectculo y quedaron


impresionados con la actuacin de Ren. Les encant conocer a todo el
mundo. El seor Kadam fue amable y encantador, y asegur que le
sera imposible llevar a buen trmino su misin sin mi ayuda.
Le prometo que estaremos en contacto permanente y que Kelsey
podr llamarlos siempre que quiera dijo.
El seor Davis tambin puso su granito de arena.
Kelsey es muy capaz de hacer el trabajo que necesita el seor Kadam
les dijo. Es bsicamente lo mismo que ha estado haciendo en el
circo estas ltimas dos semanas. Adems, ser una gran experiencia.
Ojal pudiera ir yo.

50

Todos nos lo pasamos muy bien y fue divertido hacer una fiesta en el
circo. Para mi sorpresa, Sarah llev dulces normales y su marca
favorita de helado. Quiz no fuera la tpica fiesta para celebrar los
dieciocho, pero me bastaba con estar con mi familia, mis nuevos amigos
del circo y mi tarrina de chocolate Tillamook.
Despus de la celebracin, Sarah y Mike me apartaron de la gente y me
recordaron que los llamara a menudo durante mi viaje a la India. Me

vean en la cara que estaba decidida a ir, y el seor Kadam les inspiraba
tanta confianza como a m. Los abrac, emocionada, y fui a anunciar la
buena noticia.
El seor Kadam esboz una sonrisa y dijo:
Bien, seorita Kelsey, tardar aproximadamente una semana en
preparar el transporte. Tambin necesito una copia de su certificado de
nacimiento y arreglar los papeles de viaje tanto del tigre como de usted.
Mi plan es marcharme maana por la maana y regresar en cuanto
tenga los documentos necesarios.
Ms tarde, mientras se preparaba para marcharse, el seor Kadam se
acerc a estrecharme la mano y la sostuvo dentro de la suya durante
un momento.
Muchas gracias por su ayuda me dijo. Ha disipado mis temores y
renovado la esperanza de un anciano desilusionado que tema
enfrentarse a calamidades y decepciones.
Me apret la mano, le dio una palmadita y sali rpidamente por la
puerta.
Cuando acabaron todas las emociones del da, fui a visitar a Ren.
Toma, te he guardado una magdalena. Seguramente no est en tu
dieta de tigre, pero t tambin tienes que celebrarlo, no?
El animal tom con delicadeza el dulce que le ofreca en la mano, se lo
trag de golpe y empez a lamer el azcar de los dedos. Yo me re y fui a
lavarme la mano.
Me pregunto de qu estara hablando el seor Kadam. Calamidades?
Disipar sus temores? Es un poco dramtico, no crees?
Bostec y le rasqu detrs de la oreja, sonriendo al ver que apoyaba la
cabeza en mi mano.
Bueno, tengo sueo, me voy a la cama. Vamos a divertirnos mucho en
este viaje, a que s?
Ahogando un bostezo, me asegur de que tuviera suficiente agua,
apagu las luces, cerr la puerta y me fui a la cama.

51

A la maana siguiente me levant temprano para echar un vistazo al


tigre. Abr las puertas y me dirig directamente a la jaula, pero vi que
estaba abierta. El tigre no estaba!
Ren? Dnde ests?
O un ruido detrs de m y me volv: Ren estaba tumbado en una pila de
heno, fuera de su jaula.
Ren! Cmo has subido ah? El seor Davis me va a matar! Estoy
segura de que anoche cerr bien la puerta de la jaula!
El tigre se levant y se sacudi para quitarse el heno del pelaje.
Despus se acerc lentamente a m. Fue entonces cuando me di cuenta
de que estaba sola en un establo con un tigre suelto. Me mora de
miedo, pero era demasiado tarde para salir de all. El seor Davis me
haba enseado que nunca hay que apartar la mirada de los grandes
felinos, as que levant la barbilla, coloqu las manos en las caderas y le
orden en tono enrgico que volviera a su jaula. Lo ms extrao fue que
l pareci entender lo que le peda. Pas junto a m, rozndose contra
mi pierna... y obedeci! Subi despacio por la rampa, movi la cola
adelante y atrs mientras me observaba, y pas por la puerta en dos
grandes zancadas.
Corr a cerrarla y, cuando por fin lo hice, dej escapar un largo suspiro.
Despus de llevarle el agua y la comida del da, fui en busca del seor
Davis para contrselo todo.
El seor Davis se lo tom bastante bien, teniendo en cuenta que un
tigre haba estado suelto. Le sorprendi saber que yo estaba ms
preocupada por la seguridad de Ren que por la ma. Me asegur que
haba hecho lo correcto y que le impresionaba mi calma ante la
situacin. Respond que tendra ms cuidado y que me asegurara de
que la jaula estuviese siempre bien cerrada. De todos modos, segua
estando convencida de que no haba dejado la jaula abierta sin querer.

52

La semana siguiente pas a toda velocidad. El seor Kadam no regres


hasta la noche de la ltima actuacin de Ren. Se acerc a m y me
pregunt si podramos reunirnos despus de la cena.
Claro, hablaremos en una de las mesas mientras tomamos el postre
respond.

Todo el mundo estaba de buen humor. Cuando vi al seor Kadam


entrar en el edificio, recog mi papel, un lpiz y dos platos de helado, y
me sent frente a l.
El anciano me pas varios documentos y formularios para que los
firmase.
Llevaremos al tigre en un camin desde aqu hasta el aeropuerto de
Portland. All tomaremos un avin de carga que nos llevar a Nueva
York, sobrevolar el ocano Atlntico y seguir hasta Mumbai. Cuando
lleguemos a Mumbai, dejar a Ren en sus capaces manos unos cuantos
das, mientras yo me ocupo de algunos negocios en la ciudad.
He contratado un camin que no esperar en el aeropuerto de Mumbai.
Usted y yo supervisaremos a los trabajadores que cargarn a Ren en el
camin. Un conductor los llevar a los dos hasta la reserva. Tambin lo
he dispuesto todo para que pase unos das en la reserva. Despus
podr volver a Mumbai cuando desee para preparar su viaje a casa. Le
entregar dinero para el viaje, de sobra para una emergencia.
Yo tomaba notas como loca, intentando anotar las instrucciones.
El seor Davis la ayudar a preparar a Ren y tambin lo meter
maana en el camin. Le sugiero que prepare una mochila con los
artculos personales que desee llevarse. Esta noche dormir aqu, as
que puede tomar prestado mi coche de alquiler y pasar por su casa para
recoger sus cosas, siempre que est de vuelta a primera hora de la
maana. Tiene alguna pregunta?
Bueno, tengo un milln de preguntas, aunque casi todas pueden
esperar hasta maana. Supongo que ser mejor que me vaya a casa a
hacer la maleta.
El seor Kadam esboz una amable sonrisa y me dio las llaves del
coche.
Gracias de nuevo, seorita Kelsey. Estoy deseando iniciar nuestro
viaje. La ver por la maana.

53

Le devolv la sonrisa y le dese buenas noches. Despus regres a la


tienda a por mis cosas, e hice unas breves visitas a Matt, Cathleen, el
seor Davis y el seor Maurizio. A pesar del poco tiempo que haba
pasado en el circo, les haba tomado cario.
Les dese suerte a todos, me desped y pas por la jaula de Ren a darle
las buenas noches. Ya estaba dormido, as que lo dej en paz. Mir el
mando a distancia y vi que pona: Bentley GTC Convertible.

Dios mo, ser una broma, no? Este coche debe costar una fortuna!
Y el seor Kadam me deja conducirlo?
Me acerqu tmidamente al coche y apret el botn del mando. Los faros
del coche parpadearon. Abr la puerta, me sent en el suave asiento de
cuero y acarici las elegantes puntadas. El salpicadero era
ultramoderno, con preciosos controles de instrumentos y pantallas de
color plateado. Era el coche ms lujoso que haba visto en mi vida.
Arranqu el motor y di un brinco cuando cobr vida. Incluso yo, alguien
que no saba nada de coches, notaba que aquel vehculo era rpido.
Suspir de placer cuando me di cuenta de que tambin inclua asientos
trmicos con masaje. Llegu a casa en pocos minutos y dej escapar un
gruido, lamentando vivir tan cerca de la feria.
Mike insisti en que haba que aparcar el Bentley en el garaje, as que
sac rpidamente su viejo turismo a la calle y lo aparc al lado de los
cubos de la basura. El pobre coche familiar acab en la calle, como un
viejo gato domstico cuando al nuevo gatito le dejan dormir en un suave
cojn sobre la cama.
Mike acab pasando varias horas en el garaje aquella noche, arrullando
y acariciando el descapotable. Yo, por otro lado, pas la noche
intentando decidir qu llevarme a la India. Lav la ropa, llen una
buena bolsa de viaje y pas un rato con mi familia de acogida. Los dos
nios, Rebecca y Sammy, queran que les contara al detalle cmo
haban sido mis dos semanas en el circo. Tambin hablamos de las
cosas emocionantes que vera y hara en la India.
Eran buena gente, una buena familia, y se preocupaban por m.
Despedirme fue difcil, aunque se tratara de algo temporal.
Tcnicamente, ya era adulta, pero segua ponindome nerviosa viajar
tan lejos yo sola. Abrac y bes a los dos cros. Mike me dio un sobrio
apretn de manos y me apret con un brazo durante un largo minuto.
Despus me volv hacia Sarah, que me dio un fuerte abrazo. A las dos
se nos saltaron las lgrimas, aunque ella me asegur que siempre los
tendra a una llamada de telfono para lo que necesitara.
Aquella noche me qued dormida muy deprisa y so con un guapo
prncipe indio que, por casualidad, tena un tigre de mascota.

54

5
El Avin

la maana siguiente me levant con mucha energa, positiva y


entusiasmada con el viaje. Despus de ducharme y tomarme un
desayuno rpido, agarr la bolsa, abrac de nuevo a Sarah, que
era la nica que estaba de pie, y corr al garaje. Me met en el
Bentley y me pareci tan maravilloso como el da anterior.
Aparqu en la feria, junto a un camin mediano. El vehculo tena un
grueso parabrisas, unas ruedas enormes y unas puertas diminutas a la
que se llegaba tras subir a un escaln. Pareca un monster truck en
horas bajas, pero, en vez de jubilarlo, lo haban reclutado para el
negocio de los transportes. Detrs de la cabina haba una plataforma
con una estructura cuadrada de acero tapada con una lona gris.
La rampa estaba bajada en la parte de atrs: el seor Davis ya estaba
cargando a Ren en la jaula. Ren llevaba un grueso collar al cuello,
unido a una larga cadena que tanto el seor Davis como Matt sujetaban
con fuerza. El tigre pareca muy tranquilo y sereno, a pesar del caos que
lo rodeaba. De hecho, me mir mientras esperaba pacientemente a que
los hombres prepararan el camin. Cuando por fin estuvieron listos,
tras una orden del seor Davis, Ren subi rpidamente a la caja.
El seor Kadam recogi mi bolsa y se la colg del hombro.
Seorita Kelsey, querra acompaarme en el descapotable o
preferira ir en el camin con el conductor?
Mir el camin y tom mi decisin al instante:
Voy con usted. Jams elegira un camin antes que un descapotable.

55

l se rio y meti mi bolso en el maletero del Bentley. Como ya haba


llegado el momento de marcharse, me desped con la mano del seor
Davis y Matt, sub al descapotable y me puse el cinturn. Antes de
darme cuenta, estbamos circulando por la I-5 detrs del camin.
El viento haca que costara hablar, de modo que me acomod en el
clido cuero y observ el paisaje. bamos a una velocidad bastante

moderada, ochenta y cinco kilmetros por hora, unos quince kilmetros


por debajo del mximo permitido. Los conductores curiosos frenaban
para mirar nuestro pequeo convoy. El trfico se hizo ms denso cerca
de Wilsonville, donde nos encontramos con la gente que iba al trabajo y
que nos haba adelantado antes.
El aeropuerto estaba a unos treinta kilmetros, por la autopista 205,
una pequea carretera colocada como un asa en la I-5, que sera la
taza. El camin gir hacia el camino del aeropuerto, se meti en una
calle lateral y par detrs de unos hangares. Haba varios aviones
alineados recibiendo su carga. El seor Kadam se meti con el coche
entre la gente y el equipo, y se detuvo cerca de un avin privado. En el
lateral pona Flying Tiger Airlines y se vea el dibujo de un tigre
corriendo.
Me volv hacia el seor Kadam, seal el avin con la cabeza y coment:
Conque tigre volador, eh?
Es una larga historia, seorita Kelsey, y se la contar cuando estemos
dentro respondi l, sonriendo.
Sac mi bolsa del maletero y le entreg las llaves a un hombre que
esperaba cerca de nosotros; el hombre se subi de inmediato al
maravilloso coche y lo sac de la pista.
Los dos observamos a varios hombres fornidos levantar la caja del tigre
con una carretilla elevadora y transportarla con destreza hasta la gran
jaula a medida del avin.
Una vez seguros de que el tigre estaba a salvo y cmodo, subimos por la
escalera porttil del avin y entramos.
Me asombr la opulencia del interior. El avin estaba decorado en
negro, blanco y cromo, as que tena un aspecto elegante y moderno.
Los asientos de cuero negro parecan muy cmodos, nada que ver con
los asientos de los aviones comerciales, y se podan abatir del todo!
Una atractiva azafata india de lago pelo oscuro me indic un asiento y
se present.
Me llamo Nilima. Por favor, sintense, seorita Kelsey.

56

Su acento era similar al del seor Kadam, de modo que le pregunt si


ella tambin era de la India.

Nilima asinti y me sonri mientras ahuecaba la almohada que haba


detrs de mi cabeza. Despus me llev una manta y varias revistas. El
seor Kadam se sent en el espacioso asiento que tena frente a m, le
indic a la azafata con un gesto que no necesitaba nada y se puso el
cinturn sin almohada y sin manta.
Solo haba volado en avin un par de veces, de vacaciones con mi
familia. En ambas me haba sentido bastante relajada durante el vuelo,
pero los despegues y aterrizajes me ponan nerviosa y tensa. Quiz lo
que ms me inquietara fuera el sonido de los motores (el siniestro
rugido que hacan el despertar), y me marcaba la sensacin de
quedarme pegada al asiento cuando el avin se levantaba del suelo. Los
aterrizajes tampoco eran divertidos, aunque normalmente tena tantas
ganas de salir del avin y poder moverme que no les daba tanta
importancia.
Aquel avin era diferente, sin duda. Era lujoso, espacioso, tena espacio
de sobra para las piernas y unos asientos abatibles muy cmodos. Era
mucho ms agradable que un vuelo comercial. Compararlo con un
avin normal era como comparar una patata frita pasada y rancia
escondida bajo el asiento de un coche con una patata asada gigante con
sal en la piel y cubierta de crema agria, beicon crujiente, mantequilla,
queso rallado y pimienta negra recin molida.
S, este avin mola.
Tanto lujo, unido al precioso descapotable, hizo que me parara a pensar
en el jefe del seor Kadam. Tena que ser una persona muy, muy rica y
poderosa de la India. Intent pensar en quin podra ser, pero no se me
ocurra nada.
A lo mejor es uno de esos actores de Bollywood. Cunto dinero
ganaran? No, no puede ser. El seor Kadam lleva mucho tiempo
trabajando para l, as que ser un hombre muy anciano.

57

El avin haba tomado velocidad y despegado mientras yo le daba


vueltas a la identidad del misterioso jefe del seor Kadam. Ni siquiera
me haba dado cuenta! Quiz fuera porque ni asiento era tan blandito
que me hund en l cuando el avin ascendi, o quiz porque el piloto
haba hecho un trabajo excepcional. Quiz un poco de cada. Mir por la
ventanilla y observ el ro Columbia, que se iba haciendo cada vez ms
pequeo, hasta que atravesamos las nubes y dej de ver la tierra.
Al cabo de una hora y media, ya me haba ledo una revista de
pasatiempos de cabo a rabo, y haba terminado el sudoku y el

crucigrama. Dej la revista y mir al seor Kadam. A pesar de que no


quera molestarlo, tena una tonelada de preguntas.
Me aclar la garganta. l respondi sonrindome por encima de su
revista. Por supuesto, lo primero que sali de su boca fue la pregunta
que menos me importaba.
Bueno, seor Kadam, cuntame la historia de Flying Tiger Airlines.
l cerr la revista antes de dejarla sobre la mesa.
Hmmm, por dnde empiezo? Mi jefe era propietario de una lnea
area que no diriga, Flying Tiger Airlines Freight and Cargo, Flying
Tiger Airlines para abreviar. Fue la empresa ms importante de vuelos
chrter transatlnticos de los cuarenta y los cincuenta. Trabajbamos
en casi todo los continentes.
Cmo se les ocurri el nombre?
l se agit un poco en el asiento.
Ya sabe que a mi jefe le gustan los tigres. Adems, unos cuantos de
los primeros pilotos haban volado en aviones tigre durante la Segunda
Guerra Mundial. No s si lo recordar, pero los pintaban como
tiburones tigre para que parecieran ms feroces en la batalla.
A finales de los ochenta, mi jefe decidi vender la empresa, pero se
qued un avin, este, para su uso personal.
Cmo se llama su jefe? Lo conocer?
Seguro respondi l con ojos brillantes. l mismo se presentar
cuando aterricemos en la India. Seguro que desear hablar con usted.
Mir hacia la parte de atrs durante un momento y despus volvi a
mirarme; sonriendo para darme nimos, aadi: Alguna otra
pregunta?
Entonces, es usted su vicepresidente o algo as?
Basta con decir que es un hombre muy rico que confa plenamente en
m y me ha puesto a cargo de todos sus negocios respondi entre
risas.

58

Ah, as que l es el seor Burns y usted es su seor Smithers.


Me temo que no entiendo la referencia repuso, arqueando una ceja.
No importa contest, agitando una mano, son personajes de Los
Simpson. Seguramente no los habr visto nunca.

Me temo que no. Lo siento, seorita Kelsey.


El seor Kadam pareca algo incmodo o nervioso cuando hablbamos
de su jefe, aunque disfrutaba hablando sobre aviones, as que lo anim
a continuar. Me retorc en mi asiento y cambi de postura. Me quit los
zapatos, me sent con las piernas cruzadas cobre el asiento y pregunt:
Qu clase de carga transportaban?
A lo largo de los aos, la empresa transport una interesante variedad
de artculos respondi; era obvio que se senta ms relajado. Por
ejemplo, nos hicimos con el contrato para transportar a la famosa
ballena asesina del Aquatic World y tambin transportamos la antorcha
de la Estatua de la Libertad. Transportamos comida en conserva, telas y
paquetes, muchas cosas distintas, en realidad.
Madre ma, cmo se mete una ballena en un avin?
Primero una aleta y despus la otra, seorita Kelsey respondi el
seor Kadam, muy serio.
Me re con ganas y, tras secarme una lgrima del rabillo del ojo, segu
preguntando.
Entonces, usted diriga la empresa?
S, pas mucho tiempo desarrollando Flying Tiger Airlines. La aviacin
me apasiona aadi, sealando el aparato con un gesto. Viajamos
en un MD-11, un McDonnell Douglas. Es un avin de largo recorrido,
necesario cuando se sobrevuela el ocano. El rea interior es espaciosa
y cmoda, como ya habr notado. Tiene dos motores montados bajo las
alas y un tercer motor situado en la parte de atrs, en la base del
estabilizador vertical. Obviamente, el interior est construido para
proporcionar un confort y una relajacin mximos, y tenemos
contratados al piloto, la tripulacin de tierra y el resto del personal,
para mayor seguridad.
Hmmm, suena resistente.
El anciano se ech un poco hacia delante y empez a hablar con
entusiasmo.

59

Aunque este avin sea un modelo antiguo, todava es capaz de viajar


a gran velocidad me asegur, y se puso a enumerar sus
caractersticas usando los dedos. Tiene un fuselaje alargado, una
gran envergadura, una refinada superficie aerodinmica en los planos
de ala y cola, y motores nuevos.

La cabina cuenta con todas las comodidades modernas: paneles de


instrumentos electrnicos, sistema doble de gestin de vuelo, GPS,
sistema centralizado de indicacin de fallos. Adems, tiene funcin de
aterrizaje automtico en malas condiciones atmosfricas. Por supuesto,
mantuvimos el logo y el nombre originales de la empresa en el lateral,
como pudo comprobar cuando subimos a bordo.
Se haba animado mucho con su discurso tcnico. Estoy segura de que
lo que explicaba significaba algo, pero yo no tena ni idea de qu estaba
diciendo exactamente. Lo nico que saqu en claro fue que era un avin
pero que muy bueno y que, al parecer, tena tres motores.
Creo que debi de darse cuenta de que no entenda palabra de lo que
me contaba, porque ech un vistazo a mi cara de perplejidad y se rio
entre dientes.
Ser mejor que hablemos de otra cosa, eh? Y si comparto con usted
algunos de los mitos de mi tierra sobre los tigres?
Asent con entusiasmo y le ped que lo hiciera. Me sent con las piernas
de lado sobre el asiento, me tap con la manta hasta la barbilla y apoy
la cabeza en la almohada.
La entonacin del seor Kadam cambi al ponerse en modo
cuentacuentos. Su acento extranjero se hizo ms pronunciado y sus
palabras ms meldicas. Me gustaba escuchar la cadencia de su rtmica
voz.
El tigre est considerado el protector de la jungla. Varios mitos indios
dicen que tiene grandes poderes. Combatir con valenta contra
dragones, pero tambin ayudar a los ms sencillos granjeros. Una de
sus muchas tareas consiste en tirar de las nubes de lluvia con la cola
para acabar con las sequas que sufren los humildes aldeanos.
Me interesa mucho la mitologa. Los habitantes de la India todava
creen en estos mitos de los tigres?
S, sobre todo en las reas rurales. Sin embargo, puede encontrar
creyentes en cualquier parte del pas, incluso entre los que se
consideran parte del mundo moderno. Saba que alguno dicen que el
ronroneo de un tigre sirve para espantar las pesadillas?

60

El seor Davis me dijo que los tigres no ronronean, que los grandes
felinos que rugen no saben ronronear. Pero yo a veces oigo a Ren
ronronear.

Ah, es cierto. La ciencia moderna afirma que un tigre no puede


producir el sonido que identificamos como ronroneo. Muchos de los
felinos de mayor tamao hacen un ruido intermitente, pero no es
exactamente igual que ronroneo de un gato domstico. Sin embargo, en
algunos mitos indios se habla del ronroneo de un tigre. Tambin se dice
que el cuerpo de un tigre tiene unas propiedades curativas nicas. Es
una de las razones por las que los suelen cazar y asesinar, para
mutilarlos y vender sus distintas partes.
Se reclin en el asiento y se relaj.
En el Islam se cree que Al enviar a un tigre para defender y
proteger a sus fieles, pero que tambin enviar a un tigre para castigar
a los que considera traidores.
Creo que si yo fuera musulmana saldra corriendo si viera uno, por si
acaso. Vete a saber si acude a castigarte o a protegerte
S repuso entre risas, una postura muy sabia. Confieso que yo
comparto parte de la fascinacin de mi jefe por los tigres, as que he
estudiado multitud de textos sobre la mitologa de los tigres indios, en
concreto.
Se call un instante, perdido en sus pensamientos, y se le pusieron los
ojos vidriosos. Con el dedo ndice empez a refregarse un punto del
cuello, y me di cuenta de que llevaba una cadena con un colgantillo con
forma de cua medio escondido bajo la camisa.
Cuando volvi a mirarme, baj rpidamente la mano al regazo y sigui
hablando.
Los tigres tambin son un smbolo de poder e inmortalidad. Se dice
que pueden vencer al mal de varias formas. Se los considera dadores de
vida, centinelas, guardianes y defensores.
Enderec las piernas y volv a poner la cabeza sobre la almohada.
Existen mitos de tigres en plan damisela en peligro?

61

Hmmm, s. De hecho, una de mis historias preferidas trata sobre un


tigre blanco al que le salen alas y salva de un cruel destino a la princesa
que lo ama. La carga sobre su lomo, renuncian a sus formas corpreas,
y se convierten en una nica franja blanca que viaja por los cielos y, al
final, se une a las estrellas de la Va Lctea. Juntos pasan la eternidad
observando a la gente de la Tierra para protegerla.

Qu bonito coment, bostezando. Creo que tambin es mi historia


preferida.
Su voz suave y meldica me haba relajado y, a pesar de mis esfuerzos
por mantenerme despierta y escuchar, me estaba quedando dormida. l
sigui hablando a un ritmo constante.
En Nagaland creen que los tigres y los hombres son parientes,
hermanos. Hay un mito que empieza as: La Madre Tierra era la madre
del tigre y tambin del hombre. Hubo un tiempo en que ambos
hermanos eran felices, se amaban y vivan en armona. Sin embargo,
iniciaron una disputa por una mujer, y el Hermano Tigre y el Hermano
Hombre lucharon con tal ferocidad que la Madre Tierra no pudo seguir
tolerando su pelea y tuvo que enviarlos lejos a ambos.
El Hermano Tigre y el Hermano Hombre dejaron el hogar de la Madre
Tierra y salieron de un profundo y oscuro pasadizo, del que se deca era
una madriguera de pangoln. Los dos hermanos, que vivan juntos en el
interior de la tierra, siguieron discutiendo da y noche hasta que, al fin,
decidieron que lo mejor era vivir separados. El Hermano Tigre se fue al
sur a cazar en la jungla, mientras que el Hermano Hombre se fue al
norte para cultivar el valle. Si se mantenan lejos el uno del otro, ambos
estaban satisfechos. Pero si uno de ellos invada el territorio del otro, la
disputa comenzaba de nuevo. Muchas vidas despus, la leyenda sigue
siendo cierta: si los descendientes del Hermano Hombre dejamos en paz
la jungla, el Hermano Tigre tambin nos deja en paz a nosotros. A pesar
de todo, el tigre sigue siendo nuestro hermano y se dice que, si se mira
durante largo rato a un tigre a los ojos, se puede reconocer un espritu
afn al nuestro.
Se le caan los prpados, aunque no quisiera. Deseaba preguntarle qu
era una madriguera de pangoln, pero mi boca no se mova y los
prpados me pesaban. Hice un ltimo esfuerzo movindome un poco en
el asiento, obligando a mis ojos a abrirse.
El seor Kadam me mir, pensativo.

62

El tigre blanco es un tigre muy especial. Se siente irremediablemente


unido a una persona, a una mujer con poderosas convicciones. Esta
mujer poseer una gran fuerza interior, ser capaz de distinguir entre el
bien y el mal, y su poder le permitir superar multitud de obstculos.
Ella es la elegida para caminar entre tigres
Me qued dormida.

Cuando me despert, el asiento de enfrente estaba vaco. Me sent y


mir a mi alrededor, pero no vi al seor Kadam por ninguna parte. Me
desabroch el cinturn y fui al servicio.
Abr una puerta corredera y entr en un cuarto de bao con un tamao
sorprendente. No era como los diminutos cuartitos cuadrados de los
aviones normales. Las luces estaban empotradas en las paredes e
iluminaban suavemente la completa habitacin. El bao estaba
decorado en colores cobre, crema y teja, ms acordes con mis gustos
que el aspecto austero y moderno de la cabina de pasajeros.
En lo primero que me fij fue en la ducha. Abr la puerta de cristal y
ech un vistazo al interior: tena unos preciosos azulejos en colores
crema y teja, formando un bonito dibujo. En la pared haban integrado
recipiente con champ, acondicionador y gel. El mando de la ducha era
de cobre, poda separarse de la pared y se encenda apretndolo, como
algunos grifos extensibles de los fregaderos. Supuse que el diseo
servira para ahorrar agua, ya que no es algo que abunde en los
aviones. Una gruesa alfombra color crema cubra el precioso suelo de
baldosas.
A un lado haba dos armaritos verticales, empotrados en la pared,
llenos de unas suaves toallas de alabastro sujetas con una barra de
cobre. En otro amplio compartimento vi un albornoz sedoso con forro
que pareca de cachemira. Estaba colgado de una barra de cobre. Bajo
l haba otro hueco con unas zapatillas del mismo material.
En el profundo lavabo, que tena forma de rectngulo finito, haba un
dispensador a cada lado del grifo de cobre. En uno haba un jabn
cremoso y, en el otro, una locin de lavanda que ola muy bien.

63

Termin en el bao (me cost un poco decidirme a salir) y volv a mi


cmodo asiento. El seor Kadam haba regresado, y Nilima, la azafata,
nos sirvi un almuerzo con un aroma delicioso. Haba colocado una
mesa entre los dos y la haba preparado. Lo que haca que nuestra
mesa fuese nica eran los huecos diseados para colocar en ellos los
cubiertos. Los platos entraban en unas pequeas cavidades redondas
especialmente diseadas para ellos, con una hendidura en un lateral
para que la azafata pudiera colocarlos y sacarlos sin esfuerzo. Los vasos
estaban dispuestos en cavidades ligeramente ms profundas, e incluso
haba otro hueco con un jarroncito lleno de rosas amarillas con el tallo
cortado.

Nilima levant las campanas de los platos para liberar el suculento


aroma a pescado.
La comida de hoy consiste en mero con costra de avellanas,
acompaado de esprragos con mantequilla y pur de patatas con ajo.
De postre tenemos tartaleta de limn anunci la azafata. Qu le
gustara beber?
Agua con un poco de limn respond.
Yo tomar lo mismo aadi el seor Kadam.
Disfrutamos mucho de nuestra comida juntos. El caballero indio me
pregunt muchas cosas sobre Oregn. Pareca tener una sed de
conocimientos insaciable y quera saberlo todo sobre los deportes (de
los que yo casi nada saba), sobre la poltica (de la que yo no saba
absolutamente nada), y sobre la flora y fauna del estado (que yo s
conoca bien).
Hablamos de cmo era el instituto, de mis experiencias en el circo y de
mi ciudad natal: el desove de los salmones, los viveros de rboles de
Navidad, los mercados agrcolas y los arbustos de moras, que eran tan
comunes que la gente los consideraba malas hierbas. Resultaba fcil
hablar con l, saba escuchar y hacerme sentir cmoda. Se me pas por
la cabeza que aquel hombre sera un abuelo estupendo. Yo no llegu a
conocer a ninguno de los mos, murieron antes de que naciera, como mi
otra abuela.
Despus de comer, Nilima volvi para llevarse los platos y la observ
quitar la esa. Puls un botoncito y se oy el leve ruido de un motor. La
mesa rectangular sin patas se inclin hasta pegarse a la pared y
despus qued escondida bajo un panel. Mientras se colocaba en su
sitio, la azafata solt el botn y nos indic que debamos abrocharnos
los cinturones porque estbamos a punto de llegar a Nueva York.
El descenso fue tan tranquilo como el despegue, as que despus de
aterrizar ped conocer al piloto para decirle que, en mi opinin, era un
gran profesional. El seor Kadam tuvo que traducirlo, ya que el piloto
no hablaba mi idioma. Mientras reponamos combustible para el viaje a
Mumbai, visit a Ren.

64

Despus de asegurarme de que tena suficiente comida y agua, me


sent en el suelo al lado de su jaula. l se acerc lentamente y se dej
caer junto a m. Tena el lomo estirado, ocupando todo el largo de la
jaula, y el pelaje de rayas sala por los barrotes y me haca cosquillas en
las piernas; haba colocado la cara muy cerca de mi mano.

Me re de l, me inclin para acariciarle el pelo del lomo y le cont


algunos de los mitos que el seor Kadam haba compartido conmigo. l
no dejaba de mover la cola adelante y atrs, dentro y fuera de los
barrotes de la jaula.
El tiempo pas a toda prisa y, en cuestin de minutos, ya estbamos
listos para despegar de nuevo. El seor Kadam estaba abrochndose el
cinturn, as que di unas palmaditas en el lomo de Ren y regres a mi
asiento.
Despegamos, y el seor Kadam me advirti que sera un vuelo largo, de
unas diecisis horas, y que tambin perderamos un da por el camino.
Una vez alcanzamos altitud de crucero, sugiri que quiz me apeteciera
ver una pelcula. Nilima me pas una lista con todas las pelculas de
las que disponan y escog la ms larga: Lo que el viento se llev.
Ella se acerc a la zona de bar, puls un botn de la pared, y del lateral
de la barra, sin hacer ruido, salt una gran pantalla blanca. Mi asiento
se gir para ponerse frente a la pantalla e incluso se reclin y surgi un
reposapis, as que me puse cmoda para pasar un rato con Escarlata y
Rhett.
Cuando por fin llegu al punto de despus de todo, maana ser otro
da, me levant y me estir. Mir por la ventana y vi que estaba oscuro,
a pesar de que me senta como si fueran las cinco de la tarde. Calculaba
que seran las nueve de la noche en la zona horaria en la que nos
encontrbamos.
Nilima vino corriendo, guard la pantalla en su sitio y empez a montar
de nuevo la pesa.
Gracias por esta comida tan deliciosa y gracias por el maravilloso
servicio le dije, agradecida.
S, gracias, Nilima aadi el seor Kadam, guindole un ojo, y ella
inclin la cabeza, agradecida, y se fue.

65

De nuevo, mi anfitrin y yo compartimos una agradable comida. Esta


vez hablamos de su pas. Me cost muchsimas cosas interesantes y
describi algunos lugares fascinantes de la India. Me pregunt si
tendra tiempo de ver parte de ellos y de hacer algunas de las cosas de
las que me hablaba. Me habl de antiguos seores de guerra, de
poderosas fortalezas, de invasores asiticos de horribles batallas.
Cuando hablaba, era como si yo misma lo estuviera presenciando y
experimentando.

Para la cena, Nilima nos sirvi pollo relleno con vino de Marsala,
acompaado de calabacines a la parrilla y una ensalada. Las verduras
me hicieron sentir un poco menos culpable, pero despus apareci con
tartas rellenas de chocolate fundido para el postre.
Por qu est tan bueno todo lo malo? pregunt, suspirando.
El seor Kadam se ro y pregunt a su vez:
Se sentira mejor si compartiramos uno?
Claro que s respond, sonriendo.
Corte mi torta por la mitad y puse su parte en un plato limpio que nos
haba llevado Nilima.
Lam la salsa de chocolate caliente de la cuchara. La vida es buena
bueno, al menos hoy. Muy buena. Podra acostumbrarme a vivir as.

Dedicamos las dos horas siguientes a hablar de nuestros libros


favoritos. A l le gustaban los clsicos, como a m, y nos lo pasamos
muy bien repasando personajes memorables: Hamlet, el capitn Ahab,
el doctor Frankenstein, Robinson Crusoe, Jean Valjean, Yago, Hester
Prynne y el seor Darcy. l me habl de un par de personajes indios
que sonaban interesantes, como Arjuna y Shakuntala, y Gengi, de la
literatura japonesa.
Reprimiendo un bostezo, volv a echar un vistazo a Ren. Met la mano
entre los barrotes para acariciarle la cabeza y le rasqu detrs de la
oreja.
El seor Kadam me observ y coment:
Seorita Kelsey, no le da miedo este tigre? No cree que pueda
hacerle dao?
Creo que puede hacerme dao, pero s que no me lo har. Es difcil
de explicar, me siento a salvo con l, casi como si fuera un amigo, en
vez de un animal salvaje.

66

El hombre no se asust, aunque s pareca sentir curiosidad. Se puso a


hablar en voz baja con Nilima, y ella se acerc a m.
Est lista para irse a dormir, seorita?

Yo asent, y ella me ense donde haban guardado mi bolsa. La recog


y fui al servicio. Aunque no estuve dentro mucho rato, ella haba estado
muy ocupada.
Ahora haba una cortina que divida la estancia, y haba abierto un sof
que se converta en una cmoda cama con sbana de satn y gruesos
almohadones. En la pared, junto a la cama, haba una luz empotrada
con un botn. El avin estaba a oscuras, y me explic que, si necesitaba
algo, el seor Kadam estara al otro lado de la cortina.
Visit un momento la jaula del tigre, y al animal, que tena la cabeza
apoyada en las patas, me mir con aire somnoliento a travs de sus ojos
medio cerrados.
Buenas noches, Ren. Nos vemos maana, en la India.
Como estaba demasiado cansada para leer, me met entre las suaves
sbanas, apagu la luz y dej que el ronroneo de los motores me
durmiera.

Me despert el olor a beicon. Me asom por la esquina de la cortina y vi


que el seor Kadam estaba ya sentado, leyendo el peridico mientras se
tomaba un vaso de zumo de manzana. Levant la mirada por encima
del peridico, y vi que tena el pelo hmedo y que ya se haba vestido.
Ser mejor que atienda sus rutinas matinales, seorita Kelsey.
Llegaremos pronto.
Agarr mi bolsa y me dirig al lujoso bao. Me di una ducha rpida,
enjabonndome el pelo con el fragante champ con olor a rosas.
Cuando termin, me envolv el pelo en una gruesa toalla y me puse el
albornoz de cachemira. Suspir de placer y me dediqu a disfrutar
durante unos momentos de la suave tela mientras decida qu ponerme.
Eleg una blusa roja con una cinta roja. Despus volv corriendo con el
seor Kadam, me hund en el asiento de cuero, y Nilima me trajo un
plato caliente con beicon, huevos y tostadas.

67

Me com los huevos, picote las tostadas y beb un poco de zumo de


naranja, pero decid guardar el beicon para Ren. Mientras Nilima
quitaba de en medio la cama y la mesa del desayuno, me acerqu a la
jaula con mi golosina. Intent tentar al tigre metiendo un trozo a travs
de la jaula. l se acerc, mordi el borde con delicadeza, tir para
quitrmelo de la mano y se lo trag entero.

Oye, Ren, tienes que masticar le dije entre risas. Espera, los
tigres masticis? Bueno, por lo menos ve ms despacio, que seguro que
no suees comer cosas como estas.
Le di los tres trozos uno a uno, y l se los trag todos y despus sac la
lengua entre los barrotes para lamerme los dedos.
Me re en silencio y fui a la barra para lavarme las manos. Despus
guard todas mis pertenencias y met la bolsa en el compartimento
superior. Justo cuando acababa, el seor Kadam se acerc, me seal
la ventanilla y anunci:
Seorita Kelsey, bienvenida a la India.

68

6
Mumbai

ir por la ventanilla mientras sobrevolbamos el ocano y


entrbamos en la ciudad. Supongo que no me esperaba una
ciudad moderna, as que me asombraron los cientos de altos
edificios blancos y uniformes que se extendan ante m. Al rodear el
gran aeropuerto con forma de media luna, las ruedas del avin bajaron
para preparar el aterrizaje.
El elegante avin rebot dos veces y se pos en la pista. Me gir en el
asiento para ver qu tal iba Ren. El tigre estaba de pie, expectante,
pero, por lo dems, pareca encontrarse bien. Not un subidn de
energa cuando avanzamos por la pista y nos detuvimos en el borde.
Seorita Kelsey, est lista para desembarcar? me pregunt el
seor Kadam.
S, deje que recupere mi bolsa.
Me la colgu al hombro, sal del avin y baj rpidamente los escalones.
Respir hondo el aire hmedo y bochornoso, y me sorprendi ver un
cielo gris. Haca calor y humedad, pero era soportable.
Seor Kadam, lo normal es que en la India haga sol y calor, no?
Estamos en la estacin de los monzones. Aqu casi nunca hace fro,
pero en julio y agosto llueve, e incluso aparece algn que otro cicln.

69

Le pas mi bolsa y me acerqu a ver a los trabajadores que intentaban


cargar a Ren. La operacin no tena mucho que ver con la que
montamos en los Estados Unidos: dos hombres le engancharon largas
cadenas al collar, mientras otro hombre una una rampa a la parte de
atrs de un camin. Sacaron bien al tigre del avin, pero, entonces, el
hombre que estaba ms cerca de l tiro con demasiada fuerza de la
cadena. El tigre reaccion deprisa: rugi enfadado y, casi con desgana,
le dio con la pata al hombre.
Saba que era peligroso que me acercara, pero algo me empuj a
hacerlo. Como lo nico que me importaba era la comodidad de Ren, me

dirig al hombre asustado, le quit la cadena y le hice un gesto para que


retrocediera. l pareca aliviado por poder quitarse esa responsabilidad.
Empec a hablar con el tigre para tranquilizarlo, le di unas palmaditas
en el lomo y lo anim a caminar conmigo hacia el camin.
l respondi de inmediato y me acompa, tan dcil como un corderito,
arrastrado por el suelo detrs de l las pesadas cadenas. En la rampa,
se par y se restreg contra mi pierna. Despus salt al interior del
camin, se volvi rpidamente para mirarme y me lami el brazo.
Le acarici con afecto el hombro y le habl en voz baja, calmndolo,
mientras pasaba la mano con cario por el collar para quitarle las
cadenas. Ren mir a los hombres, que seguan petrificados en el mismo
lugar, perplejos, y resopl y gru un poquito para dejar claro lo poco
que le gustaban. Mientras le daba de beber, el tigre me restreg la
cabeza por el brazo sin dejar de mirar a los trabajadores, como si fuera
mi perro guardin. Los hombres empezaron a hablar muy deprisa en
hindi entre ellos.
Cerr la jaula y vi que el seor Kadam se diriga a los hombres para
hablar con ellos. No pareca sorprendido por lo que haba pasado. En
cualquier caso, lo que le dijo debi de tranquilizarlos, ya que empezaron
a moverse de nuevo por la zona, aunque procurando no acercarse
demasiado al tigre. Reunieron rpidamente todo el equipo y trasladaron
el avin a un hangar cercano.
Una vez estuvo Ren acomodado en el camin, el seor Kadam me
present al conductor, que pareca agradable, aunque muy joven,
incluso ms que yo.
Tras ensearme dnde estaba guardada mi bolsa, el seor Kadam me
seal otra que haba comprado para m. Era una gran mochila negra
con varios compartimentos. Abri la cremallera de unos cuantos para
ensearme las cosas que haba metido dentro. En el bolsillo de atrs
haba una buena cantidad de dinero en moneda india. En otro bolsillo
estaban los documentos de viaje de Ren y mos. Cotille dentro de otra
cremallera, y encontr una brjula y un encendedor. El espacio
principal de la mochila contena barritas energticas, mapas y botellas
de agua.

70

Seor Kadam, por qu ha metido una brjula y un encendedor en


la mochila, por no hablar de lo dems?
l sonri y se encogi de hombros mientras cerraba las cremalleras y
colocaba la mochila en el asiento delantero.

Nunca se sabe lo que te puede hacer falta durante un viaje. Solo


quera asegurarme de que est preparada para cualquier cosa, seorita
Kelsey. Tambin tiene un diccionario de hindi. He dado instrucciones al
conductor, pero solo habla bien ese idioma. Ahora debo irme
concluy, y se despidi dndome un apretn en el hombro.
De repente, me sent vulnerable. Seguir el viaje sin el seor Kadam me
pona nerviosa, era como volver al primer da de instituto, si el
instituto fuera uno de los pases ms grandes del planeta y todo el
mundo hablara otro idioma, claro. Bueno, ahora estoy sola, tengo que
comportarme como un adulta, pens, dndome nimos, pero el miedo
a lo desconocido me estaba haciendo un nudo en el estmago.
Seguro que no puede cambiar de planes y venir con nosotros?
pregunt con aire de splica.
Por desgracia no podr asistirla en su viaje respondi, sonriendo
para calmarme. No se preocupe, seorita Kelsey, es usted muy capaz
de cuidar del tigre, y he organizado meticulosamente todos los detalles
de su ruta. Todo saldr bien.
Esboc una sonrisa algo vacilante, y l me tom la mano y la envolvi
con las suyas durante un momento antes de decir:
Confe en m, seorita Kelsey. Estar usted perfectamente.
Despus me gui un ojo y se fue.
Bueno, amigo, supongo que estamos los dos solos dije, mirando a
Ren.
Impaciente por empezar y terminar de una vez el viaje, el conductor me
llam desde el asiento del conductor:
Ir?
S, nos vamos respond, suspirando.

71

Cuando entr, el conductor pis el acelerador y ya no levant el pie de


all ni una sola vez. Sali a toda pastilla del aeropuerto y, en menos de
dos minutos, ya estbamos esquivando coches a velocidades
terrorficas. Me agarr a la puerta y al salpicadero. En cualquier caso,
no era el nico conductor demente de la zona: todos los que iban por la
calle parecan pensar que ir a 130 kilmetros por hora por una ciudad
abarrotada de gente, llena de cientos de peatones, era ir despacio.
Montones de personas vestidas con ropa de vivos colores se movan por
todas partes.

En las calles haba vehculos de todo tipo: autobuses, monovolmenes y


una especie de cochecito cuadrado sin puertas y con tres ruedas. Los
cuadrados deban de ser los taxis locales, ya que los haba a cientos.
Tambin haba innumerables motos, bicicletas y peatones. Incluso vi
animales tirando de carros llenos de gente y mercancas.
Supuse que nos tocaba conducir por el lado izquierdo, pero no pareca
haber orden alguno, ni siquiera franjas blancas para marcar cada
sentido. Haba pocos semforos, seales o carteles. Los coches se
limitaban a torcer a la izquierda o a la derecha cuando vean un
hueco y, a veces, cuando no lo vean. En una ocasin, un coche fue
directo hacia nosotros, pero gir en el ltimo segundo. El conductor del
camin se rea de m cada vez que yo ahogaba un grito de terror.
Poco a poco fui acostumbrndome lo suficiente como para disfrutar de
las vistas; vi innumerables mercados multicolores y vendedores con una
elctrica variedad de productos. Los comerciantes vendan marionetas,
joyas, alfombras, souvenirs, especias, frutos secos, y todo tipo de frutas
y verduras en pequeos edificios o en carros colocados en la calle.
Todo el mundo pareca estar vendiendo algo. En las vallas publicitarias
se anunciaba gente que echaba las cartas del tarot, que lea la palma de
la mano, que haca tatuajes, que se dedicaba a los piercings, o locales
en los que te pintaban el cuerpo con henna. Toda la ciudad era un
panorama veloz, salvaje, vibrante y turstico de gente de todas las clases
y los colores. Era como si no quedara vaco ni un centmetro cuadrado
de la ciudad.
Despus de un angustioso recorrido urbano, por fin llegamos a la
carretera y por fin pude relajarme un poco, aunque no porque el
conductor hubiese frenado (de hecho, haba acelerado), sino porque
haba bastante menos trfico. Intent seguir nuestra ruta en un mapa,
pero la falta de seales de trfico me lo pona difcil. Lo que s not fue
que el conductor se haba saltado un giro importante para entrar en
otra autopista que nos habra llevado hasta la reserva de tigres.
Por ah, a la izquierda! le seal.

72

l se encogi de hombros y no hizo caso de mis sugerencias, as que me


agarr el diccionario e intent buscar a toda prisa la palabra izquierda
o camino equivocado. Al final encontr las palabras kharbi rha, que
significaban carretera equivocada o camino incorrecto. l apunt con
el dedo ndice la carretera que tenamos delante y dijo:
Carretera rpida.

Me rend y dej que hiciera lo que quisiera. Al fin y al cabo, estbamos


en su pas, no en el mo, y supuse que sabra mucho ms que yo sobre
sus carreteras.

Al cabo de unas tres horas, paramos en un pueblo diminuto llamado


Ramkola. Llamarlo pueblo era exagerar bastante el tamao de aquel
lugar, ya que solo tena una tienda, una gasolinera y cinco casas.
Estaba al borde de una jungla, y all fue donde por fin encontr un
cartel.

RESERVA NATURAL YAWAL


PAKSIZAALAA YAWAL
4 KM

El conductor sali del camin y empez a llenar el depsito de gasolina.


Mientras lo haca, seal la tienda del otro lado de la calle y dijo:
Comida buena.
Recog la mochila y fui a la parte de atrs del camin para ver cmo
estaba Ren. El tigre se haba tumbado cuan largo era en el suelo de la
jaula y abri los ojos mientras bostezaba cuando me acerqu, aunque
sigui sin moverse.
Fui a la tienda y abr la puerta descascarillada, que rechinaba un poco.
Son una campanita para anunciar mi presencia.
Una mujer india vestida con un sari tradicional surgi de una
habitacin trasera y me sonri.
Namaste. Comida? Comer algo?
Oh! Habla mi idioma? S, me encantara comer algo.

73

Siente aqu, yo hago.


Aunque para m era la comida de medioda, seguramente para ellos
sera la cena, ya que el sol empezaba a ponerse. Me seal una mesita
con dos sillas que estaba al lado de la ventana y se meti de nuevo en el

cuarto de atrs. La tienda era una habitacioncita rectangular en la que


haba varios productos de alimentacin, souvenirs con fotos de la
reserva cercana, y cosas prcticas, como cerillas y herramientas.
De fondo se oa una suave msica india. Reconoc el sonido de un sitar
y o unas campanillas, aunque no logr identificar el resto de los
instrumentos. Mir hacia la puerta por la que haba salido la mujer y o
ruido de sartenes en la cocina. Al parecer, la tienda era la parte
delantera de un edificio mayor, y la familia viva en la casa, en la parte
de atrs.
La mujer regres con una rapidez sorprendente y me llev cuatro
cuencos de comida. Una joven la segua, cargada con ms cuencos
todava. Ola extico y picante.
Por favor, come y disfruta.
La mujer se fue a la parte de atrs y la joven se qued para ordenar los
estantes de la tienda mientras yo coma. No me haba llevado cubiertos,
as que com con los dedos, recordando usar la mano derecha, como era
tradicional en la India. Menos mal que el seor Kadam lo haba
mencionado en el avin.
Reconoc el arroz basmati, el pan naan, y el pollo tandoori, pero los
otros tres platos no los haba visto nunca. Mir a la chica, salud con la
cabeza y pregunt:
Hablas mi idioma?
Ella asinti y se acerc.
Poco respondi, moviendo los dedos.
Seal una pasta triangular llena de verduras especiadas.
Cmo se llama esto?
Esto samosa.
Y esto y esto?
Ramalai y baigan bhartha respondi, ella sealando los dos;
despus esboz una sonrisa tmida y sali corriendo a sus estantes.

74

Por lo que vea, el rasmalai eran bolas de queso de cabra baadas en


una crema dulce y el baigan bhartha era una receta de berenjena con
guisantes, cebollas y tomates. Estaba todo muy bueno, aunque la

cantidad era algo excesiva. Cuando termin, la mujer me llev un batido


de mango, yogur y leche de cabra.
Le di las gracias, prob el batido y me puse a mirar el paisaje de fuera.
No haba gran cosa, tan solo la gasolinera y dos hombres que hablaban
junto al camin. Uno era un joven muy guapo vestido de blanco. Estaba
de cara a la tienda y hablando con el otro hombre, que me daba la
espalda. El segundo hombre era mayor y se pareca al seor Kadam.
Parecan discutir por algo. Cuanto ms los miraba, ms me convenca
de que el mayor era el seor Kadam, pero estaba discutiendo
airadamente con el joven, y yo no poda imaginarme al seor Kadam tan
enfadado.
Qu raro, pens, e intent captar algunas palabras a travs de la
ventana abierta. El hombre mayor deca mucho nabi mahodaya, y el
ms joven no dejaba de repetir avashyak o algo similar. Busqu en mi
diccionario y encontr lo primero fcilmente. Significaba de ningn
modo o no, seor. La otra palabra me cost ms porque tuve que
averiguar cmo se escriba, pero al final la encontr. Quera decir
necesario o esencial, algo que hay que hacer o que tiene que ocurrir.
Me acerqu a la ventana para ver mejor, y, justo entonces, el joven de
blanco levant la mirada y me vio observarlos. Dej de hablar de
inmediato y se apart de mi lnea de visin, escondindose detrs del
camin. Estaba avergonzada de que me hubieran pillado, pero senta
muchsima curiosidad, as que me abr paso a travs del laberinto de
estanteras para salir de la tienda. Necesitaba saber si el hombre mayor
era de verdad el seor Kadam.
Gir el pomo de la ruidosa puerta y abr. Camin hacia la sucia
carretera y el camin, pero segua sin ver a nadie. Rode el camin, me
detuve en la parte de atrs y vi que Ren estaba alerta, mirndome desde
la jaula. All no haba nadie.
Desconcertada, aunque consciente de que no haba pagado la comida,
cruc la calle y regres a la tienda. La joven ya haba recogido los
platos. Saqu algunos billetes de la mochila y pregunt:
Cunto?
Cien rupias.

75

El seor Kadam me haba enseado a calcular el equivalente en dlares


dividiendo el total entre cuarenta. Hice la divisin rpidamente y vi que
me peda dos dlares y cincuenta centavos. Sonre para m al recordar a
mi padre, que adoraba las matemticas y se dedicaba a jugar haciendo

divisiones mentales conmigo cuando era pequea. Le di doscientas


rupias a la chica, y ella sonri de oreja a oreja.
Tras darle las gracias, le dije que la comida estaba deliciosa, recog la
mochila, abr la puerta de bisagras oxidadas y sal al exterior.
El camin no estaba.

76

7
La jungla

mo es posible que haya desaparecido el camin?


Corr a la gasolinera y mir a ambos lados de la
carretera. Nada, ni una nube de polvo ni gente. Nada.

Se habr olvidado de m el conductor? A lo mejor


necesitaba algo y vuelve despus. A lo mejor nos han robado el camin
y el conductor sigue por aqu, en alguna parte.
Saba que ninguna de las opciones era muy probable, pero me dieron
esperanzas, aunque fuera durante un minuto.
Di la vuelta a la gasolinera y detrs me encontr mi bolsa negra tirada
en el polvo. Corr a por ella, la levant y mir dentro: todo pareca en
orden.
De repente o un ruido detrs de m y, al volverme, me encontr con
Ren sentado al lado de la carretera. Agit la cola al verme. Era como un
gigantesco cachorro abandonado moviendo el rabo con la esperanza de
que alguien lo reclamara y se lo llevara a casa.
Oh, no! Genial! masculle. Todo saldr bien, me dijo el seor
Kadam. Ja! Seguro que el conductor ha robado el camin y te ha
echado fuera. Y ahora qu hago?

77

Cansada, asustada y sola, record de repente los dichos de mi madre.


El primero era: A veces, a la gente buena le ocurren cosas malas. El
segundo: La clave de la felicidad es intentar disfrutar de lo que tiene y
sentirse agradecido por ello. Y su favorito total: Si la vida te da
limones, haz merengue de limn. Mi madre se haba pasado muchos
aos intentando tener hijos y ya se haba rendido cuando llegu yo.
Siempre deca que nunca se sabe lo que te espera a la vuelta de la
esquina.
As que me centr en lo positivo. En primer lugar, todava tena toda mi
ropa. En segundo, tena mis papeles de viaje y una mochila llena de
dinero. Esas eran las buenas noticias. Las malas, por supuesto, eran

que no tena transporte y que llevaba a un tigre suelto. Decid que lo


ms importante era controlar a Ren. Regres a la tienda, y compr
algunos aperitivos de cecina y un buen trozo de cuerda.
Con mi cuerda amarillo fluorescente recin adquirida, sal e intente
hacer que mi tigre cooperara. Se haba apartado un poco, en direccin a
la jungla, as que corr tras l.
Lo ms sensato habra sido volver a la tienda, preguntar por un telfono
y llamar al seor Kadam. El habra enviado a alguien, a unos
profesionales para atraparlo. Sin embargo, llegados a ese punto yo ya
no estaba pensando con sensatez. Tema por Ren. No tema por m, en
absoluto, pero y si alguien se asustaba y utilizaba armas para
detenerlo? Tambin me preocupaba que si se escapaba, no lograra
sobrevivir en la jungla. No estaba acostumbrado a cazar solo. As que,
aunque fuese una estupidez, decid seguir a mi tigre.
Ren, vuelve! supliqu. Necesitamos ayuda! Esta no es tu reserva.
Vamos, te dar una cosa muy rica! aad, agitando la cecina en el
aire, pero l sigui avanzando.
Yo iba cargada con la mochila del seor Kadam y con mi bolsa. Poda
seguirlo, aunque el peso extra era demasiado para alcanzarlo.
No se mova muy deprisa, aunque siempre consegua mantenerse varios
pasos por delante de m. De repente, dio un salto y se meti corriendo
en la jungla. La mochila me rebotaba en la espalda mientras lo
persegua. Al cabo de quince minutos de carrera, tena la cara mojada
de sudor y la ropa pegada al cuerpo, y los pies me pesaban como
piedras.
Como vi que empezaba a cansarme, intent convencerlo de nuevo.
Ren, por favor, vuelve. Tenemos que volver al pueblo. Dentro de nada
se har de noche.
l no me hizo caso y sigui metindose entre los rboles. De vez en
cuando se paraba para volverse y mirarme.

78

Justo cundo crea que lo iba a alcanzar, l aceleraba y daba un salto


enorme, obligndome a seguir persiguindolo. Era como si jugara
conmigo. Siempre estaba fuera de mi alcance, aunque por muy poco.
Despus de seguirlo durante otros quince minutos sin lograr pillarlo,
decid descansar. Saba que nos habamos alejado mucho del pueblo y
que apenas quedaba luz. Estaba completamente perdida.

Ren debi de darse cuenta de que yo ya no lo segua, porque por fin


fren, se volvi y regres conmigo muy despacio, como se sintiera
culpable. Le lanc una mirada furibunda.
Vaya, mira por dnde. En cuanto me paro, vuelves. Espero que ests
satisfecho.
Le at la cuerda al collar, di una vuelta completa y examin con
atencin cada direccin para intentar orientarme.
Nos habamos metido en el interior de la jungla, rodeado rboles y
cambiando de rumbo muchas veces. Me di cuenta, desesperada, de que
no saba dnde estaba. Oscureca y el denso techo de rboles tapaba el
poco sol que quedaba. Empec a sentir un miedo que me atenazaba,
una ola de fro helado que se deslizaba por mi columna vertebral,
recorriendo despus los brazos y las piernas, para al fin salir y ponerme
los pelos de punta.
Retorc la cuerda, nerviosa, y gru.
Muchas gracias, simptico! Dnde estoy? Qu voy a hacer? Estoy
perdida en un lugar desconocido de la India, en la jungla, por la noche,
sujetando con una cuerda a un tigre!
Ren se sent en silencio a mi lado.
El miedo pudo conmigo durante un minuto y sent como si la jungla se
me cayera encima. Todos los sonidos caractersticos corrieron a
sobresaltarme, atacando a mi sentido comn. Me imagine criaturas que
me acechaban con ojos vidriosos y hostiles, esperando el momento
oportuno para saltar sobre m. Levant la mirada y vi unas airadas
nubes de monzn que se tragaban el cielo del atardecer. Un viento
entumecedor agit los rboles y me rode.

79

Al cabo de un instante, Ren se levant y empez a caminar, tirando


suavemente de mi tenso cuerpo. Lo segu a regaadientes. Solt una
risita nerviosa y demencial, ya que estaba dejando que un tigre me
condujera a travs de la jungla, pero supuse que no tena sentido ser yo
la que lo dirigiera a l. No tena ni idea de donde estbamos. Ren sigui
caminando por un sendero invisible y tirando de m. Perd la nocin del
tiempo, pero calculaba que llevbamos una hora caminando por la
jungla, o puede que dos. Haba oscurecido, y yo estaba asustada y
sedienta.
Record que el seor Kadam haba metido botellas de agua en la
mochila, as que abr el bolsillo y busqu una. Mi mano roz algo fro y

metlico: una linterna! La encend y sent algo de alivio al ver el haz de


luz que atravesaba la oscuridad.
Entre las sombras, la densa jungla pareca amenazadora. De da haba
sido igual de terrorfica, pero la msera luz de la linterna no llegaba muy
lejos, lo que empeoraba la situacin. Apareci una delgada luna que
lograba introducir sus rayos de manera intermitente por el grueso techo
de rboles; el pelaje de Ren brillaba cada vez que lo tocaba la luz
plateada.
Intent mirar hacia adelante y capt breves vistazos de su cuerpo
movindose a travs de los ondulantes y parpadeantes charcos de luz.
Cuando la luna se escondi tras las nubes. Ren desapareci
completamente en el sendero. Lo apunt con la linterna y vi que la
maleza espinosa le araaba la piel. El responda ante las espinas
apartndolas a lo bruto con su cuerpo, casi como si me abriese camino.
Despus de caminar un buen rato, por fin tir de m hacia un
bosquecillo de bamb que creca cerca de un rbol de teca. Olfate el
aire en busca de vete a saber qu, se dirigi a una zona con hierbas y se
tumb.
Bueno, supongo que eso significa que pasaremos aqu la noche
coment, y me quit la mochila mientras segua refunfuando.
Genial. No, de verdad, un lugar encantador. Le dara cuatro estrellas si
me pusieran un caramelo en la almohada.
Primero desat la cuerda del collar de Ren, suponiendo que, dada la
situacin, no tena sentido intentar evitar que huyera. Despus, me
agach y abr la bolsa; saqu una camiseta de manga larga, me la at a
la cintura y pesqu dos de las barritas energticas para drselas a Ren.
l me quit una de la mano con mucha delicadeza y se la trag de
golpe.
Es bueno que los tigres coman barritas energticas? Seguramente
necesitas algo con ms protenas, y la nica fuente de protenas que
hay por aqu soy yo, pero ni se te ocurra. Tengo un sabor horroroso.

80

l lade la cabeza, como si estuviera meditando en serio la posibilidad,


pero se trag rpidamente la segunda barrita. Abr la tercera y la
mordisque despacio. En otro bolsillo de la mochila encontr el
encendedor y decid hacer una fogata. Busqu con la linterna y me
sorprendi encontrar buena cantidad de madera cerca de nosotros.

Encend la hoguera recordando mis das de girl scout. El viento la apag


un par de veces, pero la tercera prendi y empez a chisporrotear
agradablemente.
Satisfecha con el trabajo realizado, apart los troncos ms grandes para
aadirlos despus y acerqu las bolsas a fuego. Encontr una bolsa de
plstico dentro de la mochila, as que recog una gran pieza curve de
corteza, met trocitos de madera en los extremos y forr el interior con
la bolsa. Ech dentro el contenido de una botella de agua y llev mi
improvisado cuenco a Ren. l se bebi toda el agua a lametazos y sigui
lamiendo la bolsa, as que ech otra botella de agua, que tambin se
bebi con ganas.
Regres a la fogata y me sorprendi or un siniestro aullido cerca de
nosotros. Ren se levant de un salto, sali corriendo y desapareci en la
oscuridad. O un profundo gruido, despus otro ms fuerte y furioso.
Me qued mirando la oscuridad entre los rboles, por donde Ren haba
desaparecido, pero volvi al poco rato, ileso y empez a restregarse el
lomo contra la teca. Una vez satisfecho, pas al siguiente rbol, y as al
siguiente, hasta haberse restregado contra todos los que nos rodeaban.
Vaya, Ren, s que te pica.
Mientras l se rascaba, met mi ropa en la bolsa para usarla como
almohada y me coloqu la camiseta de manga larga sobre la cabeza.
Saqu la colcha; odiaba tener que mancharla, pero necesitaba calor y el
consuelo que me ofreca, as que me la extend sobre las piernas.
Despus me tumb de lado, met la mano bajo la mejilla, mir el fuego y
not que unas gordas lgrimas me caan de la cara.
Empec a prestar atencin a los espeluznantes sonidos que me
rodeaban. Oa chasquidos, silbidos, golpes y crujidos por todas partes,
y me imaginaba criaturas horrorosas que se arrestaban por el suelo y se
me metan en el pelo y en los calcetines. Me estremec, me repegu ms
la colcha para que me cubriera cada centmetro del cuerpo y volv a
tumbarme en el suelo, envuelta como una momia.
Me senta mucho mejor. Sin embargo, entonces empec a imaginarme
animales que aparecan por detrs de m. Justo cuando empezaba a
ponerme boca arriba, Ren se tumb a mi lado, poniendo su espalda
contra la ma, y empez a ronronear.

81

Agradecida, me sequ las lgrimas de las mejillas y fui capaz de


concentrarme en el ronroneo de Ren y desconectarme de los sonidos de
la noche. Al cabo de unos minutos, el tigre empez a respirar rtmica y

profundamente, y yo me acerqu un poco ms a su lomo; sorprendida,


comprob que al final iba a ser capaz de dormir en la jungla.

Un reluciente rayo de sol me dio en los prpados cerrados y tuve que


abrirlos poco a poco. Durante un segundo, no recordaba dnde estaba.
Estir los brazos sobre la cabeza e hice una mueca de dolor al
restregarme la espalda contra el suelo duro. Tambin not un gran peso
en la pierna. Mir y vi que Ren estaba completamente dormido y que
haba apoyado la cabeza y una pata sobre mi pierna.
Ren susurr, despierta. Tengo la pierna dormida.
l no se movi.
Me sent y lo empuj un poco.
Venga, Ren. Muvete!
l gru un poco, pero se qued dnde estaba.
Ren! Te lo digo en serio! Muveteee!
Sacud la pierna y lo empuj con ms fuerza. Por fin abri los ojos a
regaadientes, bostez con su enorme boca llena de dientes y rod para
ponerse de lado.
Me levant, sacud la colcha, la dobl y la met en la bolsa.
Tambin pisote las cenizas del fuego para asegurarme de que no
segua ardiendo nada.
Para que lo sepas, odio ir de acampada me quej en voz alta.
Tampoco me hace mucha gracia que no haya servicios por aqu. Sentir
la llamada de la naturaleza mientras camino por la jungla no est en
mi lista de cosas favoritas. Vosotros los tigres, y los hombres en general,
lo tenis mucho ms fcil en ese aspecto.
Recog las botellas vacas y los envoltorios, y los met en la bolsa. Lo
ltimo que recog fue la cuerda amarilla.

82

El tigre se qued ah sentado, observndome. Decid dejar de fingir que


era yo la que lo conduca a l, as que guard la cuerda en la mochila.
Vale, Ren, estoy lista. Adnde vamos hoy?

l se volvi y reemprendi el camino por la jungla. Se meti entre


rboles y malezas, sobre rocas y a travs de riachuelos. No pareca
tener prisa, e incluso se detena a descansar de vez en cuando, como si
supiera que yo lo necesitaba. Como ya haba salido el sol y la humedad
estaba aumentando bastante, me quit la camiseta de manga larga y
me la volv a atar a la cintura.
La jungla era muy verde ola como a pimienta, no tena nada que ver
con los bosques de Oregn. Los enormes rboles de hojas caduca no
eran de un color verde oliva, en vez de los verdes intensos de los rboles
de hoja perenne a los que estaba acostumbrada. La corteza era gris
oscuro y basta; en los puntos con grietas, se pelaban capas finas.
Las ardillas voladoras saltaban de un rbol a otro y, a menudo,
asustaban a los ciervos que pacan. Cuando olan a un tigre,
rpidamente se alejaban de un brinco. Observ a Ren para ver su
reaccin, pero l no les haca caso. Distingu otro rbol muy comn que
era de menor tamao y que tambin tena la corteza fina. Sin embargo,
cuando se le abra la corteza, de ella sala una resina pegajosa que
goteaba del tronco. Me apoy en uno para sacarme un guijarro del
zapato y me pas una hora intentando limpiarme la porquera de los
dedos.
Justo cuando haba conseguido quitrmela, nos metimos por una zona
muy densa de hierbas altas y bamb, y espantamos a una bandada de
pjaros de colores. Me sorprend tanto que retroced y me di contra otro
rbol de sabia, de modo que volv a pringarme toda la parte superior del
brazo.
Ren se detuvo junto a un riachuelo. Saqu una botella de agua y me la
beb entera. Era agradable llevar menos peso en la mochila, aunque me
preocupaba de donde sacara agua cuando me quedara sin suministros.
Supona que poda beber del mismo arroyo que Ren, pero pensaba
evitarlo durante el mayor tiempo posible, ya que saba que mi cuerpo no
lo llevara tan bien como el suyo.
Me sent en una roca y busqu otra barrita energtica. Me com la
mitad y le di a Ren la otra mitad, ms una segunda barrita. Yo poda
sobrevivir con esas caloras, pero estaba bastante segura de que el tigre
no. Tendra que cazar pronto.

83

Abr un bolsillo de la mochila y encontr la brjula. Me la met en el


bolsillo de los vaqueros. Todava tena dinero, los papeles de viaje, ms
botellas de agua, un kit de primeros auxilios, un spray antibichos, una
vela y una navaja, pero no haba mvil, y el mo haba desparecido.

Qu raro pens. Sabra el seor Kadam que acabara en la


jungla?
Me acord del hombre que se pareca al seor Kadam, el que haba visto
de pie junto al camin justo antes de que lo robaran, y me pregunt en
voz alta:
Es que quera que me perdiera aqu?
Ren se acerc a m y se sent.
No me respond, mirando a los azules ojos del animal. Eso
tampoco tiene sentido. Qu razn podra tener para volar conmigo
hasta la India y despus hacer que me pierda en la jungla? No tena
forma de saber que t me conduciras aqu o que yo te seguira.
Adems, no parece un mentiroso.
Ren clav la vista en el suelo, como si se sintiera culpable.
Supongo que el seor Kadam solo es un boy scout al que le gusta
estar preparado para todo.
Tras un breve descanso, Ren se levant de nuevo, dio unos pasos y se
volvi para esperarme. Me levant como pude de la roca, quejndome, y
lo segu. Saqu el spray para los bichos, me ech en las piernas y los
brazos, y tambin le ech un poquito a Ren, por si acaso. Me re cuando
arrugo la nariz y un gran estornudo de tigre le sacudi el cuerpo.
Bueno, Ren, adnde vamos? Es como si tuvieras un destino en
mente. Personalmente, me gustara volver a la civilizacin, as que, si
nos encuentras un pueblo, te lo agradecera mucho.
l se pas el resto de la maana y el principio de la tarde guindome
por un sendero que solo l vea.
Me dediqu a mirar de vez en cuando la brjula y descubr que bamos
hacia el este. Estaba intentando calcular cuntos kilmetros habamos
andado cuando Ren se meti entre unos arbustos. Lo segu y desabr
un pequeo claro al otro lado.

84

Aliviada, comprob que haba una cabaita en medio del claro. El


tejado, que era curvo, estaba cubierto de filas de latas atadas que
cubran la parte superior de la estructura como si fuera una manta.
Unas fibras atadas con complicados nudos sujetaban unos postes de
bamb para formar las paredes, y las grietas estaban tapadas con
hierba seca y arcilla.

Alrededor de la cabaa haban construido una barrera de piedras


sueltas, unas encimas de las otras, hasta levantar un muro bajo de
unos sesenta centmetros. Las piedras estaban cubiertas de un musgo
verde. Delante de la cabaa, haban sujetado al muro unos finos
paneles de piedras pintados con smbolos y formas indescifrables. La
puerta del refugio era tan diminuta que una persona de altura media
habra tenido que agacharse para entrar. Haba un tendedero con ropa
colgada al viento y un pequeo huerto en el lateral de la casa.
Nos acercamos al muro de rocas, justo cuando lo cruzaba, Ren salt la
barrera a mi lado.
Ren! Casi me matas del susto! Haz un ruido antes o algo, eh?
Nos acercamos a la cabaa y empec a mentalizarme para llamar a la
puerta, pero vacil y mir a Ren.
Primero tenemos que hacer algo contigo.
Saqu la cuerda amarilla de la mochila y me acerqu a un rbol que
estaba en el lateral del patio. l me sigui a distancia, as que lo llam.
Cuando por fin se acerc lo suficiente, le enganch la cuerda al collar y
at el otro extremo al rbol. El tigre no pareca contento.
Lo siento, no puedo dejarte suelto. Asustaras a la familia. Te prometo
volver en cuanto pueda.
Empec a caminar hacia la casita, pero me par en seco cuando o a
una suave voz masculina detrs de m decir:
De verdad que esto es necesario?
Me volv lentamente y vi a un guapo joven de pie detrs de m. Pareca
tener veintipocos. Me sacaba una cabeza de altura, era fuerte y
estilizado, y vesta ropa de algodn ancha y blanca. Llevaba por fuera la
camisa de manga largas, sin abrochar del todo, lo que me permita ver
un pecho suave, bien formado y bronceado. Los vaporosos pantalones
estaban remangados hasta los tobillos, lo que resaltaban sus pies
descalzos. El reluciente pelo le llegaba a la nuca, donde se ondulaba
ligeramente.

85

Sus ojos eran lo que ms me fascinaban: eran los ojos del tigre, del
mismo intenso color azul cobalto.
El chico extendi una mano y habl:
Hola, Kelsey. Soy yo, Ren.

8
Una explicacin

l hombre se acerc a m despacio, con las manos extendidas, y


repiti:
Kelsey, soy yo, Ren.

No tena un aspecto temible, pero, aun as, el miedo hizo que me


tensara. Desconcertada, levant una mano en un vano intento de
detener su avance.
Qu? Qu has dicho?
l se acerc ms, se llev una mano al musculoso pecho y habl muy
despacio.
Kelsey, no huyas, soy Ren. El tigre.
Volvi la mano para ensearme el collar de Ren y la cuerda amarilla
enrollada en sus dedos. Mir detrs de l y, efectivamente, el felino
blanco no estaba. Di unos pasos atrs para poner ms distancia entre
nosotros. l vio mi movimiento y se detuvo al instante. La parte trasera
de mis rodillas se dio contra la barrera de piedra; me par y parpade
varias veces, sin saber bien qu me estaba diciendo.
Dnde est Ren? No lo entiendo. Le has hecho algo?
No, yo soy l.
Empez a acercarse de nuevo mientras yo sacuda la cabeza.
No, no puede ser respond.
Intent dar otro paso atrs y estuve a punto de caer sobre el muro. l
lleg hasta m en un suspiro y me agarr de la cintura para ayudarme a
recuperar el equilibrio.

86

Ests bien? me pregunt, muy educado.


No! exclam; todava me sostena con una mano y me qued
mirndola, imaginando que era la pata de un tigre.

Kelsey? insisti; levant la vista y me encontr con sus


sorprendentes ojos azules. Soy tu tigre.
No susurr. No! No es posible. Cmo va a ser eso?
Su voz era tan suave que resultaba tranquilizadora.
Por favor, entra en la casa. El propietario no est en estos momentos.
Puedes sentarte y relajarte, y yo intentar explicrtelo todo.
Estaba demasiado perpleja como para discutir, as que permit que me
condujera al interior de la cabaa. Me llevaba de la mano, como si
temiera que saliera corriendo hacia la jungla. Normalmente no me
dedicaba a seguir a hombres desconocidos pero algo en l me haca
sentir a salvo. Saba sin lugar a dudas que no me hara dao. Era la
misma sensacin que experimentaba con el tigre. Agach la cabeza para
pasar por la puerta y entr en la cabaita, llevndome con l.
Era un refugio de una habitacin con una camita en una esquina, una
ventana diminuta en la pared lateral y una mesa con dos sillas en otra
esquina. Una cortina abierta dejaba ver una pequea baera. La cocina
no era ms que un fregadero con una bomba de agua, una encimera
cortita, y algunos estantes con comida en lata y especias. El techo
estaba repleto de una gran variedad de hierbas y plantas secas colgadas
que daban un agradable aroma al cuarto.
El hombre me hizo un gesto para que me sentara en la cama y despus
se apoy en una pared y esper con paciencia a que me acomodase.
Tras recobrarme de la conmocin inicial, sal de mi aturdimiento y
evalu la situacin. Era Ren, el tigre. Nos quedamos mirndonos un
momento y supe que me deca la verdad. Los ojos eran iguales.
Not que perda el miedo y apareca una nueva emocin para
sustituirlo: rabia. A pesar de todo el tiempo que haba pasado con l,
haba decidido no compartir su secreto conmigo. Me haba llevado por
la jungla, al parecer a propsito, y me haba dejado creer que estaba
perdida en un pas extranjero, lejos de la civilizacin, sola.

87

Saba que no me hara dao, era mi... amigo y confiaba en l. Sin


embargo, por qu no haba confiado l en m? Haba tenido un milln
de oportunidades para explicarme esta realidad tan peculiar, pero no lo
haba hecho.
Lo mir con suspicacia y le pregunt, enfadada:
Vale, y qu eres? Eres un hombre que se convirti en tigre o un

tigre que se convirti en hombre? O eres como un hombre lobo? Si me


muerdes, me convertir en tigre?
l lade la cabeza con expresin de perplejidad, aunque no me
respondi de inmediato. Me observ con la misma intensidad que
cuando era tigre. Resultaba desconcertante.
Ren? Creo que me sentira ms cmoda si te alejaras un poco ms
de m mientras lo hablamos.
l suspir, camin tranquilamente hasta la esquina, se sent y se
apoy en la pared, balancendose sobre las dos patas traseras de la
silla.
Kelsey, responder a tus preguntas. Ten paciencia conmigo y dame la
oportunidad de explicarme.
Vale, explcate.
Mientras ordenaba sus pensamientos, examin su aspecto. No poda
creerme que aquel fuera mi tigre, que el tigre por el que tanto me
preocupaba fuera aquel hombre.
Aparte de los ojos, no se pareca en nada a un felino. Tena labios
carnosos, mandbula cuadrada y nariz aristocrtica. No tena nada que
ver con los hombres que haba conocido hasta el momento. No lograba
ubicarlo, pero tena algo distinto, un poco refinado. Rebosaba confianza,
fuerza y nobleza.
A pesar de ir descalzo y con una ropa muy sencilla, pareca alguien
poderoso. Y, aunque no hubiese sido guapo (y era muy, muy guapo),
tambin me habra sentido atrada por l. Quiz fuera por su parte de
tigre. Los tigres siempre me han resultado majestuosos. Me llaman la
atencin. En definitiva: era igual de bello como hombre que como tigre.
Confiaba en el tigre, pero poda confiar en el hombre? Lo observ con
precaucin desde el borde de la destartalada cama, sin poder ocultar
mis dudas. Fue paciente, me permiti estudiarlo, incluso pareca
divertirse, como si me leyera el pensamiento.
Al final, romp el silencio.
Y bien? Estoy escuchando.

88

l se pellizc el puente de la nariz con el pulgar y el ndice, despus se


pas la mano por el sedoso cabello negro y lo alborot de una forma tan
atractiva que me distrajo un poco.

Entonces dej caer la mano sobre el regazo y me mir, pensativo, bajo


sus espesas pestaas.
Ah, Kelsey, por dnde empiezo? Tengo que contarte muchas cosas,
pero ni siquiera s por dnde empezar.
Tena una voz baja, cultivada y genial, y, sin darme cuenta, me qued
hipnotizada. Hablaba muy bien mi idioma, solo se le notaba un ligero
acento. Tena una voz dulce, la clase de voz que hace soar despiertas a
las chicas. Me sacud de encima la tontera y lo pill examinndome con
sus ojos azul cobalto.
Entre nosotros haba una conexin tangible. No saba si se trataba de
simple atraccin o de otra cosa. Su presencia me inquietaba. Intent
mirar a otro lado para calmarme, pero acab retorcindome las manos y
observndome los pies, que daban golpecitos en el suelo de bamb de
puro nervio. Cuando volv a mirarlo a la cara, haba esbozado una
media sonrisa y tena una ceja arqueada.
Me aclar la garganta dbilmente.
Lo siento, qu has dicho?
Tanto te cuesta sentarte y escuchar?
No, es que me pones nerviosa.
Antes nunca te pona nerviosa.
Bueno, no tienes el mismo aspecto de antes. No puedes esperar que
me comporte de la misma forma contigo.
Kelsey, intenta relajarte. Jams se me ocurrira hacerte dao.
Vale, me sentar sobre las manos. Mejor?
l se rio.
Vaya, hasta su risa es magntica.
Al ser un tigre, he tenido que aprender a quedarme quieto. Un tigre
debe permanecer inmvil durante largo rato. Requiere paciencia, y para
esta explicacin vas a necesitar tenerla t tambin.

89

Estir sus poderosos hombros y levant los brazos para tirar de la


cuerda de un delantal que estaba colgado de un gancho. Lo retorci
entre los dedos sin darse cuenta y dijo:
Tengo que hacerlo bastante deprisa, solo puedo adoptar forma

humana unos cuantos minutos al da. Para ser exactos, son


veinticuatro minutos cada veinticuatro horas, as que pronto volver a
ser tigre y necesito aprovechar al mximo este tiempo contigo. Me
conceders esos pocos minutos?
S, quiero or tu explicacin respond tras respirar hondo. Sigue,
por favor.
Recuerdas la historia del prncipe Dhiren que te cont el seor
Kadam en el circo?
S. Espera, me ests diciendo...?
La historia es bastante precisa. Soy el Dhiren del que hablaba. Era el
prncipe del Imperio de Mujulaain. Es cierto que mi prometida y mi
hermano Kishan me traicionaron, pero el final de la historia es falso. No
me asesinaron, como mucha gente cree. Una maldicin cay sobre mi
hermano y sobre m, y los dos nos convertimos en tigres. El fiel seor
Kadam ha guardado nuestro secreto durante todos estos siglos. Por
favor, no lo culpes por traerte aqu, fue cosa ma. Vers, Kelsey..., te
necesito.
Se me qued la boca seca de repente y me ech hacia delante, apenas
sentada en el borde de la cama. Estuve a punto de caerme. Me aclar la
garganta rpidamente y me sent mejor con la esperanza de que no se
hubiera dado cuenta.
S? Qu quieres decir con eso?
El seor Kadam y yo creemos que eres la nica que puede romper la
maldicin. De algn modo, ya has logrado liberarme.
Pero yo no te he liberado. El seor Kadam compr tu libertad.
No, el seor Kadam no haba sido capaz de comprar mi libertad hasta
que t llegaste. Cuando me capturaron, perd la capacidad de adoptar
mi forma humana y de liberarme hasta que algo..., bueno, mejor dicho,
hasta que alguien especial lleg. Ese alguien especial fuiste t.

90

Se enroll la cinta del delantal en el dedo, y yo lo observ desenrollarla y


volver a empezar de nuevo. Despus lo mir a la cara, que estaba girada
hacia la ventana. Pareca tranquilo y sereno pero reconoc pinceladas de
tristeza ocultas a la vista. Los rayos del sol atravesaban la ventana y la
cortina se agitaba ligeramente con la brisa, lo que haca que la luz y las
sombras le bailaran en la cara.
Vale, para qu me necesitas? farfull. Qu tengo que hacer?

Hemos venido a la cabaa por un motivo respondi, volvindose


hacia m. El hombre que vive aqu es un chamn, un monje, y l
podr explicarte tu papel en todo esto. No quiso decir nada ms hasta
que te encontrramos y te trajramos aqu. Ni siquiera yo s por qu
eres la elegida. El chamn tambin insiste en que debe hablar con los
dos solos. Por eso no ha venido el seor Kadam. Te quedars aqu
conmigo hasta que regrese y, al menos, oirs lo que tenga que decir?
pregunt, echndose hacia delante. Si despus decides que deseas
marcharte y regresar a casa, el seor Kadam lo arreglar.
Dhiren... empec a decir, mirando al suelo.
Llmame Ren, por favor.
Me ruboric y lo mir a los ojos.
Vale, Ren. Tu explicacin es abrumadora. No s qu decir.
Distintas emociones asomaron a su atractivo rostro.
Y quin soy yo para rechazar a un hombre tan guapo..., quiero decir,
a un tigre tan guapo?
Vale respond, suspirando. Esperar y conocer a tu monje, pero
tengo calor, estoy sudando, tengo hambre, estoy cansada, necesito un
bao y, sinceramente, no s bien si debo confiar en ti. No me veo capaz
de soportar otra noche durmiendo en la jungla.
l suspir de alivio y me sonri, y fue como si el sol atravesara una
nube de lluvia: su sonrisa me ba en relucientes y felices rayos
dorados. Quera cerrar los ojos y disfrutar del calor.
Gracias respondi. Siento que esta parte del viaje haya sido tan
incmoda. El seor Kadam y yo discutimos sobre la idea de atraerte a la
jungla. l crea que debamos contarte la verdad, pero yo no estaba
seguro de si vendras. Pens que pasar ms tiempo juntos te ayudara a
confiar en m, y as podra revelarte a mi modo quin era. De eso
hablbamos cuando nos viste al lado del camin.
Eras t! Tendras que haberme contado la verdad, el seor Kadam
tena razn. Con un coche nos habramos evitado el paseto por la
jungla.

91

No respondi l, suspirando. El camino habra sido el mismo, no


se puede llegar en coche a esta zona tan interior de la reserva. El
hombre que vive aqu lo prefiere as.

Bueno, pero tendras que habrmelo dicho de todos modos insist,


cruzando los brazos.
Bueno, dormir al aire libre no est tan mal repuso mientras retorca
el delantal. Puedes mirar las estrellas, y la brisa fresca resulta
agradable en la piel despus de un da caluroso. La hierba huele a dulce
aadi, y me mir a los ojos, como tu pelo.
Vale, me alegro de que al menos uno de los dos se divirtiera
mascull, ruborizndome.
Pues s respondi l con aire de suficiencia y una sonrisa.
Tuve una breve visin en la que me lo imagin acurrucado junto a m en
el bosque, con la cabeza apoyada en mi regazo mientras yo le acariciaba
el pelo; decid que lo mejor sera concentrarme en el asunto que tena
entre manos.
Mira, Ren, ests cambiando de tema. No me gusta cmo me has
manipulado para traerme aqu. El seor Kadam tendra que habrmelo
dicho en el circo.
Pensamos que no te creeras su historia explic. Se invent el
viaje a la reserva de tigres para que vinieras a la ladera. Supusimos
que, una vez aqu, podra convertirme en hombre y aclarrtelo todo.
Seguramente tienes razn reconoc. Si te hubieras convertido en
hombre all, creo que no habra venido.
Y por qu viniste?
Quera pasar ms tiempo con... contigo. Ya sabes, con el tigre. Lo
habra echado de menos. Bueno, te habra echado de menos me
correg, y me puse roja.
Yo tambin te habra echado de menos respondi l, esbozando una
sonrisita.
Me puse a estrujar el dobladillo de mi camiseta. l malinterpret el
gesto y aadi:
Kelsey, siento de corazn haberte engaado. Si hubiera existido otro
modo...

92

Levant la mirada; l haba bajado la cabeza de un modo que me


recordaba mucho al tigre. La frustracin y la incomodidad que me haca
sentir desaparecieron. Mi instinto me deca que deba creer sus
palabras y ayudarlo. La fuerte conexin emocional que me empujaba al

tigre era todava ms potente con el hombre. Me entristeca su


situacin.
Cundo volvers a convertirte en tigre? pregunt en voz baja.
Pronto.
Duele?
No tanto como antes.
Me entiendes cuando eres un tigre? Puedo hablar contigo?
S, podr orte y comprenderte.
Vale repuse, y respir hondo. Me quedar aqu contigo hasta que
vuelva el chamn. Eso s, todava me quedan muchas preguntas.
Lo s. Intentar responderlas lo mejor que sepa, aunque tendrs que
guardarlas para maana, cuando pueda volver a hablar contigo.
Podemos pasar aqu la noche. El chamn volver al anochecer.
Ren?
S?
La jungla me da miedo, y esta situacin tambin.
l solt la cinta del delantal y me mir a los ojos.
Lo s.
Ren?
S?
No... te vayas, vale?
Se abland y me mir con cario, esbozando una sonrisa sincera.
Asambhava. No me ir.

93

Le respond con una sonrisa, pero, de repente, se le ensombreci el


rostro. Apret los puos y la mandbula. Vi que se estremeca y tiraba la
silla al caer al suelo a cuatro patas. Me levant para ayudarlo y,
asombrada, fui testigo de su transformacin en el tigre que tan bien
conoca. Ren, el tigre, se sacudi, se acerc a m mano extendida y
restreg la cabeza contra ella.

9
Un amigo

e sent en el borde de la cama para pensar en lo que me haba


contado Ren. Al mirar el tigre cre haberlo imaginado todo (o
quizs albergu la esperanza de que as fuera). Puede que la
jungla me haga alucinar. Es real todo esto? De verdad hay
una persona debajo de ese pelaje?
Ren se estir en el suelo y apoy la cabeza en las patas. Me mir con
sus maravillosos ojos azules durante un buen rato y, de repente, supe
que era real.
Me haba dicho que el chamn no llegara hasta el anochecer, as que
todava tenamos unas cuantas horas. La cama pareca prometedora.
Me apeteca echarme una siesta, pero no quera ensuciar nada, as que
decid que lo primero era darme un bao. Fui a investigar la baera y vi
que haba que llenarla a la antigua usanza: con un cubo.
Empec la ardua tarea de llenar el cubo de agua, echarlo en la baera y
volver a empezar. Pareca ms sencillo en la tele que en la vida real.
Aunque despus de tres cubos se me iban a caer los brazos, intent no
hacer caso del dolor, ya que saba lo bien que me sentara el bao. Mis
cansados brazos me convencieron de que media baera era ms que
suficiente.
Me quit de un par de patadas las zapatillas de deporte y me dispuse a
desabrocharme la camisa. Cuando ya iba por la mitad, me di cuenta de
repente de que tena pblico. Me sujet la camisa desabrochada y me
volv: all estaba Ren mirndome.

94

Pues vaya caballero que ests hecho. Has procurado no hacer ruido a
posta, verdad? Pues va a ser que no, chaval. Ser mejor que te sientes
fuera hasta que termine de baarme dije agitando el brazo. Sal a
montar guardia o lo que sea.
Abr la puerta y Ren sali muy despacio. Me desvest rpidamente, me
met en el agua tibia y me restregu la piel con el jabn de hierbas
casero del chamn. Despus de enjabonarme el pelo con la pastilla, que

era de algo parecido al limn, y de enjuagarme, me qued tumbada en


la baera un momento y me puse a pensar.
En qu me he metido? Por qu no me cont nada el seor Kadam?
Qu esperan que haga? Cunto tiempo voy a estar atrapada en esta
jungla india?
Le daba vueltas y ms vueltas a las preguntas sin poder pensar en nada
coherente. Era un torbellino de confusin que paraba de girar. Desist
en mi intento de encontrarle sentido, y sal del agua, me sequ, me vest
y le abr la puerta a Ren, que haba estado tumbado con el lomo
apoyado en la puerta.
Vale, ya puedes entrar, estoy decente.
Ren entr de nuevo mientras yo me sentaba con las piernas cruzadas
sobre la cama y empezaba a desenredarme el pelo.
Bueno, Ren, ten, por seguro que pienso decirle al seor Kadam todo
lo que opino cuando salgamos de aqu. T tampoco te has librado, por
cierto. Me quedan un milln de preguntas, as que vete preparando.
Me hice una trenza y la sujet con una cinta verde. Despus apoy la
cabeza en los brazos, me tumb sobre la almohada y me qued mirando
al techo de bamb. Ren apoy la cabeza en el colchn, cerca de la ma,
y me mir con cara felina de disculpa.
Me re y le di unas palmaditas en la cabeza; al principio me senta rara,
pero l se acerc ms y yo super mi timidez en un segundo.
No pasa nada Ren. No estoy enfadada, de verdad. Es que me gustara
que hubierais confiado ms en m.
Me lami la mano y se tumb en el suelo a descansar mientras yo me
pona de lado para mirarlo.
Deb de quedarme dormida porque, cuando abr los ojos, la cabaa
estaba a oscuras, salvo por un farol que iluminaba suavemente la
cocina. Sentado a la mesa haba un anciano.

95

Me sent y me restregu los ojos para terminar de despertarme,


sorprendida de haber dormido tanto rato. El chamn estaba ocupado
quitando las hojas a varias plantas que tena extendidas sobre la mesa.
Cuando me levant, me llam.
Hola, pequea dama. Has dormido tiempo. Muy cansada. Muy, muy
cansada.

Me acerqu a la mesa, seguida de Ren. El tigre bostez, arque el lomo


y se estir, pata a pata, antes de sentarse a mis pies.
Hambre? Come. Comida
relamindose. Buen sabor.

buena,

eh?

dijo

el

chamn

El hombrecillo se levant y sirvi un cucharn del aromtico guiso de


hierbas que herva en una olla, sobre la cocina de madera. Coloc
tambin un trozo de pan plano en el borde del cuenco y volvi con l a
la mesa. Me acerc el cuenco, asinti satisfecho, y despus se sent y
sigui quitando hojas a las plantas.
El guiso ola a gloria, sobre todo despus de pasarme un da y medio
comiendo barritas energticas.
El chamn hizo un ruidito con la lengua.
Cul es tu nombre?
Kelsey mascull mientras masticaba.
Kaal-si. Buen nombre. Fuerte.
Gracias por la comida. Est deliciosa!
l gru a modo de respuesta y agit una mano para quitarle
importancia.
Cmo se llama? le pregunt.
Mi nombre demasiado inmenso. Puedes llamarme Phet.
Phet era un hombrecillo marrn con una trenza de hirsuto pelo gris
alrededor de la parte posterior de la cabeza. Su reluciente calva
reflejaba la luz del farol. Llevaba una tnica de tejido basto y verde
grisceo enrollada al cuerpo, y sandalias en los pies. La tela le envolva
los esquelticos brazos, y le dejaba al descubierto las nudosas rodillas.
Se haba echado sobre los hombros un sarong; resultaba sorprendente
que la ligera tela no se cayera de su delgada percha.
Phet, siento haber irrumpido as en su casa. Ren me trajo. Ver
Ah, Ren, tu tigre. S. Phet conoce por qu ests aqu. Anik dice que
Ren y t vienen, as que fui al lago Suki hoy a preparar.

96

Com un poco ms de guiso mientras l me serva una taza de agua.


Se refiere al seor Kadam? Le dijo que vendramos?

S, s. Kadam dice Phet respondi; el chamn apart las plantas


para hacer sitio en la esquina de la mesa y sac una pequea jaula en
la que haba un primoroso pajarito rojo. Pjaros del lago Suki son
muchos, pero este es muy extraordinario.
Se inclin sobre el pjaro y chasque la lengua mientras mova el dedo
junto a la jaula. Empez a tararear y a hablar con l alegremente en su
idioma. Despus me mir y dijo:
Phet persisti todo el da para capturar. El pjaro canta una cancin
bella.
Catar para nosotros?
Quin sabe decir? A veces el pjaro nunca canta, nunca en su vida.
Solo canta si hay persona especial. Kaal-si es persona especial?
Se rio a carcajadas, como si hubiera contado un chiste buensimo.
Phet, cmo se llama el pjaro?
Es cra de Durga.
Termin mi guiso y apart el cuenco.
Quin es Durga?
Ah respondi l, sonriendo. Durga es bella diosa, y Phet
aadi, sealndose es fiel humilde servidor. El pjaro canta para
Durga y para una sola mujer especial.
Se puso de nuevo a trabajar con sus plantas.
Entonces, es usted un sacerdote de Durga?
El sacerdote edifica a otros ciudadanos. Phet existe solo. Sirve solo.
Le gusta estar solo?
Solo es mente razonada, or cosas, ver cosas. Ms gente es
demasiadas voces.
Tiene sentido. A m tampoco me importa estar sola. El problema es
que, si ests sola siempre, al final te sientes sola.

97

Hmmm. Su pjaro es precioso coment, y l asinti y sigui


trabajando en silencio. Lo ayudo con las hojas?

El hombre esboz una amplia sonrisa que dej al descubierto varios


dientes rotos y otros tantos desaparecidos. Los ojos le quedaron casi
ocultos entre las profundas arrugas marrones.
Quieres ayudar? S, Kaal-si. Mira Phet, sigue. Intenta.
Sostuvo el tallo de una planta y tir hacia abajo con los dedos hasta
quitarle todas las hojas. Despus me pas una rama con hojitas
diminutas que parecan una especie de romero. Arranqu las olorosas
hojas verdes y las coloqu en la pila de la mesa. Trabajamos muy a
gusto juntos durante un rato.
Al parecer, se ganaba la vida recogiendo las hierbas. Me ense las
distintas plantas que haba cortado y me dijo sus nombres y para qu
se utilizaban. Tambin tena la coleccin seca, la que colgaba del techo,
y se pas unos minutos describindomela. Algunos de los nombres me
resultaban familiares, aunque otros no los haba odo nunca.
Las ms interesantes eran la arjuna, la corteza molida de un rbol que
se usaba en medicina para facilitar la circulacin y la digestin; la
crcuma, buena para la circulacin, pero que tambin ayudaba al
sistema respiratorio; y las hojas de nim, que hacan algo para facilitar la
digestin. No hice demasiadas preguntas sobre estas ltimas.
Tambin tena centella asitica, que ola agridulce y, segn me dijo
Phet, alargaba la vida y daba mucha energa. Las hojas de brahmi
ayudaban a pensar mejor, y el shavatari era una raz que aliviaba los
problemas femeninos.
Se subi a un pequeo taburete, baj algunas de las plantas secas y las
sustituy por las frescas; despus sac un mortero y una mano, me
ense a desmenuzar las hierbas y a molerlas, y me dej probar a
machacar varios tipos distintos.
Phet abri un tarro que tena dentro unas gotas doradas y duras de
resina. Lo ol y exclam:
Recuerdo ese olor de la jungla! Es esa sustancia pegajosa que gotea
de un rbol, no?
Muy bien, Kaal-si. El nombre es resina de rbol boswellia, pero puede
que lo llames incienso.

98

Incienso? Siempre me he preguntado qu sera.


El hombre sac un trocito y me lo entreg.

Aqu, Kaal-si, come.


Quieres que me coma eso? Crea que era perfume.
Toma, Kaal-si, intenta insisti, y se meti un trocito en la boca, as
que lo imit.
Ola a especias, y su sabor era dulce y clido. La textura era como la de
un chicle pegajoso. Phet mastic con los pocos dientes que le quedaban
y me sonri.
Bueno, eh, Kaal-si? Ahora respira largo.
Qu respire largo?
Me lo demostr respirando profundamente, as que hice lo mismo. Me
dio una palmada en la espalda que me habra hecho escupir el chicle de
no haberlo tenido pegado para siempre en los dientes.
Ves? Bueno para estmago, bueno para aliento, ningn problema
explic pasndome el tarrito de incienso. Guarda, te servir bien.
Le di las gracias y, despus de meter el tarro en la mochila, regres al
mortero.
Kaal-si, has viajado mucho, s?
Oh, s, mucho.
Le habl de cmo conoc a Ren en Oregn y del viaje a la India con el
seor Kadam. Tambin describ la prdida del camin, nuestra
caminata por la jungla y acab con el descubrimiento de su cabaa.
Phet asenta y escuchaba con atencin.
Y tu tigre no es siempre tigre. Estoy correcto?
S respond mirando a Ren.
Deseas ayudar al tigre?
S, deseo ayudarlo. Me molesta que me haya engaado, aunque
entiendo por qu lo hizo expliqu; agach la cabeza y baj los
hombros. Solo quiero que sea libre.

99

En aquel momento, el pajarito rojo se puso a cantar una bella cancin y


se pas varios minutos hacindolo.

Phet cerr los ojos, escuch con expresin de puro xtasis y canturre
al ritmo. Cuando el pjaro dej de cantar, abri los ojos, y me mir
encantado.
Kaal-si! Eres muy especial! Estoy lleno de alegra! Phet percibe la
cancin de Durga! exclam; despus se levant y se puso a guardar
todas las plantas y tarros. En estos momentos debes descansar. Un
alba importante maana. Phet, tiene que rezar en las horas oscuras, y
t hay que dormir. Maana embarcars en t travesa. Es dura tanto
como difcil. A primera luz, Phet te ayuda en compaa del tigre. El
secreto de Durga se revelar. Ahora, ve a dormitar.
Acabo de echar una buena siesta, todava no tengo sueo. No puedo
quedarme con usted y hacerle ms preguntas?
No, Phet reza. Es necesario expresar gracias a Durga en favor de la
bendicin inesperada. Dormir es esencial. Phet prepara t para dar
sueo a Kaal-si.
Ech varias hojas en una taza y las cubri de agua hirviendo. Al cabo
de un minuto me pas la taza y me indic que la bebiera. Ola casi
como a menta poleo con un toque de especias similares a los clavos.
Beb u poquito y me gust el sabor. l me ech en la cama y envi a
Ren conmigo. Tras bajar la intensidad del farol, se ech una bolsa al
hombro, me sonri, sali y cerr la puerta con delicadeza.
Me tumb en la cama creyendo que no sera capaz de dormirme, pero,
en pocos minutos, lo hice, y pas una noche cmoda y gris, sin sueos.

A primera hora de la maana, Phet me despert dando unas palmadas


bastante fuertes.
Hola, Kaal-si y malhadado Ren. Phet reza mucho mientras dorms.
Como consecuencia, Durga hace milagro. Hay que despertar!
Componeos y conversamos.
Vale, Phet, me dar prisa respond, y cerr la cortina para vestirme.

100

En la cocina, Phet estaba preparando huevos y ya haba colocado un


buen plato en el suelo para Ren. Me lav las manos con el jabn de
hierbas, me sent a la mesa, me deshice la trenza y me pein las ondas
del pelo con los dedos.

Ren dej de comer, se trag los huevos que tena en la boca y me


observ fijamente mientras lo haca.
Ren, deja de mirarme as! Comete los huevos. Seguro que ests
muerto de hambre.
Me recog el pelo en una coleta y l, por fin, volvi a su comida. Phet me
trajo un plato con una tortilla y una ensaladita formada por una
extraa variedad de verduras de su huerto. Despus se sent a hablar
con nosotros.
Kaal-si, en estos momentos soy hombre bendecido. Durga me ha
exclamado. Os ayudar. Numerosos aos antes, Anik Kadam busc
remedio para aliviar a Ren. Aconsej que Durga sera buena con el tigre,
pero nadie puede aliviarlo. Me pregunta qu hacer. Aquella noche, Phet
suea con dos tigres, uno plido como luna, otro negro parecido a
noche. Durga habla bajito en la oreja, dice que solo chica especial
puede romper maldicin. Phet sabe que la chica es la bendecida por
Durga. Ella lucha por el tigre. Digo a Anik: busca la chica especial de la
diosa. Doy instrucciones: chica sola, pelo marrn, ojos oscuros. Estar
unida al tigre y, sus palabras son poderosas como meloda de diosa.
Ayuda al tigre a ser libre otra vez. Digo a Anik: descubre a la bendecida
por Durga y trela. Entonces puso sus manos oscuras y torcidas
sobre la mesa, y se acerc ms a m. Kaal-si, Phet percibe t eres
muy bendecida por Durga.
Phet, de qu est hablando?
Eres fuerte, bella guerrera como Durga.
Yo? Fuerte y bella guerrera? Creo que os habis equivocado de
chica.
Ren solt un gruido grave y Phet chasque la lengua.
No, cra de Durga canta para ti. Eres la chica precisa! No tires el
destino como una mala hierba! Es flor preciada, cara. Paciencia. Espera
el tiempo y la flor se abre.
Vale, Phet, lo intentar. Qu tengo que hacer? Cmo puedo romper
la maldicin?

101

Durga ayuda en la Cueva de Kanheri. Usa la llave para abrir cmara.


Qu llave?

La llave es el distinguido sello de Imperio de Mujulaain. Tigre sabe.


Encuentra sitio bajo tierra en cueva. El sello es llave. Durga te lleva a la
respuesta. Tigre libre.
Empec a temblar sin parar. Era demasiado para m: mensajes sobre
cuevas secretas, tener la bendicin de una diosa india e irme de
aventura por la jungla con un tigre? Demasiado para asimilarlo. Me
senta abrumada y mi cabeza no dejaba de gritar: No es posible! No es
posible! Cmo me he metido en esta situacin tan rara? Ah s, me
present voluntaria.
Phet me observaba con curiosidad. Puso una de sus manos encima de
la ma. La suya era clida y arrugada, y me calm al instante.
Kaal-si debe tener fe en ella. Eres mujer fuerte. El tigre te protege.
Mir a Ren, que estaba sentado en el suelo de bamb mirndome con
cara de preocupacin.
S, ya s que me proteger. Quiero ayudarlo a romper la maldicin, es
que es todo tan sobrecogedor
Phet me apret la mano y Ren me puso una pata en la rodilla. Me
tragu el miedo y lo apart de mi mente.
Bueno, Phet, adnde vamos ahora? A la cueva?
El tigre sabe dnde ir. Sigue a tigre. Consigue sello. Hay que dar
prisa. Antes de ir, Kaal-si, Phet te conceder plegaria y marca de diosa.
Phet levant un pequeo ramo hecho con las hojas que habamos
preparado la noche anterior. Lo agit en el aire alrededor de mi cabeza y
por cada uno de mis brazos mientras cantaba suavemente. Despus
sac una hojita, y me toc con ella los ojos, la nariz, la boca y la frente.
Se volvi hacia Ren y repiti el proceso.
A continuacin, se levant y fue a por un tarrito lleno de lquido
marrn. Sac una fina rama sin hojas, la moj un poco en el tarro,
tom mi mano derecha y empez a dibujar diseos geomtricos. El
lquido tena un olor penetrante, y los remolinos que dibujaba me
recordaban a los dibujos de henna que se hacan en las manos.

102

Cuando termin, le di un par de vueltas a mi mano para admirar


aquella creacin artstica tan elaborada. Los dibujos me cubran el
dorso, la palma y la punta de los dedos.
Para qu es? pregunt.

Es un smbolo poderoso. La marca permanece muchos das.


Phet reuni algunas hojas y ramas, las ech en la vieja estufa de hierro
forjado y se qued all un momento, inhalando el humo. Despus se
volvi hacia m en inclin la cabeza.
Kaal-si, tiempo de partir dijo, y Ren se fue hacia la puerta; le devolv
el saludo a Phet y le di un breve abrazo.
Gracias por todo lo que ha hecho. Agradezco mucho su hospitalidad y
su amabilidad.
l me sonri y me apret la mano. Me ech al hombro la bolsa y la
mochila, sal por la puertecita y segu a Ren.
Phet, sonriente, se asom para despedirnos con la mano.

103

10
Un refugio seguro

ueno, supongo que tenemos que volver a la jungla,


eh, Ren?

l no se volvi, sino que sigui caminando


lentamente. Los segu arrastrando los pies y pensando en todas las
preguntas que le hara cuando volviera a convertirse en hombre.
Despus de caminar un par de horas llegamos a un laguito. Supuse que
era el lago Suki del que Phet haba hablado. Efectivamente, haba un
montn de pjaros: patos, gansos, martines pescadores, grullas y
zarapitos ocupaban el agua y las orillas en busca de comida. Incluso vi
pjaros ms grandes, quiz guilas o halcones de algn tipo, volando en
crculos sobre el lago.
Nuestra llegada espant a una bandada de garzas que alzaron el vuelo,
asustadas, y despus volvieron a posarse en el agua del otro lado del
lago. Pajaritos verdes, amarillos, grises, azules y negros con pechos
rojos correteaban por todas partes, aunque no vi a ninguna cra de
Durga.
En las zonas en las que los rboles daban sombra al agua, grupitos de
nenfares servan de lugares de descanso para las ranas, que nos
observaban con sus ojos amarillos y saltaban al lago con un chapoteo
cuando pasbamos por su lado. Vi ms ranas nadando y saltando entre
las otras plantas acuticas en flor cercanas a la orilla del lago.
Crees que hay caimanes o cocodrilos en el lago? pregunt,
hablando tanto conmigo misma como con Ren. S que una de las dos
especies pertenece a la fauna autctona de Amrica pero nunca
recuerdo cul de las dos.

104

l se puso a caminar a mi lado, y me qued con las ganas de saber si


era porque haba reptiles peligrosos en las inmediaciones o simplemente
porque quera hacerme compaa. Dej que caminara entre el lago y yo,
por si acaso.

El aire era caliente y la jungla se derreta, abatida ante el calor. El cielo


estaba reluciente, no haba ni una nube monznica que nos diera
sombra. Yo estaba sudando a chorros. Ren me llevaba entre la sombra
de los rboles para mantenernos frescos y que el paseo resultara algo
ms soportable, pero yo segua sintindome fatal. Mientras rodebamos
la orilla del lago, mantuvo un ritmo regular y lento que pude seguir sin
problemas. Sin embargo, aun as, notaba que se me formaban ampollas
en los talones. Saqu el protector solar de la mochila, y me ech en la
cara y los brazos. La brjula indicaba que bamos en direccin norte.
Cuando Ren se detuvo a beber de un riachuelo, descubr que Phet nos
haba preparado comida. Era una enorme hoja verde que rodeaba una
bola de pegajoso arroz blanco relleno de carne y verduras especiados.
Picaba demasiado para mi gusto, pero el arroz cocido lo suavizaba un
poco. Encontr dos rollitos ms en la mochila y se los lanc a Ren, que
dio un salto y los atrap en el aire solo para presumir. Por supuesto, se
los trag enteros.
Tras caminar unas cuantas horas ms, por fin salimos de la jungla y
llegamos a una pequea carretera. Estaba encantada de poder caminar
sobre asfalto liso, hasta que empez a quemarme las suelas. Habra
jurado que el alquitrn caliente estaba derritiendo la goma de los
zapatos.
Ren olisque el aire, torci a la derecha y march por el borde de la
carretera durante casi un kilmetro hasta llegar a un todoterreno verde
metalizado nuevecito. Tena las ventanillas tintadas y un techo duro de
color negro.
El tigre se par al lado del vehculo y se sent.
Me detuve, jadeando, le di un buen trago a la botella de agua y
pregunt:
Qu? Qu quieres que haga?
l se me qued mirando sin ms.
Este es el coche? Quieres que me suba al coche? Vale, pero espero
que el propietario no se enfade.

105

Abr la puerta y encontr una nota del seor Kadam en el asiento del
conductor.

Seorita Kelsey:

Por favor, perdneme. Quera contarle la verdad.


Aqu tiene un mapa con la direccin de la casa de Ren. Me reunir con usted all.
La llave est en la guantera. No olvide conducir por el lado izquierdo de la carretera.
El viaje durar aproximadamente una hora y media. Espero que se encuentre bien.
Su amigo,
Anik Kadam.

Saqu el mapa y lo coloqu en el asiento del copiloto. Abr la puerta


trasera, ech dentro las bolsas y saqu otra botella de agua para el
camino. El tigre salt a la parte de atrs y se estir.
Me sent en el asiento del conductor, abr la guantera y encontr un
llaverito con las llaves prometidas. La ms grande pona Jeep.
Arranqu el motor y sonre agradecida cuando un chorro fro sali de
las rejillas de ventilacin.
Cuando sal a la carretera vaca, la vocecilla del GPS canturre:
Siga recto durante cincuenta kilmetros. Despus, gire a la izquierda.
Procurando mantenerme a la izquierda y bien agarrada al volante, me
mir la mano. A pesar del sudor y de estar todo el rato secndome la
cara con ella, el dibujo de Phet segua all, tan permanente como un
tatuaje. Encend la radio, encontr una emisora que pona msica
interesante y dej que me hiciera compaa durante el viaje, mientras
Ren cabeceaba detrs.
Fue sencillo seguir las instrucciones del seor Kadam, sobre todo
teniendo tambin el GPS. Casi no haba trfico por la ruta que haba
seleccionado, lo que estaba bien, ya que, cada vez que me pasaba un
coche, los nervios hacan que me aferrara al volante. Acababa de
aprender a conducir por el lado derecho, as que cambiar al izquierdo
no resultaba fcil. Conducir por el lado equivocado de la carretera no
era algo que te ensearan en la autoescuela.

106

Al cabo de una hora, las instrucciones decan que me metiera en una


carretera de tierra. No haba nombre en el camino, pero el GPS pit
para avisarme de que estbamos en el sitio correcto, as que obedec y
entr en la jungla. Parecamos estar en medio de la nada, aunque la
carretera estaba cuidada y no haba baches.

El sol se ocultaba y el cielo se oscureca cuando, por fin, la carretera


lleg a un camino de adoquines bien iluminado que rodeaba una alta
fuente espumosa. La fuente estaba rodeada de flores y, detrs me
encontr con la casa ms increble que haba visto en mi vida. Era como
la mansin de un multimillonario en el trpico o quiz en las orillas de
Grecia. Pens que el lugar perfecto para ella sera la cima de una isla
con vistas al Mediterrneo.
Detuve el coche, abr las puertas y me maravill con aquel lugar tan
fantstico.
Ren, tu casa es increble! No puedo creerme que sea tuya!
Saqu las bolsas y recorr despacio el camino de piedra mientras
admiraba el garaje para cuatro coches. Me pregunt qu clase de
vehculos guardaran all. Unas preciosas plantas tropicales rodeaban la
casa y convertan el terreno en un exuberante paraso. Reconoc las
flores de plumera, las aves del paraso, el bamb ornamental, las altas
palmas reales, los gruesos helechos y las frondosas plataneras, aunque
haba mucho ms. En el lateral de la casa haba una piscina
redondeada y un jacuzzi iluminados, junto a una reluciente fuente que
lanzaba al aire el agua de la piscina mientras trazaba distintos patrones
de colores.
La casa de tres plantas estaba pintada de blanco y crema. La segunda
planta tena una galera cubierta que la recorra por completo, protegida
por barandillas de hierro forjado y apoyada en pilares de color crema.
La planta superior tena altos balcones en arco, y la planta baja contaba
con unos grandes ventanales.
Cuando Ren y yo nos acercamos a la entrada de mrmol y madera de
teca, gir el pomo y vi que la puerta no estaba cerrada. El exterior era
clido y vibrante, un reflejo de los intensos y vivos colores de la India. El
interior era opulento y encantador, decorado en tonos ms fros.
Esto es muchsimo mejor que dormir en el suelo de la jungla.

107

Entramos en el espectacular vestbulo. La entrada tena techos


abovedados, un exquisito suelo de mrmol y una amplia escalera en
curva con recargadas barandillas de hierro. La habitacin se iluminaba
con una deslumbrante lmpara de araa. Las enormes ventanas
mostraban la vista panormica de la jungla que nos rodeaba.
Me quit las zapatillas, lamentando lo sucias que estaban, y cruc el
vestbulo para entrar en una biblioteca digna de un caballero. Encima
de la preciosa alfombra haba sillones de cuero marrn oscuro,

otomanas y cmodos sofs. En la esquina vi un gran globo terrqueo, y


las paredes estaban cubiertas de estanteras. Incluso haba una
escalera que se deslizaba sobre sus guas para poder llegar a los
estantes ms altos. A un lado haba un escritorio macizo con una silla
de cuero. Todo estaba ordenado y organizado meticulosamente, y eso
me record de inmediato al seor Kadam.
Una chimenea de piedra tallada ocupaba una de las paredes. No se me
ocurra para qu querran una chimenea en la India, pero era una obra
maravillosa. Un vaso dorado lleno de plumas de pavo real iba a juego
con los tonos azulados, verdes y morados de los cojines y las alfombras.
Me pareci la biblioteca ms bonita del mundo.
Al entrar en la casa propiamente dicha, o al seor Kadam decir:
Seorita Kelsey? Es usted?
Estaba decidida a enfadarme con l y con Ren, pero me di cuenta de
que mis ganas de verlo eran ms fuertes.
S, soy yo, seor Kadam.
Lo encontr en la gran cocina profesional de acero inoxidable. Tena
suelo de mrmol negro, encimeras de granito y dos hornos en los que el
seor Kadam haba estado preparando la comida.
Seorita Kelsey! exclam el hombre de negocios, corriendo hacia
m. Qu alegra saber que est a salvo. Espero que no est demasiado
enfadada conmigo.
Bueno, no estoy muy contenta con lo sucedido, pero aad,
sonrindole y mirando al tigre creo que es ms culpa de este que
suya. Me cont que usted quera decirme la verdad.
El seor Kadam esboz una sonrisa de disculpa y asinti con la cabeza.
Por favor, perdnenos a los dos. No queramos molestarla. Entre, he
preparado la comida.

108

Volvi corriendo a la cocina, abri la puerta de un cuarto que ola a


especias frescas y secas, y desapareci dentro varios minutos. Cuando
sali, deposit su seleccin en la encimera del centro de la cocina y
abri otra puertecita que daba a una profunda despensa para uso del
servicio domstico. Me asom y vi varios estantes llenos de elegantes
platos y copas, incluida una impresionante coleccin de cuberteras de
plata. Sac dos delicados platos de porcelana y dos copas, y las coloc
en la mesa.

Seor Kadam, le he estado dando vueltas a una cosa coment


despus de cerrar la puerta.
Solo a una cosa? repuso, de broma.
Por ahora respond entre risas. De verdad le pregunt al seor
Davis si quera venir con usted a cuidar de Ren? Quiero decir, qu
habra hecho si l hubiera aceptado y yo no?
S que le pregunt, por guardar las apariencias, pero tambin suger
sutilmente al seor Maurizio que lo mejor para l sera que convenciera
al seor Davis para no ir. De hecho, le ofrec ms dinero si insista al
seor Davis para que se quedara con el circo. En cuanto a lo que habra
hecho si usted nos hubiera rechazado, supongo que tendra que haber
mejorado la oferta y seguir intentndolo hasta dar con una que no
pudiera rechazar.
Y si hubiera dicho que no de todos modos? Me habra secuestrado?
No respondi l, rindose. Si hubiera rechazado nuestra oferta,
mi siguiente paso habra sido contarle la verdad y esperar que me
creyera.
Bueno, es un alivio.
Y despus la habra secuestrado aadi, y se ro de su propia
broma antes de seguir con la preparacin de la cena.
Eso no tiene gracia.
No he podido evitarlo. Lo siento, seorita Kelsey.
Me condujo desde la cocina a un pequeo comedor, nos sentamos a
una mesa redonda junto a una ventana salediza que daba a una piscina
iluminada. Ren se tumb a mis pies.
El seor Kadam quera que le contara todo lo sucedido desde la ltima
vez que nos habamos visto. Le habl del camin y descubr que haba
pagado al conductor para que me dejara tirada. Despus hablamos
sobre la jungla y Phet.

109

El anciano me hizo muchas preguntas sobre mis conversaciones con


Phet y estaba muy interesado en el dibujo de henna. Le dio un par de
vueltas a mi mano y examin de cerca los smbolos de cada lado.
As que usted es la bendecida por Durga coment, y se ech atrs
en la silla, sonriendo.

Cmo saba que era la persona correcta? Quiero decir, cmo saba
que yo sera capaz de romper la maldicin?
En realidad no estbamos del todo seguros de que usted fuera la
persona correcta hasta que conoci a Phet y l lo confirm. Cuando Ren
estaba cautivo, no era capaz de cambiar de forma. De algn modo,
usted pronunci las palabras que lo liberaron. Eso le permiti volver a
convertirse en hombre y ponerse en contacto conmigo. Esperbamos
que fuera la persona capaz de romper la maldicin, la que habamos
estado buscando, la bendecida por Durga.
Seor Kadam, quin es Durga?
El seor Kadam fue a por una estatuilla dorada que haba en la otra
habitacin y la coloc con cuidado sobre la mesa. Era una diosa india
de bella talla, con ocho brazos. Estaba disparando un arco con flecha
y cabalgaba a lomos de un tigre.
Mientras tocaba uno de los delicados brazos, dije:
Hbleme de ella, por favor.
Por supuesto. En el idioma de los hindes, Durga quiere decir la
invencible. Es una gran guerrera y se la considera la diosa madre de
los dems dioses de la India. Sabe utilizar numerosas armas y entra en
batalla a lomos de un magnfico tigre llamado Damon. Es una diosa
muy bella: en sus descripciones se dice que tiene pelo ondulado y una
piel clara que brilla an ms cuando lucha. A menudo viste tnicas
cerleas, el color del mar, y adornos de oro tallado con piedras
preciosas y relucientes perlas negras.
Qu armas son estas? pregunt, girando la estatua.
Hay distintas imgenes de ella por toda la India. En cada una tiene
armas diferentes y un nmero distinto de brazos. En esta estatua lleva
un tridente, un arco con flechas, la espada y un gada, que es parecido a
una maza o una porra. Tambin lleva un kamandal o caracola, un
chakram, una serpiente y una armadura con escudo. He visto otros
dibujos de Durga con una cuerda, una campana y una flor de loto.
Adems de tener mltiples armas a su disposicin, tambin sabe
controlar los relmpagos y los truenos.

110

Levant la estatua y la mir desde distintos ngulos. Los ocho brazos


daban miedo. Nota: En una batalla contra Durga, corre en direccin
contraria.
El seor Kadam sigui hablando.

La diosa Durga naci del ro para ayudar a los hombres en tiempos de


necesidad. Luch contra un demonio, Mahishasur, que era mitad
humano, mitad bfalo. Aterrorizaba la tierra y el cielo, y nadie poda
matarlo, as que Durga adopt la forma de diosa guerrera para
derrotarlo. Tambin la llaman Bella Dama por su gran belleza.
Tras dejar la estatuilla de nuevo en la mesa, dije, vacilante:
Seor Kadam, no quiero faltar el respeto y espero no ofenderlo, pero
lo cierto es que no creo en este tipo de cosas. Me parecen fascinantes,
pero son demasiado raras para ser reales. Es como si estuviera
atrapada en un mito indio en un episodio de En los lmites de la
realidad.
Ah, seorita Kelsey, no se preocupe respondi l, sonriendo. No
me ofendo. Durante mis viajes y mi investigacin para intentar ayudar a
Ren y a su hermano Kishan a romper la maldicin, me ha abierto a
nuevas ideas y creencias que, antes, tampoco yo haba considerado. Lo
que es real y lo que no depende de lo que su corazn decida y sepa.
Bueno, debe de estar cansada del viaje. Le ensear su habitacin para
que pueda descansar.
Me condujo escaleras arriba hasta un gran dormitorio decorado con
tonos ciruela y blanco con ribetes dorados. Un jarrn redondo con rosas
blancas y gardenias perfumaba ligeramente la habitacin. Pegada a la
pared haba una cama con dosel y montaas de cojines ciruela encima.
Una alfombra blanca de pelo tupido cubra el suelo, y unas puertas de
cristal biselado daban a la galera ms grande que haba visto en mi
vida, con vistas a la piscina y la fuente.
Es preciosa! Gracias, seor Kadam.
l inclin la cabeza, sali y cerr la puerta sin hacer ruido.

111

Me saqu los calcetines y disfrut caminando descalza sobre la


alfombra. Unas puertas de cristal granulado daban a un cuarto de bao
asombroso, ms grande que toda la primera planta de la casa de Mike y
Sarah. Haba una profunda baera de hidromasaje hecha con mrmol
blanco y una ducha gigantesca que tambin serva de sauna. Haban
colgado unas suaves toallas ciruela en un toallero con calefaccin, y vi
botellitas de cristal con jabones y sales de bao con olor a lavanda y
melocotn.
Al lado del cuarto de bao haba un vestidor con bancos acolchados,
cmodas y cajones. Un lado estaba vaco, pero en el otro haba un
estante lleno de ropa nueva todava envuelta en celofn. La cmoda

tambin estaba llena de ropa. Haban preparado una pared entera para
colocar zapatos, aunque estaba casi vaca. Solo encontr una caja de
zapatos esperando a que la abrieran.
Despus de una ducha que me relaj por completo y de trenzarme el
pelo, saqu mi ropa de la maleta y la guard en el armario y la cmoda.
Dej mi maquillaje, polvos compactos, cepillo del pelo y cintas en una
bandeja con espejo que haba en el lavabo de mrmol del bao, enroll
el cable de mi plancha del pelo y la guard en un cajn.
Ya en pijama, corr a meterme en la cama y acababa de abrir mi libro de
poesa cuando o que alguien llamaba a las puertas de la galera. Mir
hacia all y el corazn se me puso a latir a mil por hora: un hombre
esperaba al otro lado. Vi un destello de ojos azules: era Ren, en versin
prncipe indio. Cuando sal me di cuenta de que tena el pelo mojado y
de que ola muy bien, como a cascadas y bosque, todo junto. Era tan
guapo que me sent an ms tmida de lo habitual. Cuanto ms me
acercaba a l, ms deprisa me lata el corazn.
Ren me mir de arriba abajo y frunci el ceo.
Por qu no llevas la ropa que te he comprado? La del armario y la
cmoda?
Oh, quieres decir que esa ropa es para m? pregunt, perpleja y sin
saber qu decir. No he Pero Por qu ibas a? Cmo? Bueno,
da igual, gracias. Y gracias por dejarme usar esta habitacin tan bonita.
Ren esboz una amplia sonrisa que estuvo a punto de hacer que me
desmayara. Tom un mechn de pelo que se me haba escapado con la
brisa, me lo puso detrs de la oreja y dijo:
Te han gustado las flores?

112

Me qued mirndolo hasta que parpade y consegu emitir un


diminutivo s. l asinti con la cabeza, satisfecho, e hizo un gesto
hacia las sillas de exterior. Asent con la cabeza de manera casi
imperceptible y aguant el aliento cuando me tom del codo para
guiarme hasta una silla. Despus de asegurarse de que estuviera
cmoda, se fue a la silla que estaba frente a la ma. Supongo que se dio
cuenta de que yo no dejaba de mirarlo y no lograba formar un
pensamiento coherente, as que empez a hablar.
Kelsey, s que tienes muchas preguntas. Qu quieres saber primero?

Estaba hipnotizada por sus relucientes ojos azules que, por algn
motivo, tambin brillaban en la oscuridad. Por fin logr volver a la
realidad y mascullar lo primero que me vino a la cabeza.
No te pareces a los dems hombres indios que he visto. Tus tus ojos
son distintos y dije, farfullando como una boba.
Por qu no logro serenarme?
Si haba sonado a tonta, Ren no pareci darse cuenta.
Mi padre era de origen indio, pero mi madre era asitica. Era una
princesa de otro pas que se prometi en matrimonio con mi padre.
Adems, tengo ms de trescientos, as que supongo que eso tambin
marca una diferencia.
Ms de trescientos aos! Eso quiere decir que naciste en el ao
En el ao 1657.
Eso respond, movindome con aire nervioso y pensando que, por lo
visto, los ancianos empezaban a resultarme muy atractivos. Y por
qu pareces tan joven?
No lo s, tena veintin aos cuando me maldijeron. No he envejecido
desde entonces.
Se me ocurran un milln de preguntas y, de repente, sent la necesidad
de resolver aquel rompecabezas.
Y el seor Kadam? Cuntos aos tiene? Y cmo encaja su jefe en
esto? Sabe lo tuyo?
Kelsey, yo soy el jefe del seor Kadam respondi l, rindose.
T? T eres su jefe rico?

113

En realidad no definimos as nuestra relacin, aunque su explicacin


fue ms o menos precisa. La edad del seor Kadam es ms complicada.
En realidad es un poco mayor que yo. Hace tiempo fue mi soldado y el
consejero militar en el que ms confiaba mi padre. Cuando cay sobre
m la maldicin, corr a verlo y logr convertirme en hombre el tiempo
suficiente para explicarle lo sucedido. l lo organiz todo rpidamente,
se llev a mis padres y ocult nuestra riqueza, y ha sido mi protector
desde entonces.
Pero cmo puede seguir vivo? Tendra que haber muerto hace
tiempo.

Ren vacil, pero al final respondi:


El Amuleto de Damon lo protege del paso del tiempo. Lo lleva al cuello
y nunca se lo quita.
Record el viaje en avin y haber visto el colgante del seor Kadam. Me
ech hacia delante en el asiento.
Damon? No es ese el nombre del tigre de Durga?
S, el nombre del tigre de Durga y el amuleto son lo mismo. No s
mucho de la conexin, ni tampoco de los orgenes del amuleto. Solo s
que se rompi en varios pedazos hace mucho tiempo. Algunos dicen que
en cuatro, y que cada uno representa uno de los elementos bsicos, los
cuatro vientos o incluso los cuatro puntos cardinales. Otros dicen que
son cinco o ms. Mi padre me dio su fragmento, y mi madre le dio el
suyo a Kishan.
El hombre que me maldijo quera los cuatro fragmentos del amuleto,
por eso enga a Kishan. Nadie sabe con certeza qu clase de poder
tendra el amuleto si volviera a unirse, pero se trataba de un hombre
implacable que no se habra detenido ante nada con tal de conseguir
todos los fragmentos y comprobarlo.
El seor Kadam lleva mi parte del amuleto. Creemos que el poder lo ha
protegido y lo ha mantenido vivo todo este tiempo. Aunque ha
envejecido, por suerte lo ha hecho muy despacio. Es un amigo de
confianza que ha renunciado a mucho para ayudar a mi familia a lo
largo de los aos. Nunca podr saldar mi deuda con l. No s cmo
habra sobrevivido todo este tiempo sin su apoyo explic; despus
mir a la piscina y susurr. El seor Kadam cuid de mis padres
hasta su muerte y los protegi cuando yo no poda.
Me acerqu para poner una mano encima de la suya. Perciba su
tristeza al pensar en sus padres. El dolor de su soledad me llegaba y se
entreteja con el de la ma. l volvi la mano y empez a acariciarme los
dedos con el pulgar mientras miraba el paisaje, perdido en sus
pensamientos.

114

Normalmente me habra sentido incmoda o avergonzada por darle la


mano a un hombre al que acababa de conocer. Sin embargo, estaba
cmoda. La prdida de Ren me recordaba la ma, y tocarlo me llenaba
de paz. Al mirar su atractivo rostro me pregunt si l sentira lo mismo.
Yo entenda lo que era sentirse sola. Los orientadores del instituto me
dijeron que no haba llorado lo bastante la muerte de mis padres y que
eso evitaba que formara vnculos con otras personas. Siempre rehua

las relaciones intensas. Me di cuenta de que, en cierto modo, los dos


estbamos solos, y en aquel momento me compadec de l. No me
imaginaba vivir trescientos aos sin contacto humano, sin
comunicacin, sin alguien que me mirara a los ojos y supiera quin soy.
Aunque me hubiera sentido incmoda, no le habra negado aquel
momento de contacto humano.
Ren esboz una sonrisa perezosa y clida, me bes los dedos y dijo:
Vamos, Kelsey; necesitas dormir y yo casi me he quedado sin tiempo.
Tir de m para levantarme y me encontr muy cerca de l; estuve a
punto de dejar de respirar. Mientras sostena mi mano not un ligero
temblor recorrindome las puntas de los dedos. Me llev hasta mi
puerta, me dio las buenas noches, inclin la cabeza y se fue.

A la maana siguiente investigu mi nuevo armario, cortesa de Ren. Me


sorprendi ver que casi todo eran vaqueros y blusas, ropa moderna y
prctica que se pondra cualquier chica estadounidense. La nica
diferencia eran los vivos e intensos colores de la India.
Abr una de las bolsas de celofn del armario y me sorprendi encontrar
un sedoso vestido azul de estilo indio. Tena cosidas diminutas perlas
plateadas con forma de gotita por toda la falda y el corpio. El vestido
era tan bonito que me lo prob al instante.
La falda me entr fcilmente por la cabeza y baj por los brazos hasta
acomodarse en la cintura. Me cea perfectamente las caderas. Desde
all caa hasta el suelo formando pesados remolinos de pliegues
(pesados por los cientos de perlas del fondo). El cuerpo tena mangas
muy cortas y tambin estaba cubierto de perlas. Era ajustado y
acababa por encima del ombligo, lo que me dejaba unos cinco
centmetros de cintura al aire. Normalmente no llevaba ropa que me
destapara el estmago, pero aquel vestido era impresionante. Di un par
de vueltas frente al espejo y me sent como una princesa.

115

A causa del vestido, decid que dedicara un esfuerzo personal a


peinarme y maquillarme. Saqu mi polvera, la que casi nunca usaba, y
me puse colorete, sombra de ojos oscura y lentes de color azul. Acab
con un poco de rmel y un brillo de labios color rosa. Despus me
deshice las trenzas y me pein los rulos con los dedos, dejando que
cayeran en suaves ondas por la espalda.

Con el vestido vena un pauelo azul transparente, as que me lo ech


sobre los hombros sin saber cmo colocarla, no pensaba llevar el
vestido durante el da, pero una vez que me lo puse no fui capaz de
quitrmelo.
Descalza, baj pavonendome las escaleras y fui a desayunar. El seor
Kadam ya estaba en la cocina, tarareando una meloda mientras lea un
peridico indio. Ni siquiera levant la mirada.
Buenos das, seorita Kelsey. Tiene el desayuno preparado en la
encimera del centro de la cocina.
Me acerqu haciendo ruido, intentando llamar su atencin, recog mi
plato y un vaso de zumo de papaya, me coloqu el vestido con mucho
teatro y suspir con ganas antes de sentarme frente a l.
Buenos das, seor Kadam.
l se asom por el lateral del peridico, sonri y dej la lechera sobre la
mesa.
Seorita Kelsey! Est usted encantadora!
Gracias respond, ruborizndome. Lo ha elegido usted? Es
precioso!
S respondi l, sonriendo; los ojos le brillaban. Se llama sharara.
Ren quera que tuviera algo ms de ropa, as que lo compr cuando
estuve en Mumbai. Me pidi que tambin buscara algo especial. Lo
nico que indic es que fuera azul y muy bonito. Ojal pudiera
atribuirme todo el crdito, pero Nilima ayud bastante.
Nilima? La azafata? Ella es su? Quiero decir, son?
tartamude, avergonzada.
Nilima y yo tenemos una relacin muy estrecha, como ha supuesto
respondi l entre risas, aunque no del tipo que est pensando.
Nilima es mi tatara tataranieta.
Su qu? pregunt, con la boca tan abierta que casi me llegaba la
mandbula al suelo.
Es mi nieta, aunque con muchos prefijos.

116

Ren me cont que era un poco mayor que l, pero no mencion que
tuviera familia.
El seor Kadam dobl su peridico y bebi un poco zumo.

Me cas una vez, hace mucho tiempo, y tuvimos unos cuantos hijos.
Despus, ellos tuvieron hijos, y as sucesivamente. De todos mis
descendientes, solo Nilima conoce el secreto. Para la mayora soy un to
lejano rico que siempre est fuera por negocios.
Y su esposa?
El seor Kadam perdi la sonrisa y se puso pensativo.
Fue muy difcil para nosotros. La quera con todo mi corazn. Con el
paso del tiempo, ella empez a envejecer y yo no. El amuleto me afect
profundamente, de una forma que no me esperaba. Ella conoca mi
situacin y afirmaba que no le importaba.
Acarici el amuleto, bajo la camisa. Al ver mi inters, tir de una fina
cadena de plata y me ense la piedra verde con forma de cua. En la
parte superior se vea la tenue silueta de una cabeza de tigre. Por el
crculo exterior haba algunos smbolos, aunque el seor Kadam me
explic que solo era capaz de leer parte de una palabra.
Sigui acariciando el amuleto con aire melanclico.
Mi querida esposa envejeci y se puso muy enferma. Estaba
murindose. Me quit el amuleto del cuello y le supliqu que se lo
pusiera, pero ella se neg, me cerr los dedos en torno a l y me hizo
jurar que nunca volvera a quitrmelo hasta haber cumplido mi deber.
Se me escap una lgrima por el rabillo del ojo.
Y no podra haberla obligado a ponrselo y, a lo mejor, turnarse con
l?
No. Ella quera seguir el curso natural de la vida. Nuestros hijos
estaban casados y felices, y ella crea que haba llegado el momento de
pasar a la otra vida. La consolaba saber que yo seguira aqu para
cuidar de nuestra familia explic, sonriendo con tristeza. Me qued
con ella hasta que muri, y con muchos de mis hijos y nietos despus
de eso. Sin embargo, conforme pasaban los aos, se me haca ms
difcil soportar el sentimiento y la muerte de los mos. Adems, cuantas
ms personas conocieran el secreto de Ren, ms peligro correra, as
que me march. Regreso de vez en cuando para visitar a mis
descendientes y ver cmo estn, pero me resulta difcil.

117

Volvi a casarse?
No. Cada cierto tiempo busco a uno de mis tatara tataranietos para
que trabaje para m, y eso es algo realmente maravilloso. Adems, Ren

fue un buen compaero hasta que lo capturaron. No he buscado a


nadie a quien amar desde entonces. Creo que mi corazn no soportara
despedirse de nuevo.
Oh, seor Kadam, lo siento muchsimo. Ren tena razn: ha
sacrificado muchas cosas por l.
No lo sienta por m, seorita Kelsey repuso l, sonriendo. Es
momento para la celebracin. Usted ha llegado a nuestras vidas, y que
est aqu me hace muy feliz.
Me tom una mano, le dio unas palmaditas y me gui un ojo.
En realidad no saba cmo responder, as que sonre. El seor Kadam
me solt la mano, se levant y empez a fregar los platos. Me levant
para ayudar justo cuando Ren entraba tranquilamente en el cuarto,
bostezando como solo un tigre poda hacerlo. Me volv y le di unas
palmaditas en la peluda cabeza, algo incmoda, pero no mucho.
Buenos das, Ren! exclam alegremente, y despus di una vuelta
completa para ensearle mi traje. Muchas gracias por el vestido! Es
precioso, verdad? Nilima hizo una gran eleccin.
Ren se sent de golpe en el suelo, me observ dar vueltas durante un
instante, se levant y se fue.
Qu le pasa hoy a Ren? pregunt.
Hmmm? dijo el seor Kadam mientras se secaba las manos en un
pao.
Acaba de marcharse.
Quin sabe en qu piensan los tigres? A lo mejor tiene hambre.
Disclpeme un momento, seorita Kelsey respondi, y fue a buscar a
Ren.
Ms tarde nos sentamos los dos en la encantadora habitacin de los
pavos reales, en la que estaba la asombrosa coleccin de libros del
seor Kadam. Los libros estaban organizados cuidadosamente en unos
estantes de caoba brillante. Eleg un libro sobre la India que estaba
lleno de mapas antiguos.

118

Seor Kadam, puede ensearme dnde est la Cueva de Kanheri?


Phet dijo que tenamos que ir all para saber cmo sacar a Ren de este
lo.
Abri el libro y seal un mapa de Mumbai.

Las cuevas estn en la parte norte de la ciudad, en el Parque Nacional


de Borivali, que ahora se llama Parque Nacional Ghandi. La Cueva de
Kanheri es una cueva de roca basltica con antiguos escritos cincelados
en las paredes. He estado alguna vez, aunque nunca he visto un
pasadizo subterrneo. Los arquelogos llevan aos estudiando las
cuevas, pero ninguno ha encontrado una profeca escrita por Durga.
Y el sello del que me habl Phet? Qu es?
El sello es una piedra especial que ha estado a mi cargo durante
todos estos aos. La guardo con muchas de las reliquias familiares de
Ren en una cmara acorazada. De hecho, tengo que irme ya para
sacarlo. Se lo traer esta noche. Quiz sea buena idea que llame hoy a
sus padres de acogida para que sepan que est bien. Puede decirles que
va a quedarse en la India este verano para ser mi aprendiz en el
negocio, si quiere.
Asent. Lo cierto era que tena que llamarlos. Sarah y Mike se estaran
ya preguntando si me haba comido un tigre.
Tambin debo recoger en la ciudad algunas que necesitar para el
viaje a la cueva. Considrese en su casa, por favor, y descanse. Tiene el
almuerzo y la cena preparados en el frigorfico. Si va a nadar, pngase
protector solar, por favor. Est en un armario al lado de la piscina junto
a las toallas.
Sub las escaleras y encontr mi mvil en la cmoda del dormitorio.
Muy amable por su parte devolverlo despus del incidente de la
jungla, pens. Me sent en el silln de terciopelo dorado, llam a mis
tutores, y charl largo y tendido sobre el trfico de la comida y la gente
de la India. Cuando me preguntaron por la reserva, evit la pregunta
diciendo que Ren estaba bien cuidado. El seor Kadam estaba en lo
cierto: la forma ms fcil de explicar mi estancia en el pas era decir que
me haban ofrecido un puesto en prcticas hasta el final del verano.

119

Despus de colgar, localic la lavandera, y lav mi ropa y la colcha de


mi abuela. Despus, como no tena nada mejor que hacer, explor toda
la casa. El stano era un gimnasio muy completo, aunque no con
equipos modernos. El suelo estaba cubierto por una colchoneta negra.
Era un semistano, as que parte del cuarto estaba bajo tierra, en el
interior de la ladera, mientras que el resto quedaba abierto a la luz del
sol gracias a unas enormes ventanas que iban del techo al suelo. Una
puerta corrediza de cristal daba a una gran terraza que se abra a la
jungla. La pared de atrs estaba chapada en suave madera.

Haba una botonera en la puerta, as que puls el botn superior y una


parte de la madera se abri y me permiti ver una coleccin de armas
antiguas, como hachas, lanzas y cuchillos de distintos tamaos,
colgada en sus respectivos compartimentos. Puls de nuevo el botn y
se cerr. Puls el segundo botn y se abri otra seccin de la pared en
la que haba espadas. Me acerqu para observarlas. Haba distintos
estilos, desde finos estoques hasta espadas anchas, pasando por una
que estaba guardada en su propia urna de cristal. Me recordaba a una
espada de samuri que haba visto en una pelcula.
Tras volver a subir la plata de arriba, encontr un cine de alta
tecnologa con sistema multimedia de ltima generacin y asientos de
cuero reclinables. Justo detrs de la cocina haba un comedor formal
para banquetes: los suelos eran de mrmol, y en el techo haba
molduras y una resplandeciente lmpara de araa. A un lado de la
biblioteca encontr una sala de msica con un reluciente piano de cola
negro y un gran sistema de sonido con cientos de CD. La mayora
parecan indios, aunque tambin encontr varios cantantes
estadounidenses, incluido Elvis Presley. Una guitarra muy antigua y
extraa colgaba de la pared, y tambin haba un sof redondeado de
cuero negro en medio del cuarto.
El dormitorio de seor Kadam tambin estaba en la planta principal y
se pareca mucho a la habitacin de los pavos reales, lleno de muebles
de madera brillante y de libros. Tambin tena un par de cuadros muy
bonitos y un rea de lectura soleada. En lo alto de las escaleras de la
tercera planta encontr un loft muy acogedor. Haba unas pequeas
estanteras y dos cmodos sillones para leer, y daba a las amplias
escaleras.
All vi tambin un dormitorio enorme, un bao y una habitacin que
serva de almacn. En mi planta encontr tres dormitorios ms, sin
incluir el mo. Uno estaba decorado en tonos rosa y pareca de chica;
supuse que sera el de Nilima, para cuando iba de visita. El segundo
tena pinta de dormitorio de invitados, aunque los colores eran ms
masculinos. Casi todos los dormitorios tenan baos privados.

120

Al entrar en el ltimo cuarto vi unas puertas de cristal que daban a m


misma galera. La decoracin del dormitorio era sencilla si se
comparaba con los dems. Los muebles eran de madera de caoba
oscura, aunque son detalles ni adornos. Las paredes estaban desnudas
y los cajones vacos.
Aqu duerme Ren?

Vi un escritorio en la esquina y, al acercarme vi un grueso papel de


color crema y un tintero con una pluma anticuada. En la hoja de arriba
haba una nota escrita con una bella caligrafa.

Kelsey Durgaa Vallabh


Bhumi-ke-niche gujha
Rajahija Mujulaain Motas
Sandesha Durgaa

Al lado del tintero haba una cita verde para el pelo que
sospechosamente, se pareca bastante a una de las mas. Mir en el
armario, pero no encontr nada, ni ropa ni cajas ni posesiones.
Baj de nuevo las escaleras y me pas el resto de la tarde estudiando
cultura, religin y mitologa indias. Esper hasta que me gru el
estmago para ir a cenar, con la esperanza de encontrar algo de
compaa. El seor Kadam todava no haba regresado del banco y no
haba ni rastro de Ren.
Despus de la cena, sub a mi planta y me encontr con Ren de nuevo
en la galera, mirando la puesta de sol. Me acerqu a l tmidamente y
que qued detrs.
Hola, Ren.
l se volvi y examin sin disimulo mi aspecto. Pase la mirada muy
despacio por mi cuerpo. Cuanto ms miraba, ms sonrea. Al final sus
ojos encontraron el camino de vuelta a mi cara roja como un tomate.
Suspir e hizo una profunda reverencia.
Sundari. Estaba aqu pensando que no haba nada ms bello que esta
puesta de sol, pero me equivocaba. T, aqu a la luz del crepsculo,
radiante, es casi ms de lo que un hombre puede apreciar
debidamente.
Intent cambiar de tema.

121

Qu quiere decir sundari?


Quiere decir preciosa.

Me volv a ruborizar, y eso lo hizo rer. Me tom de la mano, se la meti


bajo el brazo y me condujo a las sillas. Justo entonces, el sol se meti
ms entre los rboles y dej en el cielo un brillo anaranjado durante
unos instantes.
Nos sentamos, pero esta vez l se sent a mi lado, en el asiento
balancn, y no me solt la mano.
Espero que no te importe coment, tmida, pero hoy me he
dedicado a explorar tu casa, incluido tu dormitorio.
No me importa. Seguro mi habitacin te ha parecido la menos
interesante de todas.
La verdad es que siento curiosidad por una nota que encontr. La
escribiste t?
Una nota? Ah, s. Solo garabate unas cuantas palabras para
ayudarme a recordar lo que haba dicho Phet. Solo dice que hay que
buscar la profeca de Durga, la Cueva Kanheri, que Kelsey es la
bendecida por Durga, ese tipo de cosas.
Ah. Tambin vi una cinta verde. Es ma?
S. Si quieres que te la devuelva, puedes llevrtela.
Para qu la queras?
l se encogi de hombros, avergonzado.
Quera un recuerdo, una prenda de la chica que me salv la vida.
Una prenda? Cmo cuando una bella dama entrega su pauelo a
un caballero de reluciente armadura?
Exacto respondi l, sonriendo.
Qu pena que no esperases a que Cathleen creciera un poco
coment de broma, en tono sarcstico. Va a ser muy guapa.
Cathleen, la del circo? pregunt l, frunciendo el ceo. T eras la
elegida Kelsey. Y, de haber podido elegir yo mismo a la chica que iba a
salvarme, tambin te habra elegido a ti.

122

Por qu?
Por varias razones. Me gustabas. Eres interesante. Disfrutaba oyendo
tu voz. Me daba la impresin de que veas ms all del tigre, que
percibas a la persona que se esconda dentro. Cuando hablabas, era

como si dijeras justo lo que necesitaba or. Eres lista. Te gusta la poesa
y, adems eres muy guapa.
Me re y pens: Guapa yo? No puede decirlo en serio.
Era del montn en casi todos los aspectos. No era como esas
adolescentes, que se preocupaban mucho por las tendencias de
maquillaje y la peluquera, y por la ropa incmoda que se pona de
moda. Mi piel era plida y mis ojos tan castaos que casi resultaban
negros. Sin duda, mi mejor baza era la sonrisa por la que tanto pagaron
mis padres y por la que tanto pagu yo con tres aos de aparato
metlico.
En cualquier caso, me senta halagada.
Vale, Prncipe Encantador, puedes quedarte con tu prenda dije, y
despus aad en voz baja: Me pongo esas cintas para recordar a mi
madre, sabes? Ella me cepillaba mi pelo y me lo trenzaba con las
cintas mientras charlbamos.
Entonces significa mucho ms para m repuso Ren, esbozando una
sonrisa para hacerme entender que lo comprenda.
Cuando pas aquel instante, sigui hablando.
Bueno, Kelsey, maana vamos a la cueva. Durante el da hay muchos
turistas, lo que quiere decir que tendremos que esperar a la noche para
buscar la profeca de Durga. Nos colaremos en el parque a travs de la
jungla y viajaremos a pie un trecho, as que ponte las botas de
senderismo nuevas que te hemos comprado, las que estn en la caja de
tu armario.
Genial, nada mejor que estrenar botas nuevas en una excursin por
la calurosa jungla india dije, bromeando.
No ser tan malo, y hasta unas botas nuevas sern ms cmodas que
tus zapatillas de deporte.
Resulta que me gustan mis zapatillas y pienso llevrmelas por s tus
botas me hacen ampollas en los pies.
Ren estir sus largas piernas y cruz los pies descalzos delante de l.

123

El seor Kadam nos har una maleta con cosas que necesitaremos.
Me asegurar de que deje sitio para tus zapatillas. Tendrs que
conducir hasta Mumbai y de all al parque, porque yo ir como tigre. S
que no te gusta el trfico de aqu y siento que tengas que hacerlo.

Decir que no me gusta es quedarse corto mascull. La gente de


aqu no sabe conducir, estn todos locos.
Podemos ir por carreteras secundarias en las que haya poco trfico, y
solo conduciremos hasta las afueras de Mumbai, no a travs de la
ciudad, como la ltima vez. Creo que no estar tan mal. Eres buena
conductora.
Ja, qu fcil es decirlo. Como t te pasars todo el viaje dormido en la
parte de atrs
Ren me toc la mejilla y volvi mi cara hacia la suya.
Rajkumari, quiero darte las gracias. Gracias
ayudarme. No sabes lo que significa para m.

por

quedarte

De nada farfull. Y qu significa rajkumari?


l me dedic una blanca y resplandeciente sonrisa, para despus
cambiar de tema con mucha habilidad.
Quieres que te cuente la historia del sello?
Yo saba que estaba evitando la respuesta, pero se lo consent.
Vale, qu es?
Es una piedra tallada rectangular de unos tres dedos de grosor. El rey
siempre la llevaba en pblico. Era un smbolo de los deberes de la
familia real. El Sello del Imperio tiene cuatro palabras grabadas en l,
una en cada lado: Viveka, Jagarana, Vivra, Anukampa, que,
aproximadamente, pueden traducirse como Sabidura, Vigilancia,
Valenta y Compasin. Tendrs que llevarlo contigo cuando vayamos
a las cuevas. Phet dijo que era la llave que abrira el pasadizo. El seor
Kadam lo pondr en tu cmoda antes de irnos.
Me levant, me acerqu a la barandilla y me qued mirando las estrellas
que empezaban a florecer en el cielo.
No soy capaz de imaginarme cmo era tu vida. No tiene nada que ver
con las cosas que conozco.
Tienes razn, Kelsey.

124

Llmame Kells.
Tienes razn, Kells repiti, acercndose a m con una sonrisa. No
tiene nada que ver. Debo aprender mucho de ti, aunque quiz yo

tambin pueda ensearte unas cuantas coas. Por ejemplo, tu pauelo


Me permites?
Ren me quit el chal de los hombros y lo sostuvo en alto.
Hay muchas formas de llevar un pauelo dupatta. Una es colocarlo
sobre los hombros como has hecho t, pero tambin puedes echarte un
extremo al hombro y el otro sobre el brazo, que es como est de moda
ahora. As.
Tras enrollrselo en el cuerpo, se volvi para ensermelo y yo no pude
contener la risa.
Y cmo sabes t que est de moda ahora?
S muchas cosas, te sorprendera respondi; despus se lo quit y
lo puso de otra forma. Tambin puedes doblarlo sobre el pelo, que es
la forma apropiada de hacerlo cuando vas a ver a tus mayores, como
seal de respeto.
Le hice una profunda reverencia, solt una risita y dije:
Gracias por demostrarme el respeto oportuno, seora. Y permtame
aadir que la seda le sienta de maravilla.
l se rio y me ense unas cuantas formas ms de ponrselo, todas
ellas muy divertidas. Mientras hablaba, me sent atrada por l. Es
tan atractivo, encantador, magntico, irresistible, seductor pens.
Era agradable a la vista, eso estaba claro, pero, aun de no haberlo sido,
me imaginaba fcilmente sentada a su lado y hablando con l durante
muchas horas.
Vi que le temblaba el brazo. Se calm y dio un paso hacia m.
Sin embargo, mi estilo favorito es el que has elegido t, echado
simplemente sobre los brazos. As puedo disfrutar mejor de la deliciosa
melena que te cae por la espalda.
Tras colocarme la gasa en los hombros, tir suavemente de los extremos
del chal para acercarme a l. Despus tom uno de mis rizos y se lo
enroll en el dedo.

125

Esta vida es muy distinta de la que conozco. Han cambiado muchas


cosas coment; solt el chal, pero no el rizo. Sin embargo, otras son
mucho, mucho mejores afirm; solt el mechn de pelo, me recorri la
mejilla con un dedo y me dio un empujoncito hacia mi cuarto. Buenas
noches, Kelsey. Maana nos espera un da muy ajetreado.

11
La Cueva de Kanheri

la maana siguiente me encontr el Sello del Imperio de


Mujulaain en la cmoda. La preciosa piedra de color crema tena
estras naranja dorado y colgaba de una suave cinta. Recog el
objeto, que pesaba bastante, para examinarlo ms de cerca y, al
instante, vi las palabras de las que me haba hablado Ren, las que
significaban sabidura, vigilancia, valenta y compasin. Una flor de
loto adornaba la parte de abajo del sello. El diseo era tan detallado que
notaba que era una sofisticada obra de artesana. Era muy bonito.
Si de verdad el padre de Ren era tan fiel a estas palabras como dice su
hijo, tuvo que ser un buen rey.
Me imagin durante un minuto a un rey como Ren, pero mayor. No me
costaba verlo liderando a los dems. Ren tena algo que me invitaba a
confiar en l y a seguirlo. Esboc una sonrisa irnica y pens: Si se
tirara por un barranco, ms de una se tirara detrs.
El seor Kadam llevaba ms de trescientos aos al servicio de su
prncipe. La idea de que Ren pudiera inspirar una vida entera de lealtad
era extraordinaria. Dej a un lado mis especulaciones y mir de nuevo
el sello, sobrecogida.
Abr la bolsa que me haba dejado el seor Kadam y vi que tena
cmara, tanto digitales como de usar y tirar, cerrillas, unas cuantas
herramientas para cavar, linternas, una navaja, barras luminosas,
papel con carboncillo para calcar relieves, comida, agua, mapas y unas
cuantas cosas ms. Algunos de los objetos estaban guardados en bolsas
de plstico hermticas. A pesar de todo, prob a levantar la maleta y,
sorprendentemente, no pesaba demasiado.
Abr el armario, toqu de nuevo mi vestido de fiesta y suspir. Tras
ponerme unos vaqueros y una camiseta, me at los cordones de las
botas de senderismo nuevas y fui a por mis zapatillas deportivas.

126

Abajo encontr al seor Kadam preparando un mango para el


desayuno.

Buenos das, seorita Kelsey me salud, y seal mi cuello. Veo


que ha encontrado el sello.
S, es muy bonito, aunque pesa un poco respond; me ech unos
cuantos trozos de mango en el plato y me serv chocolate caliente casero
en una taza. Usted ha cuidado de l durante todos estos aos?
S, le tengo mucho cario. El sello se fabric en China, no en la India.
Fue un regalo para el abuelo de Ren. Los sellos de tanta antigedad son
poco habituales. Est hecho de piedra de Shoushan que, al contrario de
lo que la gente cree, no es un tipo de jade. Los chinos crean que estas
piedras eran coloridos huevos de fnix que se encontraban en los altos
nidos de las montaas. Los hombres que arriesgaban la vida para
capturarlos reciban honor, gloria y riqueza.
Solo los hombres ms ricos tenan artculos tallados en este tipo de
piedra. Recibir uno como regalo fue un gran honor para el padre de
Ren. Es una reliquia que no tiene precio. Sin embargo, la buena noticia
para usted es que tambin se cree que la persona que lleva o posee un
objeto hecho con esta piedra tendr buena suerte. A lo mejor la ayuda
en su viaje de ms de una forma.
Da la impresin de que la familia de Ren era muy especial.
Lo era, seorita Kelsey.
Acabbamos de sentarnos a desayunar yogur y mango cuando Ren
entr en la habitacin y me puso la cabeza en el regazo.
Muy amable por tu parte unirte a nosotros lo salud mientras le
rascaba detrs de las orejas. Supongo que ests deseando ponerte en
marcha, eh? Imagino que te pondr nervioso tener tan cerca la
posibilidad de romper la maldicin.
Sigui observndome fijamente, como si estuviera impaciente por irse,
pero yo no quera apresurarme. Lo tranquilice dndole trozos de mango.
Satisfecho por el momento, se sent a disfrutar de la golosina y a
lamerme el zumo de los dedos.
Para! exclam entre risas. Me haces cosquillas!

127

l no me hizo caso, sigui avanzando por mi brazo y me lami casi


hasta la manga de la camiseta.
Puaj! Qu asco, Ren! Vale, vale, nos vamos.

Me lav el brazo, le ech un ltimo vistazo al lugar y me dirig al garaje.


El seor Kadam ya estaba fuera con Ren. Me llev la bolsa hasta el
asiento de atrs y me abri la puerta para que entrara en el
todoterreno.
Tenga cuidado, seorita Kelsey. Ren la proteger, pero muchos
peligros la esperan. Aunque algunos los tenemos previstos, seguro que
se enfrentar a otros de los que no soy consciente. Sea precavida.
Lo ser. Con suerte, volveremos muy pronto.
Sub la ventanilla y sal del garaje. El GPS empez a pitarme como loco
para decirme adnde ir. De nuevo me sent muy agradecida. Sin el
seor Kadam, Ren y yo habramos estado completamente perdidos.
No pas nada digno de mencin en el viaje. Durante la primera hora
hubo muy poco trfico. Aument conforme nos acercbamos a Mumbai,
aunque ya casi me haba acostumbrado a conducir por el otro lado de
la carretera. Conduje durante unas cuatro horas, hasta llegar al final de
una carretera de tierra que rodeaba el parque.
Se supone que tenemos que entrar por aqu. Segn el mapa,
tardaremos dos horas y media andando en llegar a la Cueva de Kanheri
dije, y mir el reloj. Eso nos deja con dos horas de descanso, porque
no podemos entrar hasta que anochezca, cuando se vayan los turistas.
Ren salt del coche y me sigui a un rincn en sombra del parque. Se
tumb en la hierba y yo me sent a su lado. Al principio us su cuerpo
para apoyar la espalda, pero, al final, acabe relajndome y usndolo de
almohada.
Empec a hablar mientras miraba los rboles. Le cont a Ren como
haba sido mi infancia con mis padres, las visitas a mi abuela las
vacaciones en familia.
Mi madre era enfermera en un geritrico, pero decidi quedarse en
casa para criarme expliqu, recordando aquellos das con mucho
cario. Haca las mejores galletas de doble chocolate y mantequilla de
cacahuate del mundo. Mi madre crea que el amor se demuestra
haciendo galletas caseras; seguramente por eso yo era regordeta de
pequea.

128

Mi padre era el tpico padre amante de las barbacoas. Daba clases de


matemticas, y supongo que se me peg un poco, porque a m tambin
me gustan las matemticas. A todos nos encantaba leer, y tenamos
una biblioteca muy acogedora en casa. Mis libros favoritos eran los del

Dr. Seuss. Todava sigo notando la presencia de mis padres cada vez
que leo un libro.
Cuando viajbamos, a mis padres les gustaba ir a las casas de
particulares en las que ofrecan alojamiento y desayuno, y yo poda
tener una habitacin para m sola. Recorrimos casi todo el estado, y
vimos viejas minas, haciendas llenas de manzanos, pueblos temticos
barbaros en los que servan tortitas alemanas para desayunar, el
ocano y las montaas. Creo que a ti te encantara Oregn. No he
viajado por todo el mundo, como t, pero no me imagino ningn lugar
ms bello que mi estado.
Despus le habl del instituto y de mi sueo de ir a una universidad,
aunque no poda permitirme nada ms que un grado medio. Incluso le
habl del accidente de coche de mis padres, de lo sola que me sent
cuando pas y como era vivir con una familia de acogida.
Ren mova el rabo adelante y atrs, as que estaba despierto y
escuchaba, cosa que me sorprendi, ya que haba supuesto que se
dormira, aburrido de mi chchara. Al final me entr sueo a m y acab
cabeceando bajo el sol hasta que note que Ren se mova y se sentaba.
Hora de irse, no? pregunt, estirndome. Vale, t diriges.
Estuvimos un par de horas caminando por el parque. Era mucho ms
abierto que el Yawal, los rboles estaban ms separados. Unas
preciosas flores cubran las colinas. Sin embargo, cuando nos
acercamos ms, me di cuenta de que se encogan con el calor. Supuse
que florecan brevemente con las lluvias del monzn y que pronto
desapareceran.
Pasamos junto a rboles de teca y bamb, aunque haba otros tipos que
no saba identificar. Unos cuantos animales cruzaron corriendo por
delante de nosotros. Vi conejos, ciervos y puercoespines. Al levantar la
mirada, tambin encontr cientos de pjaros de todos los colores.

129

Entramos en un grupo de rboles bastante denso, o unos extraos


gruidos de alarma y vi a unos monos rhesus balancendose en las
ramas ms altas a las que haban podido subir. Eran inofensivos y
conocidos, pero, al internarnos ms en el parque, vi otras criaturas ms
aterradoras. Esquiv una pitn gigantesca que colgaba de un rbol y
nos observaba fijamente con sus ojos negros. Unos enormes lagartos
varones con lenguas bfidas y largos cuerpos se cruzaban por delante de
nosotros, siseando. Unos bichos grandes y gordos zumbaban sin prisa
por el aire, rebotaban contra cualquier objeto y seguan su camino.

Era bonito, aunque tambin espeluznante, y me alegraba tener un tigre


cerca. De vez en cuando, Ren se desviaba del camino y daba un rodeo,
como si estuviera evitando ciertos lugares o quizs (pens, estremecida)
ciertas cosas.
Al cabo de dos horas de camino, llegamos al lmite de la jungla, a la
Cueva de Kanheri. El bosque era menos espeso y se abra a una colina
sin rboles. Unos escalones de piedra suban por la colina hasta la
entrada, pero todava estbamos demasiado lejos, as que solo veamos
la cueva de refiln. Empec a caminar hacia los escalones, pero Ren
salt delante de m y me empuj de vuelta a los rboles.
Quieres esperar un poco ms? Vale, esperaremos.
Nos sentamos bajo algunos arbustos y esperamos una hora. Algo
impaciente, vi salir de la cueva a varios turistas que bajaron lentamente
los escalones y se dirigieron a un aparcamiento. Los o charlar mientras
se suban a los coches.
Qu pena que no pudiramos venir en coche coment con envidia.
Seguro que nos habramos ahorrado muchas molestias. Aunque
supongo que la gente no entendera que un tigre me siguiera a todas
partes. Adems, el guarda forestal nos tendra fichados si hubiramos
venido en coche.
Por fin se puso el sol y se fue la gente. Ren sali con preocupacin de
entre los rboles y olisqueo el aire. Satisfecho, avanzo hacia los
escalones de piedra tallados en la colina. Cuando llegamos a la cima la
larga subida me haba dejado sin aliento.
Dentro de la cueva vimos un bnker abierto en la piedra con unas
habitaciones que parecan celdas de colmena. Todas eran idnticas. Un
bloque de piedra del tamao de una camita estaba ubicado a la
izquierda de cada habitacin, y en las paredes traseras haba
estanteras de piedra ahuecada. En un cartel pona que los monjes
budistas vivan en aquel lugar y que las cuevas formaban parte de un
asentamiento budista del siglo III.
Qu extrao que estemos buscando una profeca en un asentamiento
budista, no? pens mientras lo recorramos. Aunque toda esta
aventura en general es muy extraa.

130

Ms adelante descubr que haba unas largas zanjas de piedra


conectadas mediante arcos que partan de un pozo de piedra central y,
seguramente, se introducan ms en las montaas. En un cartel pona

que las zanjas antes se usaban como acueducto para llevar agua a la
zona.
Al llegar a la sala principal, recorr con las manos las profundas
hendiduras de las elaboradas tallas de la pared, donde haban grabado
antiguas palabras y jeroglficos indios.
Los restos del techo, que todava aguantaba en algunos lugares gracias
a sus pilares de piedra, proyectaban sombras sobre la zona. Haba
estatuas esculpidas en las columnas de piedra y, mientras pasbamos
junto a ellas, no les quit ojo de encima para asegurarme de que no
permitan que el resto del techo se nos cayera encima.
Ren sigui avanzando hacia la parte de atrs de la sala principal, hacia
la oscura entrada de la cueva que llevaba a un punto todava ms
profundo de la caverna. Lo segu, entr y me encontr pisando el suelo
de arena de una gran habitacin circular. Me detuve y dej que mis ojos
se adaptaran a la penumbra. La habitacin redonda tena muchas
salidas. Haba la luz justa para ver la silueta de cada uno de los
umbrales, pero no para distinguir los pasillos del otro lado; adems, el
sol desapareca y cada vez se vea menos.
Saqu una linterna y pregunt:
Qu hacemos ahora?
Ren se meti por el primer umbral oscuro y desapareci dentro. Lo
segu, agachndome para poder entrar en al habitacioncita. Estaba
llena de estantes de piedra. Me pregunt si la habran usado de
biblioteca. La recorr hasta el fondo con la esperanza de ver un cartel
gigante que dijera: Aqu est la profeca de Durga!. Entonces not una
mano en el hombre y pegu un salto.
No hagas eso! rega a Ren. No podras avisarme primero?
Lo siento, Kells. Tenemos que registrar todas las habitaciones en
busca de un smbolo que se parezca al sello. T mira por arriba y yo
mirar por abajo.
Me dio un breve apretn en el hombro y volvi a su forma de tigre.
Me estremec.

131

Creo que no me acostumbrar nunca.


No vimos ningn grabado en la habitacin, as que pasamos a la
siguiente y despus a la siguiente. La cuarta la registramos

minuciosamente porque estaba llena de smbolos. Nos pasamos al


menos una hora all dentro. Tampoco hubo suerte en la quinta.
La sexta cmara estaba vaca. Ni siquiera tena un estante de piedra en
las paredes, pero en la sptima encontramos lo que buscbamos. La
abertura daba a una habitacin mucho ms pequea que las dems.
Era larga y estrecha, y tena un par de estantes parecidos a los de las
otras salas. Ren encontr el grabado bajo uno de los estantes; casi
seguro que yo sola no lo habra encontrado.
Me gru suavemente y meti el hocico bajo el saliente.
Qu es? pregunt, agachndome.
En efecto, bajo el estante de la pared, en la parte de atrs del cuarto,
haba un gravado idntico al del sello.
Bueno, supongo que es esto. Cruza los dedos digo, las garras.
Me quit el collar del sello y lo apret contra el grabado, movindolo
hasta que encaj. Esper, pero nada. Intent girarlo y, esta vez, o un
zumbido mecnico detrs de la pared. Tras darle un giro completo, not
una resistencia y o un suave siseo neumtico. Los bordes de la pared
escupieron polvo y revelaron que, en realidad, no era una pared, sino
una puerta.
Un ruido sordo sacudi la parad al retroceder. Saqu el sello, me lo
volv a colgar al cuello y apunt a la puerta con mi tenue lucecita. Solo
vi ms paredes. Ren me dio un empujoncito para que lo dejara pasar
delante. Me pegu a l todo lo que pude y estuve a punto de pisarle las
patas un par de veces.
Ilumin la pared con la linterna y encontr una antorcha colgada de un
soporte metlico. Saqu las cerillas y me sorprendi comprobar que la
antorcha se encenda casi de inmediato. La llama ilumin el pasillo
mucho ms que mi precaria luz de la linterna.
Estbamos en lo alto de una escalera de caracol. Me asom con
precaucin al borde de un oscuro abismo. Como no haba ms opcin
que bajar, desenganch la antorcha y empec el descenso. Detrs de
nosotros omos un chasquido: la puerta se cerr con un suspiro,
atrapndonos.

132

Genial, supongo que ya nos preocuparemos despus por cmo salir


de aqu.

Ren me mir y se restreg contra mi pierna. Le acarici el cuello y


seguimos bajando los escalones. l se puso en la parte exterior de las
escaleras, lo que me permita agarrarme a la pared. Normalmente no me
asustaban las alturas, pero un pasadizo secreto, ms escaleras
estrechas, ms un oscuro abismo sin barandilla es igual a una chica
muy nerviosa. Agradeca que l se quedara con el lado ms peligroso.
Bajamos despacio y empez a dolerme el brazo de agarrar la antorcha.
Me la pas a la otra mano procurando no derramar aceite caliente sobre
Ren. Cuando por fin llegamos al polvoriento suelo de abajo, otro
pasadizo oscuro apareci ante nosotros. A poca distancia de la abertura
haba una bifurcacin que se divida en dos direcciones distintas.
Gru.
Fantstico, un laberinto. Por dnde vamos ahora?
Ren se meti en un pasillo y oli el aire. Despus se meti en el otro y
levant la cabeza para volver a oler. Regres al primero y avanz por l.
Yo tambin ol el aire por si notaba lo mismo que l, pero solo detect
un olor acre y txico, similar al azufre. Aquel olor cido impregnaba la
caverna y pareca intensificarse con cada esquina que doblbamos.
Seguimos adelante por el laberinto subterrneo. La antorcha proyectaba
una luz vacilante sobre las paredes creando terrorficas sombras que
bailaban en siniestros crculos. En nuestro camino por el laberinto
sepulcral, a menudo dbamos con reas abiertas de las que salan
distintos pasillos. Ren tena que detenerse a oler cada abertura antes de
elegir la que nos llevara en la direccin correcta.
Poco despus de pasar a travs de una de las reas abiertas, un sonido
aterrador sacudi el pasadizo. Omos un martilleo metlico y, de
repente, una cancela de hierro con afiladas puntas cay al suelo justo
detrs de m. Me volv y grit, asustada. No solo estbamos en un
antiguo laberinto oscuro, sino en un antiguo laberinto oscuro lleno de
trampas.
Ren se puso a mi lado y se qued muy cerca, lo bastante como para que
mantuviera la mano sobre su cuello. Met los dedos entre su pelaje y me
agarr fuerte para tranquilizarme. Tres giros despus, o un dbil
zumbido que sala de uno de los pasadizos que tenamos por delante. El
zumbido aumentaba de volumen conforme nos acercbamos.

133

Tras doblar una esquina, Ren se detuvo y mir lo que tenamos delante.
Not que se le haba puesto el pelo de punta. Levant la antorcha para
ver por qu se haba detenido y me agarr a su pelaje, temblando.

El pasillo que tenamos delante se movi. Unos gigantescos escarabajos


negros del tamao de pelotas de bisbol se arrastraban por el suelo,
unos encima de los otros, y obstruan todo el camino que tenamos por
delante. Aquellas extraas aberraciones parecan limitar sus
movimientos a ese pasillo en concreto.
Hmmm Ren, ests seguro de que tenemos que ir por ah? Este otro
pasadizo tiene mejor pinta.
l dio un paso hacia la esquina. Yo tambin, aunque a regaadientes.
Los bichos tenan unos relucientes caparazones negros, seis patas
peludas, unas temblorosas antenas y dos mandbulas en punta que
abran y cerraban como si fueran afiladas tijeras. Algunos de ellos
abran unas gruesas alas negras y zumbaban con fuerza para volver a
la otra pared. Las espinosas patas de otros se pegaban al techo.
Mir a Ren y tragu saliva cuando empez a caminar, decidido a
atravesar el pasadizo: volvi la vista atrs para mirarme.
Vale, Ren, lo har, pero me voy a poner muy, muy nerviosa. Voy a
correr hasta que acabe, as que no pienso esperarte.
Di unos pasos atrs, apret con fuerza la antorcha y empec a correr.
Cerr los ojos casi por completo y corr con los labios bien cerrados,
gritando a todo pulmn sin abrir la boca. Sal como una flecha por el
pasillo y estuve a punto de perder el equilibrio unas cuantas veces,
cuando mis botas aplastaban a ms de un bicho a la vez. Una imagen
horrible me pas por la cabeza: aterrizar boca abajo sobre aquella
horda. Decid pisar con ms cuidado.
Me daba la impresin de estar corriendo sobre un gigantesco plstico de
burbujas en el que cada pisotn reventaba una burbuja gigantesca y
jugosa. Los escarabajos estallaban como si fueran bolsitas de ketchup y
dejaban todo lleno de baba verde. Eso, claro est, pona nerviosos a los
otros bichos. Varios de ellos echaron a volar y me cayeron encima,
aterrizando sobre los vaqueros, la camiseta y el pelo. Consegu
apartrmelos de la caza con la mano libre, en la que me pincharon
varias veces.

134

Cuando por fin llegamos al otro lado, empec a sacudirme como si


estuviera convulsionando para liberarme de cualquier polizn. Tuve que
agarrar un par que no queran marcharse, incluido uno que me trepaba
por la coleta. Despus me restregu las suelas de las botas contra la
pared y busqu a Ren.

Estaba corriendo a toda velocidad por el pasadizo, por el que volaban ya


todos los bichos, y, con un gran salto, aterriz a mi lado, sacudindose
con energa. Se le quedaron algunos bichos enganchados en el pelaje
as que tuve que apartarlos con el puo de la antorcha. Uno de ellos le
haba pellizcado la oreja con tanta energa que estaba sangrando un
poco. Yo, por suerte, haba logrado salir sin que ningn me mordiera
tan fuerte.
Supongo que ayuda ir vestida, Ren. Al final te pellizcan la ropa en vez
de la piel. Pobre tigre. Tienes bichos aplastados por todas las patas,
puaj! Al menos yo puedo llevar zapatos.
Se sacudi las patas una a una y le ayud a sacar los escarabajos
espachurrados de entre los dedos. Tras estremecerme por ltima vez,
camin al doble de mi velocidad normal para alejarme todo lo posible de
aquel pasillo.
Unos diez giros despus, pis una piedra que se hundi en el suelo. Me
quede inmvil y esper a que saltara la siguiente trampa. Las paredes
empezaron a temblar y unos panelitos metlicos se abrieron para dejar
al descubierto unos afilados pinchos metlicos en ambos laterales.
Gru. No solo haba estacas saliendo de las paredes, si no que la
trampa tambin contaba con resbaladizo aceite negro que se sala de
unos tubos de piedra y empezaba a cubrir el suelo.
Ren se transform en hombre.
Hay veneno en las puntas de esos pinchos, Kelsey. Los huelo.
Qudate en el centro. Hay sitio para que pasemos los dos pero procura
no hacerte ningn araazo.
Ech otro vistazo a las largas y afiladas estacas y me estremec.
Y, si me resbalo?
Agrrate fuerte de mi pelaje. Usar mis uas para anclarnos al suelo
y avanzaremos despacio. Aqu no se te ocurra correr.

135

Ren se convirti de nuevo en tigre. Me recoloqu la mochila y agarr con


fuerza el pelo de su cuello. l piso con cuidado el charco de aceite para
probar primero con una pata. Se resbal un poco y vi que sacaba las
uas y las hunda en el aceite hasta llegar al suelo de tierra. Las clav
todo lo que pudo. Despus de anclar la pata dio otro paso y volvi a
hundir las uas. Una vez que la segunda pata estuvo agarrada, tuvo
que tirar con fuerza para levantar la otra.

Fue un proceso lento y tedioso. Cada una de las mortferas estacas


estaba colocada a intervalos irregulares as que no poda seguir un
ritmo cmodo. Tena que dedicarles toda mi atencin. Una al lado de la
pantorrilla, otra al lado del cuello, otra al lado de la cabeza, otra al lado
del estmago Empec a contarlas y para cuando llegue a cincuenta.
Me temblaba todo el esfuerzo de contraer los msculos y moverme tan
tiesa durante tanto tiempo. Solo haca falta un descuido, un paso en
falso y estara muerta.
Me alegraba que Ren se tomara su tiempo, porque apenas haba sitio
para pasarnos hombro con hombro. Un par de centmetros a cada lado
era lo nico que nos separaba de los pinchos. Yo colocaba con cuidado
cada pie y notaba las gotas de sudor caerme por la cara. A medio
camino, grit; deba de haber pisado un punto ms aceitoso de la
cuenta, ya que la bota se desliz se me dobl la rodilla y me tambale.
La estaca estaba colocada a la altura de mi pecho, pero, por suerte me
gir en el ltimo momento y la mochila fue la que se clav en vez de mi
brazo. Ren se qued paralizado y esper pacientemente a que me
recuperara.
Jade y me enderec poco a poco, temblorosa. Era un milagro que no
hubiese acabado atravesada. Ren gimi y le di un palmadita en el lomo.
Estoy bien le asegur.
Haba tenido suerte, mucha suerte. Seguimos avanzando an ms
despacio y, por fin, llegamos al otro lado, nerviosos pero indemnes. Me
dej caer en el suelo de tierra y gru mientras me restregaba el cuello.
Despus de los pinchos los bichos ya no me parecen tan malos. Creo
que, si hay que repetir, prefiero los bichos.
Ren me lami el brazo y yo le di unas palmaditas en la cabeza.
Tras un breve descanso, seguimos adelante. Doblamos bastantes
esquinas sin mayor problema y empezaba a relajarme cuando omos
otro ruido y una compuerta baj detrs de nosotros. Otra compuerta
empez a descender delante de nosotros y, aunque corrimos hacia ella,
no llegamos a tiempo. Bueno, Ren pudo haberlo hecho, pero no quiso
pasar sin m.

136

Omos un lquido que corra en unas tuberas sobre nuestras cabezas y,


de repente, un panel se abri en el techo. Un segundo despus nos cay
un chorro de agua que apag la antorcha y empez a llenar
rpidamente la cmara. El agua me llegaba ya a las rodillas cuando
consegu levantarme. Abr una cremallera y busqu a ciegas. Tras

encontrar un tubo largo, le di un golpe, lo sacud, y el lquido del


interior empez a brillar. El color hizo que el blanco pelaje de Ren
pareciera amarillo.
Qu hacemos? Puedes nadar? Te cubrir la cabeza antes que a m!
Ren se convirti en hombre.
Los tigres pueden nadar. Soy capaz de aguantar ms la respiracin
como tigre que como hombre.
El agua nos llegaba ya a la cintura, y l me empujo rpidamente ms
all de la tubera y me llevo hasta la puerta que tenamos adelante.
Cuando por fin la alcanzamos, yo ya flotaba. Ren se sumergi en busca
de una salida.
Cuando asom de nuevo la cabeza, grit:
Hay otra marca de sello en la puerta! Intenta introducir el sello y
gralo como hiciste antes!
Asent y respir hondo. Me met bajo el agua y palp la puerta en busca
de la marca. Por fin la encontr, pero me quedaba sin aire. Intent subir
a la superficie como pude, dando patadas, arrastrada por el peso de mi
mochila y del sello que llevaba al cuello. Ren se sumergi agarr la
bolsa y tir de m a la superficie.
Estbamos ya flotando cerca del techo. Nos bamos a ahogar de un
momento a otro. Respir hondo unas cuantas veces.
Puedes hacerlo Kells. Prueba otra vez.
Respir hondo de nuevo y me arranqu el sello del cuello. l solt la
bolsa y volv a sumergirme, intentando llegar al fondo de la puerta.
Apret el sello contra la ranura y lo gir a uno y otro lado, pero no
ceda.
Ren se haba transformado en tigre y nadaba hacia m. Sus patas
hendan el agua, y el movimiento le apartaba el pelo de la cara dndole
un aspecto feroz, como un monstruo marino a rayas. La mueca llena de
dientes puntiagudos tampoco ayudaba. Me volva a quedar sin aire pero
saba que la cmara estaba llena y que no me quedaban opciones.

137

Me entr el pnico y empec a pensar en lo peor: Aqu es donde morir.


No me encontrarn nunca. Nadie me organizara un funeral. Cmo ser
ahogarse? Ser rpido. Solo se tardan un par de minutos. Mi cadver
hinchado flotara para siempre al lado del cuerpo de tigre de Ren. Me

encontraran esos bichos horribles y me mordisquearn? Eso es casi


peor que morir. Ren puede aguantar ms la respiracin. Me ver morir.
Me pregunto cmo se sentir. Se arrepentir? Se sentir culpable?
Golpeara la puerta?
Luch contra la desesperacin que me impulsaba a nadar de vuelta a la
superficie. No haba superficie. No haba ms aire. Frustrada y
aterrada, le di un puetazo al sello y not un ligero movimiento. Golpe
de nuevo con ms fuerza, y o un susurro. La puerta por fin empez a
levantarse y el sello de me cay. Desesperada, consegu por muy poco
agarrar la cinta con dos dedos mientras el agua sala por la puerta y
nos arrastraba con ella.
El agua nos lanz al siguiente pasillo y despus se filtr por unos
sumideros, de modo que el suelo se qued empapado y embarrado.
Recuper el aliento entre toses, haciendo respiraciones profundas. Mir
a Ren, me re, y volv a toser. A pesar de las arcadas segu rindome.
Ren risa, tos pareces un tos, tos, risa gato ahogado!
Seguramente no le hizo gracia, porque resopl, se acerc y se sacudi
como un perro, dejndome cubierta de agua y lodo. El pelaje se le haba
levantado por todas partes, mojado y de punta.
Eh! protest. Muchas gracias! Bueno, no me importa, sigue
teniendo gracia.
Intent estrujar la ropa para quitarle el agua me coloqu de nuevo el
sello y decid echar un vistazo a las cmaras de fotos para asegurarme
de que no hubiera entrado lquido en sus bolsas. Vaci el empapado
contenido de la mochila en el suelo. Los objetos cayeron en un charco
embarrado que me salpic la ropa. Salvo por la comida, todo pareca
protegido. Gracias a la previsin del seor Kadam, todas las cmaras
parecan intactas.
Bueno, no podemos comer, pero, por lo dems, todo bien.
Me levant de nuevo a regaadientes. Incmoda y empapada me pas al
menos diez minutos gruendo. Mis botas hacan ruido al pisar y la ropa
mojada me haca rozaduras.

138

Lo bueno es que as nos hemos quitado la porquera de los bichos y el


aceite murmur.
Cuando se apag la luz de la barra saque mi linterna de la mochila y la
sacud. Por dentro sonaba a lquido pero funcionaba. Giramos varias
veces a izquierda y derecha hasta llegar a un largo pasillo, ms largo

que los dems por los que habamos pasado. Ren y yo empezamos a
entrar. A medio camino, l se par, salt delante de m y empez a
hacerme retroceder muy deprisa.
Genial! Ahora qu? Escorpiones?
En aquel instante un gran estruendo sacudi el tnel. El suelo arenoso
que pisaba se derrumb. Retroced a cuatro patas mientras otra parte
del suelo se desmoronaba y caa en un profundo abismo. El terremoto
par de repente as que me asom al borde a mirar. No ayud mucho
apuntar al fondo con la linterna, ya que era imposible ver donde
acababa el agujero.
Frustrada, le chill al abismo:
Estupendo! Quin te crees que soy? Indiana Jones? Bueno, pues
creo que deberas saber que no llevo ltigo en la mochila!
Despus me volv hacia Ren seale hacia el otro lado y pregunt:
Y supongo que debemos seguir por ah, verdad?
Ren agach la cabeza y se asom a la fosa. Despus camin adelante y
atrs por el borde para examinar las paredes y mirar el sendero al otro
lado. Me dej caer en el suelo, con la espalda apoyada en la pared,
saqu una botella de agua de la mochila, le di un buen trago y cerr los
ojos.
Not que me tocaba una clida mano.
Ests bien?
Si preguntas si estoy herida, la respuesta en no. Si preguntas si estoy
segura de que sigo cuerda, la respuesta es no.
Tenemos que encontrar la forma de cruzar el abismo repuso l,
frunciendo el ceo.
Tienes mi permiso para intentarlo dije; haciendo un gesto para
apartarlo y segu bebindome el agua.

139

Se acerc al borde y se asom; calculaba la distancia. Se transform de


nuevo en tigre, trot unos cuantos pasos en la direccin por la que
habamos venido, se volvi y corri a toda velocidad hacia el agujero.
Ren, no! grit.

Salt y aterriz al otro lado del agujero en las patas delanteras sin
mayor problema. Despus se alej trotando un poco e hizo lo mismo
para volver. Aterriz a mis pies y volvi a su forma humana.
Kells, tengo una idea.
Vaya, eso tengo que orlo. Espero que no pretendas incluirme en tu
plan. Ah, deja que lo adivine, ya s: quieres atarte una cuerda a la cola,
saltar, atarla por ah y pedirme que cruce agarrada a la cuerda, no?
l lade la cabeza como si lo pensara, pero despus la sacudi.
No, no tienes la fuerza suficiente para hacerlo. Adems, no tenemos
ni cuerda ni un sitio donde atarla.
Vale. Y cul es el plan?
Tom mis manos entre las suyas y explic:
Lo que propongo ser mucho ms fcil. Confas en m?
Confo en ti respond, aunque senta nuseas. Es que
empec; entonces vi su mirada de preocupacin y suspir. Vale, qu
tengo que hacer?
Has visto que soy capaz de cruzar el agujero bastante bien como tigre
no? Lo que necesito es que te pongas en el borde y me esperes. Correr
hasta el extremo del tnel para darme impulso y saltar como tigre. A la
vez, quiero que saltes y te agarres a mi cuello. Me transformar en
hombre mientras saltamos para poder sostenerte y caeremos los dos
juntos al otro lado.
Estas de coa, no? pregunt entre risas.
Tendremos que sincronizarlo bien sigui l, sin hacer caso a mi
escepticismo, y t tambin tendrs que saltar en la misma direccin,
porque, si no, te golpear con mucha fuerza y caeremos los dos al
abismo.
Lo dices en serio? De verdad quieres que lo haga?
S, en serio. Venga, qudate aqu mientras practico unas cuantas
veces.

140

Y no podemos buscar otro pasillo o lo que sea?


No hay ms. Este es el camino.

Me coloqu en el borde a regaadientes y lo vi saltar unas cuantas


veces sobre el abismo. Mientras observaba el ritmo de sus carreras y
sus saltos, empec a pillar la idea de lo que quera que hiciera. Ren
volvi a colocarse delante de m antes de lo que me hubiera gustado.
No puedo creerme que me hayas convencido de hacer esto. Ests
seguro?
S. Ests lista?
No! Dame un minuto para escribir mi testamento, aunque sea
mentalmente.
Kells, todo ir bien.
Claro que s. Vale, djeme que mire a m alrededor, quiero recordarlo
todo para dejar constancia de cada minuto en mi diario. Obviamente,
seguro que es una tontera, teniendo en cuenta que no sobrevivir al
salto.
Ren me puso una mano en la mejilla, me mir a los ojos y me dijo
convencido:
Kelsey, confa en m. No te dejare caer.
Asent, me ajust las correas de la mochila y me acerqu, nerviosa, al
borde del abismo. Ren se transform en tigre y corri hasta el final del
tnel, se agach y corri de nuevo a toda velocidad hacia el abismo. Un
enorme animal se acercaba a m como un rayo y todos mis instintos me
decan que corriera en direccin contraria. El miedo del abismo que
tena detrs era poca cosa comparado con el acabar atropellada por un
animal de su tamao.
Estuve a punto de cerrar los ojos, pero me recompuse y, en el ltimo
segundo posible, corr dos pasos y me lanc al vaco. Ren dio un potente
salto a la vez y levante los brazos para agarrarme de su cuello.

141

Empec a tirarle del pelaje, desesperada, porque me notaba caer, hasta


que not sus brazos en torno a mi cintura. Me apret a su musculoso
pecho y rodamos por el aire hasta que estuvo debajo de m. Camos
sobre el suelo de tierra del otro lado con un fuerte golpe que me dej sin
aliento mientras rebotbamos y nos deslizbamos sobre la espalda de
Ren.
Consegu volver a meter aire en los pulmones. Cuando fui capaz de
volver a respirar, examin el lomo de Ren. Su camisa blanca estaba
sucia y desgarrada, y tena la piel araada y ensangrentada en varios

puntos. Saqu una camisa mojada de la bolsa para limpiarle los


araazos y empec a sacarle la gravilla que se le haba incrustado en la
piel.
Una vez que hube terminado, le rode la cintura y le di un abrazo feroz.
l me rode con sus brazos me acerc ms. Susurr contra su pecho,
con voz baja, aunque firme:
Gracias, pero jams y repito, jams vuelvas a hacerlo!
Si esta es la recompensa seguro que lo hago otra vez.
Ni se te ocurra!
Ren no quera soltarme, y yo empec a quejarme en voz baja sobre los
tigres los hombres, y los bichos. l pareca muy satisfecho de s mismo
por haber sobrevivido a una experiencia cercana a la muerte. Casi poda
or en su mente repetir: Venc. Conquiste. Soy un hombre. Etctera,
etctera. Esboc una sonrisa burlona. Hombres! Da igual de que pas
vengan son todos iguales.
Comprob que tena todo lo necesario. Saqu otra vez la linterna. Ren
se transform en tigre y abri la marcha.
Recorrimos unos cuantos pasadizos ms y llegamos a una puerta llena
de smbolos. No haba ni pomo ni tirador. A la derecha, a menos de la
mitad de la puerta, haba una huella de mano con marcas similares a
las de la ma. Me mir la mano y la volv los smbolos eran como la
imagen en un espejo.
Coinciden con el dibujo de Phet!
Coloqu la mano sobre la fra puerta de piedra, la aline con el dibujo y
note un clido cosquilleo. Apart la mano y me mir la palma. Los
smbolos emitan un brillo rojo, pero, curiosamente, no me dola.
Acerqu de nuevo la mano y volv a notar el calor. Entre la puerta y mi
mano empezaron a saltar unas chispas elctricas que se intensificaban
cuanto ms me acercaba. Era como si una tormenta en miniatura se
produjera entre mi mano y la piedra; entonces, la piedra se movi.

142

La puerta se abri hacia adentro como si tiraran de ella unas manos


invisibles, y nos dej pasar. Entramos en una gran gruta iluminada
suavemente por un liquen fosforescente pegado a las paredes. En el
centro de la gruta haba un alto monolito rectangular con un pequeo
poste de piedra delante de l. Limpi el polvo del poste y vi otro par de
huellas, una de mano derecha y otra de mano izquierda. La derecha era

igual que la de la puerta, pero la izquierda tena las mismas marcas


dibujadas en el dorso de mi mano derecha.
Intent poner las dos manos sobre el bloque de piedra, pero no pas
nada. Despus apoy el dorso de la mano derecha en la huella de la
izquierda. Los smbolos empezaron a brillar de nuevo. Volv la mano y
coloqu la palma sobre la huella derecha; esta vez not ms que un
clido cosquilleo. Se oan chasquidos de energa y el calor me sala de la
mano y penetraba la piedra.
El monolito hizo un ruido sordo y otro ruido hmedo. Un lquido dorado
sali de la parte superior de la edificacin y se derram por los cuatro
costados, para despus caer sobre un cuenco en el fondo. La solucin
reaccionaba con algn material de la piedra, mientras siseaba y echaba
vapor mientras el lquido formaba espuma, burbujas y herva, hasta por
fin caer en el cuenco.
Cuando termin el siseo y se disip el vapor, ahogu un grito de
sorpresa: unos smbolos grabados haban aparecido en los cuatro lados
de la piedra, donde antes no haba nada.
Creo que es esto, Ren. Esta es la profeca de Durga! Esto es lo que
hemos venido a buscar!
Saqu la cmara digital y empec a tomar fotos de la estructura.
Despus tom otras cuantas con la cmara desechable por si acaso. A
continuacin saqu el papel y el carboncillo y calqu, restregando, las
huellas en la piedra y en la puerta. Tena que documentarlo todo para
que el seor Kadam averiguase lo que significaba.
Di un par de vueltas alrededor del monolito para intentar entender
algunos de los smbolos, pero, entonces, Ren chill. Vi que levantaba
una pata con cuidado y la volva a colocar en el suelo con mucha
precaucin. El cido dorado se sali del cuenco formando pequeos
riachuelos que se extendan por el suelo de piedra, llenando todas las
grietas. Mir abajo y vi que el cordn de mi bota se haba metido en un
charco dorado y echaba humo.

143

Acabbamos de saltar a la parte de arena del suelo cuando otro gran


estruendo sacudi el laberinto. Del alto techo empezaron a caer rocas
que destrozaba el suelo de piedra. Ren me empuj hacia la pared y all
me agach; protegindome la cabeza con las manos. El temblor empeor
y, con un crujido ensordecedor el monolito se parti en dos. Cay con
un gran estrpito y se rompi en grandes pedazos. El cido dorado
atravesaba el cuenco y se extenda por el suelo destrozando poco a poco
la piedra y todo lo dems que tocaba.

El cido se acerc cada vez ms a nosotros hasta que no pudimos huir


a ninguna parte. La entrada estaba bloqueada, estbamos encerrados
dentro y, al parecer, no haba otra salida. Ren se levant oli el aire y se
alej un poco. De pie sobre las patas traseras, puso las garras en la
pared y empez a araarla con furia.
Al acercarme vi que haba abierto un agujero y que haba estrellas al
otro lado! Lo ayud a cavar y a sacar rocas hasta que el agujero fue lo
bastante grande para que pasara por l. Cuando sali, lanc afuera la
mochila y me arrastr por el agujero hasta caer al otro lado.
En aquel momento, un enorme canto rodado cay sobre el agujero y lo
sell. El terremoto baj de intensidad hasta detenerse, y el silencio se
hizo dueo de la oscura jungla en la que estbamos, mientras un polvo
ligero flotaba por el aire y caa delicadamente sobre nosotros.

144

12
La profeca de Durga

e levant despacio, me sacud el polvo de las manos y busqu


la linterna. Not la mano de Ren en el hombro, y l me volvi
para examinarme.

Kelsey, ests bien? Te has hecho dao?


No, estoy bien. Bueno, hemos terminado ya con esto? Lo de la cueva
ha sido muy divertido y tal, pero me gustara irme ya a casa.
S respondi Ren. Vamos al coche. Qudate cerca de m. Los
animales que dorman cuando entramos en la jungla ya estn
despiertos y de caza. Debemos tener cuidado.
Me apret el hombro, se transform en tigre y se dirigi a los rboles.
Al parecer, estbamos al otro lado de las cuevas, casi un kilmetro
detrs de ellas, al pie de una empinada colina. Rodeamos la colina
hasta llegar a los escalones de piedra que habamos subido haca
bastantes horas.
En realidad prefera caminar por la jungla de noche, ya que as no poda
ver a todas las espeluznantes criaturas que, sin duda, nos observaban.
Sin embargo, despus de hora y media de camino, ya ni siquiera me
importaba si haba animales observndome o no. Estaba muy cansada,
apenas poda mantener los ojos abiertos y los pies en movimiento.
Tras bostezar por ensima vez, volv a preguntar a Ren:
Falta mucho?
l gru a modo de respuesta y, de repente, se par, baj la cabeza y
escudri la oscuridad.

145

Con los ojos fijos en la jungla, Ren se transform en hombre y me


susurr:
Nos persiguen. Cuando te diga que corras, ve por ah y no mires
atrs Corre!

Seal a mi izquierda y se meti en la jungla como una flecha


convertido en tigre. No tard mucho en or un impresionante
amenazador rugido que hizo temblar los rboles. Despert a mi cansado
cuerpo y empec a correr. No tena ni idea de dnde estaba ni adnde
iba, pero intent seguir la direccin que me haba sealado. Atraves
corriendo la jungla durante unos quince minutos antes de frenar. Con
la respiracin entrecortada, me detuve y prest atencin a los sonidos
de la oscuridad.
O felinos, felinos grandes, luchando. Estaba a un kilmetro y pico, pero
se les oa bien. Los dems animales guardaban silencio; seguro que
tambin estaban escuchando la pelea.
El eco de los gruidos y los rugidos rebotaba por la jungla. Era como si
fueran ms de dos animales, y empec a preocuparme por Ren. Camin
otros quince minutos sin dejar de prestar atencin, intentando
distinguir el sonido de Ren del de los dems animales. De repente, se
hizo el silencio.
Los habr espantado? Estar a salvo? Debera volver para intentar
ayudarlo?
Volv sobre mis pasos y vi a los murcilagos volar a la luz de la luna.
Llevaba ya medio kilmetro en lo que, esperaba, fuera la direccin
correcta, cuando o que los arbustos se agitaban y vi un par de ojos
amarillos mirarme desde la oscuridad.
Ren? Eres t?
Una forma sali entre los arbustos y se agach, mirndome.
No era Ren.
Una pantera negra me miraba sin miedo, evaluando mi capacidad para
defenderme. No me mov. Estaba segura de que, si lo haca, saltara
sobre m de inmediato. Me ergu todo lo posible e intent parecer
demasiado grande para que me comiera.
Nos observamos durante otro minuto. Despus, la pantera salt. Pas
de estar agachada, agitando la cola adelante y atrs, a acelerar hacia mi
cara.

146

La pantera llevaba las afiladas uas sacadas; brillaban a la luz de la


luna. Paralizada, observ las garras y la boca llena de dientes del felino
que se acercaba gruendo, cada vez ms cerca de mi cara y de mi
cuello. Grit, levant las manos para proteger la cabeza, y esper a que
las uas y los dientes me arrancaran la garganta.

O un rugido y not un soplo de aire me pasaba por la cara. Despus,


nada. Abr un poco los ojos y me volv para buscar la pantera.
Qu ha pasado? Cmo no me ha dado?
Un relmpago blanco y negro rodaba por los rboles. Era Ren! Se haba
lanzado sobre la pantera en pleno ataque y la haba apartado de mi
camino. La pantera gru y dio un par de vueltas a su alrededor, pero
Ren le devolvi el gruido y le dio un zarpazo en la cara. El animal, que
no quera enfrentarse a un felino dos veces ms grande que l, gru de
nuevo y se meti corriendo en la jungla.
La forma blanca y negra de Ren se acerc renqueando a m. Tena todo
el lomo lleno de araados ensangrentados y la pata derecha herida,
quiz rota, por eso cojeaba. Se convirti en hombre un instante y cay a
mis pies, jadeando. Busc mi mano.
Ests bien? me pregunt.
Me agach a su lado y le abrac con fuerza el cuello, aliviada de que
hubiramos sobrevivido los dos.
Estoy bien. Gracias por salvarme. Me alegro mucho de que ests a
salvo. Puedes andar?
Ren asinti, esboz una dbil sonrisa y volvi a su forma de tigre
blanco. Tras lamerse la pata, resopl y se puso en marcha.
Vale, vamos. Voy detrs de ti.
Llegamos al todoterreno despus de otra hora de camino. Demasiado
cansados para hacer otra cosa, nos bebimos cuatro litros de agua cada
uno, bajamos el asiento de atrs y subimos al coche. Me qued
profundamente dormida con el brazo sobre Ren.

147

El sol sali demasiado deprisa y empez a calentar el todoterreno. Me


despert empapada en sudor, con todo el cuerpo dolorido y sucio. Ren
tambin estaba agotado y todava medio dormido, aunque sus araazos
ya no parecan tan graves. De hecho, me sorprendi comprobar que casi
estaban curados. Yo tena la boca pastosa y la lengua seca, adems de
un horroroso dolor de cabeza.
Me sent, gruendo.

Ay, me siento fatal, y eso que ni siquiera he tenido que luchar contra
panteras. La ducha y la cama me llaman. Vmonos a casa.
Me met la mano en la mochila, examin las cmaras y los calcos, y los
guard bien antes de meterme en el trfico de la maana.
Al llegar, el seor Kadam corri a la puerta y empez a bombardearme
con preguntas. Le entregu la mochila y me fui como una zombi a la
casa, mascullando.
Ducha. Cama.
Sub las escaletas, me quit la ropa sucia y me met en la ducha. Casi
me qued dormida bajo el chorro de agua tibia que me masajeaba el
dolorido cuerpo y se llevaba el sudor y el lodo. Me escurr el pelo y, de
algn modo, consegu salir y secarme. Me puse el pijama y me tir en la
cama.
Unas doce horas despus, me despert, encontr una bandeja de
comida y me di cuenta de que estaba hambrienta. El seor Kadam se
haba superado: una pila de esponjosos creps al lado de un plato de
pltanos en rodajas, frescas y arndanos negros. Para acompaar,
jarabe de fresa, un cuenco de yogur y una taza de chocolate caliente.
Ca sobre mi aperitivo de medianoche. Me com todos y cada uno de los
deliciosos creps y despus me llev el chocolate al balcn. Tom nota
mental de que deba dar las gracias al seor Kadam por ser tan
maravilloso.
Era plena noche y haca fresco, as que me acurruqu en una de las
cmodas sillas de exterior, me envolv en la colcha y me beb el
chocolate. Una brisa me apart el pelo de la cara y, cuando sub la
mano para apartarlo, me di cuenta de que, con el cansancio, se me
haba olvidado peinarlo despus de la ducha. Tras buscar el cepillo,
volv a la silla.
Cepillarme el pelo despus de la ducha ya era malo de por s, pero dejar
que se secara sin haberlo peinado antes era un terrible error. Estaba
lleno de dolorosos enredos y no haba avanzado mucho cuando se abri
la puerta de la galera y Ren sali por ella. Chill, alarmada, y me
escond detrs de la silla. Perfecto, Kells.

148

l segua descalzo, aunque se haba puesto pantalones caqui y una


camisa celeste con botones que haca juego con sus ojos. El efecto era
magntico, y all estaba yo, con mi pijama de franela y mi pelo de
estropajo.

Se sent frente a m y dijo:


Buenas noches, Kelsey. Has dormido bien?
S-s. Y t?
l esboz una de sus deslumbrantes sonrisas y asinti un poco con la
cabeza.
Tienes problemas? pregunt, y observ con sorna mi proceso
capilar.
No, lo tengo todo bajo control.
Quera desviar su atencin de mi pelo, as que dije:
Cmo est tu espalda y tu? Supongo que ser tu brazo, no?
Perfectos respondi, sonriendo. Gracias por preguntar.
Ren, por qu no vas de blanco? Es la nica ropa que te haba visto
hasta ahora. Es porque se te rompi la camisa?
No, solo quera ponerme algo distinto. En realidad, cuando me
transformo en tigre y despus de nuevo en hombre, la ropa blanca
aparece de nuevo. Si me convirtiera en tigre ahora mismo y despus en
hombre, volvera a llevar mi ropa blanca de siempre.
Y seguira rota y ensangrentada?
No. Cuando reaparece est limpia y entera de nuevo.
Vaya, qu suerte la tuya. Sera bastante incmodo acabar desnudo
cada vez que te transformes.
Me mord la lengua en cuanto lo dije, y mi cara adquiri un bonito tono
rojo brillante. Bien, Kells, muy bien hecho.
Intent ocultar mi torpeza verbal ponindome el pelo sobre la cara para
tirar de los enredos.
S, qu suerte la ma repuso l, sonriendo.
Eso me plantea otra pregunta dije, despus de pasar el cepillo por
el pelo y hacer una mueca de dolor.

149

Ren se levant y me quit el cepillo.


Qu? Qu haces? tartamude.
Reljate, ests demasiado nerviosa.

Si t supieras
Se coloc detrs de m, escogi una seccin del pelo y empez a
cepillarla suavemente. Al principio me puse nerviosa pero sus manos
eran tan clidas y tranquilizadoras que acab relajndome en la silla,
cerrando los ojos y echando la cabeza atrs.
Tras un minuto de cepillado, me retir un rizo del cuello, se acerc a mi
oreja y susurr:
Qu queras preguntarme?
Di un salto.
Hmmm, qu?
Queras hacerme una pregunta.
Ah, s. Era, mmm, qu bien.
He dicho eso en voz alta?
Ren se rio un poco.
Eso no es una pregunta.
Al parecer, s que lo he dicho en voz alta.
Era algo sobre mi transformacin en tigre?
Ah, s, ya me acuerdo. Puedes cambiar de una forma a otra varias
veces al da, no? Hay un lmite?
No. No hay lmite, siempre que no cambie a mi forma humana
durante ms de veinticuatro minutos cada veinticuatro horas
respondi, pasando a otra seccin de mi pelo. Ms preguntas?
S, sobre el laberinto. Seguas un rastro, pero a m solo me ola a
azufre asqueroso. Era eso lo que seguas?
No, en realidad segua un aroma a flor de loto. Es la flor favorita de
Durga, la misma flor que aparece en el sello. Supuse que era el camino
correcto.

150

Ren termin con mi pelo, dej el cepillo y empez a masajearme


suavemente los hombros. Me puse tensa otra vez, pero sus manos eran
tan calentitas y el masaje me sentaba tan bien que me dej caer en el
asiento y empec a derretirme.
Desde mi remanso de paz total, dije, con voz pastosa:

Perfume de flor de loto? Cmo podas olerlo con todos los hedores
desagradables de aquel sitio?
Me toc la nariz con la punta del dedo y respondi:
Nariz de tigre. Huelo muchas cosas. Despus me apret los
hombros por ltima vez y dijo: Vamos, Kelsey, vstete. Tenemos
trabajo que hacer.
Ren rode mi silla hasta ponerse delante y ofrecerme la mano. La
acept, y un chisporroteo elctrico me subi por el brazo. l sonri y me
bes los dedos.
T tambin lo has sentido? pregunt, asombrada.
Sin duda respondi el prncipe indio, y me gui un ojo.
Algo en su forma de decirlo hizo que me preguntara se estbamos
hablando de lo mismo.

Despus de vestirme, baj a la biblioteca y encontr al seor Kadam


encorvado sobre una gran mesa cubierta de tomos. Ren, el tigre, estaba
a su lado, sobre una otomana.
Arrastr otra silla hacia la mesa y apart un buen montn de libros
para poder ver en qu trabajaba el seor Kadam, que se restreg los
ojos, rojos y cansados.
Ha estado trabajando en esto desde que llegamos a casa, seor
Kadam?
S, es fascinante! Ya he traducido lo que pona en lo que calc con el
carboncillo, y estoy trabajando en las imgenes del monolito.
Busc un papel y me lo acerc para que leyera sus notas.

151

Vaya, ha estado muy ocupado! coment, admirada. Qu cree


que quiere decir lo de los cuatro regalos y los cinco sacrificios?

152

No estoy seguro contest l, pero creo que quiz signifique que la


bsqueda no ha terminado todava. Puede que Ren y usted tengan que
completar ms misiones antes de lograr romper la maldicin. Por
ejemplo, acabo de terminar la traduccin de un lado del monolito, e
indica que deben ir a alguna parte a recuperar un objeto, un regalo que
entregarn a Durga. Tendrn que encontrar cuatro regalos. Dira que
cado lado del monolito mencionar un regalo. Me temo que solo habis
dado el primer paso de un largo viaje.
Vale, y qu dice el primer lado?
El seor Kadam me acerc un trozo de papel lleno de su elegante
caligrafa.

Para lograr su proteccin, buscad su templo


y recibid la bendicin de Durga.
Viajad al oeste y encontrad Kishkindha,
donde los simios gobiernan.
Gada golpea en el reino de Hanuman
y persigue la rama cargada.
Espinosos peligros acechan arriba
y deslumbrante peligros esperan abajo,
Estrangulando y engaando a los que amis
y atrapndolos en la salobre resaca del mar.
Morbosos fantasmas entorpecern vuestra ruta
y guardianes os bloquearn el camino.
Cuidado cuando empiecen la caza
para no abrazar su mohosa decadencia.
Pero todo lo superaris
si las serpientes encuentran el fruto prohibido
y el hombre de la India sacian
O todo su pueblo morir sin remedio.

Seor Kadam, qu es el reino de Hanuman?


Lo he estado investigando. Hanuman es el dios mono. Se dice que su
reino es Kishkindha o el Reino de los Monos. No hay consenso sobre la
ubicacin de Kishkindha, aunque en la actualidad se piensa que se
encontraba en las ruinas de Hampi o cerca de ellas.

153

Saqu un libro de la pila de la mesa en el que haba mapas detallados,


busqu Hampi en el ndice y hoje las pginas. Estaba en la parte
inferior de la India, en la regin suroeste.

Quiere eso decir que tenemos que ir a Kishkindha, enfrentarnos a


un dios mono y encontrar algn tipo de rama?
Creo que, en realidad, lo que buscarn ser el fruto prohibido.
Cmo el de Adn y Eva? Estamos hablando de ese fruto prohibido?
Creo que no. La fruta es un premio mitolgico bastante comn,
simboliza la vida. Las personas necesitan comer, y dependemos de los
frutos de la tierra para nuestro sustento. Las distintas culturas
celebran los frutos o la cosecha de diferentes formas.
S! respond. Las estadounidenses celebran la cosecha en Accin
de Gracias con una cornucopia. Hay historias de frutas famosas en la
India?
No estoy seguro, seorita Kelsey. La granada es importante en
muchas culturas de la India, as como para los persas y los romanos.
Tendr que estudiarlo mejor, aunque, en estos momentos, no se me
ocurre nada ms.
Sonri y se sumergi de nuevo en sus traducciones.
Tras elegir algunos libros sobre cultura e historia indias, me dirig a un
silln muy cmodo y me sent a leer con un cojn en el regazo. Ren salt
del taburete en el que estaba y se acurruc a mis pies o, mejor dicho,
encima de mis pies, lo que los mantuvo calentitos mientras el seor
Kadam segua investigando en su escritorio.
Era como volver a estar en la biblioteca de mis padres. Me senta como
en casa all, relajndome con aquellas dos personas, a pesar de los
elementos sobrenaturales que las caracterizaban. Baj la mano para
rascar a Ren detrs de la oreja, y l ronrone satisfecho, pero sin abrir
los ojos. Despus sonre al seor Kadam, aunque no me viera. Me
senta contenta y completa, como si aquel fuera mi lugar. Tras dejar a
un lado mis meditaciones, encontr un captulo sobre Hanuman y
empec a leer.
Es un dios hind, personificacin de la devocin y la gran fuerza fsica.
Sirvi a su seor Rama yendo a Lanka para encontrar a Sita, la esposa
de Rama.

154

Pens que eran demasiados nombres para m, pero segu leyendo.


Descubri que haba sido capturada por el rey de Lanka, llamado
Ravana. Hubo una gran batalla entre Rama y Ravana, y, durante ese
tiempo, el hermano de Rama cay enfermo. Hanuman fue a las

montaas del Himalaya para buscar una hierba que ayudara a curar al
hermano de Rama, pero no logr identificarla, as que, en vez de la
hierba, se llev toda la montaa.
Me pregunt cmo habra movido exactamente la montaa y esper no
tener que hacer lo mismo.
A Hanuman lo hicieron inmortal e invencible. Es parte humano y parte
mono, adems de ms veloz y poderoso que todos los dems simios.
Hijo de un dios del viento, muchos hindes todava veneran a Hanuman
cantando sus himnos y celebrando su nacimiento todos los aos.
Un hombre mono fuerte que mueve montaas y oye canciones. Lo
tengo mascull, medio dormida.
Todava era de noche, y yo estaba calentita y cansada, a pesar de lo que
haba dormido antes. Dej el libro y, con Ren acurrucado sobre mis
pies, dormit un rato.
Dej al seor Kadam solo casi todo el da siguiente y le ped que
durmiera un poco. Como se haba pasado en pie toda la noche, intent
moverme por la casa sin hacer ruido.
Aquella tarde fue a visitarme a la terraza.
Seorita Kelsey, cmo se encuentra? me pregunt al sentarse,
sonriendo. Las dificultades a las que se enfrenta deben de ser muy
duras para usted, sobre todo ahora que sabemos que el viaje no ha
terminado.
Estoy bien, de verdad. Qu es un poco de zumo de bicho entre
amigos?
l sonri, pero despus se puso serio.
Si alguna vez siente que la presionamos demasiado Es que no
quiero ponerla en peligro. Se ha convertido usted en una persona muy
especial para m.
No pasa nada, seor Kadam, no se preocupe. Nac para hacer eso,
no? Adems, Ren necesita mi ayuda. Si no lo ayudo, seguir atrapado
en su cuerpo de tigre para siempre.

155

El seor Kadam sonri y me dio unas palmaditas en la mano.


Es una joven muy valiente y audaz. La mejor que he conocido en
mucho, mucho tiempo. Espero que Ren sea consciente de la suerte que
tiene.

Me ruboric y mir hacia la piscina.


l sigui hablando.
Por lo que he averiguado hasta el momento, tenemos que ir a Hampi.
Es mucha la distancia pata que vayan los dos solos, as que los
acompaar. Nos iremos maana a primera hora. Quiero que hoy
descanse todo lo que pueda, todava quedan unas horas de luz. Debera
relajarse, puede que darse un bao en la piscina. Dedquese a usted.
Cuando se fue, pens en lo que haba dicho.
Un bao en la piscina sera relajante.
Me puse un baador, me cubr de protector solar lo mejor que pude y
me met al agua.
Nad varios largos, y despus me puse a hacer el muerto y a contemplar
las palmeras. Se erguan sobre la piscina, as que yo entraba y sala de
su sombra. El sol estaba ya a la altura de los rboles, aunque el aire
segua siendo clido y agradable. O un ruido en el borde de la piscina y
vi a Ren tumbado all, vindome nadar.
Me met bajo el agua, nad hasta donde estaba y sal del agua.
Hola, Ren salud, salpicndolo mientras rea.
El tigre blanco gru y resopl.
Venga ya, no quieres jugar? Vale, t mismo.
Hice unos cuantos largos ms y, por fin, decid que lo mejor sera salir,
ya que tena los dedos como uvas pasas. Me enroll el cuerpo y el pelo
en toallas, y sub los escalones para darme una ducha. Cuando sal del
bao, Ren estaba tumbado en la alfombra y haba una rosa azul
plateado en la almohada.
Es para m?
Ren hizo un ruido de tigre que pareca significar s.
Me llev la flor a la nariz, ol su dulce fragancia y me tumb boca abajo
para mirar al tigre, que estaba al lado de la cama.

156

Gracias, Ren, es preciosa dije; le di un beso en lo algo de la peluda


cabeza, le rasqu tras las orejas y me re cuando empuj la cabeza
hacia m para que le rascara ms. Quieres que te lea un poco de
Romeo y Julieta?

l levant una pata y me la coloc en la pierna.


Supongo que es un s. Vale, veamos, por dnde bamos? Ah, s,
segundo acto, escena tercera. Entra Fray Lorenzo y despus Romeo.
Acabbamos de terminar la escena en la que Romeo mata a Teobaldo,
cuando Ren me interrumpi.
Romeo era idiota dijo, de repente, en su forma humana. Su error
fue no anunciar el matrimonio. Tendra que habrselo dicho a ambas
familias. Mantenerlo en secreto ser su ruina. Los secretos de ese tipo
pueden acabar con un hombre. Suelen ser ms destructivos que la
espada.
Despus guard silencio, sumido en sus pensamientos.
Contino? pregunt en voz baja.
l sali de aquel estado de melancola momentnea y sonri.
S, por favor.
Me coloqu sentada, con la espalda apoyada en el cabecero, y me puse
una almohada en el regazo. l se transform de nuevo en tigre, salt a
los pies de la cama y se estir de lado sobre el enorme colchn.
Empec a leer de nuevo. Cada vez que lea algo que a l no le gustaba,
agitaba la cola, enfadado.
Deja de moverte, Ren! Me haces cosquillas en los pies!
Aquello solo sirvi para que lo hiciera ms. Cuando llegu al final de la
obra, cerr el libro y mir a Ren para ver si segua despierto. Lo estaba,
y se haba transformado de nuevo en hombre. Segua tumbado de lado,
a los pies de la cama, con la cabeza sobre el brazo.
Qu te ha parecido? Te ha sorprendido el final?
S y no respondi. Romeo se haba pasado toda la obra tomando
malas decisiones. Se preocupaba ms por l que por su esposa. No se la
mereca.

157

Tanto te molesta el final? Casi todo el mundo se centra en el


romanticismo de la historia, en la tragedia de que no pudieran estar
juntos. Siento que no te haya gustado.
Todo lo contrario respondi l, y su expresin pensativa se
ilumin. Me ha gustado mucho. No he podido hablar con nadie sobre

teatro y poesa desde bueno, desde que mis padres murieron. Antes
escriba poemas, de hecho.
Y yo reconoc en voz baja. Echo de menos tener a alguien con
quien hablar.
El bello rostro de Ren se ilumin con una clida sonrisa y, de repente,
me mostr interesada por un hilito suelto de mi manga. l se baj de la
cama, me tom la mano y me hizo una profunda reverencia.
Puede que la prxima vez te lea uno de mis poemas dijo.
Le dio la vuelta a mi mano y me bes suavemente la palma. Le brillaban
los ojos, traviesos.
Te dejo con un beso de palmero. Buenas noches, Kelsey.
Ren cerr la puerta sin hacer ruido y yo me top hasta la barbilla.
Todava notaba un cosquilleo en la palma de la mano. Ol de nuevo mi
rosa, sonre y la met en el ramo de flores que adornaba la cmoda.
Despus me met entre las sbanas, suspir y me qued dormida.

158

13
Cascada

la maana siguiente me levant y encontr una mochila medio


llena junto a la puerta, con una nota del seor Kadam que deca
que deba meter ropa para tres o cuatro das, baador incluido.

El baador, que haba dejado colgado, ya estaba seco. Lo met en la


mochila, aad una toalla por si acaso, ech encima el resto de mis
cosas y baj las escaleras.
El seor Kadam y Ren ya estaban en el todoterreno cuando sub. El
seor Kadam me pas una barrita de desayuno y una botella de zumo,
y arranc en cuanto me abroch el cinturn.
Por qu tanta prisa? pregunt.
Ren ha aadido algo al viaje, as que pararemos en un punto del
camino. El plan es dejarlos unos das y despus recogerlos. Cuando
terminen, iremos a Hampi.
Qu ha aadido al viaje?
Ren prefiere explicrselo l mismo
Hmmm.
Por su expresin, saba que, por mucho que le insistiera, el seor
Kadam no me dara ms detalles. Decid dejar a un lado mi curiosidad
sobre el futuro y centrarme en el pasado.
Como tenemos por delante un largo camino, le importara contarme
ms cosas sobre usted, seor Kadam? Cmo fue su infancia?
De acuerdo, veamos Nac veintids aos antes que Ren, en junio de
1635. Era hijo nico de una familia militar de la casta chatria, as que
lo natural era que me entrenaran para formar parte del ejrcito.

159

Qu es la casta chatria?
La India tiene cuatro castas o varnas, similares a las distintas clases
sociales. Los brahmanes son profesores, sacerdotes y eruditos; los
chatrias son gobernantes y protectores; los vaisias son granjeros y

comerciantes; y los sudras son artesanos y esclavos. Tambin hay


distintos niveles en casa casta.
Las castas no se mezclan durante ningn momento de la vida. Cada
uno vive dentro de su grupo. Aunque, oficialmente, lleva prohibido unos
cincuenta aos, el sistema de castas sigue practicndose en varias
zonas del pas.
Su esposa perteneca a su misma casta?
Me resultaba ms sencillo seguir con mi trabajo de soldado retirado y
querido por el rey, as que s.
Pero fue un matrimonio concertado? Quiero decir, la quera, no?
Sus padres lo organizaron, pero fuimos felices juntos durante el
tiempo del que dispusimos.
Me qued mirando un momento la carretera y despus mir a Ren, que
echaba la siesta atrs.
Seor Kadam, le molesta que le haga tantas preguntas? No tiene por
qu responderlas todas, sobre todo si le resulta demasiado personales o
dolorosas.
No importa, seorita Kelsey. Disfruto hablando con usted
respondi, sonriendo, mientras cambiaba de carril.
De acuerdo, pues cuntame algo sobre su carrera militar. Debe de
haber luchado en batallas muy interesantes.
Empec mi entrenamiento muy joven. Creo que tena cuatro aos. No
fuimos al colegio. Como futuros militares, todos nuestros jvenes se
dedicaban a convertirse en buenos soldados, y todos nuestros estudios
trataban sobre el arte de la guerra. En aquella poca haba decenas de
reinos en la India, puede que cien, pero yo tena la suerte de vivir en
uno de los ms poderosos, gobernado por un buen rey.
Qu clase de armas usaba?
Me entrenaron con todo tipo de armas, aunque lo primero que nos
enseaban era el combate cuerpo a cuerpo. Alguna vez ha visto
pelculas de artes marciales?

160

Si se refiere a Jet Li y Jackie Chan, s.


Los guerreros hbiles en el combate cuerpo a cuerpo eran muy
codiciados. De joven sub rpidamente de rango gracias a mi destreza

en ese campo. Nadie me ganaba en los entrenamientos. Bueno, casi


nadie. Ren me ha ganado alguna vez.
Seor Kadam! lo mir, sorprendida. Me est diciendo que es un
maestro del krate?
Algo as respondi, sonriendo. Nunca alcanc el nivel de los
clebres maestros que iban a entrenarnos, pero aprend lo suficiente.
Me gusta practicar el cuerpo a cuerpo, aunque mi punto fuerte es la
espada.
Siempre he querido aprender krate.
Entonces no lo llambamos krate. Las artes marciales que
aprendamos para la guerra eran menos espectaculares. Se centraban
en superar al enemigo lo antes posible, y eso a menudo significaba
matar o dar un golpe que dejara al otro inconsciente el tiempo necesario
para huir. No era tan estructurado como lo que se ve hoy en da.
Entiendo, menos Karate Kid I y ms Karate Kid II. Luchas a muerte.
Entonces, Ren y usted recibieron entrenamiento en artes marciales.
S, y l era muy bueno respondi el seor Kadam, sonriendo.
Como futuro rey, estudi ciencia, artesana, arte y filosofa, as como
otras muchas ramas del conocimiento a las que llambamos las sesenta
y cuatro artes. Tambin lo entrenaron en todo lo relacionado con el arte
de la guerra, artes marciales incluidas.
La madre de Ren tambin estaba versada en las artes marciales. Haba
aprendido en Asia e insista en que sus hijos deban ser capaces de
protegerse. Mand traer a expertos, y nuestro reino se hizo famoso
rpidamente por su destreza en ese terreno.
Durante un minuto me permit perderme en la imagen de Ren haciendo
artes marciales. Luchando sin camisa, con la piel bronceada, los
msculos tensos... pens, pero sacud la cabeza. Espablate, nena!
Me aclar la garganta y pregunte:
Qu me deca?

161

Carros sigui el seor Kadman, que no haba notado mi breve falta


de atencin. La mayor parte de los soldados estaban en la infantera,
y ah empec yo. Aprend a usar la espada, la lanza, la maza y muchas
otras armas antes de pasar a los carros. A los veinticinco estaba a cargo
del ejercicio del rey. A los treinta y cinco enseaba a otros, Ren

incluido, y me nombraron asesor militar especial y estratega militar del


rey, sobre todo en el uso de los elefantes de batalla.
Me cuesta imaginar elefantes en una batalla. Parecen tan amables
reflexion.
Los elefantes eran formidables en la batalla explic l. Llevaban
pesadas armaduras y una estructura cerrada en el lomo para proteger a
los arqueros. A veces ponamos largas dagas mojadas en veneno en sus
cuernos, lo que prob ser eficaz en un ataque directo. Imagnese
enfrentarse a un ejrcito con veinte mil elefantes blindados. Creo que ya
no quedan tantos elefantes en toda la India.
Casi poda sentir el temblor del suelo bajo los pies mientras imaginaba
a miles de elefantes listos para la batalla cayendo sobre un ejrcito.
Debi de ser terrible participar en aquellos baos de sangre y
destruccin. Y pensar que esa era toda su vida La guerra es terrible.
La guerra no era lo mismo que ahora respondi, encogindose de
hombros. Cumplamos el cdigo del guerrero, algo similar al cdigo de
caballera europeo. Tenamos cuatro reglas. La primera es que hay que
luchar con alguien que tenga una naturaleza parecida. No podamos
luchar contra un hombre que no estuviera igual de protegido que
nosotros. Es como el concepto de no usar un arma contra un hombre
desarmado.
La regla nmero dos continu, levantando un segundo dedo
consiste en que si el enemigo no puede seguir luchando, la batalla se
termina. Si has inutilizado a tu contrincante y est indefenso, debes
dejar de luchar. No puedes matarlo.
La tercera regla es que los soldados no matan ni a mujeres ni a nios
ni a ancianos ni a enfermos, y que no herimos a los que se rinden.
Y la cuarta regla, que no destruimos jardines, templos ni ningn lugar
de culto.
Parecen unas reglas bastantes buenas coment.

162

Nuestro rey segua la ley de los reyes, Kshatriadharma, lo que


significa que solo podamos participar en batallas que considerbamos
justas o justificadas y que contaban con el apoyo del pueblo.
Los dos guardamos silencio un momento. El seor Kadam pareca
sumido en sus recuerdos del pasado, y yo estaba intentando
comprender la poca en la que haba vivido. Cuando cambi de nuevo

de carril, me sorprendi su facilidad para manejarse por el denso trfico


a la vez que segua reflexionando en silencio. Las calles estaban
abarrotadas y los conductores pasaban a velocidades terrorficas, pero
eso no alteraba al seor Kadam.
Al cabo de un rato, se volvi hacia m y dijo:
La he entristecido,
disgustarla.

seorita

Kelsey.

Me

disculpo.

No

quera

Solo me entristece que haya visto tanta guerra en su vida y que se


haya perdido otras muchas cosas.
No lo sienta por m repuso l, sonriendo. Recuerde que eso fue
una parte muy pequea de mi vida. He podido ver y experimentar ms
cosas de lo que suele ser posible para un hombre. He sido testigo de los
cambios del mundo, siglo tras siglo. He presenciado muchas cosas
horribles, aunque tambin muchas cosas maravillosas. Adems,
recuerde que, aunque era un militar, no estbamos siempre en guerra.
Nuestro reino era grande y tena buena reputacin. Aunque nos
entrenbamos para la batalla, no tuvimos que guerrear en muchas
ocasiones.
A veces se me olvida lo mucho que Ren y usted han vivido. Y no estoy
diciendo que sea viejo ni nada de eso.
Claro que no respondi l entre risas.
Asent con la cabeza y saqu un libro para aprender ms sobre
Hanuman. Era fascinante leer las historias sobre el dios mono. Estaba
tan concentrada en mi estudio que me sorprendi cuando el seor
Kadam aparc.
Tomamos una comida rpida durante la cual el seor Kadam me anim
a probar distintos tipos de curry. Descubr que no soy una gran
admiradora del curry, y l se rio bastante con mi cara cuando probaba
los ms picantes. Eso s, me encant el pan naan.
Cuando volvimos al coche, saqu una copia de la profeca de Durga y
empec a leerla. Serpientes. Eso no puede ser bueno. Me pregunto qu
tipo de proteccin o bendicin nos dar Durga.

163

Seor Kadam, hay un templo de Durga cerca de las ruinas de


Hampi?
Excelente pregunta, seorita Kelsey. Yo pens lo mismo. S, hay
templos en honor a Durga en casi todas las ciudades de la India. Es

una diosa muy popular. He encontrado un templo cerca de Hampi y


pasaremos por l. Con suerte, encontraremos all la siguiente pista del
rompecabezas.
Hmmm.
Segu examinando la profeca. El seor Kadam ha dicho que un gada
era como una maza o una porra, as que eso significa que es un arma.
El reino de Hanuman. Se refiere a las ruinas de Hampi o Kishkindha. Y
despus persigue la rama cargada. Quiz se refiera a la rama con el
fruto. Peligros espinosos y peligros deslumbrantes? Las espinas
pueden ser rosales o puede que algn tipo de enredadera.
Seor Kadam, alguna idea de que pueden ser los peligros
deslumbrantes?
No, lo siento, seorita Kelsey, no se me ocurre nada. Tambin he
estado pensando en morbosos fantasmas entorpecern vuestra ruta.
No he encontrado informacin al respecto, lo que me hace pensar que
quiz haya que interpretarlo literalmente. Puede que hay espritus de
algn tipo que intenten detenerlos.
Y qu me dice de las serpientes? pregunt despus de tragar
saliva.
Hay muchas serpientes peligrosas en la India: cobras, boas, pitones,
serpientes de agua, vboras, cobras reales e incluso algunas que vuelan.
Eso no sonaba nada bien.
A qu se refiere con volar?
Bueno, tcnicamente no vuelan de verdad, solo planean hacia otros
rboles, como las ardillas voladoras.
Me hund ms en el asiento y frunc el ceo.
Pues s que tienen una excepcional variedad de reptiles venenosos.
S, es cierto respondi l, rindose. Es algo con lo que
aprendemos a vivir, aunque, en este caso, da la impresin de que la
serpiente o las serpientes le sern de ayuda.

164

Le de nuevo el verso: Si las serpientes encuentran el fruto prohibido y


el hambre de la India sacian O todo su pueblo morir sin remedio.
Cree que lo que hagamos podra influir de algn modo en todo el
pas?

No estoy seguro, espero que no. A pesar de mis siglos de estudio, s


muy poco de esta maldicin y del Amuleto de Damon. Tiene un gran
poder, pero todava no tengo ni idea de cmo afectara eso a la India.
Me dola un poco la cabeza, as que la ech atrs y cerr los ojos. Lo
siguiente que supe fue que el seor Kadam me daba con el codo para
despertarme.
Ya estamos aqu, seorita Kelsey.
Donde? pregunt, restregndome los ojos.
Estamos en el lugar en el que Ren deseaba parar.
Seor Kadam, estamos en medio de ninguna parte, rodeados de
jungla.
Lo s. No tema, estar a salvo, Ren la proteger.
Por qu esas palabras siempre dan lugar a que acabe dando vueltas
por la jungla con un tigre?
Se rio un poco, sac mi mochila y dio la vuelta al coche para abrirme la
puerta.
Sal y lo mir.
Tendr que dormir otra vez en la jungla, verdad? Seguro que no
puedo ir con usted mientras l hace lo que tenga que hacer?
Lo siento, pero en esta ocasin la necesita. Es algo que no puede
hacer sin usted, y quiz tampoco lo logre con usted.
De acuerdo gru. Y usted, por supuesto, no puede decirme de
qu se trata.
No soy quin para contarlo, esta historia pertenece a Ren.
Vale mascull. Y cundo volver a por nosotros?
Ir a la ciudad y comprar unas cuantas cosas. Despus me reunir
con usted aqu dentro de tres o cuatro das. Puede que tenga que
esperar un poco. Es posible que Ren no encuentre lo que busca hasta
que pasen unas cuantas noches.

165

Suspir y mir a Ren con odio.


Genial, ms jungla. Vale, vamos a ello. T primero, por favor.

El seor Kadam me pas un bote de spray antibichos con protector


solar, meti algunas cosas en mi mochila y me ayud a echrmela a la
espalda. Suspir profundamente cuando lo vi alejarse en el todoterreno.
Despus me volv para seguir a Ren.
Oye, Ren, cmo es que siempre estoy siguindote al interior de una
jungla? Y si la prxima vez me sigues a un bonito spa o quiz a la
plaza? Qu te parece?
El resopl y sigui avanzando.
Vale, pero me debes una.
Seguimos caminando el resto de la tarde.

Algo ms tarde o un ruido sordo delante de nosotros, aunque no


lograba averiguar qu lo produca. Cuando ms caminbamos, ms se
oa. Atravesamos una arboleda y entramos en un pequeo claro. Por fin
vi la fuente del sonido: era una preciosa cascada.
Una serie de piedras grises coronaban una alta colina como si fueran
escalones. El agua echaba espuma y flua sobre cada una de las
piedras, caa a plomo y se extenda como una abanico hasta llegar al
amplio estanque de aguas turquesas. rboles y arbustitos con
diminutas flores rojas rodeaban el estanque. Era una maravilla.
Al acercarme a uno de los arbustos vi que se estaba moviendo. Di un
paso ms y cientos de mariposas salieron volando. Haba dos tipos:
unas eran marrones con rayas de color crema y las otras eran marrn
negruzco con rayas y puntos azules. Me re y me puse a dar vueltas,
rodeada de una nube de mariposas. Cuando se posaron de nuevo,
varias me aterrizaron en los brazos y la camiseta.
Me sub a una roca que daba a la cascada y examin a una mariposa
que se me haba apoyado en el dedo. Cuando se fue, me qued inmvil,
observando el agua caer. Despus o una voz detrs de m.
Es precioso, a que s? Es el sitio que ms me gusta de todo el
mundo.

166

S, nunca haba visto nada parecido.


Ren se acerc y me quit una mariposa del brazo para ponrsela en el
dedo.

Estas se llaman mariposas cuervo y las otras, tigres azules. Las tigres
azules son ms coloridas y ms fciles de ver, as que viven con las
cuervo para camuflarse.
Camuflarse? Por qu lo necesitan?
Las mariposas cuervo no son comestibles. De hecho, son venenosas,
as que otras mariposas intentan imitarlas para engaar a los
depredadores.
Me tom de la mano y me guio por un caminito que llevaba a la
catarata.
Acamparemos aqu. Sintate, tengo que contarte algo.
Encontr un sitio plano y dej en el suelo la mochila. Saqu una botella
de agua y me apoy en una roca.
Vale, adelante.
Ren empez a dar vueltas mientras hablaba.
La razn por la que estamos aqu es que tengo que encontrar a mi
hermano.
Casi me ahogo con el agua.
Tu hermano? Supona que estaba muerto. No lo has mencionado en
ningn momento, salvo para decir que a l tambin lo maldijeron.
Quieres decir que sigue vivo y est aqu?
Para serte sincero, no s si est vivo o no. Supongo que lo est porque
yo lo estoy, y el seor Kadam cree que sigue viviendo aqu, en esta
jungla.
Se volvi y mir la cascada; despus se sent a mi lado, estir sus
largas piernas y me tom de nuevo de la mano. Jugueteaba con mis
dedos mientras hablaba.

167

Creo que sigue vivo. Es una sensacin que tengo. Mi plan es buscar
por la zona trazando crculos concntricos cada vez ms amplios. Al
final, uno de los dos encontrar el rastro del otro. Si no aparece o no
logro captar su rastro en unos das, volveremos, nos reuniremos con el
seor Kadam y seguiremos nuestro viaje.
Qu necesitas que haga yo?
Que esperes aqu. La idea es que, si no me escucha a m, a lo mejor
conocerte lo convence. Adems, espero que

Qu?
Ya no tiene importancia respondi, sacudiendo la cabeza; me apret
la mano, distrado y se levant de un salto. Deja que te ayude a
acampar rpidamente, antes de empezar a buscar.
Ren fue a por lea mientras yo desenrollaba una tienda de campaa de
dos personas, fcil de montar, que estaba atada a la parte exterior de la
mochila Gracias, seor Kadam!, pens.
Abr la cremallera de la bolsa y extend la tienda sobre una zona llana.
Al cabo de unos minutos, Ren se acerc a ayudar. Ya haba encendido
la fogata y tena una buena pila de madera para mantenerla encendida.
Qu rpido murmur, celosa, mientras extenda la tela sobre un
gancho.
El asom la cabeza por el otro lado y sonri.
Me entrenaron al fondo para vivir al aire libre.
Ya veo.
l se rio.
Kells, hay muchas cosas que t saber hacer y yo no. Como montar
esta tienda, por lo que se ve.
Tira de la tela sobre el gancho de la estaca expliqu, sonriendo.
Terminamos en un momento y l se limpi el polvo de las manos.
Hace cuatrocientos aos no tenamos tiendas como estas. Se parecen,
pero estas son mucho ms complicadas. Nosotros usbamos postes de
madera.
Se acerc a m, me tir de la trenza y, siguiendo un impulso, me bes
en la frente.
Mantn el fuego encendido, eso asusta a los animales. Voy a rodear la
zona unas cuantas veces, pero volver antes de que oscurezca.
Ren se meti en la jungla, de nuevo convertido en tigre. Me tir de la
trenza, pens en l un minuto y sonre.

168

Mientras esperaba a que volviera, decid revisar la mochila para ver lo


que el seor Kadam haba metido de cena. Ah, se ha superado de
nuevo: arroz con pollo liofilizado y pudin de chocolate de postre.

Ech parte del agua de la botella en un cacito y lo coloqu sobre una


roca plana que haba puesto encima de las brasas. Cuando el agua
empez a hervir, utilic una camiseta para no quemarme y ech el agua
caliente en la bolsa de mi cena. Esper unos minutos a que se hidratara
y despus disfrut de mi comida, que la verdad, no estaba nada mal.
Sin duda, ms sabrosa que el pavo de tofu que Sarah pona en Accin
de Gracias.
El cielo se oscureci y decid que estaba ms segura dentro de la tienda,
as que me met y dobl la colcha para usarla de almohada.
Ren regres poco despus y lo o echar ms lea a la fogata
Todava no hay ni rastro de l coment.
Despus se transform en tigre y se acomod en la entrada de la tienda.
Abr la cremallera de la lona y le pregunt si le importaba que lo usara
otra vez de almohada. l se movi y se estir a modo de respuesta. Me
acerqu ms, apoy la cabeza en su suave pelaje y me envolv en la
colcha. Su pecho se mova al ritmo de un profundo ronroneo, y eso me
ayud a dormir.

Cuando me despert, Ren no estaba; regres a la hora de la comida,


mientras yo me cepillaba el pelo.
Toma, Kells, te he trado una cosa dijo modestamente; llevaba tres
mangos en las manos.
Gracias. Hmmm, me atrevo a preguntar de dnde los has sacado?
Monos.
Monos? pregunt, deteniendo el cepillo en el aire. Qu quieres
decir con monos?

169

Bueno, a los monos no les gustan los tigres porque los tigres comen
monos. As que, cuando aparece un tigre, los monos saltan en los
rboles y los acribillan con fruta o heces. Por suerte para m, hoy han
tirado fruta.
Alguna vez te has comido un mono? pregunt, tragando saliva.
Bueno, los tigres tenemos que comer respondi, sonriendo.

Saqu una cinta elstica de la mochila para trenzarme el pelo.


Puaj, qu asco.
La verdad es que no como monos, Kells respondi entre risas.
Solo te tomaba el pelo. Los monos son repulsivos. Saben cmo una
pelota de tenis jugosa y huelen a pies asegur, despus hizo una
pausa. En cambio, un buen ciervo eso s que es delicioso dijo,
relamindose de manera exagerada.
Creo que no necesito or nada ms sobre tus caceras.
De verdad? Porque me gusta bastante cazar.
Ren se qued inmvil. De repente, de forma casi imperceptible, se
agach poco a poco y se puso en equilibrio sobre las puntas de los pies.
Coloc una mano en la hierba delante de l y empez a acercarse a m.
Me estaba acechando, cazando. Me mir a los ojos y me dej clavada en
el sitio. Estaba preparndose para saltar. Separ los labios en una
enorme mueca que dejaba al aire sus dientes, blancos y brillantes.
Cuando acechas a tu presa dijo, con una voz melosa e hipntica,
debes quedarte quieto y esconderte, y permanecer as durante un largo
rato. Si fallas, la presa escapar.
Recorri en un segundo la distancia que nos separaba.
Aunque lo haba estado observando con atencin, me sorprendi lo
deprisa que poda moverse. El pulso se me aceler, lo notaba en la
garganta, que es donde estaba a punto de colocar sus labios, como si
fuera a por m yugular.
Me ech el pelo hacia atrs y subi hasta mi oreja, susurrando:
Y te quedaras hambriento.
Sus palabras eran un suspiro, su clido aliento me haca cosquillas en
la oreja y me pona de gallina la carne de todo el cuerpo.

170

Volv ligeramente la cabeza para mirarlo. Le haban cambiado los ojos,


eran ms azules de lo normal y me examinaban la cara. Todava tena
una mano puesta sobre mi pelo, y sus ojos descendieron hasta mi boca.
De repente, tuve la impresin de que as era como se sentan los
ciervos.
Ren me estaba poniendo nerviosa. Parpade e intent tragar saliva,
aunque tena la boca seca. Sus ojos volvieron como un rayo a los mos.

Tuvo que darse cuenta de mi incomodidad, porque su expresin


cambi, apart la mano de mi pelo y se relaj.
Siento haberte asustado, Kelsey. No volver a pasar.
Cuando dio un paso atrs, empec a respirar de nuevo.
Bueno respond, temblorosa, no quiero or nada ms sobre la
caza. Me pone mala. Es lo menos que puedes hacer por m, teniendo en
cuenta que tengo que pasar bastante tiempo contigo al aire libre, vale?
Kelsey repuso, rindose, todos tenemos tendencias animales. A
m me encantaba cazar, incluso de joven.
Vale, pero gurdate tus tendencias animales para ti.
Se volvi a inclinar sobre m y me tir de un mechn de pelo.
Bueno, Kells, me parece que s que te gustan algunas de mis
tendencias animales contest, y se puso a hacer un ruido con el
pecho; me di cuenta de que estaba ronroneando.
Para! salt.
l se rio, se acerc la mochila y recogi la fruta.
Entonces, quieres mango o no? Te lo lavar.
Teniendo en cuenta que me lo has trado en la boca y teniendo el
cuenta el origen de la fruta en cuestin, la verdad es que no.
Se le hundieron los hombros, as que me apresur a aadir:
Pero supongo que podra comerme la parte de dentro.
Me mir y sonri.
No est liofilizado.
Vale, lo probar respond.
Lav la fruta, la pel con un cuchillo de la mochila y me cort unos
trozos. Nos sentamos el uno junto al otro y disfrutamos de la comida.
Eran jugosos y deliciosos, pero no quera darle la satisfaccin de saber
lo mucho que me gustaban.

171

Ren? dije, lamindome el zumo de los dedos antes de empezar con


otro trozo.
Si?

Es seguro nadar junto a la cascada?


Claro, no hay problema. Este lugar era muy especial para m, vena
aqu para escapar de la presin de la vida en palacio, para pasar un
tiempo a solar y pensar. De hecho aadi, mirndome, eres la
primera persona a la que se lo enseo, aparte de a mi familia y al seor
Kadam, por supuesto.
Contempl la bella cascada y empec a hablar en voz baja.
En Oregn hay docenas de cascadas. A mis padres les gustaba
visitarlas y comer all, al aire libre. Creo que vimos casi todas las
cascadas del estado. Recuerdo estar cerca de una, observndola con mi
padre, mientras la nube de agua nos empapaba.
Alguna se pareca a esta?
Qu va respond, sonriendo. Esta es nica. Yo prefera visitarlas
en invierno, la verdad.
Nunca he visto una cascada en invierno.
Es precioso. El agua se congela al caer por las escarpadas montaas.
Las rocas pulidas que rodean la cascada se cubren de hielo y, conforme
les va cayendo agua encima, empiezan a nacer los carmbanos. Los
picos de hielo se ensanchan y se alargan poco a poco por la colina,
estirndose, crujiendo y rompindose hasta que tocan el agua de abajo
en forma de cuerdas largas, gruesas y retorcidas. El agua que sigue
movindose se filtra, gotea sobre los carmbanos muy despacio y los
cubre de capas relucientes. En Oregn, las colinas cercanas a las
cascadas estn repletas de rboles de hoja perenne y, a veces, se ve
nieve en las cimas.
No respondi.
Ren? pregunt, volvindome para ver si me prestaba atencin; lo
descubr mirndome fijamente.
Eso suena precioso coment, y una lenta y perezosa sonrisa le
ilumin la cara.
Me ruboric y apart la mirada al instante.

172

Suena asombroso aadi, y se aclar la garganta, pero fro. Aqu


el agua no se hiela. Me tom de la mano y entrecruz sus dedos con
los mos. Kelsey, siento que tus padres ya no estn contigo.

Y yo. Gracias por compartir tu cascada conmigo. A mis padres


tambin les habra encantado dije, sonriendo, y despus mir hacia la
jungla. Si no te importa, me gustara tener algo de intimidad para
ponerme el baador.
l se levant y me hizo una reverencia teatral.
Que no se diga que el prncipe Alagan Dhiren Rajaram no atiende a la
peticin de una bella dama.
Se lav las pegajosas manos en el estanque, se transform en tigre y se
alej hacia la jungla.
Le di un tiempo para alejarse, me puse el baador y me met en el agua.
Era cristalina y refresc rpidamente mi piel sudorosa. Era una
sensacin estupenda. Despus de nadar y explorar el estanque, nad
hacia la cascada y encontr una roca en la que sentarme, justo bajo la
nube de agua pulverizada. Dej que el agua me cayera encima en
heladas rfagas. Al cabo de un rato me coloqu en la parte soleada de la
roca y dobl las piernas, sacndolas del agua. Me ech el pelo sobre el
hombro y disfrut del calor del sol.
Me sent como una sirena contemplando sus apacibles dominios. Era
un lugar tranquilo y agradable. Con el agua azul, los rboles verdes y
las mariposas revoloteando de un lado a otro, era como una escena
sacada del El sueo de una noche de verano. Incluso poda imaginarme
a las hadas volando de flor en flor.
Justo en ese momento, Ren sali al galope de la jungla y dio un gran
salto. Sus doscientos treinta kilos de tigre blanco aterrizaron con
estruendo en el centro del estanque, levantando olas que dieron contra
mi roca.
Eh dije cuando sali a la superficie, crea que los tigres odiaban el
agua.
l se acerc a m y nad en crculos para demostrarme que los tigres
saban nadar. Meti su gran cabeza bajo la cascada, nad por detrs de
ella y volvi a la roca. Tras subirse detrs de m, se sacudi con ganas
el pelaje, como si fuera un perro. El agua sali disparada en todas
direcciones, incluida la ma.

173

Oye, que me estaba secando!


Se volvi a meter en el agua y nad hasta el centro del estanque.
Despus volvi a saltar dentro y a nadar en crculos a mi alrededor

mientras yo le salpicada, rindome. Se meti bajo mi roca y se qued


sumergido un buen rato. Al final, sali a la superficie, aterriz sobre
una roca y salt por los aires para darse un panzazo contra el agua
justo a mi lado. Jugamos hasta que empec a cansarme. Despus nad
de vuelta a la cascada, me puse debajo del chorro con los brazos en alto
y dej que el agua me baara.
O un golpe encima de m y unas cuantas rocas cayeron en el agua a
pocos centmetros. Empec a salir rpidamente de all, pero una roca
me dio en la nuca. Los parpados se me cerraron y mi cuerpo se hundi
en el estanque.

174

14
Tigre, tigre

elsey! Kelsey! Abre los ojos!


Alguien me sacuda con fuerza, pero yo solo quera
volver a mi pacfico sueo oscuro. Sin embargo, la
voz era desesperada, insistente.

Kelsey, escchame! Abre los ojos, por favor!


Intent abrir los ojos, pero dola. La luz del sol haca que empeorara el
doloroso latido que me golpeaba las sienes. Qu dolor de cabeza!,
pens. Mi mente por fin empez a aclararse, reconoc el campamento y
a Ren, que estaba arrodillado a mi lado. Llevaba el pelo mojado echado
hacia atrs y me miraba con preocupacin.
Kells, cmo te sientes? Ests bien?
Mi intencin era contestar con una buena salida sarcstica, pero, por
desgracia, me ahogu y empec a toser agua. Respir profundamente, o
algo hmedo y ruidoso en mis pulmones y segu tosiendo un poco ms.
Ponte de lado, te ayudar a sacar el agua. Deja que te eche una
mano.
Me acerc a l para que me apoyara sobre su costado, tos un poco ms
de agua. Se quit la camisa mojada y la dobl. Despus me levant con
cuidado y me la coloc bajo la maltratada cabeza, lo que, por suerte, me
doli demasiado como para apreciar en su justa medida de su pecho
desnudo, bronceado, esculpido, musculoso
Bueno, supongo que, si soy capaz de apreciar la vista, ser que estoy
mejor pens. Jo, tendra que estar muerta para no apreciarla.

175

Hice una mueca cuando la mano de Ren me rozo la cabeza, y eso me


sac de mi ensueo.
Tienes un buen chichn.

Me toqu con mucha precaucin el gigantesco bulto de la parte de atrs


de la cabeza y record el origen del dolor. Seguramente perd el
conocimiento cuando me dio la piedra. Ren me ha salvado la vida otra
vez.
Lo mir. Estaba arrodillado a mi lado, con la cara de desesperacin y el
cuerpo tembloroso. Me di cuenta de que deba de haberse transformado
en hombre para arrastrarme a la orilla y que despus se haba quedado
conmigo hasta que me despert. A saber cunto tiempo llevo
inconsciente.
Ren, llevas demasiado tiempo con forma de hombre, te est doliendo.
Sacudi la cabeza para negarlo, pero vi que apretaba los dientes.
No me pasar nada insist, apretndole el brazo. No es ms que
un chichn en la cabeza, no te preocupes por m. Seguro que el seor
Kadam ha metido aspirinas en la mochila. Me las tomar y me pasar
un rato descansando. Estar bien.
l me pas un dedo desde la sien hasta la mejilla y sonri. Cuando
retir la mano le tembl todo el brazo, y vi cmo los temblores le
recorran la superficie de la piel.
Kells
Se le contrajo la cara, ech la cabeza a un lado, rugi y se transform
en tigre de nuevo. Gru suavemente, se call y se acerc ms a m
para tumbarse a mi lado y observarme con sus ojos azules, siempre en
guardia. Le acarici el lomo, en parte para tranquilizarlo y en parte
porque tambin me tranquilizaba a m.
Levant la vista hacia los rboles salpicados de sol y dese con todas
mis fuerzas que se fuera el dolor de cabeza. Saba que, tarde o
temprano, tendra que moverme, pero la verdad era que no quera
hacerlo. Ren ronrone bajito, y, curiosamente, el sonido me alivi un
poco el dolor. Suspir con ganas y me levant porque saba que estara
ms cmoda si me cambiaba de ropa.
Me sent con cuidado, despacio, respirando hondo, esperando que
moverme con precaucin sirviera para mitigar las nuseas y conseguir
que el mundo dejara de darme vueltas. Ren levant la cabeza, atento.

176

Gracias por salvarme susurr mientras le acariciaba el lomo; le di


un beso en la peluda cabeza. Qu hara yo sin ti?

Abr la cremallera de la mochila y encontr una cajita con varias


medicinas, aspirinas incluidas. Me met un par de pastillas en la boca y
me las tragu con el agua embotellada. Tras sacar ropa seca, me volv
hacia Ren.
Vale, este es el trato: me gustara ponerme mi ropa, as que te
agradecera mucho que desaparecieras unos cuantos minutos en la
jungla, como antes.
l me gru, un poco enfadado.
Lo digo en serio.
Gru ms fuerte.
Me puse la palma de la mano en la frente y me agarr a un rbol
cercano para guardar el equilibro.
Tengo que cambiarme y t no vas a quedarte a mirar.
Resopl, se levant, sacudi el cuerpo como si de verdad dijera que no y
no apart la mirada de mis ojos. Aguant el desafo y seal hacia la
jungla. Al final se volvi, pero se meti dentro de la tienda y se tumb
sobre la colcha, con la cabeza hacia el interior y el rabo saliendo por la
entrada.
Suspir e hice una mueca por haber movido la cabeza demasiado
deprisa.
Supongo que no voy a sacarte nada ms, no? Tigre cabezota
Decid que era aceptable, aunque no perd de vista su cola mientras me
cambiaba de ropa.
Me senta un poquito mejor con la ropa seca. La aspirina haba
comenzado a funcionar y me palpitaba menos la cabeza, pero todava la
tena dolorida. Prefera dormir a comer, as que me salt la cena,
aunque me tom un chocolate caliente.
Movindome con cuidado por el campamento, ech un par de troncos a
la fogata y puse agua a hervir. Me agach, remov el fuego un rato con
una rama larga para que crepitara de nuevo y saqu un sobre de
chocolate en polvo. Ren no me quitaba ojo.

177

Estoy bien, de verdad. Ve a seguir explorando o lo que sea.


l se qued sentado, tozudo, meneando la cola.

En serio insist, trazando un crculo con el dedo, ve a rodear la


zona, busca a tu hermano. Voy a juntar algo ms de lea y despus me
ir a la cama.
Segua sin moverse y, adems, hizo un ruido que sonaba a gemido de
perro. Me re y le di unas palmaditas en la cabeza.
A pesar de las apariencias, normalmente s cuidarme bastante bien.
El tigre gru y se sent a mi lado. Me apoy en su hombro mientras
remova el chocolate caliente.
Antes de que se pusiera el sol, reun lea y me beb una botella de
agua. Cuando me met en la tienda, Ren me sigui, estir las patas, y yo
coloqu con precaucin la cabeza encima de ellas, para que estuviera
sobre algo blandito. O un profundo suspiro de tigre cuando coloc su
cabeza junto a la ma. Cuando me despert a la maana siguiente,
segua con la cabeza apoyada en las suaves patas de Ren, pero me
haba dado la vuelta, haba enterrado la cabeza en su pecho y le haba
echado un brazo sobre el cuello, abrazndolo como si fuera un animal
de peluche gigante.
Me apart, algo incmoda. Cuando me levant para estirarme, me palp
con cuidado el chichn y me alegr comprobar que se haba reducido
mucho. Me senta mucho mejor.
Muerta de hambre, abr algunas barritas de muesli y un paquete de
copos de avena, calent otra vez el agua al fuego, ech la avena dentro y
me hice otra taza de chocolate caliente. Despus del desayuno, le dije a
Ren que se fuera de patrulla y que pensaba lavarme el pelo.
l esper un rato para observarme hasta confirmar que todo iba bien y
me dej sola. Saqu un botecito de champ biodegradable que el seor
Kadam haba metido en la mochila; el jabn ola a fresa. Incluso haba
metido acondicionador.

178

Me puse el baador, los pantalones cortos y las zapatillas deportivas, y


baj hasta la roca donde haba estado tomando el sol. Me qued al
borde de la cascada, lejos del sitio donde me haba cado la piedra
encima, y me moj y enjabon el pelo. Me inclin un poco sobre el agua
reluciente y dej que se enjuagara poco a poco. El agua fresca le
sentaba bien a mi magullada cabeza.
Tras pasar a la parte soleada de la roca, me sent para cepillarte el pelo.
Cuando termin, cerr los ojos y volv la cara hacia el sol de primera
hora de la maana para que me calentara y secara la melena. Aquel

lugar era el paraso, no caba duda. A pesar del chichn y de lo poco


que me gustaba acampar, saba apreciar la belleza de lo que me
rodeaba.
No es que me disgustara la naturaleza. De hecho, me gustaba pasar
tiempo al aire libre con mis padres cuando era pequea. El problema
era que, despus de disfrutar de la naturaleza, prefera dormir en mi
cama.
Ren regres sobre las doce y se sent a hacerme compaa mientras nos
ponamos con nuestra comida liofilizada. Es la primera vez que lo vea
comer como hombre algo que no fuese un mango. Despus rebusqu en
la mochila hasta encontrar el libro de poesa y le pregunt si quera que
le leyera algo.
l se transform de nuevo en tigre y no o ningn gruido ni otro sonido
de protesta felina, as que me sent con la espalda apoyada en una gran
roca, l se acerc, me sorprendi convirtindose en hombre de nuevo, se
tumb de espaldas y apoy la cabeza en mi regazo antes de que pudiera
decirle nada. Despus suspir profundamente y cerr los ojos.
Supongo que eso quiere decir que s, no? pregunte, rindome.
S, por favor mascull sin abrir los ojos.
Hoje el libro en busca de un poema.
Ah, este parece apropiado. Creo que te gustar. Es uno de mis
preferidos y tambin es de Shakespeare, el mismo tipo que escribi
Romeo y Julieta.
Empec a leer, sosteniendo el libro con una mano mientras con la otra,
casi sin darme cuenta, acariciaba el pelo de Ren.

A UN DA DE VERANO COMPARARTE?

179

A un da de verano compararte?
Ms hermosura y suavidad posees.
Tiembla el brote de mayo bajo el viento
y el esto no dura casi nada.
A veces demasiado brilla el ojo
solar, y otras su tez de oro se apaga;
toda la belleza alguna vez declina,
ajada por la suerte o por el tiempo.
Pero eterno ser el verano tuyo.

No perders la gracia, ni la Muerte


se jactar de ensombrecer tus pasos
cuando crezcas en versos inmortales.
Vivirs mientras alguien vea y sienta
y esto pueda vivir y te de vida.*

Ha sido maravilloso. Me gusta ese Shakespeare dijo con voz


suave.
Y a m.
Estaba hojeando el libro en busca de otro poema cuando Ren dijo:
Kelsey, me encantara recitarte un poema de mi pas.
Sorprendida, dej el libro.
Claro, me encantara or poesa india.
Abri los ojos y mir a los rboles que se erguan sobre nosotros. Tras
tomarme de la mano, entrelaz nuestros dedos y se la llev al pecho.
Soplaba una leve brisa que haca que las hojas bailaran y giraran al sol,
proyectando sombras y luz sobre su atractivo rostro.
Es un antiguo poema de la India, sacado de una historia pica que se
lleva contando desde que tengo memoria. Se llama Sakuntala, de
Kalidasa.

Yo no conozco tu corazn;
pero al mo, oh, cruel,
el amor calienta noche y da
y todo mi ser gira en torno a ti.
A ti el amor te calienta,
joven delicada,
pero a m me consume;
pues el sol ahoga la fragancia de la flor nocturna,
pero es capaz de apagar el mismo orbe de la luna.
Mi corazn,
t que estas de l ms cerca que nadie,

180

Traduccin de Manuel Mjica Lanez; William Shakespeare, Sonetos.


Barcelona: Orbis-Fabrii, 1997. (N. de la T.)
*

no tendr ms razn de ser que la tuya.


Es precioso, Ren.
Se volvi hacia m, sonri y me toc la mejilla. Se me aceler el pulso y
not la piel caliente en el punto que me haba tocado. De repente fui
muy consciente de que todava tena los dedos enredados en su pelo y
la mano sobre su pecho. Apart ambas manos rpidamente y las dej
sobre el regazo. Se enderez un poco, apoyndose en una mano, lo que
dej su cara a pocos centmetros de la ma. Baj los dedos hasta mi
barbilla y, con un ligersimo toque, me lade la cara para mirarme a los
ojos.
Kelsey?
S? susurr.
Me gustara pedirte permiso para besarte.
Eh! Alerta roja!
La agradable sensacin de la que haba disfrutado con mi tigre haca
pocos minutos haba desaparecido. De repente, estaba nerviosa e
irritable. Mi perspectiva haba dado un giro de ciento ochenta grados.
Obviamente, era consciente de que dentro del tigre lata un corazn de
hombre, pero, de algn modo, haba logrado esconder aquella
informacin en un rinconcito de mi cabeza.
Mi mente consciente reconoca por fin al prncipe. Lo mir, pasmada.
Era, bueno, hablando claro, est fuera de mi alcance. Nunca haba
considerado la posibilidad de mantener con l una relacin que fuera
ms all de amistad.
Su pregunta me oblig a reconocer que mi agradable mascota era en
realidad un viril y robusto ejemplar masculino. Not que el corazn me
lata con fuerza en el pecho. Se me pasaron varias cosas a la vez por la
cabeza, pero lo principal era que estaba muy dispuesta a que Ren me
besara.

181

Otras ideas se arrastraban tambin por el lmite de mi mente


consciente, intentando cobrar protagonismo. Ideas como que era
demasiado pronto, que apenas nos conocamos o que, a lo mejor, Ren
solo lo haca porque se senta solo. Sin embargo, apart aquellos
pensamientos y dej que se marcharan. Tras pisotear bien la
preocupacin, decid que s quera que me besara.

Ren se acerc un milmetro ms a m. Cerr los ojos, respire hondo y


nada. Cuando los abr, todava me miraba: estaba esperando de verdad
a que le diera permiso. En algn momento no haba nada, repito, nada
que deseara ms que un beso de aquel increble hombre, pero lo
fastidi. Por algn motivo, me obsesion con la palabra permiso.
Qu hmmm qu quieres decir con pedirme permiso? farfull
nerviosa.
Me mir con curiosidad, lo que hizo que mi pnico aumentara. Decir
que no tena experiencia besando era decir poco. No solo no haba
besado nunca a un chico, sino que, adems, hasta entonces nunca
haba conocido a un chico al que quisiera besar. As que, en vez de
besarlo como quera hacer, me aturull y empec a inventarme razones
para no hacerlo.
Las chicas necesitamos romanticismo, y pedir permiso es es
anticuado balbuce. No es lo bastante espontneo. No tiene pasin,
es carca. Si tienes que preguntarlo, la respuesta es no.
Qu idiota! pens. Acabo de decirle a este prncipe de ojos azules,
guapo, amable y buenorro que es un carca.
Ren me mir un buen rato, lo bastante para dejarme ver que estaba
dolido, antes de borrar toda expresin de su rostro se levant de prisa,
inclin la cabeza con aire formal y prometi en voz baja:
No volver a preguntrtelo, Kelsey. Siento haber sido tan directo.
Despus se transform en tigre y sali corriendo hacia la jungla,
dejndome sola, maldicindome por mi estupidez.
Espera, Ren! grit, pero era demasiado tarde, se haba ido.
No puedo creerme que lo haya insultado as! Seguro que me odia!
Cmo he podido hacerle eso? Saba que lo haba dicho porque estaba
nerviosa, aunque eso no era excusa. Qu quiere decir con que no
volver a preguntarme? Espero que s lo haga

182

Reviv la conversacin una y otra vez en mi cabeza, y pens en lo que


podra haber dicho para obtener un resultado mejor. Cosas como: Ya
crea que no me lo pediras nunca o Estaba a punto de preguntarte lo
mismo.
Podra haberlo agarrado y haberle besado primero. Incluso un simple
S habra valido. Podra haber dicho, con aire teatral: Como desees,
Bsame, bsame como si fuese la ltima vez o Me tenas con el hola.

l no haba visto las pelculas, as que por qu no? Pero no, tena que
insistir en lo del permiso
Ren me dej sola el resto del da, lo que me dej tiempo de sobra para
darme de tortas.

Ya entrada la tarde, estaba sentada en mi roca con el diario abierto y


un boli en la mano mirando al espacio, sintindome fatal, cuando o un
ruido en la jungla, cerca del campamento.
Ahogu un grito de sorpresa cuando un enorme felino negro sali de
entre los rboles. Empez a dar vueltas alrededor de la tienda y se
detuvo a oler mi colcha. Despus se acerc a la hoguera y se sent all
un momento, sin miedo alguno. Al cabo de unos minutos, se meti otra
vez entre los rboles, pero volvi al claro por el otro lado. Me qued
quieta con la esperanza de que no me hubiera visto.
Era mucho ms grande que la pantera que me haba atacado cerca de
la Cueva de Kanheri. De hecho, cuando se acerc, distingu unas rayas
negro azabache sobre un oscuro pelaje de marta. Sus ojos, relucientes y
dorados, examinaban el campamento, como si calculara su siguiente
paso. No saba que existieran los tigres negros, pero, sin duda, era un
tigre! No debi de haberme visto porque, tras dar un par de vueltas y
oler el aire unas cuantas veces, desapareci de nuevo en la jungla.
De todos modos, por si acaso, me qued en mi roca un buen rato.
Despus de unos minutos de silencio, con las extremidades
entumecidas, decid que era seguro moverse. En el mismo instante, un
hombre sali de la jungla cercana, se acerc a m sin miedo, me mir de
arribo abajo y dijo:
Bueno, bueno, bueno. Estamos llenos de sorpresas, no?
El hombre llevaba una camisa y unos pantalones negros. Era muy
guapo, pero con un estilo ms oscuro y moreno que Ren. Tena la piel
de color bronce antiguo y el pelo, negro azabache, ms largo que el de
Ren, aunque tambin apartado de la cara y ligeramente rizado.

183

Sus ojos eran dorados con manchas bronce. Intent identificar el color.
Nunca haba visto nada igual. Eran como de oro pirata, del color de los
doblones. De hecho, pirata era una buena forma de describirlo.
Pareca la clase de to que te puedes encontrar en la portada de una

novela romntica histrica haciendo de un oscuro mujeriego. Al


sonrerme se le arrugaban un poquito los rabillos de los ojos.
Supe al instante de quin se trataba: era el hermano de Ren. Los dos
eran muy guapos y tenan el mismo porte real. Eran ms o menos de la
misma altura, pero Ren era alto, esbelto y musculoso, y aquel hombre
era ms pesado y fuerte, y tena unos brazos ms robustos. Quiz se
pareciera ms a su padre, mientras que Ren, que tena unos rasgos
asiticos ms prominentes (los ojos azules ligeramente almendrados y
la piel dorada) seguro que se pareca ms a su madre.
Lo ms curioso es que no le tena miedo, aunque perciba un trasfondo
de peligro. Era como si su parte de tigre hubiese tomado el control.
Antes de que digas nada, creo que s quin eres. Y s lo que eres.
Dio un paso adelante y recorri en un segundo el espacio que nos
separaba. Despus me levant la barbilla con la mano para
examinarme.
Y quin o qu crees que soy, preciosa?
Su voz era profunda, suave y sedosa... como caramelo caliente. Su
acento era ms pronunciado que el de Ren, y vacilaba, como si llevara
mucho tiempo sin hablar.
Eres el hermano de Ren, el que lo traicion y le rob a su prometida.
El joven entrecerr los ojos y yo not una punzada de miedo. Chasque
los labios.
Bueno, bueno, dnde estn tus modales? Ni siquiera nos han
presentado debidamente y ya ests haciendo acusaciones disparatadas.
Me llamo Kishan.
Tom uno de mis rizos entre los dedos y lo acarici antes de ladear la
cabeza.
Tengo que reconocerlo, Ren siempre consigue rodearse de bellas
mujeres.

184

Estaba a punto de alejarme de l cuando o un tremendo rugido que


llegaba de los rboles y vi a Ren atravesar al galope el campamento y
dar un salto en el aire. Su hermano me apart rpidamente y tambin
salt, transformndose en el tigre negro que haba visto antes.
Ren estaba ms que furioso. Rugi con tanta fuerza que not la
vibracin en el cuerpo. Los dos tigres chocaron en el aire con un

estruendo explosivo y cayeron al suelo, donde rodaron sobre la hierba, y


empezaron a araarse y a morderse siempre que se presentaba la
ocasin.
Me alej todo lo posible y acab cerca de la cascada, detrs de unos
arbustos. Intent gritar que pararan, pero la pelea era tan ruidosa que
ahogaba mi voz. Los dos felinos se apartaron y se pusieron cara a cara.
Estaban pegados al suelo, con las colas en movimiento, listos para
atacar. Empezaron a dar vueltas alrededor de la fogata, mantenindola
entre ellos.
Se enzarzaron en una competicin de gruidos y miradas, y yo decid
que haba llegado el momento de intervenir, aprovechando que las
zarpas estaban en el suelo y no en el aire. Me acerqu despacio a los
dos, por el lado de Ren,
Dejadlo ya, por favor les ped, para lo cual tuve que reunir todo mi
valor. Los dos. Sois hermanos. Da igual lo que ocurriera en el pasado.
Tenis que hablar. T eras el que quera encontrarlo supliqu a Ren
. Ahora es tu oportunidad para hablar con l y decir lo que tengas que
decirle. Y t aad, mirando a Kishan... Ren ha estado preso
durante muchos aos, y estamos buscando la forma de ayudaros a los
dos. Deberas escucharlo.
Ren se transform en hombre y dijo en tono brusco:
Tienes razn, Kelsey. Vine aqu para hablar con l, pero veo que sigue
sin ser una persona de confianza. No tienen ni un... pice de
consideracin. No tendra que haber venido.
Pero, Ren...
Ren se puso delante de m y le grit al tigre negro, enfadado:
Vasiyata karan! Badama! Llevo buscndote dos das! No tenas
ningn derecho a aparecer por aqu cuando sabas que yo no estaba! Y,
por tu bien, no vuelvas a tocar a Kelsey!
El hermano de Ren se transform tambin en hombre, se encogi de
hombros y dijo, como si nada:

185

Quera ver qu era lo que protegas con tanta pasin. Es cierto, llevo
dos das siguindote, acercndome para ver qu pretendas, pero
mantenindome lo bastante lejos como para acercarme a mi manera.
En cuanto a quedarme a escucharte, nada de lo que puedas decir me
interesa, Murkha.

Kishan se restreg la barbilla y sonri mientras se acariciaba los largos


araazos fruto de la pelea con Ren. Me mir y, tras una mirada de
soslayo a su hermano, aadi:
A no ser, por supuesto, que quieras hablar de ella. Tus mujeres
siempre me interesan.
Ren me hizo retroceder y respondi con un rugido de furia. Se
transform en el aire y atac de nuevo a su hermano. Los dos rodaron
por el campamento dndose mordiscos y araazos, golpendose contra
los rboles y cayendo sobre rocas afiladas. Ren intent dar un zarpazo a
su hermano, pero acert en un rbol, dejando unas profundas marcas
irregulares en el grueso tronco.
El tigre negro ech a correr hacia la jungla con Ren detrs. Sus rugidos
de ira rebotaban en los rboles y asustaron a una bandada de pjaros
que sali volando entre graznidos. La lucha continu en otra parte de la
jungla y despus en otra. Poda seguir su rastro desde mi roca, viendo
por dnde se movan los rboles y observando el desfile de pjaros
enfadados que tenan que abandonar sus cmodas ramas.
Finalmente, Ren volvi al campamento con su hermano sobre el lomo,
hincndole las uas mientras le morda el cuello. Ren se levant sobre
las patas traseras y se lo sacudi de encima. Despus salt sobre una
gran roca que daba al estanque y se volvi para enfrentarse a l.
El tigre negro se recuper y salt sobre Ren, que salt a su vez para
bloquearlo. Aquel movimiento acab con los dos en el agua.
Me qued en la orilla, observando la pelea. Un tigre sala del agua y caa
sobre el otro para hundirlo. Se araaban en la cara, el lomo y el
sensible vientre sin dejar de machacarse. Ninguno pareca capaz de
superar al otro.
Justo cuando crea que no pararan nunca, la pelea fue perdiendo
fuelle. Kishan sali a rastras del agua, dio unos pasos y se dej caer en
la hierba. Jadeando, descans un minuto antes de lamerse las patas.

186

Ren sali despus del agua, se coloc entre su hermano y yo, y cay a
mis pies. Tena el cuerpo lleno de profundos araazos y le sala sangre
de varios cortes que destacaban vivamente en su piel blanca. Una raja
bastante fea le iba desde la frente a la barbilla, pasando por encima del
ojo derecho y de la nariz. Tambin sangraba por una gran herida
punzante en el cuello.

Le rode y fui a por la mochila. Rebusqu en la bolsa hasta encontrar el


kit de primeros auxilios, lo abr y saqu una botellita de alcohol y un
buen rollo de gasa. Mi miedo innato a la sangre y las heridas dej paso
a un instinto protector natural. Estaba ms asustada por ellos que de
ellos y saba que necesitaban mi ayuda. De algn modo, encontr el
valor necesario.
Primero me acerqu a Ren, le limpi las piedrecitas y la tierra de las
heridas con agua limpia embotellada, y despus ech alcohol en la gasa
y la apret contra las peores heridas. Ninguna pareca mortal siempre
que detuviera la hemorragia, aunque haba varios cortes profundos. En
el costado, la piel estaba tan desgarrada que era como si hubiese
pasado por una picadora.
Dej escapar un suave gruido cuando pas de la espalda al cuello y le
limpi la herida punzante. Saqu una gran venda acolchada del kit, la
humedec con alcohol y se la apret contra la parte desgarrada del
costado para detener la hemorragia. Ren rugi un poco por el picor y yo
sonre para animarlo. Dej la venda puesta y pas a limpiarle la cara:
murmuraba palabras tranquilizadoras mientras le limpiaba la frente y
la nariz, procurando evitar el ojo. No tena tan mal aspecto como la
primera vez que lo haba visto. Quiz no fuera tan grave como me haba
imaginado.
Hice lo mejor que pude, pero me preocupaban la infeccin, y las heridas
del costado y el ojo de Ren. Le apret una gasa contra la frente y una
lgrima me baj por la mejilla.
l me lama la mueca mientras lo limpiaba. Le acarici la mejilla.
Ren, esto es horrible. Ojal no hubiera pasado. Lo siento mucho.
Debe dolerte una barbaridad susurr, y otra lgrima cay sobre su
nariz. Ahora voy a encargarme de tu hermano.

187

Me sequ los ojos, saqu otro rollo de gasa y segu el mismo proceso con
el tigre negro, que tena un desgarro muy feo desde el cuello hasta el
pecho, as que me pas un buen rato en aquella zona. En el lomo tena
un mordisco profundo lleno de tierra y gravilla. Al principio sangraba
con ganas, lo que tampoco era mala cosa, ya que la sangre ayudaba a
limpiar la herida. Apliqu presin unos minutos hasta que la sangre
par lo suficiente como para terminar de limpiar el mordisco. Le
temblaba el lomo y gru cuando le puse alcohol.
Mantuve la gasa sobre la herida y segu llorando.

No te vendran mal unos puntos ah dije, sorbindome los mocos.


Seguramente os dar una infeccin a los dos y se os caer la cola
aad, regandolos.
Kishan resopl de una forma sospechosamente parecida a la risa, y eso
hizo que me tensara y me enfadara un poco.
Espero que los dos tengis en cuenta que limpiaros las heridas me
pone mala. Odio la sangre. Adems, para vuestra informacin, yo
decidir quin me toca y quin no. No soy un ovillo de lana para que
juguis conmigo como dos gatitos. Y tampoco soy la persona por la que,
en realidad, estis luchando. Lo que pas entre vosotros est pasado y
acabado, y espero de verdad que podis perdonaros.
Los ojos dorados se clavaron en los mos, as que me expliqu.
Hemos venido porque Ren y yo intentamos encontrar la forma de
romper la maldicin. El seor Kadam nos ha estado ayudando, y
sabemos por dnde empezar. Vamos a buscar cuatro regalos que
debemos ofrecer a Durga y, a cambio, los dos volveris a ser hombres.
Ahora que sabes por qu estamos aqu, regresaremos con el seor
Kadam y seguiremos con el viaje. Creo que los dos necesitis un
hospital.
Ren gru y empez a lamerse las patas. El tigre negro se tumb de
lado para ensearme un largo araazo que iba desde el cuello hasta el
vientre. Se lo limpi tambin. Cuando termin, fui a mi mochila y met
dentro la botella de alcohol. Me sequ los ojos con la manga y, cuando
me volv, me di un susto al ver al hermano de Ren detrs de m,
convertido en hombre.
Ren se levant, alerta, y lo observ atentamente, sin fiarse de l. Mova
la cola adelante y atrs, sin dejar de gruir con aire amenazador.
Permteme esta oportunidad para presentarme como es debido. Me
llamo Kishan, el desventurado hermano menor de ese.
Mir a Ren, que se haba acercado ms para no quitarle ojo de encima,
y despus volvi a mirarme. Kishan me ofreci la mano y, cuando la
acept, se la llev a los labios y la bes. A continuacin me hizo una
profunda referencia con gran aplomo.

188

Puedo saber tu nombre?


Me llamo Kelsey. Kelsey Hayes.

Kelsey. Bueno, en primer lugar, te agradezco todo lo que has hecho


por nosotros. Me disculpo si te he asustado antes. He perdido prctica,
ya no estoy acostumbrado a conversar con jvenes damas dijo,
sonriendo. Seras tan amable de hablarme un poco ms sobre esos
regalos que pensis ofrecer a Durga?
Ren gru, no muy contento.
Acept sus disculpas y respond:
Kishan. Es tu nombre real?
En realidad, mi nombre completo es Sohan Kishan Rajaram, pero
puedes llamarme Kishan, si quieres. Esboz una sonrisa
resplandeciente, que resultaba incluso ms brillante por el contrate con
su piel morena, y me ofreci un bazo. Te importara sentarte a
hablar conmigo un rato, Kelsey?
Kishan tena mucho encanto. Me sorprendi comprobar que ya confiaba
en l y me caa bien. Era muy parecido a su hermano; como l, saba
hacer que los dems se sintieran cmodos. Quiz fuera por su
formacin diplomtica o por la educacin que les dio su madre. En
cualquier caso, haca que respondiera positivamente ante l. Sonre.
Me encantara.
Puso mi brazo bajo el suyo y se acerc conmigo al fuego. Ren gru otra
vez, y Kishan sonri satisfecho al mirarlo. Me di cuenta de que haca
una mueca al sentarse, as que le ofrec aspirina.
No sera mejor llevaros al mdico? Creo que podras necesitar
puntos, y Ren...
Gracias, pero no. No tienes por qu preocuparte por nuestras
heriditas.
Yo no las llamara heriditas, Kishan.
La maldicin nos ayuda a curarnos rpidamente. Ya lo vers, los dos
nos recuperaremos bastante deprisa sin ayuda. De todos modos, ha
sido agradable que una joven tan encantadora me curara las heridas.
Ren se puso delante de nosotros con pinta de tigre con apopleja.

189

Ren, comprtate lo rega.


Kishan esboz una amplia sonrisa y esper a que me acomodara.
Despus se puso ms cerca de m y apoy el brazo en el tronco que

haba detrs de mis hombros. Ren se puso justo entre los dos,
apartando bruscamente a su hermano con la peluda cabeza para crear
un espacio vaco ms amplio; a continuacin, maniobr para colocarse
en medio. Se dej caer en el suelo y apoy la cabeza en mi regazo.
Kishan frunci el ceo, pero yo empec a hablar para contarle la
historia de lo que nos haba pasado a Ren y a m hasta el momento. Le
cont que haba conocido a Ren en el circo y que me haba engaado
para llevarme a la India. Le habl de Phet, de la Cueva de Kanheri y de
cmo habamos encontrado la profeca, y tambin que bamos de
camino a Hampi.
Concentrada en nuestra historia, me puse a acariciar la cabeza de Ren.
l cerr los ojos, ronrone y se qued dormido. Habl durante casi una
hora, sin apenas darme cuenta de que Kishan arqueaba las cejas y se
pona pensativo al vernos a los dos juntos. Ni siquiera me percat de
que, llegado cierto punto, se haba transformado en tigre.

190

15
La caza

l lustroso tigre negro se me qued mirando con suma atencin


cuando conclu mi relato de los puntos ms destacados de la
aventura en la Cueva de Kanheri.

Era ya entrada la noche. La jungla, que antes me haba parecido tan


ruidosa, estaba en silencio salvo por el crepitar de los troncos de la
hoguera. Juguete con las suaves orejas de Ren. l todava tena 1os
ojos cerrados y ronroneaba bajito o, para ser ms precisos, roncaba.
Tras volver a transformarse en hombre, Kishan me mir aire
meditabundo y dijo:
Suena muy interesante, aunque espero que no acabes sufriendo
algn dao. Lo ms inteligente sera que volvieses a tu casa y nos
abandonaras a nuestro destino. Esto parece el inicio de una misin
muy larga y peligrosa.
Ren me ha protegido hasta ahora, y con dos tigres vigilndome seguro
que no pasar nada.
Aunque tengas a dos tigres, las cosas podran salir mal, Kelsey
insisti l, vacilante. Adems no pienso ir con vosotros.
Qu? Qu quiere decir? Sabemos cmo romper la maldicin. No lo
entiendo, Kishan, por qu no nos ayudas? Por qu no te ayudas?
Por dos razones respondi l tras cambiar de postura. La primera
es que me niego a que mi conciencia cargue con ms muertes. Ya he
causado demasiado dolor en mi vida. La segunda es que..., bueno,
simplemente no creo que tengis xito. Creo que el seor Kadam y
vosotros dos estis persiguiendo fantasmas.
Persiguiendo fantasmas? No lo entiendo.

191

Vers, Kelsey dijo, encogindose de hombros, me he


acostumbrado a mi vida de tigre. En realidad no est tan mal. He
llegado a aceptar que esta es mi vida.

Guard silencio un momento, perdido en sus pensamientos.


Kishan, seguro que no eres t el que persigue fantasmas? Te quedas
aqu para castigarte, no?
El joven prncipe se puso tenso. Sus ojos dorados volvieron a clavarse
en m, y su rostro se volvi fro e indiferente. Vi dolor y sorpresa en su
mirada. Mi brusquedad le haba hecho dao, era como si le hubiese
arrancado de un tirn una venda colocada cuidado sobre las heridas del
pasado.
Puse una mano encima de la suya y pregunt con cario:
Kishan, no quieres un futuro para ti, una familia? S lo que se siente
cuando muere alguien a quien quieres. Te sientes muy solo, roto, como
si siempre te fuera a faltar una parte de ti. Cuando se van, se llevan con
ellos ese trocito de tu persona.
Pero no ests solo. Hay gente a la que le importas y que podra
importarte. Gente que te dar una razn para seguir viviendo. El seor
Kadam, tu hermano y yo. Incluso podras encontrar a alguien a quien
amar. Por favor, ven con nosotros a Hampi.
Kishan apart la mirada y sigui hablando en voz baja.
Hace mucho tiempo que dej de desear cosas que nunca ocurrirn.
Kishan, pinsatelo mejor, por favor insist, apretndole la mano.
l me devolvi el apretn y sonri.
Lo siento Kelsey respondi; despus se levant y se estir. En fin,
si estis decididos a seguir con vuestro largo viaje, Ren tendr que
cazar.
Cazar? pregunt estremecida; Ren no haba estado comiendo
mucho, por lo que yo haba visto.
Puede que coma lo bastante para un humano, pero est claro que no
lo suficiente para un tigre. Es un tigre la mayor parte del tiempo, as
que, para poder defenderte, tendr que comer ms. Algo grande, como
un buen jabal o un bfalo de agua.

192

Ests seguro? pregunt, tragando saliva.


S, est muy delgado para ser un tigre, necesita aumentar de
volumen, comer protenas.
Acarici el lomo de Ren y le not las costillas.

Vale, me asegurar de que cace antes de irnos.


Bien respondi.
Inclin la cabeza, me sonri y me dio la mano para despedirse, aunque
pareca reacio a soltarla. Por fin dijo:
Gracias por esta charla tan interesante, Kelsey.
Tras decirlo, se transform en el tigre negro y se intern en la jungla.
Ren segua dormido, con la cabeza sobre mi regazo, as que me qued
sentada en silencio un poco ms. Recorr con un dedo las rayas de su
lomo y observ sus araazos. Donde una hora antes haba heridas
abiertas, la piel estaba curada casi por completo. El largo desgarro que
le cubra la cara y el ojo haba desaparecido. Ni siquiera quedaba
cicatriz.
Cuando se me durmieron del todo las piernas por el peso de Ren, sal
de debajo de su cabeza y aviv el fuego. l se limit a tumbarse de lado
y seguir durmiendo.
La pelea debe de haberlo dejado exhausto. Kishan tiene razn: necesita
cazar. Tiene que conservar sus fuerzas.
Ren durmi mientras yo reuna ms lea y cenaba.
Lista ya para irme a dormir, recog mi colcha, me la enroll y me tumb
a su lado. Gru un poco, pero no se despert, simplemente, rod para
estar ms cerca de m. Usndolo de almohada, me qued dormida
mirando las estrellas.

Me despert a ltima hora de la maana con la colcha toda retorcida a


mi alrededor. Busqu a Ren, pero no lo vi por ninguna parte. Sin
embargo, el fuego estaba ardiendo, as que acababa de echarle lea. Me
puse boca abajo para intentar salir de la colcha, y not un pinchazo por
toda la espalda.
Intent masajearme los doloridos msculos y gru:

193

Tanto dormir en el suelo me va dejar hecha una vieja antes de tiempo.


Me rend y volv a tumbarme.
O unas pisadas y vi que Ren me meta el hocico en la cara.

No te preocupes por m, voy a quedarme aqu tirada hasta que la


columna se me ponga otra vez en su sitio.
l se volvi y empez a darme masajes con sus patas de tigre. Me re,
dolorida, intentando meter aire en mis pulmones aplastados. Era como
tener a un gato muy, muy gordo afilndose las uas en un sof
humano.
Gracias. Ren chill, pero pesas demasiado. Ests dejndome sin
respiracin.
Las pesadas patas de tigre pasaron a ser unas manos fuertes y clidas.
Ren empez a masajearme la parte inferior de la espalda, y mi cabeza
volvi al vergonzoso incidente del beso. Me puse como un tomate y me
tens, lo que hizo que el espasmo de la espalda fuese a peor.
Reljate, Kelsey. Tienes la espalda llena de nudos. Deja que lo arregle.
Intent no pensar en l, as que me puse a recordar el nico masaje que
me haba dado una experta de mediana edad. Haba dolido bastante y
no haba vuelto a por otro. Aquella mujer presionaba demasiado y me
meta los nudillos en los omplatos. No quise decirle nada, as que lo
sufr en silencio. Fue una tortura de principio a fin: con cada
movimiento, yo repeta el mantra. Espero que acabe ya, espero que
acabe ya.
El masaje de Ren fue completamente distinto. Era delicado y aplicaba
una presin intermedia con las palmas de las manos. Despus de
recorrerme la espalda con movimientos circulares. Encontr los puntos
de tensin y trabaj los msculos hasta que estuvieron calientes y
relajados. Cuando termin con la espalda, recorri la columna con los
dedos hasta el cuello de la camiseta y empez a masajearme los
hombros y el cuello, lo que me produjo un cosquilleo por todo el cuerpo.
Sus hbiles dedos comenzaron por el nacimiento del pelo y apretaron
formando circulitos cuello abajo. Despus aument la presin con
movimientos ms fuertes desde el cuello hasta los hombros. Tras rodear
el arco del cuello, amas, apret y comprimi los msculos, eliminando
el dolor metdica y ldicamente. Al final redujo la presin hasta que fue
casi una caricia. Suspir profundamente, disfrutando al mximo.

194

Cuando termin, comprob los efectos sentndome despacio. l se


levant y me sostuvo por el codo para ayudarme a ponerme de pie.
Te sientes mejor?
S respond, sonriendo. Muchsimas gracias.

Le abrac el cuello con afecto. l se tens y no me devolvi el abrazo.


Me apart y vi que tena los labios apretados y que no quera mirarme a
los ojos.
Ren?
Se quit mis brazos de encima, sostuvo mis manos delante de l y, por
fin, me mir.
Me alegro de que te sientas mejor.
Se fue al otro lado de la fogata y se transform en tigre.
Esto no va bien pens. Qu ha pasado? Nunca se haba mostrado
tan fro. Debe seguir enfadado conmigo por lo del beso. O puede que sea
por Kishan. No s cmo arreglar esto, no se me dan bien las relaciones.
Qu puedo decir para que lo deje?
En vez de hablar de nosotros, de nuestra relacin o del intento de beso,
que era lo que obviamente flotaba en el aire entre nosotros, decid
cambiar de tema. Me aclar la garganta.
Estooo..., Ren? Necesitas ir de caza antes de que nos vayamos. Tu
hermano me dijo que necesitabas comer, y creo que sera buena idea
tenerlo en cuenta.
l resopl y se tumb de lado.
Lo digo en serio. Le promet que lo haras y no me ir de la jungla
hasta que vayas de caza. Kishan dijo que estabas demasiado delgado
para ser un tigre y que necesitabas comer un jabal o algo. Adems, te
gusta cazar, no?
Ren se acerc a un rbol y empez a restregarse el lomo contra l.
Te pica la espalda? Puedo rascrtela. Es lo menos que puedo hacer
despus del masaje.
El tigre blanco dej de moverse durante un momento y me mir;
despus se tir al suelo y rod por l, moviendo el cuerpo adelante y
atrs con las patas en el aire.
Dolida porque no me hiciera caso, grit:

195

Prefieres rascarte la espalda en la tierra antes que dejar que lo haga


yo? Pues vale! Hazlo t solito, pero no pienso moverme de aqu hasta
que caces!
Me volv, agarr la mochila, me met en la tienda y la cerr.

Media hora despus me asom y Ren no estaba. Suspir y empec a


reunir de nuevo lea para nuestros suministros.
Estaba arrastrando un tronco bastante pesado hacia la zona de la
fogata cuando o una voz que sala del bosque. Kishan estaba apoyado
en un rbol, observndome. Silb.
Quin iba a decir que una chica tan pequeita poda tener unos
msculos tan grandes?
Ni le hice caso y segu arrastrando el tronco. Despus me sacud las
manos y me sent con una botella de agua.
Kishan se sent a mi lado, demasiado cerca para mi gusto, y estir las
largas piernas delante de l. Le ofrec una botella de agua y l la acept.
No s lo que le has dicho, Kelsey, pero, fuera lo que fuese, Ren est
cazando.
Te ha dicho algo? pregunt, haciendo una mueca.
Solo que se supone que tengo que cuidar de ti mientras l no est. La
caza puede durar varios das.
En serio? No tena ni idea de que durase tanto respond,
vacilante. Entonces.... no le importa que ests aqu mientras l no
est?
Oh, s que le importa dijo entre risas, pero quiere asegurarse de
que no te pase nada. Al menos, para eso s confa en m.
Bueno, creo que ahora mismo est enfadado con los dos.
Y eso? pregunt Kishan, mirndome con curiosidad y una ceja
enarcada.
Bueno, digamos que hemos tenido un malentendido.
No te preocupes, Kelsey dijo l, y su expresin se endureci. Estoy
seguro de que se ha enfadado por una tontera. Le gusta discutir.

196

No respond, suspirando con tristeza. En realidad es culpa ma.


Soy una persona difcil, un estorbo, a veces cuesta mucho aguantarme.
Seguramente est acostumbrado a mujeres ms sofisticadas y
experimentadas que son ms..., ms..., bueno, ms que yo.
Ren no ha estado con ninguna mujer en general, por lo que yo s
respondi, arqueando una ceja. Debo confesar que ahora siento ms
curiosidad todava por el motivo de la discusin. Me lo cuentes o no, no

pienso tolerar que hagas ms comentarios despectivos sobre tu


persona. Tiene suerte de contar contigo, y ser mejor que se d cuenta.
Por supuesto aadi, sonriendo, si os peleis, siempre puedes
quedarte conmigo.
Gracias por la oferta, pero la verdad es que no quiero vivir en la
jungla.
Por ti, incluso considerara la posibilidad de un cambio de residencia
dijo, rindose. Preciosa, eres un premio por el que merece la pena
luchar.
Me re y le di un puetazo flojo en el brazo.
Seor, es usted un lign. Por el que merece la pena luchar? Creo que
los dos llevis demasiado tiempo siendo tigres. No soy una gran belleza,
sobre todo cuando estoy en medio de la jungla. Todava no s qu voy a
estudiar. Qu he hecho yo para que alguien quiera luchar por m?
Al parecer, Kishan se tom en serio mi pregunta retrica, porque
reflexion un momento y respondi:
En primer lugar, nunca he conocido a una mujer tan dedicada a
ayudar a los dems. Pones tu vida en peligro por una persona a la que
conociste hace pocas semanas. Tienes confianza, determinacin,
inteligencia y empata. Me pareces encantadora y, s, preciosa.
El prncipe de ojos dorados me toc un mechn de pelo. Su evaluacin
me hizo sonrojar, as que tom un trago de agua y dije en voz baja:
No me gusta que est enfadado conmigo.
Kishan se encogi de hombros, baj la mano y pareci algo molesto
porque hubiera desviado de nuevo la conversacin hacia Ren.
S, s lo que es ser objeto de su ira y he aprendido a no subestimar su
capacidad de guardar rencor.
Kishan, puedo preguntarte algo... personal?
Estoy a tu servicio contest, soltando una risita y restregndose la
mandbula.

197

Es sobre la prometida de Ren.


El rostro se le ensombreci y murmur en tono tenso:
Qu quieres saber?

Era guapa? pregunt, tras un momento de duda.


S, mucho.
Me puedes contar algo ms sobre ella?
Se relaj un poco y mir hacia la jungla. Se pas una mano pelo y
respondi, meditabundo:
Yesubai tena una belleza hipntica. Era la chica ms guapa que
haba visto en mi vida. El ltimo da que la vi llevaba un reluciente
sharara dorado con un cinturn enjoyado, y el pelo rizado y recogido
con una cadena de oro. Aquel da iba vestida con elegancia como una
novia con sus mejores galas. No he podido olvidar esa imagen suya en
todos estos cientos de aos.
Cmo era?
Tena un encantador rostro ovalado, labios carnosos, pestaas y cejas
oscuras, y unos asombrosos ojos violeta. Era bajita, solo me llegaba a
los hombros. Cuando se soltaba el cabello, a menudo se lo cubra con
un pauelo, pero tena un pelo suave, sedoso y negro como ala de
cuervo. Era tan largo que le caa como una cascada por la espalda
hasta las rodillas.
Cerr los ojos y me imagin a aquella mujer perfecta con Ren. Pensar en
ello me despertaba una emocin que no conoca; me perforaba el
corazn, me abra un agujero justo en el centro.
En cuanto la vi, supe que la quera sigui contando Kishan. Que
ella era la nica para m.
Cmo os conocisteis?
Ren y yo no podamos entrar en batalla a la vez por temor a que
ambos murisemos y dejsemos el reino sin heredero. As que, mientras
Ren combata, yo me quedaba en casa entrenndome con Kadam,
aprendiendo estrategia militar y trabajando con los soldados.

198

Un da, cuando regresaba a casa de las prcticas con armas, decid


tomar un atajo por los jardines. All estaba Yesubai, de pie junto a una
fuente de la que acababa de sacar una flor de loto. El pauelo le caa
sobre los hombros. Le pregunt quin era y ella se volvi rpidamente,
se tap el glorioso rostro y el cabello, y mir al suelo.
Fue entonces cuando te diste cuenta de quin era?
No. Ella me hizo una reverencia, me dijo su nombre y corriendo hacia

el palacio. Supuse que sera la hija de un dignatario que nos visitaba.


Cuando regres al palacio, empec a preguntar de inmediato por ella y
pronto averig que se haba concertado su matrimonio con mi
hermano. Unos celos demenciales se apoderaron de m. Era su segundo
en todo: Ren reciba todas las cosas que yo quera. Era el hijo favorito,
el mejor poltico, el futuro rey y, encima, el hombre que iba a casarse
con la chica que me gustaba.
l ni siquiera la conoca. Yo ni siquiera saba que mis padres le
estuvieran buscando esposa! Solo tena veintin aos, y yo, veinte. Le
pregunt a mi padre si poda cambiar los planes y casarme a m con
Yesubai. Argument que podran buscarle a Ren otra princesa, e
incluso me ofrec a buscarle esposa yo mismo.
Qu dijo tu padre?
En aquellos momentos estaba completamente centrado en la guerra.
Le expliqu que a Ren no le iba a importar, pero l no escuchaba mis
splicas. Insisti en que el acuerdo al que se haba llegado con el padre
de Yesubai era irrevocable. Deca que el padre de la chica haba
insistido en casarla con el heredero del trono, de modo que ella se
convirtiera en la futura reina.
Estir los brazos sobre el tronco en el que nos apoybamos y sigui
hablando.
Se fue unos das despus y la llevaron en caravana a conocer a Ren,
firmar documentos y pasar por la ceremonia de compromiso. Solo
estuvo unas cuantas horas con l, aunque el viaje dur una semana.
Fue la semana ms larga de mi vida. Despus regres a palacio a
esperar. A esperarlo.
Tres meses estuvo esperando en nuestro palacio continu,
clavndome sus ojos dorados, y yo intent evitarla siempre que me
era posible, pero ella se senta sola y quera compaa. Quera a alguien
que paseara por los jardines con ella, y yo acceda a regaadientes,
pensando que sera capaz de controlar mis sentimientos.

199

Me dije que ella pronto se convertira en mi hermana y que era malo


que me gustara. Sin embargo, cuanto ms la conoca, ms profundos
eran mis sentimientos por ella y ms resentido me volva. Una noche,
mientras caminbamos por los jardines, reconoci que habra preferido
ser mi prometida.
Estaba eufrico! Intent abrazarla de inmediato, pero ella me rechaz.
Era muy estricta con el protocolo. Incluso tena una carabina que nos

segua a distancia discreta. Me suplic que esperase, me prometi que


encontrara el modo de que estuviramos juntos. Yo estaba henchido de
felicidad y decidido a hacer cualquier cosa para lograr que fuera ma.
Le toqu la mano, y l la apret y sigui hablando.
Me cont que haba intentado dejar a un lado sus sentimientos por el
bien de la familia, por el bien del reino, pero que no poda evitar
amarme. A m, no a Ren. Por primera vez en mi vida, alguien me escoga
antes que a l. Yesubai y yo ramos jvenes y estbamos enamorados.
Cuanto ms se acercaba la fecha del regreso de Ren, ms se
desesperaba ella e insista en que hablara con su padre. Era algo
completamente inapropiado, por supuesto, pero yo estaba loco de amor
y acept, decidido a hacer lo que fuera por su felicidad.
Qu dijo su padre?
Su padre acept entregarme su mano en matrimonio si yo acceda a
ciertas condiciones.
Ah fue cuando ayudaste a capturar a Ren, no?
S respondi, haciendo una mueca de dolor. En mi cabeza, Ren
era un obstculo que tena que superar para quedarme con Yesubai. Lo
puse en peligro para estar con ella. En mi defensa, dir que, en teora,
los soldados deberan acompaarlo al palacio de su padre y que all
acordaramos un cambio en el compromiso. Obviamente, las cosas no
salieron como estaban planeadas.
Qu pas con Yesubai?
Un accidente respondi en voz baja. Le dieron un golpe, cay y se
rompi el cuello. La sostuve mientras mora.
Lo siento mucho, Kishan dijo, apretndole la mano; aunque no
estaba segura de querer saberlo, decid preguntar de todos modos.
Una vez le pregunt al seor Kadam si Ren amaba a Yesubai. No lleg a
darme una respuesta clara.
Kishan se rio amargamente.

200

Ren amaba la idea que ella representaba. Era bella, deseable, y se


convertira en una reina y una compaera maravillosa, pero, en
realidad, no la conoca. En las cartas insista en llamarla Bai y quera
que ella le llamara Ren. Ella odiaba eso. Crea que solo las castas ms
bajas usaban apodos. Para ser sincero, ni siquiera se conocan.

Al principio me senta aliviada, aunque despus record la descripcin


que Kishan haba hecho de Yesubai y pens que no conocer bien a una
chica no significa que no la desearas. Quiz Ren todava sintiera algo
por su novia perdida.
Un ligero temblor recorri el brazo de Kishan, y supe que su tiempo
como hombre haba llegado a su fin.
Gracias por quedarte conmigo, Kishan. Tengo muchas preguntas,
ojal pudiramos seguir hablando.
Me quedar aqu hasta que vuelva Ren. A lo mejor podemos volver a
charlar maana.
Estara bien.
Mi triste compaero se convirti en el tigre negro y encontr un lugar
cmodo para echarse una siesta. Yo decid escribir un rato en mi diario.
Me senta fatal por la muerte de Yesubai. Me puse frente a la pgina en
blanco, aunque al final acab dibujando dos tigres con una preciosa de
pelo largo en medio. Trac una lnea que iba desde la chica a cada uno
de los tigres y suspir. Resultaba difcil aclarar mis sentimientos sobre
el papel cuando no haba logrado aclararlos en mi cabeza.
Ren no regres en todo el da, as que Kishan dedic la tarde a dormir.
Pas por su lado haciendo ruido varias veces, pero segua durmiendo.
Pues vaya gran protector mascull. Podra meterme en una jungla
y ni se dara cuenta.
El tigre negro resopl un poco, seguramente para decirme que saba lo
que pasaba, aunque estuviera durmiendo.
Al final me pas leyendo el resto de la tarde y echando de menos a Ren.
Incluso cuando era un tigre, me daba la impresin de que siempre me
escuchaba y de que hablara conmigo si pudiera.
Despus de la cena le di una palmadita a Kishan en la cabeza y me
retir a mi tienda de dormir. Mientras acomodaba la cabeza sobre los
brazos, no pude evitar fijarme en el hueco vaco en el que siempre
dorma Ren.

201
Los siguientes cuatro das repetimos la misma rutina. Kishan se

quedaba cerca, se iba de patrulla un par de veces al da y despus


volva para comer conmigo. Despus de la comida se transformaba en
hombre, y me dejaba acribillarlo a preguntas sobre la vida en el palacio
y la cultura de su gente.
La maana del quinto da, la rutina cambi. Kishan se transform en
hombre justo despus de que yo saliera de la tienda.
Kelsey, estoy preocupado por Ren. Lleva mucho tiempo fuera y no he
captado su rastro en mis salidas. Sospecho que no ha tenido suerte con
la caza. No ha cazado desde que lo capturaron, y de eso hace ms de
trescientos aos.
Crees que est herido?
Es posible, pero ten en cuenta que nos curamos deprisa. No hay
muchos animales ah fuera que se atrevan a herir a un tigre, aunque
tenemos cazadores furtivos y trampas. Creo que debera buscarlo.
Te costar encontrarlo?
Si es listo, se habr quedado cerca del ro. Casi todas las manadas se
renen cerca del agua. Hablando de comida, me he dado cuenta de que
empieza a escasearte. Anoche, mientras dormas, fui a ver al seor
Kadam a su campamento, cerca de la carretera y te traje ms paquetes
de comida me dijo, sealando una bolsa junto a la tienda.
Debe de haber sido molesto llevarlo en la boca todo el camino.
Gracias.
Las que t tienes, preciosa respondi, sonriendo.
Mejor llevar una mochila en los dientes que acabar con un mordisco
de Ren por haber dejado que me muriera de hambre, no? repuse,
rindome.
Lo hice por ti, Kelsey asegur l, frunciendo el ceo, no por l.
Bueno, pues gracias respond, ponindole una mano en el brazo.
l me la apret con la suya.
Aap ke liye. Cualquier cosa por ti.

202

Le has explicado al seor Kadman que vamos a tardar un poco ms?


S, le he explicado la situacin. No te preocupes, est cmodamente
instalado junto a la carretera y esperar all todo lo que sea necesario.
Ahora quiero que metas en tu mochila algunas botellas de agua y

comida. Te voy a llevar conmigo. Te dejara aqu, pero Ren insisti en


que siempre te metes en problemas cuando te quedas sola. Es eso es
cierto, bilauta? pregunt, y me roz la nariz. No me imagino una
mujer tan encantadora metindose en problemas.
No me meto en problemas, son los problemas los que me buscan a
m.
Eso es bastante obvio respondi l entre risas.
Pensis lo que pensis, tigres, s cuidarme muy bien asegur en
tono malhumorado.
Quiz sea que a los tigres nos gusta mucho cuidar de ti dijo l,
apretndome el brazo.
Poco despus nos pusimos en marcha por el camino que iba de la
cascada. Fue una subida lenta, pero sin pausa, y me empezaron a
protestar las piernas cuando nos acercbamos a la cima. Dej que
descansara un poco al llegar, y aprovech para contemplar la vista de la
jungla, incluida la de nuestro pequeo campamento del claro.
Seguimos el curso del ro hasta dar con un gran tronco de rbol que
haba cado sobre l. No tena ramas y el agua le haba pelado la
corteza, dejando el tronco liso, aunque demasiado peligroso para usarlo
de puente. La corriente era fuerte y, de vez en cuando, salpicaba por
encima del tronco.
Kishan salt encima y empez a caminar sin ms. El rbol se
balanceaba bajo su peso, pero pareca estable. Aterriz al otro lado y se
volvi para verme cruzar. De algn modo logr reunir el valor suficiente
para poner un pie delante del otro. Era como caminar por la cuerda
floja del seor Maurizio, con el aadido de ser una superficie
resbaladiza al mximo.
Chill, nerviosa:
Kishan! Te has parado a pensar que cruzar este tronco quiz sea un
poquito ms fcil para un tigre con buenas uas que para una chica
con una mochila pesada y zapatillas de deporte? Si me caigo, espero
que ests listo para nadar!

203

Una vez a salvo al otro lado, suspir de alivio. Seguimos caminando y,


al cabo de unos cinco kilmetros, Kishan por fin encontr el rastro de
Ren y lo seguimos lentamente durante otras dos horas. Me dej
descansar un buen rato mientras l se alejaba para localizar la
ubicacin exacta del tigre blanco.

Hay una gran manada de antlopes en el claro, a menos de un


kilmetro. Ren lleva tres das acechndolos sin xito. Los antlopes son
muy veloces, as que los tigres suelen fijarse en una cra o en un animal
herido, pero en este grupo solo hay adultos.
Estn nerviosos y alterados porque saben que Ren los asecha. La
manada se mantiene unida, lo que hace que le resulte difcil de aislar a
uno de ellos. Adems, lleva varios das de caza y est muy cansado. Voy
a llevarte a un lugar seguro, en direccin contraria al viento, para que
puedas descansar y esperar mientras yo ayudo a Ren con la caza.
Acept y volv a echarme la mochila a los hombros. Me condujo a travs
de los rboles para subir otra colina. Kishan se detuvo a oler el aire
varias veces por el camino. Despus de subir bastantes metros, me
busc un sitio para acampar antes de ir en busca de Ren.
Al cabo de un rato estaba absolutamente y completamente aburrida. No
vea mucho desde donde estaba.
Ya me haba bebido una botella entera de agua y empezaba a sentirme
inquieta, as que decid dar un paseo sin alejarme micho para
tranquilizarme y explorar la zona. Tom nota de las formaciones rocosas
y us mi brjula para asegurarme de saber dnde estaba.
Tras subir ms la colina, vi una gran roca que sobresala por encima de
las copas de los rboles. La parte de arriba era plana y estaba bajo la
sombra de un gran rbol. Me sub encima y las vistas me dejaron
pasmada. Sub un poco ms, cruc las piernas y me sent. El ro
transcurra perezosamente por abajo, trazando sin prisas sinuosas
curvas. Apoy la espalda en un tronco y disfrut de la brisa.
Unos veinte minutos despus me llam la atencin un movimiento: un
gran animal surgi de entre los rboles de abajo, con otros animales
detrs. Al principio crea que eran ciervos, pero despus me di cuenta
de que seguramente se trataba de los antlopes de los que me haba
hablado Kishan. Me pregunt si seran de la manada que Ren y su
hermano persegua. La parte superior de sus cuerpos era marrn,
mientras que la inferior era blanca. Tenan barbillas blancas y anillos
blancos que rodeaban sus grandes ojos marrones.

204

Los machos tenan dos largos cuernos retorcidos que salan


directamente de la parte superior de sus cabezas, como si fueran
antenas de televisin. Los cuernos de los machos ms grandes tambin
tenan un mayor tamao y estaban algo ms retorcido que los de los
machos pequeos. El color de su piel iba del tostado al marrn oscuro.

Se pusieron a beber del ro, agitando la cola. Los ms grandes vigilaban


mientras los dems beban. Las hembras medan metro y medio de alto,
y los machos, contando los cuernos, aproximadamente medio ms.
Cuanto ms observaba sus impresionantes cornamentas, ms me
preocupaba por Ren.
Con razn le est costando cazar uno.
La manada pareci relajarse y algunos de los animales empezaron a
pastar. Examin los rboles en busca de Ren, pero no lo vea por
ninguna parte. Me qued mirando la manada un buen rato: aquellos
animales eran preciosos.
El ataque fue rpido. Los animales huyeron en estampida. Kishan era
como una flecha negra corriendo por la jungla. Se concentr en un gran
macho que corra velozmente en direccin de un gran acto de valenta
para alejar al depredador del grupo.
Kishan lo persigui hasta una arboleda, salt sobre el lomo del antlope,
clav las zarpas delanteras en sus costados y le mordi la columna.
Justo entonces, Ren sali como un rayo de entre los rboles, se puso a
la altura del animal y le mordi una de las patas delanteras. De algn
modo, el antlope logr salir de debajo de Kishan, que cay al suelo. El
tigre negro empez a dar vueltas a su alrededor, buscando otra
oportunidad para saltarle encima.
El antlope apunt con sus largos cuernos a Ren, que tambin daba
vueltas a su alrededor. El animal estaba concentrado y se protega con
los cuernos. Mova las orejas a uno y otro lado, pendiente de Kishan,
que se acercaba por detrs.
Kishan salt y lanz un zarpazo que dio en la grupa del animal. La
fuerza del golpe derrib al antlope. Al ver la oportunidad, Ren salt
para morderle el cuello. El animal herido se retorca en el suelo,
intentando levantarse, pero los dos tigres tenan ventaja.
Varias veces me dio la impresin de que el antlope lograra escapar. Se
contorsion en el suelo y, al final, consigui alejarse unos pasos. Entre
jadeos, observ el lento acercamiento de los tigres. Temblaba de
cansancio y cojeaba, dbil, a la espera del ataque. Los tigres volvieron a
derribarlo.

205

Crea que todo el proceso durara poco, pero la caza se prolong ms de


lo que yo pensaba. Era como si Ren y Kishan estuvieran cansando al
animal, bailando con l una macabra danza de la muerte. Los tigres
tambin estaban cansados, era como si hubieran gastado en la

persecucin toda la energa reservada. El proceso de matar en s lo


acometan casi con pereza.
El antlope se defendi con valenta, dio varias patadas y acert a
ambos tigres con sus pezuas. Los tigres apretaron las mandbulas
hasta que el animal por fin dej de moverse.
Cuando todo termin, Ren y Kishan descansaron, entre jadeos. Kishan
empez a comer primero. Intent apartar la vista, quera hacerlo, pero
no poda evitar mirar; el espectculo ejerca una fascinacin
indescriptible.
Kishan se agarr con las uas al antlope y le clav los dientes con
ganas en el cuerpo. Usando la fuerza de su mandbula, arranc un
trozo de carne humeante, Ren lo imit. Era asqueroso, vomitivo y
perturbador. Aunque me provocaba escalofros, no poda apartar la
mirada.
Despus de comer, los hermanos se movan muy despacio, como si
estuvieran drogados o somnolientos, lo que me record la sensacin
despus del pavo de Accin de Gracias. Se tumbaron cerca del animal y,
de vez en cuando, laman las partes ms jugosas. Una nube negra de
moscas gigantescas descendi sobre el antlope. Deba de haber cientos
de ellas, todas zumbando alrededor de la presa muerta.
Mientras los insectos los rodeaban, me imagin a las moscas
aterrizando sobre el antlope, y sobre las caras ensangrentadas de
Kishan y Ren. Entonces fue cuando llegu a mi lmite y tuve que dejar
de mirar.
Recog la mochila y baj deslizndome por la agreste colina en unos
instantes. Me dirig a nuestro campamento original, ya que me
preocupaba ms enfrentarme a los dos tigres que perderme. No estaba
segura de ser capaz de mirarlos a la cara despus de lo que haba visto.
Con solo un par de horas de sol por delante, me puse a caminar a buen
paso, llegu al tronco y cruc el ro antes de que se hiciera de noche.
Fren un poco durante los ltimos kilmetros. Oscureca y haban
aparecido nubes de lluvia. Not gotitas en la cara y el camino se moj y
se volvi resbaladizo, aunque el verdadero chaparrn no comenz hasta
que llegu al campamento.

206

Me pregunt si la lluvia tambin caera sobre los tigres y supuse que


aquello era bueno, ya que as les limpiara la sangre del cuerpo y
espantara las moscas. Me estremeca sin querer.

En aquel momento, la idea de comer me daba arcadas. Me met en la


tienda y me puse a cantar las canciones de El Mago de Oz para no
pensar en las perturbadoras imgenes de las que haba sido testigo, con
la esperanza de que eso me ayudara a dormir. El problema es que me
sali el tiro por la culata, porque, al dormirme, so con que el len
cobarde devoraba a Dorothy.

207

16
El sueo de Kelsey

orothy y Toto dieron paso a otros sueos igual de inquietantes.


Yo corra por un lugar a oscuras, sola y perdida. No encontraba
a Ren y algo malvado me persegua. Tena que escapar. Unos
extraos dedos me tiraban de la ropa y el pelo, me araaban la
piel e intentaban sacarme a rastras del camino. Saba que, si lo
conseguan, me atraparan y destruiran.
Dobl una esquina, entr en una gran sala, y vi a un hombre malvado y
oscuro vestido con una suntuosa tnica de color amatista. Estaba
erguido sobre otro hombre al que haban atado a una mesa. Escondida
en una esquina, vi que levantaba un afilado cuchillo curvo mientras
cantaba en voz baja usando un idioma que yo no comprenda.
De algn modo, supe que tena que salvar al prisionero de la pesadilla.
Me lanc sobre el hombre y le tir del brazo para intentar quitarle el
cuchillo. Mi mano empez a emitir una luz roja y o que saltaban
chispas.
No, Kelsey, para!
Mir hacia el altar y ahogu un grito. Era Ren! Su cuerpo estaba
destrozado y lleno de sangre, y tena las manos atadas por encima de la
cabeza.
Kells, sal de aqu! Slvate! Estoy haciendo esto para que no pueda
encontrarte.
No! No te lo permitir! Ren, transfrmate en tigre. Huye!
l sacudi la cabeza como loco y grit:
Durga! Acepto! Hazlo ya!
Qu es? Qu quieres que haga Durga?

208

El hombre empez a cantar en voz ms alta y, a pesar de mi dbil


intento de detenerlo, levant la daga y la clav en el corazn de Ren.
Grit. El latido de mi corazn lati al ritmo del suyo. Con cada latido, su

fuerza disminua. Su corazn roto palpitaba cada vez con menos fuerza,
hasta que call por completo.
Las lgrimas me caan por las mejillas, y senta un dolor terrible y
punzante. La vida de Ren se derramaba por la mesa y formaba un
charco en el suelo de baldosas. Me dej caer en el suelo, a cuatro patas,
ahogada por mis emociones.
La muerte de Ren era insoportable. Si estaba muerto, yo tambin lo
estaba. La tristeza me asfixiaba, no poda respirar. No me quedaba
voluntad alguna, no haba incentivos, ni voces que me urgieran a
luchar, a salir a la superficie, a triunfar sobre el dolor. Nada que me
hiciera respirar y volver a vivir.
La sala desapareci y me vi de nuevo envuelta en la oscuridad. El sueo
cambi. Llevaba un vestido dorado y unas joyas muy recargadas.
Estaba sentada en una preciosa silla sobre una plataforma en alto, y
abajo vea a Ren, de pie, frente a m. Le sonre y extend la mano, pero
Kishan la agarr y se sent a mi lado.
Mir a Kishan, desconcertada. l miraba a Ren y sonrea con aire de
satisfaccin. Cuando me volv de nuevo hacia Ren, su rabia arda con
fuerza, y me miraba con odio y desprecio.
Intent librarme de la mano de Kishan, pero l no me soltaba. Antes de
poder liberarme, Ren se transform en tigre y corri a la jungla. Lo
llam a gritos, pero no me oa. No quera orme.
El viento agit las cortinas de color crema, y las nubes de tormenta
entraron, empujadas por el fuerte viento. Las nubes cubrieron los
rboles y oscurecieron el cielo. Cayeron varios rayos. O un potente
rugido que recorri el paisaje. Era el impulso que necesitaba: consegu
zafarme de la mano de Kishan y corr hacia el aguacero.
La lluvia golpeaba el suelo y frenaba la bsqueda de Ren. Mis preciosas
sandalias doradas se quedaron atascadas en el grueso lodo creado por
el agua. No lo encontraba por ninguna parte. Me apart de los ojos el
pelo, que estaba empapado, y grit:
Ren! Ren! Dnde ests?

209

Un rayo cay con estruendo sobre un rbol cercano. Los fragmentos de


madera quemada volaban por todas partes mientras el rbol se rajaba,
el tronco se retorca y se converta en astillas. Se derrumb y me atrap
con sus ramas.
Ren!

El agua de lluvia embarrada se acumulaba a mi alrededor. Me retorc


con cuidado, dolorida, hasta lograr salir a rastras de debajo del rbol.
El vestido dorado estaba desgarrado y roto, y yo estaba cubierta de
araazos ensangrentados.
Ren! Vuelve, por favor! Te necesito! chill de nuevo.
Haca fro y me puse a temblar, aunque segu corriendo por la jungla,
tropezando con las races y apartando la desagradable maleza gris.
Buscaba y gritaba sin dejar de correr, y me meta entre los rboles para
encontrarlo.
Ren, por favor, no me dejes! suplicaba.
Por fin vi una forma blanca saltando entre los rboles, as que redobl
mis esfuerzos para alcanzarlo. El vestido se me enganch en un
arbusto, pero segu atravesndolo, decidida a llegar hasta el tigre. Segu
el sendero de relmpagos que recorra la jungla.
No me daban miedo los rayos, aunque caan tan cerca de m que ola la
madera quemada. La luz me llev hasta Ren; lo encontr tirado en el
suelo. Las grandes marcas de quemadura de los rayos le haban
achicharrado el blanco pelaje. De algn modo supe que era culpa ma,
que yo era la responsable de su dolor.
Le acarici la cabeza, y tambin la suave y sedosa piel del cuello, y llor.
Ren, no quera que acabase as. Cmo ha podido pasar?
l se transform en hombre y susurr:
Perdiste la fe en m, Kelsey.
Sacud la cabeza para negarlo mientras me caan las lgrimas por las
mejillas.
No, no es verdad. Jams lo hara!
Iadala, me abandonaste respondi, incapaz de mirarme a los ojos.
No, Ren! exclam, rodendole
desesperada. Nunca te abandonar.

210

el

cuello

con

los

brazs,

Pero lo hiciste. Te marchaste. Era demasiado pedir que me


esperaras? Qu creyeras en m?
Pero no lo saba. Es que no lo saba solloc, abatida.

Ya es demasiado tarde, priyatama. Esta vez, yo ser el que te


abandone.
Entonces cerr los ojos y muri.
No, no! grit, sacudiendo su cuerpo inmvil. Ren, vuelve. Vuelve,
por favor!
Las lgrimas se mezclaban con la lluvia y me nublaban la vista. Me las
sequ, enfadada, y, cuando abr de nuevo los ojos, no solo lo vi a l,
sino tambin a mis padres, a mi abuela y al seor Kadam. Estaban
todos tirados en el suelo, muertos. Me haba quedado sola, rodeada de
muerte.
Llor, y grit una y otra vez:
No! No puede ser! No puede ser!
Una negra angustia se apoder de m. Era espesa y viscosa, se me meta
dentro y me bajaba por las extremidades. Me senta muy pesada, presa
de la desesperacin y muy sola. Me abrac a Ren, y mec su cuerpo
adelante y atrs, intentando inconscientemente consolarme. Sin
embargo, no encontr alivio alguno.
De repente, ya no estaba sola. Me di cuenta de que no era yo la que
meca a Ren, sino que alguien me meca a m y me abrazaba con fuerza.
Me despert lo suficiente como para ser consciente de que haba estado
soando, pero todava notaba el dolor del sueo.
Tena la cara empapada de lgrimas reales y la tormenta tambin haba
sido real. El viento azotaba los rboles de fuera y haca que la lluvia
golpeara la lona. Un rayo cay sobre un rbol cercano e ilumin por
unos instantes mi tiendecita de campaa. Con la luz distingu un
cabello oscuro mojado, una piel dorada y una camiseta blanca.
Ren?
Not que me limpiaba las lgrimas de las mejillas con los pulgares.
Tranquila, Kelsey, estoy aqu. No te abandonar, priya. Mein yaha
hoon.

211

Con un gran alivio y un sollozo entrecortado, levant los brazos para


rodear con ellos el cuello de Ren. l se meti ms en la tienda de
campaa para apartarse de la lluvia, me puso sobre su regazo y me
abraz. Mientras me acariciaba el pelo, susurr:

Tranquila, no pasa nada. Mein aapka raksha karunga. Estoy aqu, no


dejar que te pase nada, priyatama.
Sigui calmndome con algunas palabras de su lengua materna hasta
que not que el sueo se alejaba de m. Al cabo de unos minutos me dio
la impresin de que estaba lo bastante recuperada como para
apartarme, pero decid conscientemente quedarme donde estaba. Me
gustaba sentir sus brazos a mi alrededor.
El sueo haba logrado que me diera cuenta de lo sola que me senta.
Desde la muerte de mis padres, nadie me haba abrazado as. Por
supuesto, abrazaba a menudo a mis padres de acogida y a sus hijos,
pero nadie haba conseguido atravesar mis defensas, y haca mucho
tiempo que no permita que nadie sacara de m una emocin tan
profunda.
Entonces fue cuando supe que Ren me quera.
Mi corazn se abri para l. Ya quera y confiaba en su parte de tigre,
eso era fcil, pero vi que su parte de hombre necesitaba ese amor an
ms. Ren se haba pasado siglos sin l, si es que lo haba sentido
alguna vez. As que lo abrac y no me separ de l hasta estar segura de
que se quedaba sin tiempo.
Gracias por estar conmigo le susurr al odo. Me alegro de que
formes parte de mi vida. Qudate conmigo en la tienda, por favor. No
tienes por qu dormir bajo la lluvia.
Le di un beso en la mejilla, me tumb de nuevo y me tap con la colcha.
Ren se transform en tigre y se tumb a mi lado. Me acurruqu pegada
a su espalda y me sum en un pacfico sueo sin imgenes, a pesar de
la tormenta que descargaba su furia en el exterior.

212

Al da siguiente, al despertarme, me estir y sal a rastras de la tienda.


El agua de lluvia se haba evaporado con el sol, convirtiendo la jungla
mojada en una sauna llena de vapor. Las ramas y las hojas arrancadas
por la tormenta cubran la zona del campamento. Un foso empapado
lleno de agua gris y cenicienta rodeaba los trozos achicharrados de
madera, que era lo nico que quedaba de nuestra hoguera.
La cascada iba ms de prisa de lo normal, y llevaba con ella restos
empapados que acababan en el embarrado estanque.

Hoy no hay bao le dije a Ren, que se haba transformado en


hombre.
Da igual, vamos a buscar al seor Kadam. Ha llegado el momento de
continuar nuestro viaje contest.
Y Kishan? No has podido convencerlo para que venga con nosotros?
Kishan ha dejado clara su postura. Desea quedarse aqu, y yo no voy
a suplicarle. Cuando toma una decisin, rara vez cambia de idea.
Pero, Ren
Nada de peros.
Se acerc a m y me dio un tironcito de la trenza. Despus sonri y me
bes en la frente. Lo que pas entre nosotros durante la tormenta haba
reparado la grieta emocional que nos haba separado, y a m me
alegraba comprobar que volva a ser mi amigo.
Vamos, Kells. Hay que hacer la maleta.
Solo tardamos unos minutos en enrollar la tienda y meter todo en la
mochila. Me alivi saber que volvamos a la civilizacin, con el seor
Kadam, aunque no me gustaba dejar as las cosas con Kishan. Ni
siquiera haba podido despedirme.
Cuando nos marchbamos, pas por los arbustos en flor para que las
mariposas echaran a volar. No haba tantas como antes. Se aferraban a
los arbustos empapados y batan las alas lentamente al sol para
secarlas. Unas cuantas volaron por ltima vez, y Ren esper con
paciencia mientras yo las contemplaba. Suspir e iniciamos el camino
de vuelta a la autopista en la que el seor Kadam estaba acampado.
Aunque no me gustaba nada el senderismo y las acampadas, aquel
lugar era especial.
Mi tigre se puso delante, como siempre, y yo lo segu como pude,
intentando evitar sus huellas embarradas para pisar terreno ms seco.
Para no aburrirme, le cont que haba hablado con Kishan sobre la vida
en palacio y que l haba transportado en su boca una mochila llena de
comida para que no me muriera de hambre.

213

Hubo algunas cosas que me call, sobre todo lo que Kishan me haba
contado de Yesubai. No quera que Ren pensara en ella y, adems, me
daba la impresin de que Kishan necesitaba hablar en persona del tema
con Ren. As que segu parloteando sobre lo aburrida que me haba
sentido en la jungla y sobre haberlos visto cazar.

De repente, Ren se transform en hombre, me agarr por los brazos y


exclam:
Qu acabas de decir?
Perpleja, repet:
Que os vi cazar. Crea que lo sabas. No te lo dijo Kishan?
No, claro que no! respondi, apretando los dientes.
Lo rode hasta colocarme sobre unas piedras.
Ah, bueno, da igual. Estoy bien, regres sin problemas.
Ren me agarr de nuevo por el codo, me gir hasta que qued entre sus
brazos y me sent delante de l.
Kelsey, me ests diciendo que, adems de ver la cacera, tambin
volviste sola al campamento?
Ren estaba ms que enfadado.
S respond con voz trmula.
La prxima vez que vea a Kishan lo voy a matar afirm, y me
apunt a la cara. Podran haberte matado o comido! Ni te imaginas
la de criaturas peligrosas que viven en la jungla. No pienso volver a
perderte de vista!
Me agarr de la mano y me empuj delante de l para que siguiera
andando por el sendero. Notaba la tensin que irradiaba su cuerpo.
Ren, no lo entiendo, no hablasteis Kishan y t despus de comer?
No gru l. Cada uno se fue por su lado. Yo volv directamente al
campamento y Kishan se qued con la comida un poco ms.
Seguramente no capt tu rastro por culpa de la lluvia.
Entonces puede que Kishan todava est buscndome. A lo mejor
deberamos volver.
No, le estar bien empleado respondi, rindose con malicia. Sin
un rastro, seguro que tarda das en darse cuenta que nos hemos ido.

214

Ren, deberas volver y decirle que nos vamos. l te ayud a cazar. Es


lo menos que puedes hacer.
Kelsey, no vamos a volver. Es un tigre adulto y sabe cuidarse solo.
Adems, me iba bien sin l.

No es verdad. Vi la caza, recuerdas? l te ayud a derribar al


antlope. Y me dijo que llevabas ms de trescientos aos sin cazar, por
eso fuimos a buscarte. Deca que necesitaras su ayuda.
Ren frunci el ceo, aunque no dijo nada.
Me detuve y le puse una mano en el brazo.
Necesitar ayuda de vez en cuando no es una muestra de debilidad.
l gru sin hacer caso de mi comentario, pero se meti mi mano bajo
el brazo y seguimos caminando.
Ren, qu pas exactamente hace trescientos aos?
l frunci el ceo y no respondi. Le di un codazo y sonre para
animarlo. Poco a poco, su bello rostro volvi a relajarse y los hombros
se le soltaron un poco. Suspir, se pas una mano por el pelo y me lo
explic.
Para un tigre negro es mucho ms fcil cazar que para un tigre
blanco. No me camuflo con los colores de la jungla. Cuando tena
mucha hambre y me frustraba no lograr cazar algn animal salvaje, me
aventuraba a entrar en una aldea y me llevaba una cabra o una oveja.
Tena cuidado, pero pronto se extendi el rumor de que haba un tigre
blanco, as que aparecieron un montn de cazadores dispuestos a
atraparme. No solo se trataba de granjeros que deseaban mantenerme
alejado de sus animales, sino de expertos en caza mayor que
disfrutaban de la emocin de abatir a un animal extico.
Colocaron trampas para m por toda la jungla, y muchas criaturas
inocentes murieron en ellas. Siempre que encontraba una, la
desmontaba. Un da vi una trampa y comet un error estpido; haba
dos, una al lado de la otra, pero me centr en la obvia, que era la tpica
trampa con un trozo de carne colocado sobre un agujero oculto.
Estaba examinando el agujero para idear una forma de conseguir la
carne, cuando tropec con un cable oculto que dispar una lluvia de
lanzas y flechas que cayeron sobre m desde el rbol. Salt a un lado
para evitar una de ellas, pero la tierra que tena bajo las patas cedi y
ca al agujero.

215

Te dio alguna de las flechas? pregunt, absorbida por la historia.


S, varias me rozaron, pero me curo deprisa. Por suerte, el pozo no
tena estacas de bamb abajo, aunque estaba bien hecho y era lo
bastante profundo como para evitar que saliera.

Qu te hicieron?
Al cabo de unos das, los cazadores me encontraron. Me vendieron a
un coleccionista privado que tena varias criaturas interesantes. Como
result ser de trato difcil, me vendi a otro que, a su vez, me vendi a
otro, etctera, etctera. Al final acab en un circo ruso, y he pasado de
circo en circo desde entonces. Siempre que empezaban a sospechar de
mi edad o a hacerme dao, causaba problemas para que me vendieran
lo antes posible.
Era una historia terrible, desgarradora. Me apart de l para rodear un
tronco y, cuando volv a su lado, me dio la mano y seguimos
caminando.
Por qu no te compr el seor Kadam para traerte a casa?
pregunt, compasiva.
No poda. Siempre pasaba algo que lo evitaba. Cada vez que intentaba
comprarme al circo, los propietarios se negaban a vender por mucho
dinero que les ofreciera. Una vez envi a otras personas a comprarme, y
eso tampoco funcion. Incluso contrat a una gente para que me
robaran, pero los capturaron. La maldicin mandaba, no nosotros.
Cuanto ms intentaba intervenir, peor se volva mi situacin. Al final
descubrimos que el seor Kadam poda enviar a compradores
potenciales que estuvieran realmente interesados en m. Poda influir en
gente buena para que me comprara, aunque solo si no tena intencin
de quedarse l conmigo.
El seor Kadam se aseguraba de que me moviera lo bastante para que
nadie notara mi edad. Me visitaba de vez en cuando para que supiera
cmo ponerme en contacto con l, aunque, en realidad, no poda hacer
nada. Nunca dej de intentar averiguar la forma de romper la
maldicin. Dedic todo su tiempo a buscar soluciones. Sus visitas lo
eran todo para m. Creo que habra perdido mi humanidad sin l.
Ren espant a un mosquito que se le haba posado en la nuca y sigui
reflexionando.

216

Cuando me capturaron, crea que sera fcil escapar. Esperara a la


noche y abrira el cerrojo de la jaula. Sin embargo, en cuanto me
capturaron, no pude abandonar mi forma de tigre. No logr
transformarme de nuevo en hombre hasta que t llegaste.
Apart una rama para que yo pasara por debajo.
Cmo fue estar todos esos aos en el circo?

Tropec con una piedra y Ren me sostuvo para que no cayera. Una vez
recuperado el equilibrio de nuevo, apart a regaadientes las manos de
mi cintura y volvi a ofrecerme una de ellas.
Sobre todo, era aburrido. A veces los propietarios eran crueles y me
pinchaban o me azotaban con el ltigo. En cualquier caso, tena suerte,
ya que me curaba deprisa y era lo bastante listo como para hacer los
trucos que los dems tigres no queran hacer. Un tigre no desea saltar a
travs de un aro en llamas o que un hombre le meta la cabeza en la
boca. Los tigres odian el fuego, as que hay que ensearlos a temer al
adiestrador ms que a las llamas.
Suena espantoso!
Los circos eran espantosos por aquel entonces. Metan a los animales
en jaulas demasiado pequeas. Se rompan las relaciones familiares
naturales y vendan a las cras. La comida era mala, las jaulas estaban
asquerosas y maltrataban a los animales. Los llevaban de ciudad en
ciudad, y los dejaban al aire libre en lugares y climas a los que no
estaban acostumbrados. No sobrevivan mucho tiempo explic;
despus de una pausa, sigui hablando, pensativo. Sin embargo,
ahora se estudia cmo prolongar la vida de los animales y cmo mejorar
su calidad de vida, aunque vivir en cautividad sigue siendo vivir en
cautividad, por muy bonita que sea la jaula.
Estar enjaulado me hizo pensar mucho en mis relaciones con los
dems animales, sobre todo con los elefantes y los caballos. Mi padre
tena miles de elefantes entrenados para la batalla o para levantar
cargas pesadas, y a m me encantaba cabalgar sobre mi semental
favorito. All sentado en la jaula, da tras da, me preguntaba si el
caballo se senta igual que yo. Me lo imaginaba en su establo, aburrido,
esperando siempre a que llegara yo para sacarlo.
Ren me apret la mano y se transform de nuevo en tigre.
Me sum en mis pensamientos. Estar enjaulado deba de haber sido
muy duro. Ren haba soportado varios siglos as. Me estremec y segu
caminando detrs de l.
Al cabo de una hora, volv a hablar.

217

Ren? Hay una cosa que no entiendo. Dnde estaba Kishan? Por
qu no te ayud a huir?
Ren salt por encima de un enorme tronco cado. En el punto ms alto
de su salto, se transform en hombre y cay al suelo en silencio, al otro

lado, sobre los dos pies. Alargu la mano para que me ayudara a subir
por encima del tronco, pero, en vez de aceptarla, pas los brazos por
encima del tronco y me rode la cintura.
Antes de poder protestar, me levant en el aire y me pas por encima
del tronco como si yo fuese tan ligera como una almohada de plumas.
Me acerc a su pecho antes de soltarme, lo que hizo que me quedara
sin aliento. Me mir a los ojos y sonri lentamente. Me dej en el suelo
antes de volver a ofrecerme una mano. Le di la ma, que estaba algo
temblorosa, y nos pusimos de nuevo en camino.
Por aquel entonces, Kishan y yo procurbamos evitarnos. No supo de
lo sucedido hasta que Kadam lo encontr. Cuando comprendieron el
problema, era demasiado tarde para hacer nada. Kadam haba
intentado liberarme sin xito, as que convenci a Kishan para que
permaneciera escondido mientras l intentaba averiguar qu hacer.
Como he dicho, intent ayudarme a escapar, comprarme y robarme
durante varios siglos. No funcion nada hasta que llegaste t. Por algn
motivo, despus de que desearas verme libre, pude llamarlo dijo, y se
rio. Cuando me transform en hombre de nuevo por primera vez en
siglos, le ped a Matthew que hiciera una llamada a cobro revertido por
m. Le cont que me haban robado y que necesitaba ponerme en
contacto con mi jefe. Me ayud a entender cmo usar el telfono, y el
seor Kadam fue a verme de inmediato.
Ren se transform otra vez en tigre y seguimos andando. Caminaba
cerca de m, as que yo iba con la mano apoyada en su pescuezo.
Despus de varias horas, Ren se par de repente y oli el aire. Se sent
sobre los cuartos traseros y mir la jungla. Yo prest atencin y o que
algo agitaba los arbustos. Primero apareci un hocico negro entre la
maleza, seguido por el resto del tigre.
Kishan! exclam, sonriendo. Has cambiado de idea, vienes con
nosotros? Qu bien!
Kishan se acerc a m y alarg una pata que se convirti en mano.
Hola, Kelsey. No, no he cambiado de idea, aunque me alegra verte
sana y salva respondi, lanzando una desagradable mirada a Ren,
que se transform en humano sin perder un segundo.

218

Ren empuj a Kishan y grit:


Por qu no me dijiste que Kelsey estaba ah fuera? Nos vio cazar, y
la dejaste sola y sin proteccin!

Kishan contraatac pinchndole en el pecho con un dedo.


Te fuiste antes de que pudiera decirte nada. Si te hace sentir mejor,
llevo buscndola toda la noche. Adems, t tambin te fuiste sin
decrmelo.
Me puse entre ellos para interceder.
Calmaos los dos, por favor. Ren, estuve de acuerdo con Kishan en que
lo mejor para m era ir con l, y l me cuid muy bien. Fui yo la que
decidi ir a ver la caza, y fui yo la que decidi volver al campamento
sola. As que, si vas a enfadarte con alguien, enfdate conmigo
expliqu, y me volv hacia Kishan. Siento que hayas estado
buscndome toda la noche en plena tormenta. No me di cuenta de que
iba a llover, ni de que eso ocultara mi rastro. Lo siento.
Kishan sonri y me bes el dorso de la mano, mientras Ren grua,
amenazador.
Disculpas aceptadas. Bueno, te gust?
Te refieres a la lluvia o a la caza?
A la caza, por supuesto.
Fue
Tuvo pesadillas solt Ren en tono de reproche.
Yo hice una mueca y asent con la cabeza.
Bueno, al menos mi hermano est bien alimentado. Podra haber
tardado semanas en cazar algo l solo.
Me iba perfectamente sin ti!
No repuso Kishan, esbozando una sonrisita, sin m no podras
haber capturado ni una tortuga coja.
O el puetazo antes de verlo. Fue uno de esos golpes fuertes que hacen
castaear los dientes, de esos que solo crea posibles en las pelculas.
Ren me haba apartado hbilmente y despus haba pegado un
puetazo a su hermano.

219

Kishan dio un paso atrs mientras se restregaba la mandbula, aunque


sigui mirando a Ren de frente, sonriendo.
Intntalo otra vez, hermano mayor.

Ren frunci el ceo sin decir nada. Se limit a tomarme de la mano y


andar a toda prisa, arrastrndome tras l por la jungla. Casi tena que
correr para seguirle el ritmo.
El tigre negro pas como un rayo junto a nosotros y se coloc en
nuestro camino. Kishan se transform otra vez en hombre y dijo:
Espera. Tengo una cosa para Kelsey.
Ren sigui con el ceo fruncido, pero yo le puse una mano en el pecho.
Ren, por favor le ped.
l mir a su hermano y despus me mir a m con expresin menos
dura. Me solt la mano, me toc brevemente la mejilla y se apart unos
metros para que Kishan se acercara.
Kelsey, quiero que te quedes esto dijo Kishan.
Se llev la mano al cuello para sacarse una cadena que tena metida
bajo la camisa negra. Despus me la abroch al cuello y explic:
Creo que ya sabes que este amuleto te proteger igual que el de Ren
protege a Kadam.
Toqu la cadena y levant el amuleto roto para examinarlo ms de
cerca.
Kishan, ests seguro de que quieres drmelo?
Preciosa respondi l, sonriendo con aire travieso, tu entusiasmo
resulta contagioso. Un hombre no puede estar cerca de ti y permanecer
inmune a tu causa. Adems, aunque me quede en la jungla, esta ser
mi pequea contribucin a vuestro empeo dijo, y se puso serio.
Quiero que tengas cuidado, Kelsey. Lo nico que sabemos con certeza
es que el amuleto es muy poderoso y que da una larga vida al que lo
lleva, pero eso no quiere decir que no puedan hacerte dao o incluso
matarte, as que no bajes la guardia. Me levant la barbilla y
contempl sus ojos dorados. No me gustara que te pasara algo,
bilauta.
Tendr cuidado. Gracias, Kishan.

220

Kishan mir a Ren, que inclin la cabeza brevemente, y despus se


volvi hacia m. Sonriendo, aadi:
Te echar de menos, Kelsey. Ven a verme pronto.

Le di un abrazo rpido y puse la mejilla para que me diera un beso. Sin


embargo, en el ltimo segundo, Kishan cambi de posicin y me dio un
ligero beso en los labios.
Sers granuja! exclam, sorprendida; despus me re y le di un
puetazo suave en el brazo.
l se limit a rerse y a guiarme un ojo.
Ren apret los puos y se le oscureci el rostro, pero Kishan no hizo
caso y sali corriendo hacia la jungla. El eco de su risa nos lleg a
travs de los rboles y se convirti en un gruido al transformarse de
nuevo en el tigre negro.
Ren se acerc a m, levant el colgante y lo acarici, pensativo. Le puse
una mano en el brazo, temiendo que siguiera enfadado por lo de
Kishan, pero l me tir de la trenza, sonri y me dio un clido beso en la
frente.
Despus de volver a convertirse en el tigre blanco, me condujo por la
jungla durante otra media hora hasta que, por fin, vimos que habamos
llegado a la autopista.
Esperamos hasta que dej de haber trfico, la cruzamos corriendo y
desaparecimos entre la verde maleza. Ren se guio por su olfato durante
un trecho, y al final dimos con una tienda de campaa de estilo militar
y corr a abrazar al hombre que sali de ella.
Seor Kadam! Ni se imagina lo que me alegro de verlo!

221

17
Un comienzo

Seorita Kelsey! me salud l con cario. Yo


tambin me alegro de verla! Espero que los chicos
hayan cuidado bien de usted.
Ren buf y se busc un sitio a la sombra para

descansar.
S, me cuidaron, estoy bien.
El seor Kadam me condujo hasta su fogata.
Ven, sintate aqu y descansa mientras desmonto el campamento.
Mordisque una galleta mientras el seor Kadam arrastraba los pies por
la zona guardando la tienda y sus libros. El campamento estaba tan
bien organizado como caba esperar de l. Haba utilizado la parte de
atrs del todoterreno para almacenar los libros y el resto del material de
estudio. La fogata arda alegremente y haba lea de sobra apilada al
lado. La tienda deba de parecerse a las que usaba el ejrcito
estadounidense para alojar a sus generales si estaban dispuestos a
pasar sin comodidades. Tena pinta de ser cara, pesada y mucho ms
complicada de montar que la ma. Hasta tena un elegante escritorio
plegable cubierto de papeles, y haba puesto encima de ellos piedras
lisas y limpias del ro para que no se volaran.
Me levant y observ con curiosidad los papeles.
Seor Kadam, son las traducciones de la profeca de Durga?
O un gruido y un ruidito cuando el seor Kadam sac pesada estaca
de la tierra. La tienda, de repente, se dobl sobre s misma y cay al
suelo convertida en una montaa de pesada lona verde. l se levant
para responder a mi pregunta.

222

S, he empezado a trabajar en la traduccin del monolito. Estoy


bastante seguro de que tenemos que ir a Hampi. Tambin me he hecho
una idea de lo que estamos buscando.

Hmmm coment, mirando sus notas.


La mayora no estaban en ingls. Mientras beba agua, toqu el amuleto
que me haba dado Kishan.
Seor Kadam, Kishan me ha dado este fragmento del amuleto con la
esperanza de que me proteja. El suyo lo protege? Pueden hacerle
dao?
Se acerc al todoterreno y ech la tienda enrollada dentro. Despus se
apoy en el parachoques.
El amuleto me ayuda a protegerme de las heridas ms graves, pero
puedo cortarme, o caerme y torcerme el tobillo me explic; despus se
acarici la corta barba, pensativo. He enfermado, aunque no he
padecido nada serio. Los cortes y montones se me curan muy deprisa,
aunque no tanto como a Ren o Kishan.
Tom el amuleto que me colgaba del cuello y lo examin con atencin.
Cada fragmento tiene unas propiedades distintas. No sabemos
realmente hasta dnde llega su poder en estos momentos. Es un
misterio que espero resolver algn da. Sin embargo, lo ms prudente es
no correr riesgos. Si algo le parece peligroso, evtelo. Si algo la persigue,
corra. Lo entiende?
Lo pillo.
Dej caer el amuleto y sigui metiendo cosas en el todoterreno.
Me alegro de que Kishan accediera a drselo.
Accediera? Cre que esto haba sido idea de l.
No, realidad por eso quiso Ren venir aqu, para pedirle el amuleto. Su
intencin era quedarse aqu hasta convencer a Kishan de que se lo
diera a usted.
En serio? pregunt, perpleja. Crea que intentbamos convencer
a Kishan para que se uniera a nosotros.
El seor Kadam sacudi la cabeza con aire melanclico.

223

Sabamos que haba pocas esperanzas en ese sentido. Kishan nunca


ha prestado atencin a mis anteriores intentos de reclutarlo para
nuestra causa. Me he pasado aos ideando estrategias para sacarlo de
la jungla y ayudarlo a llevar una vida ms cmoda en la casa, pero l
prefiere quedarse all.

Se est castigando por la muerte de Yesubai.


Ha hablado de eso con usted? me pregunt, sorprendido.
S, me dijo lo que pas cuando muri Yesubai. Todava se culpa, y no
solo por su muerte, sino tambin por lo que les pas a Ren y a l.
Kishan me da mucha pena.
Es usted una persona muy compasiva y perspicaz para ser tan joven,
seorita Kelsey coment el seor Kadam. Me alegro de que Kishan
pudiera confiar en usted. Eso quiere decir que todava hay esperanza.
Lo ayud a recoger sus papeles, la silla plegable y la mesa. Cuando
terminamos, le di unas palmaditas a Ren en el hombro para hacerle
saber que estbamos listos. Se levant despacio, arque el lomo, agit
la cola y dobl la lengua en un gigantesco bostezo. Tras restregarse la
cabeza en mi mano, me sigui al todoterreno. Sub al asiento del
copiloto y dej abierta la parte de atrs para que Ren se tumbara
dentro.
El seor Kadam condujo de vuelta a la autopista, disfrutando de la
carrera de obstculos compuesta por tocones de rbol, arbustos, rocas
y baches. Los amortiguadores del vehculo eran de lo mejor, pero tuve
que agarrarme con fuerza al asidero de la puerta y frenarme con el
salpicadero para evitar golpearme la cabeza contra el techo. Por fin
llegamos de nuevo a la lisa autopista y nos dirigimos al suroeste.
Hbleme de su semana con los dos tigres me pidi el seor Kadam.
Ech un vistazo a Ren, que estaba atrs. Pareca dormir, as que decid
empezar contndole primero lo de la caza y retroceder en el tiempo
desde ah. Le cont todo..., bueno, casi todo. No 1e habl de lo del beso.
No era porque pensara que el seor Kadam no lo entendera; de hecho,
creo que lo habra hecho. El problema era que no estaba segura de que
Ren estuviera de verdad dormido, y todava no quera compartir con l
mis sentimientos, as que me salt esa parte.
El seor Kadam estaba muy interesado en saber de Kishan. Se qued
perplejo cuando el prncipe sali de la jungla para que le diera ms
comida para m. Dijo que Kishan no haba demostrado inters por nada
ni nadie desde la muerte de sus padres.

224

Le cont que se haba quedado conmigo cinco das, mientras Ren sala
de caza, y que habamos hablado sobre cmo conoci a Yesubai. Intent
hablar en voz baja y susurrar su nombre para no molestar a Ren. El
seor Kadam pareca sorprendido por mi necesidad de hablar en cdigo,

pero me sigui la corriente. Asenta con la cabeza y escuchaba


atentamente mis comentarios sobre ya sabe quin y lo que pas en
aquel palacio.
Me daba cuenta de que l saba ms cosas y de que podra rellenar los
espacios en blanco. Sin embargo, no me dara la informacin sin ms.
El seor Kadam era de esas personas que saben guardar secretos. Era
una caracterstica que jugaba tanto en mi favor como en mi contra. Al
final decid que era buena idea cambiar de tema y pasar a la niez de
Ren y Kishan.
Ah, los chicos eran el orgullo y la alegra de sus padres. Se trataba de
unos prncipes muy dados a meterse en los y expertos en emplear todo
su encanto para salir de ellos. Les daban todo lo que deseaban, aunque
tenan que trabajar con ahnco para conseguirlo.
Dreschen, su madre, era una mujer poco convencional para la India.
Los disfrazaba para que jugaran con los nios pobres. Quera que sus
hijos estuvieran abiertos a todas las culturas y prcticas religiosas. Al
casarse con el padre de los nios, el rey Rajaram, haba unido dos
culturas. El rey la amaba y le permita hacer lo que quisiera sin hacer
caso de lo que opinaran los dems. Los chicos se criaron con lo mejor
de ambos mundos. Estudiaron de todo, desde poltica y artes blicas
hasta cmo pastorear y cultivar. No solo conocan el manejo de las
armas de la India, sino que tambin tenan acceso a los mejores
profesores de toda Asia.
Hacan otras cosas? Cosas de adolescentes normales?
Qu clase de cosas quiere saber?
Pues... salan? pregunt, nerviosa.
No respondi el seor Kadam, arqueando una ceja. En absoluto.
La historia que me ha contado usted sobre aadi, guiando un ojo
, ya sabe quin es la primera que oigo al respecto. Sinceramente, no
tenan tiempo para esas cosas, y, en cualquier caso, los dos habran
tenido que pasar por un matrimonio concertado.

225

Apoy la cabeza en el asiento tras echarlo un poco atrs. Intent


imaginar cmo haban sido sus vidas. Deba de haber resultado difcil
no tener eleccin, aunque, por otro lado, contaban con privilegios de los
que los dems no podan disfrutar. Sin embargo, la libertad de eleccin
era algo que me pareca muy importante.

Tard poco en perder el hilo de mis pensamientos, y mi cuerpo, muy


cansado, me oblig a dormir. Cuando despert, el seor Kadam me pas
un sndwich y un enorme zumo de fruta.
Adelante, coma algo. Pararemos a pasar la noche en un hotel, as que
podr dormir tranquilamente en una buena cama, para variar.
Y Ren?
Eleg un hotel cerca de una pequea zona de jungla. Podemos dejarlo
all y recogerlo cuando nos vayamos.
Y las trampas para tigres?
Se lo cont, no? pregunt rindose en voz baja. No se preocupe,
seorita Kelsey, no creo que cometa el mismo error dos veces. En esa
zona no hay animales grandes, as que la gente del pueblo no espera
que aparezca ninguno. Si se oculta bien, no tendremos muchos
problemas.
Una hora despus, el seor Kadam aparc cerca de una densa rea
verde a las afueras de un pueblecito y dej que Ren saliera. Seguimos
en coche hasta la poblacin, que estaba llena de casas y gente con ropa
de vivos colores, y paramos delante de nuestro hotel.
No es de cinco estrellas explic el seor Kadam, pero tiene su
encanto.
En el reluciente escaparate cuadrado de una tienda vi algunos artculos
en venta. Encima de la tienda haba un cartel gigantesco sujeto por una
estructura de madera. Estaba pintado de rosa y rojo, y anunciaba el
nombre de la tienda, aunque yo no poda leerlo, y en l se vea una
anticuada botella de cola, objeto reconocido a nivel internacional, fuera
cual fuese el idioma que lo acompaara.
El seor Kadam se acerc a la recepcin del hotel mientras yo daba una
vuelta y examinaba los interesantes productos que vendan. Encontr
chocolatinas y refrescos estadounidenses mezclados con caramelos
desconocidos y polos de sabores exticos.

226

El seor Kadam recogi nuestras llaves, y compr un par de colas y dos


polos. Me pas uno blanco y l se qued con el naranja. Le quit el
envoltorio y ol con precaucin el dulce helado.
No ser de algo as como brotes de soja y curry, no?
Prubelo respondi, sonriendo.

Lo hice y me sorprendi comprobar que saba a coco. No est tan


bueno como el helado de chocolate Tillamook, pero no sabe nada mal,
pens.
El seor Kadam le dio un mordisco a su polo, lo levant esbozando una
amplia sonrisa y dijo:
Mango.
El hotel de color verde tena dos plantas, una puerta de hierro forjado,
un patio de hormign y adornos en rosa estridente. En el centro de mi
habitacin haba una cama de matrimonio. Una colorida cortina
ocultaba un armarito con unas cuantas perchas de madera. Sobre una
mesa encontr una palangana y una jarra con agua fresca, adems de
un par de tazas de cermica. En vez de aire acondicionado, un
ventilador de techo giraba con pereza sobre m, apenas capaz de mover
el aire caliente. No haba bao. Todos los huspedes compartan las
instalaciones de la planta baja. No era lujoso, pero, sin duda, ganaba a
la jungla por goleada.
Despus de asegurarse de que estaba bien y de entregarme la llave, el
seor Kadam me dijo que se reunira conmigo tres horas despus, para
la cena, y se retir para darme algo de intimidad.
Apenas haba salido por la puerta cuando una mujer india bastante
bajita y vestida con una vaporosa camisa naranja y una falda blanca
entr en el cuarto para llevarse mi ropa sucia. Volvi en unos instantes
con la ropa lavada para colgarla en el tendedero que tena al otro lado
de mi puerta. La ropa se agit suavemente con la brisa, y yo me
adormec escuchando aquel tranquilizador sonido domstico.
Despus de una siestecita y de esbozar unos cuantos retratos del tigre
Ren, me trenc el pelo y lo at con una cinta roja, a juego con mi
camiseta roja. Acababa de ponerme las zapatillas de deporte cuando el
seor Kadam llam a la puerta.
Me llev a comer a lo que l aseguraba que era el mejor restaurante del
lugar, The Mango Flower. Nos subimos a una pequea lancha-taxi que
cruzaba el ro y entramos en un edificio que pareca la casa principal de
una hacienda, rodeado de plataneras palmeras y mangos.

227

Rodeamos la parte de atrs y recorrimos un camino empedrado que


llevaba hasta una asombrosa vista del ro. Por todo el patio haba mesas
de madera maciza con la parte superior reluciente y bancos de piedra.
En la esquina de cada una de las mesas haba unos ornados faroles de
hierro que proporcionaban la nica iluminacin. Un arco de ladrillo, a

la derecha del patio, estaba cubierto de blancos jazmines que


perfumaban el aire de la noche.
Seor Kadam, es precioso!
S, el hombre de la recepcin me lo recomend. Me pareci que le
vendra bien una buena comida, ya que lleva una semana comiendo
raciones militares.
Dej que l pidiera por m, dado que yo no tena ni idea de lo que deca
el men. Disfrutamos de una cena de arroz basmati, verduras a la
parrilla, pollo saag (que result ser pollo cocinado con crema de
espinacas), un pescado blanco hojaldrado con chutney de mango,
buuelos pakora de verdura, gambas con coco, pan naan y una especie
de limonada con un toque de comino y menta llamada jal jeera. Prob la
limonada, me pareci demasiado cida para mi gusto, y acab
dejndola a un lado y bebiendo mucha agua.
Cuando empezamos a comer, pregunt al seor Kadam qu ms haba
descubierto sobre la profeca.
Se limpi la boca con la servilleta, bebi un poco de agua y respondi:
Creo que lo que buscamos se llama el Fruto Dorado de la India. La
historia del Fruto Dorado es una leyenda muy antigua, olvidada por
casi todos los eruditos explic, acercndose un poco ms a m y
bajando la voz. Se supona que era un objeto de origen divino
entregado a Hanuman para que este lo vigilara y protegiera. Quiere
que le cuente la historia?
Beb un poco de agua y asent con la cabeza.
Hace mucho tiempo, la India era un vasto pramo completamente
inhabitable. Estaba lleno de serpientes venenosas, grandes desiertos y
animales feroces. Entonces, los dioses bajaron y el aspecto de la tierra
cambi: crearon al hombre y le dieron regalos especiales. El primero de
ellos fue el Fruto Dorado. Cuando lo plantaron, naci un fuerte rbol, y
del fruto que creci en el rbol se sacaron semillas que se esparcieron
por toda la India, convirtindola en una tierra frtil capaz de alimentar
a millones de personas.

228

Pero, si plantaron el Fruto Dorado, desaparecera o se convertira en


las races del rbol, no?
Un fruto de aquel primer rbol madur rpidamente y se hizo de oro,
y ese Fruto Dorado fue el que escondi Hanuman, el rey mitad hombre,

mitad mono de Kishkindha. Siempre que el fruto est protegido, el


pueblo de la India estar alimentado.
Y ese es el fruto que debemos encontrar? Y si Hanuman sigue
protegindolo y no podemos conseguirlo?
Hanuman protegi el fruto guardndolo en su fortaleza y rodendolo
de criados inmortales que lo vigilan. No s mucho de las barreras que
colocara. Supongo que habr ms de una trampa diseada para
apartarlos de su objetivo. Por otro lado, usted es la bendecida por
Durga, y tambin cuenta con su proteccin.
Me restregu la mano de manera inconsciente. Me haca cosquillas. El
dibujo de henna estaba algo desteido, pero yo saba que segua all.
Beb un poco ms de agua.
De verdad cree que encontraremos algo? Quiero decir, de verdad
cree en todo esto?
No lo s. Espero que sea cierto y que logremos liberar a los tigres.
Intento mantener la mente abierta. S que existen poderes que no soy
capaz de comprender, y cosas que nos moldean y que no podemos ver.
Yo no debera seguir vivo, pero lo estoy. Ren y Kishan fueron atrapados
por algn tipo de magia que no entiendo, y ayudarlos es mi deber.
Deb poner cara de preocupacin, porque me dio unas palmaditas en la
mano y dijo:
No tema, tengo la sensacin de que todo saldr bien. Esa fe me
mantiene centrado en nuestro objetivo. Confo plenamente en Ren y en
usted, y, por primera vez en siglos, creo que hay esperanza.
Dio una palmada y se frot las manos.
Bueno, nos concentramos en el postre? pregunt.
Pidi kulfi para los dos, y me explic que era un helado indio hecho con
nata fresca y frutos secos. Ayudaba a refrescarnos del calor de la noche,
aunque no era tan dulce ni tan cremoso como el helado
estadounidense.

229

Despus de la cena, paseamos de vuelta al barco y hablamos sobre


Hampi. El seor Kadam me aconsejo que visitramos un templo local de
Durga antes de entrar en las ruinas para buscar la entrada a
Kishkindha.

Mientras pasebamos tranquilamente por el pueblo en direccin al


mercado, vimos de lejos nuestro hotel de color verde. El seor Kadam se
volvi hacia m con expresin avergonzada y me dijo:
Espero que me perdone por haber elegido un hotel tan modesto.
Quera estar lo ms cerca posible de la jungla por si Ren me necesitaba.
Aqu puede encontrarnos en un momento si quiere algo, y me siento
ms seguro cuando estoy cerca de l.
No pasa nada, seor Kadam. Despus de pasar una semana en la
jungla, el hotel me parece lujoso.
Se ro y asinti con la cabeza. Recorrimos los puestos del mercado, y el
seor Kadam compr algo de fruta para el desayuno y una especie de
pasteles de arroz envueltos en hojas de pltano. Eran similares a las
que me prepar Phet, aunque el seor Kadam me asegur que estos
eran dulces, no picantes.
Tras prepararme para ir a la cama, ahuequ la almohada y me la puse
detrs de la espalda, me coloqu la colcha recin lavada y seca en el
regazo, y pens en Ren, solo en la jungla. Me sent culpable por estar
all dentro mientras el pasaba la noche fuera. Tambin lo echaba de
menos y me senta sola. Me gustaba tenerlo cerca. Dej escapar un
profundo suspiro, deshice la trenza, me met bajo las sbanas y me
dorm.
Ms o menos a medianoche, alguien llamo con timidez a la puerta. Yo
no saba si abrirla; era tarde y no poda ser el seor Kadam. Me
acerqu, puse la mano encima de la madera sin hacer ruido y escuch.
O que llamaban otra vez y una voz familiar que susurraba:
Kelsey, soy yo.
Abr el pestillo de la puerta y me asom. Ren estaba all de pie, vestido
con su ropa blanca, descalzo y con una sonrisa triunfal en la cara. Lo
met dentro y sise:
Qu haces aqu? Es peligroso que entres en el pueblo! Si te ven
enviarn a alguien a cazarte!
Te echaba de menos respondi, encogindose de hombros.

230

Y yo a ti dije, esbozando una sonrisa.


l apoy un hombro en el marco de la puerta, como si nada.

Quiere eso decir que puedo quedarme? Dormir en el suelo y me ir


antes de que se haga de da. No me ver nadie, lo prometo.
Vale contest, suspirando, pero promteme que te irs temprano.
No me gusta que te arriesgues as.
Lo prometo me asegur; se sent en la cama, me tom de la mano y
tir de m para que me sentara junto a l. No me gusta dormir a
oscuras, en la jungla, solo.
A m tampoco me gustara.
Baj la mirada hacia nuestras manos entrelazadas.
Cuando estoy contigo, vuelvo a sentirme un hombre. Cuando estoy
ah afuera, solo, me siento como una bestia, como un animal dijo, y
levant la cabeza para mirarme a los ojos.
Lo entiendo respond, apretndole la mano. No pasa nada, de
verdad.
Ha sido difcil encontrar tu rastro repuso con una sonrisa. Por
suerte para m, decidisteis ir andando a cenar, as que pude seguir tu
olor hasta esta puerta.
Algo en la mesita de noche le llamo la atencin. Se inclin sobre m para
recoger mi diario, que estaba abierto. Haba hecho un dibujo de un
tigre, de mi tigre. Los dibujos del circo no estaban mal, pero aquel
ltimo era ms personal y estaba lleno de vida. Ren se qued mirndolo
un momento, mientras yo me pona cada vez ms roja.
Recorri con un dedo los rasgos del tigre y susurro con cario:
Algn da te dar un retrato de mi verdadero yo.
Dej el diario en la mesita, pensativo, me tom ambas manos y se volvi
hacia m con una mirada intensa.

231

No quiero que solo veas un tigre cuando me miras. Quiero que me


veas a m, al hombre afirm; justo cuando pareca a punto de tocarme
la mejilla, se detuvo y retir la mano. Llevo demasiados aos con la
mscara de tigre puesta. Me ha robado la humanidad. Asent con la
cabeza, y l me apret las manos y susurr: Kells, no quiero seguir
siendo l, quiero ser yo. Quiero tener una vida.
Lo s respond en voz baja, y le acaricie la mejilla. Ren

Me qued paralizada cuando l se llev mi mano a los labios y me bes


la palma. Not un cosquilleo. Sus ojos azules me examinaban,
desesperados, deseosos, queriendo algo de m.
Yo quera decir algo para tranquilizarlo, algo que lo consolara, pero no
me salan las palabras. Su splica me alteraba. Me senta muy unida a
l, notaba una conexin muy fuerte. Quera ayudarlo, quera ser su
amiga y quera, puede que quisiera algo ms. Intent identificar y
poner nombre a mis reacciones. Lo que senta por l pareca demasiado
complicado para definirlo, aunque pronto me result obvio que la
emocin ms fuerte, la que alteraba mi corazn era amor.
Haba construido una presa alrededor de mi corazn despus de la
muerte de mi familia. En realidad no me haba permitido amar a nadie
porque tema que me lo quitaran. Evitaba a posta la intimidad con los
dems. Me gustaba la gente y tena muchos amigos, pero no me
arriesgaba a querer, no de aquella manera.
La vulnerabilidad de Ren me haba permitido bajar la guardia, y, poco a
poco, l haba derribado mi presa. Olas de tiernos sentimientos
saltaban por encima de ella y se metan por las grietas. Los
sentimientos me inundaron y se derramaron dentro de m. Me daba
miedo abrirme y volver a querer a alguien. El corazn me palpitaba con
fuerza y oa los latidos en el pecho. Estaba segura de que l tambin los
oa.
La expresin de Ren cambi al verme la cara, pasando de la tristeza a la
preocupacin.
Cul es el siguiente paso? Qu debo hacer? Qu digo? Cmo
comparto lo que siento?
Recordaba haber visto pelculas romnticas con mi madre, y nuestro
dicho favorito era: Cllate y bsala de una vez!. A las dos nos
frustraba que el hroe o la herona no hiciera lo que nos pareca obvio y,
en cuanto apareca un momento tenso y romntico, las dos repetamos
nuestro mantra. Poda or la voz de guasa de mi madre dndome el
mismo consejo: Kells, cllate y bsalo ya!.
As que me control y, antes de cambiar de idea, me inclin sobre l
para besarlo.

232

Se qued helado y no sigui con el beso, aunque tampoco me apart.


Simplemente dej de moverse. Me apart, vi su cara de sorpresa y me
arrepent de inmediato de mi atrevimiento. Me levant y me alej,

avergonzada. Quera poner distancia entre nosotros mientras intentaba


volver a levantar a toda prisa los muros que rodeaban mi corazn.
Lo o moverse. Me pas una mano bajo el codo para volverme hacia l.
l me puso un dedo bajo la barbilla e intent levantarme la cabeza, pero
me negaba a mirarlo a los ojos.
Kelsey, mrame me pidi; levant la mirada, que fue desde sus pies
hasta el botn del centro de su camisa. Mrame.
Mis ojos siguieron subiendo. Pasaron por encima de la piel dorada del
pecho, del cuello y pararon en su bello rostro. Sus ojos azul cobalto
examinaron los mos, inquisitivos. Dio un paso adelante. La respiracin
se me atragant. Levant una mano y me rode lentamente la cintura.
Con la otra, me levant la barbilla. Sin dejar de mirarme a la cara, me
puso la palma un segundo sobre la mejilla y recorri el arco de mi
pmulo con el pulgar.
Su caricia era dulce, vacilante y cuidadosa, como se tocara a una
paloma asustada. Su expresin era una mezcla de asombro y alerta. Me
estremec. Se detuvo un instante ms, sonri con ternura, inclin la
cabeza y roz ligeramente mis labios con los suyos.
El beso fue suave, indeciso, solo el leve suspiro de un beso. La otra
mano tambin me rode la cintura. Le toqu tmidamente los brazos
con la punta de los dedos. Estaban calientes, y su beso era dulce. Me
acerc ms a l y me apret un poco contra su pecho. Yo me aferr a
sus brazos.
Ren suspir de placer y aument la intensidad del beso. Me fund
dentro de l.
Cmo puedo seguir respirando?
Su perfume veraniego a sndalo me rodeaba. Notaba cosquillas y vida
en cada punto de mi cuerpo que tocaba.

233

Me agarr con fervor a sus brazos. Sin despegarse ni un momento de


sus labios, Ren me tom ambos brazos y me los coloc alrededor de su
cuello. Despus baj una de sus manos por mi brazo desnudo hasta
llegar a la cintura, mientras que con la otra me acariciaba el pelo. Antes
de darme cuenta de lo que pretenda, ya me haba levantado con un
brazo y estrujado contra su pecho.
No tengo ni idea de cunto tiempo dur el beso. Dur un segundo y una
eternidad, todo a la vez. Mis pies descalzos estaban a varios centmetros
del suelo. l sostena todo mi cuerpo con un brazo como si no le costara

nada. Enterr los dedos en su pelo y not un ruido en su pecho; era


como el ronroneo del tigre. Despus de aquello, perd la capacidad de
pensar con coherencia y el tiempo se detuvo.
Todas las neuronas se disparaban a la vez en mi cerebro, haciendo que
mi sistema se colapsara y dejara de funcionar. Nunca haba imaginado
que besar fuera as: sobrecarga sensorial.
En algn momento, Ren me solt a regaadientes. Todava me sostena,
lo que estaba bien porque, si no, me habra cado. Me toc la mejilla y
me paso el pulgar muy despacio por el labio inferior. Se qued cerca de
m, con un brazo en torno a mi cintura. La otra mano pas a mi pelo, y
sus dedos empezaron a juguetear con mis rizos sueltos.
Tuve que parpadear unas cuantas veces para aclararme la vista.
Respira, Kelsey dijo, rindose en silencio; tena cara de sentirse
muy satisfecho, y eso, por algn motivo, me enfureci.
Pareces muy contento.
Lo estoy respondi arqueando una ceja.
Bueno, no me has pedido permiso repuse, sonriendo.
Hmmm, a lo mejor deberamos arreglarlo dijo, acaricindome el
brazo, dibujando circulitos con los dedos. Kelsey?
S? mascull, distrada por su avance.
Me das? empez a preguntar, acercndose.
Hmmm?
Tu?
Empez a acariciarme el cuello con los labios, para despus pasar a la
oreja. Me haca cosquillas con sus susurros, y not que sonrea.
Permiso?
La piel de los brazos se me puso de gallina, y me estremec.
Para besarte?

234

Asent dbilmente con la cabeza y, ponindome de puntillas, le pase los


brazos alrededor del cuello para demostrarle que, sin duda, le daba
permiso. Empez a trazar su propio camino descendente desde mi oreja

a mi mejilla, muy, muy despacio, dejando a su paso un reguero de


besos. Se detuvo justo a la altura de mis labios y esper.
Yo saba por qu esperaba, as que solo tard un segundo en susurrar,
casi sin fuerzas:
S.
Con una sonrisa triunfal, me aplast contra si pecho y me bes de
nuevo. Esta vez, el beso fue ms audaz y juguetn. Acarici sus fuertes
hombros hasta llegar al cuello y lo acerqu ms a m.
Cuando se retir, una sonrisa de entusiasmo le iluminaba la cara. Me
levant en volandas y dio vueltas conmigo por la habitacin, rindose.
Yo ya estaba del todo mareada cuando se par y apoy su frente en la
ma. Le toqu la cara tmidamente, explorando los ngulos de su mejilla
y labios con las puntas de los dedos. l se acerc ms a ellos como sola
hacer el tigre. Me re bajito y le acarici el pelo, apartndoselo de la
frente, disfrutando de su sedosa textura.
Me senta abrumada. No esperaba que mi primer beso fuese tan
impactante. En unos instantes habamos reescrito el manual de m
universo. De repente, era una nueva persona, tan frgil como una
recin nacida, y me preocupaba que, cuanto ms profundizramos en la
relacin, peor me sentira si Ren me dejaba. Qu ser de nosotros?
No haba forma de saberlo, y me di cuenta de que el corazn era un
rgano delicado. Con razn haba guardado el mo bajo llave.
l no saba nada de mis pensamientos negativos, as que intent
olvidarme de ellos y disfrutar del momento. Tras dejarme en el suelo,
me bes de nuevo brevemente y sigui dndome besitos en el
nacimiento del cabello y en el cuello. Despus me dio un clido abrazo y
se limit a estrecharme contra l. Me acarici el pelo y el cuello
mientras susurraba dulces palabras en su idioma materno. Al cabo de
unos segundos, suspir, me bes en la mejilla y me dio un empujoncito
hacia la cama.
Duerme un poco, Kelsey. Los dos lo necesitamos.

235

Despus de una ltima caricia en la mejilla con el dorso de la mano, se


transform en tigre y se tumb en la esterilla, al lado de mi cama. Me
met en la cama, bajo la colcha, y me asom para acariciarle la cabeza.
Tras poner el otro brazo bajo mi mejilla, dije en voz baja:
Buenas noches, Ren.

l me restreg la mano con la cabeza, se apoy en ella y ronrone.


Despus puso la cabeza sobre las patas y cerr los ojos.
Mae West, la famosa actriz de vodevil, dijo una vez que el beso de un
hombre era su firma. Sonre para mis adentros: si era cierto, el beso de
Ren era equivalente a la firma de la Declaracin de Independencia
estadounidense.

Al da siguiente, Ren ya no estaba. Me vest y llam a la puerta del


seor Kadam.
La puerta se abri y l me sonri.
Seorita Kelsey! Ha dormido bien?
No detect ningn sarcasmo, as que supuse que Ren haba decidido no
contar su escapada nocturna al seor Kadam.
S, perfectamente. Quiz demasiado. Lo siento.
l hizo un gesto para quitarle importancia y me pas un pastel de arroz
envuelto en hoja de pltano, fruta y una botella de agua.
No se preocupe, iremos a por Ren y nos dirigiremos al templo de
Durga. No hay prisa.
Volv a mi cuarto y me puse a desayunar. Tras reunir lentamente mis
escasas pertenencias, las met en mi bolsa de viaje pequea. No haca
ms que soar despierta. Me miraba en el espejo, y me tocaba el brazo,
el pelo y los labios mientras recordaba los besos de Ren. Tena que
espabilarme constantemente para intentar centrarme en lo que haca.
Tard una hora y media en terminar lo que en otras circunstancias me
habra llevado diez minutos.
En la parte superior de la bolsa de viaje puse mi diario. Encima coloqu
mi colcha doblada y cerr la bolsa para ir en busca del seor Kadam.
Estaba esperndome en el todoterreno, mirando unos mapas. Me sonro
y, a pesar del rato que lo haba hecho esperar, pareca de buen humor.

236

Recogimos a Ren, que sali de un salto entre los rboles como si se


tratara de un cachorrito juguetn. Cuando lleg al todoterreno, me
asom para acariciarlo y l se sent sobre las patas traseras para darme
con el hocico en la mano y lamerme el brazo a travs de la ventanilla
abierta. Salt al asiento trasero, y el seor Kadam se puso en marcha.

Sigui con precaucin las rutas del mapa y se meti por una carretera
de tierra que atravesaba la jungla hasta que paramos delante del
templo de piedra de Durga.

237

18
El templo de Durga

l seor de Kadam nos pidi que espersemos en el coche


mientras l iba a ver si haba visitantes en el templo. Ren meti
la cabeza entre los asientos y me dio en el hombro con ella hasta
que me volv.

Ser mejor que sigas agachado. S no tienes cuidado te van a


descubrir le dije entre risas.
El tigre blanco hizo un ruido.
Lo s, yo tambin te he echado de menos.
Al cabo de cinco minutos, el seor Kadam regres, y una pareja joven
estadounidense sali del templo y se alej en su coche.
Baj del todoterreno y le abr la puerta a Ren, que empez a rozarse con
mis piernas como si fuera un gato domstico gigantesco pidiendo
comida. Me re.
Ren! Me vas a tirar protest; le puse la mano en el cuello y se
content con eso.
Id los dos a examinar el templo mientras yo vigilo por si viene ms
gente dijo el seor Kadam despus de rerse entre dientes.
El sendero que llevaba al templo estaba cubierto de piedras lisas de
color terracota. El templo en s era del mismo color terracota mezclado
con surcos en sepia claro, rosa vivo y ostra plido. Haban plantado
rboles y flores alrededor del templo y varios senderos salan de la
entrada principal.

238

Subimos los estrechos peldaos de piedra que llevaban a la puerta. La


entrada estaba abierta y en ella se vean los altos pilares esculpidos que
soportaban el umbral, que tena la altura justa para que entrara por l
una persona de estatura media. A ambos lados de la abertura haba
unas tallas de dioses indios con unos detalles asombrosos.

Una nota escrita en varios idiomas adverta de que haba que quitarse
los zapatos. El suelo estaba polvoriento, as que tambin me quit los
calcetines y los met dentro de las zapatillas.
Una vez en el interior, el techo suba hasta formar una alta bveda llena
de imgenes talladas de flores, elefantes, monos, el sol y los dioses
jugando. El suelo de piedra era rectangular, y cuatro altas columnas
decorativas conectadas mediante arcos ornamentales se erguan en las
esquinas. En los pilares se vean tallas de gente en distintas etapas de
la vida y con distintas ocupaciones, pero todos adorando a Durga.
Encima de cada poste haba una imagen de la diosa.
El templo estaba, literalmente, tallado en una colina rocosa. De la
planta principal partan tres escaleras que suban a tres puntos
distintos. Eleg el arco de la derecha y sub los escalones. La zona del
otro lado estaba deteriorada, se vean rocas rotas desperdigadas por el
suelo. El estado del lugar no me permita imaginar para qu se haba
usado antes.
En la siguiente zona haba una especie de altar con una estatuilla rota e
inidentificable encima. Todo estaba cubierto por un denso polvo sepia.
Las partculas del mismo lanzaban destellos y flotaban en el aire, como
si fueran polvo de hadas. Unos rayos de luz entraban por las grietas de
la bveda y salpicaban el suelo. No oa a Ren, pero s el eco de cada uno
de mis movimientos por el templo.
Aunque fuera haca un calor bochornoso, en el interior no haca mucho
calor, e incluso haca fresco en algunos puntos, como si cada paso que
diera me llevase a un clima diferente. Mir al suelo, vi mis pisadas y las
huellas de Ren, y tom nota de que tendra que barrer antes de irnos.
No queramos que la gente pensara que haba un tigre rondando la
zona.

239

Tras registrarlo todo sin encontrar nada importante, entramos por el


arco de la izquierda y abr la boca, asombrada: en un hueco abierto en
la pared de roca haba una preciosa estatua de piedra de Durga.
Llevaba un tocado altsimo y tena los ocho brazos alrededor de su
torso, como si fueran plumas de pavo real. En los brazos sostena
distintas armas, una de ellas alzada en actitud defensiva. Mir con ms
atencin y vi que era el gada, la maza. Acurrucado a sus pies estaba
Damon, el tigre de Durga. Sus grandes zarpas apuntaban al cuello de
un jabal enemigo.
Supongo que ella tambin tena un tigre para que la protegiera, eh,
Ren?

Me coloqu justo frente a la estatua, y l se sent a mi lado. Mientras la


examinbamos, le pregunt:
Qu crees que el seor Kadam espera que encontremos aqu? Ms
respuestas? Cmo conseguimos su bendicin?
Empec a pasearme delante de la estatua mientras miraba las paredes,
metiendo los dedos con precaucin en cada grieta que vea. Buscaba
algo que se saliera de lo normal, aunque, al ser extranjera en tierra
desconocida, no estaba muy segura de lo que podra ser. Tras media
hora, tena las manos manchadas, llenas de telaraas y cubiertas de
polvo terracota. Peor an, no haba conseguido nada. Me limpi las
manos en los vaqueros y me dej caer sobre los escalones de piedra.
Me rindo. Ni siquiera s qu estamos buscando.
Ren se acerc y me puso la cabeza en la rodilla; le acarici el suave
lomo.
Y ahora qu hacemos? Deberamos seguir mirando o volver al
todoterreno?
Mir hacia la columna que tena al lado, en la que se vea a varias
personas adorando a Durga. En aquella en concreto haba dos mujeres
y un hombre ofrecindole comida. Supuse que seran granjeros, ya que
haba distintos tipos de campos y huertos en el resto de la talla, adems
de animales domsticos y herramientas de labranza. El hombre llevaba
un saco de grano al hombro, una de las mujeres cargaba con una cesta
de fruta y la otra tena algo pequeo en la mano.
Me levant para verlo ms de cerca.
Oye, Ren, qu crees que lleva en la mano?
Di un bote cuando la clida mano del prncipe tom la ma y la apret
un poco.
Deberas avisarme cuando vayas a cambiar de forma, sabes? lo
rega.
l se rio y recorri la talla con el dedo.
No estoy seguro, parece una especie de campana.

240

Hice lo mismo que l y murmur:


Y si nosotros tambin le hacemos una ofrenda por el estilo?
Qu quieres decir?

Pues que le ofrezcamos algo, como fruta. Y despus tocamos una


campana?
Se encogi de hombros.
Por qu no, merece la pena intentarlo.
Volvimos al todoterreno y le contamos nuestra idea al seor Kadam. l
se entusiasm.
Excelente idea, seorita Kelsey! No s cmo no se me ha ocurrido a
m.
Rebusc entre nuestra comida, y sac una manzana y un pltano.
En cuanto a la campana, no se me ocurri traer una, pero creo que
en muchos de estos templos antiguos las instalaban. Los discpulos las
tocaban cuando llegaban invitados, cuando haba una ceremonia
religiosa y a la hora de la comida. Por qu no buscan una campana en
el templo? Quiz la encuentren, as no tendramos que volver al pueblo
a comprar una.
Tras recibir la manzana y el pltano, respond:
Espero que esto funciones y que nos bendiga, porque no tengo ni idea
de lo que estoy haciendo. Ojal no espere demasiado de m. No se haga
demasiadas ilusiones, seor Kadam, que a lo mejor acaba
decepcionado.
l me asegur que yo nunca podra decepcionarlo y nos urgi a seguir
con el trabajo.
De vuelta en el interior del templo, Ren registr la zona del altar
mientras yo empezaba a buscar entre los escombros del otro cuarto.
Al cabo de unos quince minutos, o:
Kelsey, aqu! Lo he encontrado!

241

Fui rpidamente a reunirme con Ren, y l me ense una pequea


pared al final de la habitacin que no se vea desde la entrada del
templo. En ella haban esculpido unos estrechos estantes, como si
fueran huecos diminutos. En el de arriba haba una campanita de
bronce oxidado cubierta de telaraas y polvo; yo no llegaba a ella, pero
Ren s. Tena un anillo en la parte superior para poder colgarla de un
gancho.

Ren la sac del estante y us su camisa para limpiarla. Tras quitarle la


suciedad y el polvo de xido, la agit, y la campanita tintine. l sonri
y me ofreci su mano para ir juntos a la estatua de Durga.
Creo que t deberas hacer la ofrenda, Kells coment mientras se
apartaba el pelo de los ojos. Al fin y al cabo, t eres la que ha sido
bendecida por Durga.
Puede, pero se te olvida que soy extranjera, mientras que t eres un
prncipe de la India. Seguro que sabes mejor que yo lo que hay que
hacer.
Nunca rend culto a Durga repuso l, encogindose de hombros.
En realidad no conozco el proceso.
Y a qu rendas o rindes culto?
Participaba en los rituales y las festividades de mi pueblo, pero mis
padres queran que Kishan y yo decidiramos por nosotros mismos
cules eran nuestras creencias. Eran muy tolerantes con las distintas
ideologas religiosas porque ellos pertenecan a culturas distintas. Y
t?
No he pisado una iglesia desde la muerte de mis padres.
Puede que los dos necesitemos encontrar el camino a la fe coment,
apretndome la mano. Creo que hay algo ms que nosotros, un poder
bueno en el universo que nos gua a todos.
Cmo puedes ser tan optimista despus de llevar tantos siglos
atrapado en el cuerpo de un tigre?
Mi actual nivel de optimismo es una adquisicin relativamente nueva
respondi, y me limpi una mota de polvo de la nariz con la punta del
dedo. Vamos.
Sonri, me bes en la frente y me apart de la columna.

242

Nos acercamos a la estatua, y Ren empez a limpiar el polvo del tigre.


Pareca un buen punto de partida. Saqu la servilleta en la que el seor
Kadam haba envuelto la fruta y me puse a quitarle de encima a la
estatua varios aos de polvo. Despus de limpiar el polvo y las telaraas
de Durga y su tigre, incluidos los ocho brazos de la diosa, hicimos lo
propio con la base y la estructura que la rodeaba. En la base, Ren
encontr una roca un poco ahuecada que pareca un cuenco.
Supusimos que all era donde la gente dejaba las ofrendas.

Coloqu la manzana y el pltano en el cuenco, y me puse frente a la


estatua. Ren se acerc y me tom de la mano.
Estoy nerviosa tartamude. No s qu decir.
Vale, empezar yo y t aades lo que mejor te parezca.
Toc la campanita tres veces. El eco de su tintineo rebot en las
paredes del tenebroso templo.
Durga dijo con voz clara y alta, venimos a pedirte que bendigas
esta bsqueda. Nuestra fe es dbil y simple. Nuestra tarea compleja y
desconcertante. Por favor, aydanos a comprender y danos fuerzas.
Me mir. Tragu saliva, intent humedecerme los labios y aad:
Por favor, ayuda a estos dos prncipes de la India. Devulveles lo que
les han arrebatado. Aydame a ser lo bastante fuerte y sabia para hacer
lo que sea necesario. Ambos se merecen la oportunidad de recuperar
sus vidas.
Me aferr a la mano de Ren y esperamos.
Pas un minuto y despus otro. No ocurra nada. Ren me abraz un
momento y susurr que tena que volver a transformarse en tigre. Le
bes la mejilla y empez a cambiar. En cuanto se convirti de nuevo en
tigre, la habitacin se puso a temblar y las paredes vibraron. Omos un
trueno ensordecedor seguido de varios relmpagos de luz blanca.
Un terremoto! Nos enterrar vivos!
Rocas y piedras caan del techo, y uno de los grandes pilares se raj. Me
ca al suelo. Ren salt sobre m para protegerme de los escombros con
su cuerpo.
El terremoto se calm y dejamos de or ruido. Ren se apart de m y yo
me levant poco a poco, dando traspis. Mir la estatua, asombrada:
una parte del muro de piedra se haba roto y cado al suelo, partindose
en cientos de pedazos.

243

En la pared en la que estaba la roca ahora veamos la huella de una


mano. Me acerqu y Ren gru un poco. Recorr la huella con el dedo y
mir al tigre. Tras reunir valor, levant la mano y la coloqu sobre la
huella. Not que la piedra se calentaba, como en la Cueva de Kanheri, y
la piel me brill como si alguien hubiese encendido una linterna bajo mi
mano. Fascinada, me qued mirando las venas azules que apareca
conforme mi piel se volva transparente.

El dibujo de henna que haba hecho Phet volvi a verse claramente,


iluminado por una fuerte luz roja. Me salan chispas de los dedos. O un
gruido de tigre, pero no era de Ren, sino de Damon, el tigre de Durga!
Los ojos del tigre emitan una luz amarilla. La piedra haba pasado de
ser roca slida a convertirse en carne viva cubierta de pelaje naranja y
negro. El tigre ense los dientes y gru a Ren, que retrocedi un paso
y rugi mientras el pelo del cuello se le pona de punta. De repente, el
tigre dej de gruir, se sent y se volvi hacia su propietaria.
Quit la mano de la huella, empec a apartarme y retroced lentamente
hasta colocarme detrs de Ren. Estaba temblando de miedo y senta
escalofros en la espalda. La rgida estatua respiraba, y la plida piedra
color ostra ya no era piedra, sino carne.
La diosa Durga era una bella mujer india, aunque con piel de oro. Al
moverse, su vestido de seda azul se desliz susurrante sobre una de sus
delicadas extremidades. En los brazos luca todo tipo de relucientes
gemas. Los reflejos arco iris se apoderaron del templo, rebotando en
uno y otro lado con cada uno de sus movimientos. Contuve el aliento
cuando abri los ojos y baj sus ocho brazos. Cruz dos de ellos sobre
el pecho y lade la cabeza para mirarnos.
Ren se acerc y not que me rozaba. Eso me tranquiliz, tenerlo a mi
lado me proporcionaba seguridad. Le puse una mano en el lomo y not
que se le tensaban los msculos. Estaba listo para saltar, para atacar si
era necesario.
Los cuatro nos observamos en silencio durante un rato. Durga pareca
muy interesada en mi mano, la que acariciaba el lomo de Ren. Por fin,
habl.
Una de sus extremidades doradas se extendi y nos hizo un gesto.
Bienvenida a mi templo, hija ma.
Quera preguntarle por qu me haba bendecido y por qu me llamaba
hija, aunque yo no era india. Phet haba dicho lo mismo, y el concepto
me desconcertaba, pero supuse que lo mejor era quedarse callada.
Seal el cuenco que haba a sus pies y aadi:

244

Tu ofrenda ha sido aceptada.


Mir el cuenco: la fruta brill, lanz chispas y desapareci. Durga se
puso a dar palmaditas en la cabeza a su tigre, como si se hubiera
olvidado de nuestra presencia.

Decid no decir nada y dejar que se tomara su tiempo.


Ella me mir y sonri. El eco de su voz era como una campanilla en la
caverna.
Veo que tienes tu propio tigre para ayudarte en la batalla.
Bueno, s respond, y mi voz son dbil y frgil comparada con su
tono meldico y sonoro. Este es Ren, aunque es algo ms que un
simple tigre.
Ella me sonri, y su esplendor me dej embelesada.
S, s quin es y s que tu amor por l es casi tan grande como mi
amor por Damon. No es as?
Le dio un carioso tirn de oreja al tigre mientras yo asenta con la
cabeza para darle la razn.
Has venido a por mi bendicin, y mi bendicin te dar. Acrcate ms
para aceptarla.
Todava asustada, me acerqu arrastrando los pies. Ren se coloc entre
la diosa y yo sin apartar la vista ni un segundo del otro tigre.
Durga alz sus ocho brazos y los utiliz para pedirme que me acercara
ms. Di unos cuantos pasos. Ren tena el hocico casi pegado al de
Damon. Los dos se olieron haciendo ruido y arrugando la cara para
demostrar lo poco que les gustaba aquella situacin.
La diosa no les hizo caso, me sonri con cario y dijo:
El premio que buscas est escondido en el reino de Hanuman. Mi
smbolo te mostrar la entrada. El reino de Hanuman esconde grandes
amenazas. Tu tigre y t debis permanecer unidos para seguir a salvo.
Si os separis, correris un gran peligro.
Empez a mover los brazos y yo di un pasito atrs. La diosa se puso un
caparazn de caracola en el cinturn y empez a hacer girar las armas
que llevaba en las manos. Tras pasarlas de extremidad en extremidad,
las examin con atencin una a una. Cuando lleg a la que quera, se
detuvo. Mir con afecto el arma y pas una de sus manos libres por el
borde.

245

Era el gada. Lo sostuvo ante ella y me hizo un gesto para que lo


aceptara. Tom el arma por el mango. Pareca hecha de oro, pero,
curiosamente, no resultaba pesada. De hecho, poda sostenerla con
facilidad en una mano.

El gada tena ms o menos el largo de uno de mis brazos. El mango era


una espiral dorada, y de ella sala una delgada barra de oro liso de
cinco centmetros de grosor que acababa en una pesada esfera de unos
treinta centmetros de circunferencia. La superficie del orbe estaba
salpicada de diminutas gemas cristalinas. Asombrada, me di cuenta de
que seguramente se trataba de diamantes.
Di gracias a Durga y ella me sonri con benevolencia, alz un brazo y
seal el pilar. Despus asinti con la cabeza para darme nimos.
Quieres que vaya al pilar? pregunt.
Ella seal el gada y despus volvi a mirar el pilar.
Ah, quieres que lo pruebe? pregunt, conteniendo el aliento.
La diosa asinti y se puso a acariciar la cabeza de su tigre.
Me volv haca el pilar y levant el gada como si fuera un bate de
bisbol.
De acuerdo, pero, para que lo sepas, se me dan fatal los deportes.
Respir hondo, cerr los ojos y golpe. Esperaba que diera en la piedra,
rebotara y me dolieran los brazos. Pero fall o eso crea yo.
Todo pas a cmara lenta: un estruendo ensordecedor hizo temblar el
templo y un trozo de piedra sali disparado como si fuera un misil. El
fragmento se rompi en el suelo estallando en mil pedazos. Vi que el
polvo terroso caa sobre la pila de escombros. El pilar tena un enorme
agujero en el lateral.
Abr la boca, pasmada, y me volv hacia la diosa, que me sonrea con
orgullo.
Supongo que debo tener mucho cuidado con esto.
S respondi Durga, puedes usar el gada cuando necesites
protegerte, pero espero que, sobre todo, lo use el protector que te
acompaa.

246

Me pregunt durante un segundo cmo iba un tigre a usar un gada y


despus dej con cuidado el arma en el suelo. Cuando alc la vista,
Durga haba extendido otro de sus delicados brazos, en el que haba
una serpiente dorada que estaba tan viva como la misma diosa. La
serpiente sacaba la lengua y silbaba mientras se enroscaba en sus
bceps.

Sin embargo, esto es para ti explic Durga, y, horrorizada, vi que la


serpiente dorada se le desenroscaba del brazo y bajaba por la base de la
estatua. Al llegar al pie, se detuvo, levant la cabeza y elev la mitad del
cuerpo del suelo. Sac la lengua y examin lo que la rodeaba. Sus ojos
parecan esmeraldas diminutas. Cuando despleg los laterales del
cuello para formar con ellos una especie de capucha, me di cuenta de
que era una cobra y me estremec. Tena las caractersticas de una
cobra normal, aunque, en vez de escamas marrones y negras, en su
capucha haba unas espirales beis, mbar y crema sobre fondo dorado.
La piel de la barriga era color hueso y la lengua, color marfil.
La serpiente se acerc a m. Ren retrocedi unos pasos cuando le pas
por debajo de las patas.
Yo estaba aterrada, con la boca seca; notaba un nudo en la garganta y
era como si una simple rfaga de viento pudiera derribarme. Mir a la
diosa, que, esbozando una plcida sonrisa, contemplaba el avance de
su mascota.
El animal se acerc a mi zapato, sac de nuevo la lengua y enrosc la
cabeza en mi pierna. Me rode la pantorrilla y se enroll en mi
extremidad; not sus msculos al agarrarse a m y subir lentamente por
mi cuerpo. Me temblaba todo, como si fuera una flor bajo un aguacero.
Me o gemir. Ren dej escapar una mezcla de gemido y gruido, como si
no supiera cmo ayudarme. La serpiente lleg a lo alto de mi muslo. Yo
tena los codos rgidos y los brazos temblorosos apartados un poco de
los costados. La serpiente se aferr a mi muslo con la parte inferior del
cuerpo y estir la cabeza hacia mi mano.
La observaba con atencin, alerta, mientras ella llegaba a la mueca.
Tras colocarse en ella, se enrosc en el resto del brazo. Notaba sus
escamas sobre la piel desnuda; eran fras, suaves y lisas, como discos
de nice. El animal me aferraba con fuerza; al apretarme el brazo y
seguir subiendo, se me detuvo el flujo sanguneo durante un instante y
luego volvi a circular, como si me hubieran puesto mal un torniquete.

247

Una vez tuve casi todo su cuerpo enroscado en la parte superior del
brazo, la serpiente alz la cabeza hasta mi hombro y me roz el cuello
con ella. Sac la lengua y prob la sal de mi transpiracin, lo que hizo
que me temblara el labio. Por la cara me caan gotas de sudor, y tena la
respiracin entrecortada. Not que me pasaba la cabeza por el cuello,
que me rozaba la barbilla, y all estaba, con la capucha abierta,
mirndome directamente a los ojos. Justo cuando crea desmayarme,
volvi a bajarme por el brazo, se enrosc un par de vueltas y se qued
paralizada mirando a Durga.

Baj la mirada con precaucin para mirarla y me asombr comprobar


que se haba convertido en una joya. Era como uno de esos brazaletes
con forma de serpiente que llevaban las antiguas egipcias; sus ojos de
esmeralda miraban al frente, sin parpadear.
Con cuidado, la toqu con la otra mano. Todava se notaban las
escamas, aunque su tacto era metlico, no de ser vivo, como antes. Me
estremec y me volv hacia la diosa.
Como el gada, la serpiente era relativamente ligera. Si tengo que llevar
una serpiente dorada en el brazo, mejor que no me pese, pens.
Tras recuperar algo de mi valor, la examin ms de cerca y me di
cuenta de que el animal haba encogido un poco. La enorme serpiente
se haba convertido en un pequeo artculo de joyera.
Se llama Fanindra, la Reina de las Serpientes explic la diosa. Es
una gua y te ayudar a encontrar lo que buscas. Te pude llevar por los
senderos ms seguros e iluminar tu camino a travs de la oscuridad.
No la temas, no te desea dao alguno aadi, y extendi uno de sus
largos brazos para acariciar la inmvil cabeza de la serpiente. Es
sensible a las emociones de los dems y desea que la quieran por lo que
es. Tiene un propsito, como todos sus hijos, y debemos aprender a
aceptar que todas las criaturas son de origen divino, por temibles que
resulten.
Intentar superar mi miedo y mostrarle el respeto que se merece
repuse, inclinando la cabeza.
Es lo nico que pido respondi ella, sonriendo.
Mientras Durga volva a colocar sus brazos en la posicin inicial, nos
mir a Ren y a m.
Ahora, me permits que os d un consejo antes de marchar?
Por supuesto, diosa.
Recordad permanecer juntos. Si os separis, no confiis en vuestros
ojos, sino en vuestros corazones. Ellos os dirn qu es real y qu no.
Cuando consigis el fruto, escondedlo bien, ya que hay quienes querrn
robarlo para sus malvados fines.

248

Pero no tenemos que traerte el fruto como ofrenda?


La mano que acariciaba el tigre se qued paralizada y la carne perdi
brillo hasta volverse tosca y gris.

Ya habis hecho vuestra ofrenda. El fruto tiene otro propsito, ya lo


entenderis cuando llegue el momento.
Y los otros regalos, las otras ofrendas? insist, desesperada por
averiguar ms; resultaba obvio que me quedaba sin tiempo.
Puedes hacerme las otras ofrendas en cualquiera de mis templos,
pero los regalos debes guardarlos hasta
Sus rojos labios se quedaron helados a media frase, los ojos se le
oscurecieron y se convirtieron de nuevo en orbes ciegos. Ella, sus joyas
doradas y su reluciente vestimenta perdieron lustre hasta
transformarse otra vez en estatua.
Toqu la cabeza de Damon y tuve que restregarme la mano en los
vaqueros para limpirmela de la mugre de su oreja. Ren se roz con mi
pierna y yo le acarici el pelaje del lomo, sumida en mis pensamientos.
El ruido de los guijarros al caer me sac de mi ensimismamiento.
Abrac el grueso cuello de Ren, recog con cuidado el gada, y sal con l
del templo. Se qued un minuto en la entrada mientras yo utilizaba una
rama para limpiar sus huellas.
Mientras caminbamos por el sendero de tierra de vuelta al todoterreno,
me sorprendi ver que el sol haba avanzado mucho en su recorrido por
el cielo.
Llevbamos en el templo un bueno rato, mucho ms de lo que yo crea.
El seor Kadam estaba aparcado en la sombra, con las ventanas
bajadas, echando una siesta. Se enderez rpidamente y se restreg los
ojos al ver que nos acercbamos.
Ha notado el terremoto? pregunt.
Terremoto? No, esto ha estado ms silencioso que una iglesia
respondi, y se rio de su propia broma. Qu ha pasado ah dentro?
Entonces vio mis nuevos regalos y ahog un grito de sorpresa.
Seorita Kelsey! Puedo?
Le pas el gada. Prob a recibirlo con ambas manos y pareci costarle
cargar con su peso, lo que hizo que me preguntara si la edad no le
estara afectando ms de lo que pareca.

249

Es precioso! exclam; en su cara se reflejaba alegra e inters


intelectual.

Tendran que haberlo visto en accin respond, ponindole una


mano en el brazo. Estaba en lo cierto, seor Kadam: sin duda, hemos
recibido la bendicin de Durga. Salude a Fanindra aad, sealando
la serpiente que llevaba enroscada en el brazo.
l le toc la cabeza con un dedo y yo hice una mueca, temiendo que se
reanimara, pero el animal permaneci inmvil. El seor Kadam pareca
encantado con los objetos.
Vamos, tenemos que irnos dije, tirndole del brazo. Se lo contar
todo en el coche. Adems, me muero de hambre.
l se rio, eufrico y exultante. Tras envolver con cuidado el gada en una
manta, lo meti en la parte de atrs del coche, rode el vehculo y abri
la puerta para que entrramos Ren y yo. Subimos, me abroch el
cinturn y salimos en direccin a Hampi. Durga haba hablado y
nosotros tenamos que encontrar un fruto de oro. Estbamos listos.

250

19
Hampi

n el camino de vuelta a la ciudad, el seor Kadam escuch con


gran atencin todos los detalles de nuestra experiencia en el
templo de Durga. Me bombarde con miles de preguntas. Me
pidi datos a los que yo no haba dado importancia antes. Por
ejemplo, quera saber qu se vea en los otros tres pilares del templo, y
yo ni siquiera los haba examinado.
El seor Kadam estaba tan absorto en la historia que se fue directo al
hotel y se le olvid dejar a Ren en la jungla. Tuvimos que volver y yo
acompa a Ren al exterior. Al seor Kadam no le importaba en
absoluto quedarse en el todoterreno para observar el gada con ms
detenimiento.
Camin entre la alta hierba con Ren hasta los rboles, me agach, lo
abrac y susurr:
Puedes quedarte otra vez en mi cuarto si quieres, te guardar algo de
cena.
Le di un beso en la cabeza y yo lo dej all, mirndome.
El seor Kadam us la cocina del hotel para preparar una cena
compuesta de tortillas de verduras con pan tostado en la sartn y zumo
de papaya. Yo me mora de hambre y, al ver los otros platos que salan
de la cocina, me alegr mucho de que al seor Kadam le gustara
cocinar. Una de las mujeres, o puede que fuera otra husped, estaba
hirviendo algo en una gran olla, y el olor dejaba mucho que desear. Por
lo que saba, bien podra haber estado hirviendo la colada.
Me com un plato entero y le ped al seor Kadam que me preparara
ms para llevrmelo a la habitacin, por si me entraba hambre por la
noche. l acept encantado y, por suerte, no hizo preguntas.

251

Dej el gada a su cuidado, pero descubr que el brazalete de la serpiente


no quera salir de mi brazo por mucho que empujara o tirara de l. Al
seor Kadam le preocupaba que alguien intentara robarlo.

Le juro que me encantara quitarme a Fanindra respond, pero si


hubiera visto cmo lleg hasta mi brazo, a usted le parecera bien que
siguiera como est.
Tras apartar rpidamente aquel pensamiento de mi cabeza, me rega
por olvidar que Fanindra era un regalo y una bendicin divina, y
susurr una rpida disculpa para la serpiente.
Cuando regres al cuarto, me puse el pijama, cosa que me cost
bastante. Por suerte para m, era de manga corta. Met la parte superior
de la manga bajo el cuerpo de Fanindra, de modo que no tuviera tapada
la cabeza, y fui a por mi cepillo de dientes. La mir en el espejo
mientras me los cepillaba.
Despus de darle una ligera palmadita en la cabeza, mascull, sin
sacarme el cepillo de la boca:
Bueno, Fanindra, espero que te guste el agua, porque maana pienso
darme una ducha y, si sigues en mi brazo, te la vas a dar conmigo.
La serpiente sigui inmvil, aunque sus duros ojos relucientes me
miraron desde el espejo de la habitacin en penumbra.
Tras cepillarme los dientes, encend el ventilador del techo, coloqu la
cena de Ren en la cmoda y me met en la cama. El cuerpo de la
serpiente se me clavaba en el costado, as que me result difcil
ponerme cmoda. Crea que sera imposible dormir con aquella joya en
el brazo, pero al final lo consegu.

Me despert en plena noche con la llamada de Ren a la puerta. Como


estaba deseando estar cerca de m, comi a toda velocidad, y despus
me envolvi en sus brazos y me subi a su regazo. Apret su mejilla
contra mi frente, y empez a hablar sobre Durga y el gada. Pareca
emocionado con las posibilidades del arma. Yo asent, medio dormida, y
me mov para apoyar la cabeza en su pecho.

252

Me senta segura en sus brazos y me gustaba escuchar el clido timbre


de su voz. Al cabo de un rato empez a canturrear en voz baja y not el
fuerte latido de su corazn contra mi mejilla.
Despus se call y se movi hasta que protest dbilmente. Me recoloc
y me levant en brazos. Medio dormida, murmur que poda caminar
sola, pero no me hizo caso, me llev as a la cama y me tumb. Antes de

dormirme del todo, not que me besaba en la frente y me tapaba con la


colcha.
Un rato despus abr los ojos, sobresaltada. La serpiente dorada no
estaba! Me apresur a encender la luz y la vi descansando sobre la
mesita de noche. Segua paralizada, aunque enroscada con la cabeza
sobre el cuerpo. La observ con suspicacia un instante, pero no se
movi.
Estremecida, pens en la serpiente deslizndose sobre mi cuerpo
mientras dorma. Ren levant la cabeza y me mir, preocupado. Le di
unas palmaditas en la cabeza y le dije que no pasaba nada, que
Fanindra se haba movido durante la noche. Pens en pedirle que
durmiera entre las dos, pero decid que tena que ser valiente, as que
me tumb de lado y me enroll bien en la manta para evitar que a mis
extremidades les pasara algo raro sin que lo supiera.
Tambin le mencion a Fanindra que le agradecera que no volviera a
deslizarse por mi cuerpo sin que yo me enterara y que preferira que no
lo hiciera en absoluto si poda evitarlo.
Ni se movi ni parpade.
Parpadean las serpientes?
Con aquella profunda reflexin en mi mente, me tumb de nuevo de
lado y me qued dormida en un segundo.

A la maana siguiente, Ren no estaba y Fanindra no se haba movido,


as que decid que era el momento perfecto para una ducha. Estaba de
vuelta en mi habitacin, secndome el pelo con una toalla, cuando me
di cuenta de que Fanindra haba vuelto a cambiar de forma: esta vez
haba adoptado la forma de brazalete, lista para que me la colocara.
La recog con delicadeza y me puse su rgido cuerpo en el brazo, donde
encaj cmodamente. Cuando intent quitrmela, me lo permiti sin
problemas.

253

Gracias, Fanindra dije tras volver a ponrmela. Me resultar muy


til poder sacarte cuando lo necesite.
No haba forma de estar segura, pero me pareci ver que sus ojos de
esmeralda se ablandaban durante un segundo.

Estaba terminado de trenzarme el pelo y sujetarlo con una cinta verde a


juego con los ojos de Fanindra cuando alguien llam a la puerta. El
seor Kadam estaba fuera, con el pelo recin lavado y la barba
recortada.
Lista, seorita Kelsey? pregunt, levantando mi bolsa de viaje.
Salimos del hotel y nos dirigimos con el coche al rea arbolada en la
que habamos dejado a Ren. Esperamos unos minutos hasta que por fin
sali corriendo de entre la vegetacin. Me re, nerviosa.
Hoy te has quedado dormido, no?
Seguramente acababa de llegar corriendo del hotel. Le lanc una mirada
muy significativa con la esperanza de que entendiera mi mensaje de:
Tendras que haberte ido antes, sabes?.
De camino a Hampi paramos en un puesto de fruta y compramos una
especie de batido llamado lassi y una barrita de cereales para cada uno
de nosotros. Cuando llevaba la mitad de la bebida, ofrec el resto a Ren.
l meti la cabeza entre los asientos delanteros y lami el resto del
batido. Apur con su larga lengua lo que quedaba y tambin se asegur
de lamerme la mano accidentalmente de vez en cuando.
Ren! exclam entre risas. Muchas gracias, ahora tengo las manos
pegajosas.
Se inclin sobre m y empez a lamerlas con ms entusiasmo, incluso
entre los dedos.
Vale, vale! Que me haces cosquillas! Gracias, pero ya est bien.
El seor Kadam se rio con ganas, abri la guantera y me pas un
paquete de viaje de toallitas hmedas antibacterias.
Como sigas as no pienso volver a compartir un batido contigo
amenac a Ren mientras me limpiaba la saliva de tigre de las manos.
O un gruido en la parte de atrs y, cuando lo mir un momento
despus, era la viva imagen de un tigre inocente, aunque ya lo conoca
lo suficiente como para no fiarme.

254

El seor Kadam coment que estbamos cerca de Hampi y seal una


gran estructura que se vea a lo lejos.
Esa alta estructura cnica que ve ah es el Templo de Virupaksha. Se
trata del edificio ms importante de Hampi, que se fund hace dos mil

aos. Dentro de nada pasaremos por la cueva de Sugriva, donde se dice


que escondieron las joyas de Sita.
Siguen all las joyas?
Nunca las encontraron, y esa es una de las razones por las que los
cazatesoros han saqueado tantas veces la ciudad respondi el seor
Kadam; despus de par en el arcn y dej que Ren saliera. Durante
el da habr demasiados turistas, as que ser mejor que espere aqu
mientras nosotros recorremos la zona en busca de pistas. Regresaremos
a por l a primera hora de la noche.
Aparcamos delante de la puerta. El seor Kadam me llev a la primera
estructura, la ms grande, que era el Templo de Virupaksha. Tena
unas diez plantas de altura y pareca un gigantesco cucurucho de
helado al revs. Lo seal y me fue explicando su arquitectura.
Este templo tiene patios, altares y entradas en todos esos edificios. En
el interior hay un sanctasanctrum con salones llenos de pilares y
claustros, que son largos pasillos con arcos abiertos a un patio central.
Venga, se lo ensear.
Mientras pasebamos por el templo, l me record que buscbamos una
entrada a Kishkindha, un mundo gobernado por monos.
No s bien qu aspecto tendr, aunque quiz haya otra huella de
mano. La profeca de Durga tambin mencionaba serpientes.
Ms serpientes pens, encogindome. Una puerta a un mundo
mtico? Cuando ms avanza esta aventura, ms rara se pone.
A medida que avanzaba el da, estaba tan deslumbrada por las ruinas
que se me olvid por completo nuestro objetivo. Todo lo que vea me
resultaba asombroso. Nos detuvimos en otra estructura llamada el
Carro de Piedra. Era una talla en piedra de un templo en miniatura
sobre ruedas. Las ruedas del carro tenan forma de flores de loto y
poda girar como ruedas normales.
Otro edificio, el Templo de Vithala, tenas unas estatuas preciosas de
mujeres bailando. Escuchamos que un gua turstico explicaba la
importancia de los cincuenta y seis pilares del templo.

255

Cuando se golpea los pilares, estos vibran y suenan como notas


musicales. Un msico con talento podra llegar a tocar una cancin con
ellos deca.

El gua dio unos golpecitos en la piedra, y nos quedamos quietos un


momento para escuchar el zumbido y la vibracin de las columnas. Los
mgicos tonos musicales nos recorrieron el cuerpo, se elevaron y se
desvanecieron poco a poco. El sonido desapareci mucho antes de que
se detuvieran las vibraciones.
Pasamos por otro edificio, el Bao de la Reina. El seor Kadam me
explic sus caractersticas ms importantes.
El Bao de la Reina era el lugar en el que el rey y sus esposas se
relajaba. Usaban los apartamentos que rodeaban el centro. De los
edificios rectangulares salan balcones, y las mujeres se sentaban
mirando a la piscina para descansar. Un acueducto bombeaba agua en
la piscina de ladrillo, y antes haba un jardincito de flores en el lateral,
ah, en el que las mujeres podan tumbarse y hacer picnics.
La piscina tena unos quince metros de largo y unos dos metros de
profundidad. Echaban perfume en el agua para que oliera mejor y
cubran la superficie de ptalos de flores. Alrededor haba fuentes con
forma de loto, todava se ven algunas. Un canal rodeaba la estructura, y
el edificio estaba bastante protegido, de modo que solo el rey pudiera
entrar y retozar con las mujeres. Cualquier otro posible pretendiente
tena prohibido el paso.
Hmmm, si el rey era el nico hombre que poda entrar, cmo es que
usted conoce tantos detalles sobre la piscina de las mujeres?
pregunt, frunciendo el ceo.
l se acarici la barba y sonri.
Seor Kadam! susurr, pasmada. No entrara en el harn del rey,
no?
Para los hombres jvenes, entrar en el Bao de la Reina era un rito de
iniciacin, y muchos murieron en el intento. Resulta que soy uno de los
pocos valientes que sobrevivieron a la experiencia.
Bueno dije, rindome, debo decir que eso hace que cambie mi
opinin sobre usted. Entrar en un harn! Quin lo habra pensado?
Di unos pasos y me volv. Un momento, ha dicho que era un rito
inicitico? Y Ren y Kishan?

256

Ser mejor que se lo pregunte usted misma respondi, levantando


las manos. No quiero decir algo inapropiado.
Hmmm, esa pregunta va a pasar a ser la primera de mi lista.

Fuimos a la Casa de la Victoria, el Lotus Mahal y la Mahanavami


Dibba, pero no vimos nada especialmente interesante ni extraordinario.
El Palacio de los Nobles era donde se celebraban las reuniones
diplomticas, y donde cenaban y beban los oficiales de alto rango. La
Balanza del Rey era un edificio que usaban los reyes para pesar el oro,
las monedas y los granos con los que comerciaba, y tambin para
distribuir bienes a los pobres.
Mi lugar favorito eran los Establos de los Elefantes, una estructura
larga y oscura que, en sus tiempos, albergaba once elefantes. El seor
Kadam me explic que aquellos elefantes no se usaban en la batalla,
sino para rituales. Eran propiedad privada del rey y estaban entrenados
para distintas ceremonias. A menudo los vestan con ropajes dorados y
joyas, y les pintaban la piel. El edificio tena diez cpulas de distintos
tamaos y formas que descansaban sobre la residencia de cada
elefante. Explic tambin que a otros elefantes los usaban para hacer
trabajo de baja categora y para la construccin, pero que aquellos
pocos escogidos eran especiales.
Lo ltimo que vimos fue una enorme estatua de Ugra Narasimha.
Cuando le pregunt al seor Kadam por lo que representaba, no me
respondi. Rode la estructura y la observ desde distintos ngulos
mientras mascullaba en silencio para s.
Hice visera con una mano y examin la parte superior.
Quin es? insist, intentando llamar la atencin de mi gua. Es
un tipo bastante feo.
Ugra Narasimha es un dios mitad hombre, mitad len respondi por
fin, aunque tambin puede adoptar otras formas. Se supone que debe
dar miedo e impresionar. Su hazaa ms famosa fue matar a un
poderoso rey demonio. Lo ms interesante es que el rey demonio no
poda morir ni en la tierra ni en el espacio, ni durante el da ni por la
noche, ni dentro ni fuera, y no poda matarlo ni un humano ni un
animal, ni un objeto vivo ni uno muerto.
Pues s que tenis demonios invencibles por la India. Cmo
consigui matarlo?

257

Ah, Ugra Narasimha era muy listo. Levant al rey demonio, se lo


coloc en el regazo, y lo mat en el crepsculo, en un umbral y con las
uas.
Es como en el Cluedo: la seorita Escarlata en el invernadero con un
candelabro.

Es cierto respondi l entre risas.


Hmmm, ni da ni noche, eso es el crepsculo. Ni dentro ni fuera, en el
umbral. Y era medio humano, medio len, as que cumple con el
requisito de que no sea ni animal ni hombre. Ni en la tierra ni en el
espacio era su regazo Qu queda?
Que no podan matarlo ni con un objeto vivo ni con un objeto muerto,
en concreto, ni animado ni inanimado, as que us las uas.
Pues s que era listo.
Estoy impresionado, Kelsey. Lo has averiguado casi todo t sola. Si
miras con atencin, vers que est sentado sobre el cuerpo de una
serpiente de siete cabezas y que sus cabezas se arquean sobre l con las
capuchas abiertas para darle sombra.
S que son serpientes, s respond, haciendo una mueca; mov el
brazo, incmoda, y mir mi serpiente dorada, que segua siendo un
brazalete rgido.
El seor Kadam empez de nuevo a murmurar par s y se pas un buen
rato examinando la estatua de Ugra Narasimha.
Qu est buscando?
Parte de la profeca hablaba de que las serpientes nos ayudaran a
encontrar el fruto. Antes crea que quiz solo hiciera referencia a
Fanindra, pero quiz el plural tenga su importancia.
Me un a l en la bsqueda de una puerta secreta o de una huella como
la que haba encontrado anteriormente, pero no vimos nada.
Intentamos actuar con naturalidad, como los dems turistas que
contemplaban la estatua.
Creo que lo mejor ser que Ren y t volvis aqu esta noche dijo al
final el seor Kadam. Sospecho que la entrada a Kishkindha est
aqu, junto a la estatua.
Le llevamos algo de comer a Ren. Yo le guard unos trocitos de pollo
tandoori, y l me los quit de la mano con mucho cuidado mientras le
hablaba de los distintos edificios que habamos investigado en el
templo.

258

El seor Kadam nos explic que las ruinas se cerraban al pblico al


caer el sol, a no ser que hubiera algn acontecimiento especial.

Los guardas jurados vigilan casi todas las noches, por si aparecen
cazatesoros. De hecho, la mayora de los destrozos que se ven en las
ruinas son por culpa de los cazatesoros. Buscan oro y piedras
preciosas, pero esas cosas se las llevaron de Hampi hace mucho tiempo.
En la actualidad los nicos tesoros que alberga son los que ellos
mismos destrozan.
Al seor Kadam le pareci mejor dejarnos en un punto al otro lado de
las colinas, ya que desde all no haba ninguna carretera que llevara a
Hampi y, por tanto, no estaba tan bien vigilado.
Pero si no hay carreteras, cmo vamos a llegar? pregunt, aunque
me tema la respuesta.
Esa es una de las razones por las que compr el todoterreno, seorita
Kelsey respondi, sonriendo y frotndose las manos, animado. Ser
emocionante!
Fantstico mascull. Ya empiezo a marearme.
Tendr que llevar el gada en la mochila, cree que podr?
Claro, tampoco pesa tanto.
Se detuvo y me mir, asombrado.
Qu quiere decir? Pesa bastante repuso.
La sac de su envoltorio y lo levant con las dos manos; se le vea la
tensin en los msculos.
Qu raro, recuerdo que me pareci ligero para su tamao.
Me acerqu y se lo quit; a los dos nos desconcert lo fcil que me
resultaba levantarlo con una sola mano, mientras que l apenas poda
con su peso.
A m me pesa unos veinte kilos.
Pues para m es como si pesara de dos a cuatro.
Asombroso respondi, maravillado.
No tena ni idea de que en realidad pesara tanto aad.

259

El seor Kadam volvi a enrollar el arma en una manta suave y se la


meti en la mochila. Subimos de nuevo al todoterreno, y fuimos por una
carretera secundaria que se convirti en carretera de tierra y despus

en un camino de grava, que despus pas a ser dos lneas en el polvo


antes de desaparecer por completo.
Nos dej salir y mont un campamento en miniatura, mientras me
aseguraba que Ren sabra cmo volver hasta all. Tambin me dio una
linterna, una copia de la profeca y una advertencia:
No use la linterna a menos que sea estrictamente necesario. Tenga
cuidado, los guardas de seguridad recorren las ruinas por la noche.
Est alerta. Ren los oler antes de que lleguen, as que no debera pasar
nada. Adems, le sugiero que Ren permanezca en su forma de tigre todo
lo posible, por si lo necesita para algo despus. Buena suerte, seorita
Kelsey concluy, dndome un apretn en los hombros y sonriendo.
Recuerde que quiz no encuentre nada. Puede que tengamos que
empezar desde el principio maana por la noche, pero tenemos mucho
tiempo. No desespere. No hay presin.
Vale. Bueno, habr que intentarlo!
Me puse a caminar detrs de Ren. La noche sin luna haca que las
estrellas brillaran ms de lo normal en el cielo negro aterciopelado.
Aunque fuera precioso, me habra gustado tener luna. Por suerte, no
me costaba seguir la piel blanca de Ren. El camino estaba lleno de
agujeros y fosos, as que haba que andar con sumo cuidado. Mal
momento para caerse y romperse un tobillo. Ni siquiera quera pensar
en las criaturas que haban hecho aquellos agujeros.
Al cabo de unos minutos dando traspis, una luz verdosa empez a
brillar delante de m. Mir a mi alrededor hasta que por fin descubr que
la luz proceda de los ojos de Fanindra. Ella me iluminaba el camino
con una especie de visin nocturna especial. Todo quedaba bien
delineado, aunque segua resultando espeluznante, como si caminara
por el terreno aliengena de un extrao planeta verde.
Tras casi una hora de caminata llegamos a las afueras de las ruinas.
Ren fren y oli el aire. Una suave brisa soplaba sobre las colinas y
refrescaba la clida noche. Debi de decidir que no haba moros en la
costa, porque sigui adelante a toda velocidad.

260

Atravesamos las ruinas hacia la estatua de Ugra Narasimha. Aunque


durante el da me haba parecido un sitio impresionante, en aquellos
momentos se cerna sobre m y proyectaba oscuras sombras. Los bellos
arcos y pilares que haba admirado antes se haban convertido en
negras bocas abiertas dispuestas a devorarme. La suave brisa que tan
bien me haba venido silbaba y gema al introducirse en pasadizos y

puertas, como si unos antiguos fantasmas nos anunciaran su


presencia.
Se me puso de punta el vello de la nuca al imaginar ojos que nos
observaban y demonios que acechaban en pasillos brumosos. Cuando
por fin nos acercamos a la estatua, Ren empez a investigar,
olisqueando y registrando hendiduras ocultas.
Tras una hora de bsqueda infructuosa estaba dispuesta a rendirme,
volver con el seor Kadam y dormir un poco.
Ren, estoy agotada. Es una pena que no tengamos una ofrenda y una
campana. A lo mejor la estatua cobrara vida. Qu me dices?
Se sent a mi lado y le di unas palmaditas en la cabeza. Levant la
mirada hacia la estatua y se me ocurri una idea.
Una campana susurr. Me pregunto
Me levant y corr al templo de Vithala, el de las columnas musicales.
Suponiendo qu era lo que deba hacer, di tres golpes en una de ellas
con la esperanza de que no la oyera ningn guardia y corr de vuelta a
la estatua. Los ojos de la serpiente de siete cabezas haban empezado a
emitir un brillo rojo, y una pequea talla de Durga haba aparecido en
el lateral de la estatua.
Eso es! El smbolo de Durga! Vale, estamos haciendo algo bien. Y
ahora qu? Una ofrenda? pregunt, y gem de frustracin. Pero no
tenemos nada que ofrecer!
La boca de la estatua del medio hombre, medio len se abri, y una
nieblecilla gris sali de ella. Las volutas de aquel humo fro bajaron por
el cuerpo de la estatua, se derramaron por el suelo y se extendieron por
todas partes. Los ojos de la serpiente acabaron siendo lo nico que se
vea. Mantuve la mano sobre la cabeza de Ren para tranquilizarme.
Decid trepar a la talla de piedra y mirar en la cabeza de la estatua. Ren
gru para mostrarme que no le gustaba la idea, pero no hice caso y
empec a trepar. Dio igual, ya que no encontr ninguna pista. Al saltar
desde arriba, calcul mal la distancia y tropec. Ren apareci a mi lado
al instante. No me haba hecho dao, salvo por una ua rota, pero estar
dentro de la niebla me helaba los huesos.

261

Justo entonces, al mirarme la ua, record la historia del seor Kadam


sobre Ugra Narasimha. Medit durante un minuto.

Ren, a lo mejor si repetimos las acciones de Ugra Narasimha, la


estatua nos lleva al siguiente paso. Vamos a intentarlo.
A oscuras, not que se rozaba con mi mano.
Vale, hay cinco partes. Lo primero que necesitamos es alguien mitad
animal, mitad humano, y ese eres t. Ven, ponte a mi lado. T sers
Ugra Narasimha y yo, el rey demonio. Despus necesitamos ponernos
en un sitio que no est ni dentro ni fuera, as que vamos a buscar unos
pasos o un umbral.
Palp la estatua.
Creo que aqu haba una puertecita, al lado de la estatua.
Alargu la mano y encontr el marco de la piedra. Los dos nos pusimos
debajo.
Lo tercero es que no sea ni de da ni de noche. Es demasiado tarde
para el alba y para el crepsculo. Supongo que podemos intentar usar
mi linterna suger, y la encend y apagu con la esperanza de que
bastara. Despus est lo de las uas, y las tuyas son bien grandes.
Creo que tienes que araarme. La historia dice que deberas matarme,
pero creo que bastar con el araazo, aunque es probable que tengas
que hacerme sangre aad estremecindome.
O que dejaba escapar un gruido de protesta.
No pasa nada, solo uno pequeito, no es gran cosa.
Volvi a gruir bajito, levant una pata y me la puso con cuidado en el
brazo. Yo lo haba visto cazar de lejos y tambin sus zarpas durante la
pelea con Kishan. Cuando la linterna le ilumin las uas, no pude
evitar asustarme un poco. Cerr los ojos y o un dbil gruido cuando
se movi, pero no not nada.
Me ilumin las piernas con la linterna y no vi sangre. Sin embargo,
saba que haba hecho algo, porque haba odo el araazo. De inmediato
tuve una intuicin y lo apunt con la linterna para ver dnde se haba
hecho dao.
Ren! Deja que lo vea. Es muy grave?

262

Levant una pata y vi unos feos desgarros que le haban atravesado


pelaje y carne. La sangre salpicaba el suelo.
Ya s que te curas de prisa, Ren, pero, de verdad, era necesario
cortar tanto? dije, enfadada. Sabes que puede que no funcione de

todos modos si la sangre no es ma. Agradezco tu sacrificio, pero sigo


queriendo que me hagas un araazo. Yo soy la que representa al rey
demonio, as que crtame A ser posible, no tanto.
No quera levantar la pata, as que tuve que agacharme y levantrsela
yo. Cuando por fin me la puse sobre el brazo, l meti la uas.
Ren, por favor le supliqu, coopera. No lo pongamos ms difcil de
lo que ya es.
Por fin sac un poquito las uas y me arao dbilmente el brazo,
dejando apenas marca.
Ren! Hazlo ya, por favor.
Gru un poco, enfadado, y me ara con ms fuerza. Aparecieron
unos verdugones rojos que me recorran el antebrazo, y dos de ellos
sangraban un poco.
Gracias respond, dolorida.
Apunt con la linterna de nuevo a sus araazos, que ya casi estaban
curados, y, satisfecha, pas al ltimo punto.
Bueno, lo ltimo era que el rey demonio no poda estar ni en el cielo
ni en la tierra, as que Ugra lo coloc en su regazo, lo que supongo que
significa que tengo que sentarme en tu lomo.
Qu incmodo.
Aunque Ren era un tigre grande y era como montar un poni, segua
siendo consciente de que en realidad era un hombre y no me pareca
bien convertirlo en una bestia de carga. Me quit la mochila y la dej en
el suelo preguntndome qu hacer para que la situacin resultara
menos ridcula. Tras reunir el valor necesario y decidir que no sera tan
malo si me montaba en plan amazona, de repente, not que volaba.
Ren se haba transformado en hombre y me haba levantado en brazos.
Forceje un minuto en seal de protesta, pero se limit a lanzarme una
mirada tipo: Ni te molestes en discutrmelo. Cerr la boca. Se inclin
para recoger la mochila, se la colg de los dedos y pregunt:
Qu ms?

263

No lo s. El seor Kadam no me cont nada ms.


l me cambi de posicin, se acerc de nuevo al umbral y mir desde
all la parte superior de la estatua.

No veo ningn cambio murmur.


Me mantena bien agarrada mientras miraba la estatua, y debo
reconocer que dej de importarme lo que estbamos haciendo. Los
araazos del brazo, los que haca unos segundos me dolan, ya no me
molestaban. Me dediqu a disfrutar de la sensacin de estar acurrucada
tan cerca de su musculoso pecho. A qu chica no le gustara estar en
brazos de un hombre tan espectacular?
Levant la mirada para verle la cara. Se me ocurri que, si yo deseara
esculpir un dios de piedra, elegira de modelo a Ren. Aquel tipo medio
len, medio hombre no era comparable.
Al final se dio cuenta de que lo miraba y dijo:
Hola? Kells? Estamos aqu para romper una maldicin, recuerdas?
A lo cual respond con una sonrisa tonta. l arque una ceja.
En qu estabas pensando ahora mismo?
En nada importante respond.
Tengo que recordarte que ests en una posicin muy vulnerable a
las cosquillas y que no hay escapatoria? Dmelo.
Madre ma, tiene una sonrisa resplandeciente, incluso con niebla.
Dej escapar una sonrisa nerviosa.
Si me haces cosquillas, protestar y forcejear con ganas, y eso har
que me sueltes y fastidies lo que estamos intentando conseguir.
Pero un reto interesante, rajkumari me susurr al odo. Puede que
lo probemos despus. Y, para que conste en acta, Kelsey, no te soltara.
Dijo mi nombre de tal forma que se me puso toda la piel de gallina.
Cuando me mir los brazos para restregrmelos rpidamente y
disimularlo, me di cuenta de que la linterna estaba apagada. La
encend, pero la estatua sigui igual.
No est pasando nada coment despus de rendirme, a lo mejor
tenemos que esperar al alba.

264

Dira que s que est pasando algo, aunque no tenga nada que ver
con abrir una entrada repuso l mientras se rea con ganas y me
acariciaba la oreja con la nariz.

Empez a recorrerme, beso a beso, la distancia entre la oreja y el cuello.


Suspir y arque el cuello para que llegara con ms facilidad. Con un
ltimo beso, gru y levant la cabeza a regaadientes.
Me decepcion que parara, pero pregunt:
Qu quiere decir rajkumari?
Se rio en voz baja, me dej con cuidado en el suelo y contest:
Quiere decir princesa. Vamos a buscar un sitio en el que dormir un
par de horas, vale? Volver corriendo al todoterreno para decirle al
seor Kadam que pensamos esperar al alba para volver a intentarlo.
Me tom de la mano y me llev a una zona de hierba algo oculta. Una
vez acomodada, se fue. Hice una almohada con la colcha e intent
dormir, pero no logr tranquilizarme y conseguirlo hasta que regres
Ren y dej que me acurrucara contra su espalda de tigre.

Cuando me despert, me mova en brazos de Ren; me estaba llevando


de vuelta al umbral.
No tienes que llevarme en brazos, puedo andar.
Estabas cansada y no quera despertarte respondi, sonriendo.
Adems, ya hemos llegado.
Todava era de noche en el exterior, pero el horizonte comenzaba a
iluminarse por el este. La estatua segua igual que antes, con los ojos
rojos de la serpiente encendidos y niebla salindole por la boca. Nos
pusimos en el umbral un momento y, al instante, not que algo se
retorca y se mova: era Fanindra. De repente cobr vida, recuper su
tamao normal y se me desenrosc del brazo.
Ren me baj un poco al suelo para que la serpiente pudiera descender
con delicadeza. Ella se dirigi a la estatua y encontr una forma de
subir hasta arriba, donde descansaban las cabezas de la otra serpiente.

265

Desde los escalones la vimos pasar por encima y por debajo de ellas. Al
hacerlo, cobraron vida y empezaron a retorcerse. El resto del cuerpo del
animal tambin empez a convertirse en carne escamada.
Fanindra volvi reptando hacia nosotros hasta detenerse, adoptar la
forma de brazalete y encogerse de nuevo. Ren me baj al suelo y se

acerc a recogerla. Me la puso en el brazo, sonri, y entonces recorri


con los dedos los araazos de mi brazo y frunci el ceo. Me dio un
besito en la zona, todava algo dolorida, y se transform de nuevo en
tigre.
Nos acercamos a la estatua, donde el torso de la serpiente se mova de
un lado a otro. La parte de abajo se elevaba y levantaba poco a poco la
estatua en el aire, hasta que bajo ella apareci un agujero negro. Estaba
lo bastante alta como para que Ren y yo entrramos por la abertura.
Al asomarse al agujero vi unos escalones de piedra que se perdan en la
oscuridad. La boca de la estatua dej de echar niebla y empez a
absorberla. Las volutas de humo iban hacia nosotros, entraban por la
boca de la estatua y caan al pozo de abajo. Tragu saliva e ilumin los
escalones con la linterna. Pasamos entre los gruesos cuerpos de la
serpiente y nos internamos en la niebla de sombras nebulosas.
Habamos encontrado a Kishkindha.

266

20
Las pruebas

ajamos los escalones de piedra con precaucin, dependiendo por


completo de la dbil iluminacin de mi diminuta linterna.
Cuando llegamos al fondo, los ojos de Fanindra empezaron a
brillar, lo que dio al lugar un espeluznante tono verde azulado.

Detuve a Ren y volv a leer en voz alta la profeca de Durga.

Para lograr su proteccin, buscad su templo


y recibid la bendicin de Durga.
Viajad al oeste y encontrad Kishkindha,
donde los simios gobiernan.
Gada golpea en el reino de Hanuman
y persigue la rama cargada.
Espinosos peligros acechan arriba
y deslumbrante peligros esperan abajo,
Estrangulando y engaando a los que amis
y atrapndolos en la salobre resaca del mar.
Morbosos fantasmas entorpecern vuestra ruta
y guardianes os bloquearn el camino.
Cuidado cuando empiecen la caza
para no abrazar su mohosa decadencia.

267

Pero todo lo superaris


si las serpientes encuentran el fruto prohibido
y el hombre de la India sacian

O todo su pueblo morir sin remedio.

Al final de la hoja estaban las notas del seor Kadam, escritas con su
elegante caligrafa de siempre. Tambin las le en voz alta:

Seorita Kelsey,
Tendr que enfrentarse a muchas pruebas cuando entre en Kishkindha, as que sea
precavida. Tambin he incluido las advertencias de Durga tal como usted me las
describi. La diosa dijo que debera intentar permanecer junto a Ren. Si por algn motivo
se separan, correran grave peligro. Tambin dijo que no deben confiar en sus ojos. Sus
corazones y sus almas los ayudarn a diferenciar entre la fantasa y la realidad. Lo
ltimo que mencion fue que, cuando consigan el fruto, deben esconderlo bien.
Bhagyashalin!
Que la suerte est de su lado!
Anik Kadam

No tengo ni idea de qu clase de peligros sern. Con suerte, los


espinosos se referirn a algn tipo de planta.
Empezamos a caminar mientras yo parloteaba sobre animales que
pudieran tener espinas.
Veamos, est el estegosauro. No, el estegosaurio. Aunque puede que
se diga stegosaurus Bueno, da igual, el caso es que existe ese tipo de
dinosaurio. Tambin estn los dragones, los erizos, y no podemos
olvidarnos de los lagartos cornudos. Si tengo que elegir a un animal con
espinas o con cuernos, esa sera mi primera eleccin. Ah, pero y si son
de tamao gigante con bocas enormes? Nos podran tragar de un
bocado. A lo mejor deberamos sacar ya el gada de la mochila, eh?

268

Me detuve para sacarlo. Seguro que su peso no ayudaba a aligerar la


marcha, que ya era mala de por s, pero me senta mejor con l en la
mano.
El tnel pronto se convirti en un camino de piedras y, cuanto ms
caminbamos, ms luz haba. Los ojos de Fanindra bajaron de
intensidad y se apagaron hasta volver a ser relucientes esmeraldas.

Estaba pasando algo extrao. En las ltimas semanas, mi sensor de


cosas raras haba adquirido ms tolerancia de la habitual, pero aquello
era raro incluso para m.
No saba de dnde vena la luz, era como si llegara desde un punto
delante de nosotros. Estbamos siguiendo la luz al final del tnel,
literalmente. Era como si estuviera en una de mis pesadillas en las que
no haba luz, aunque tampoco estaba oscuro. Record algo malvado que
me acechaba y una fuerza poderosa que me persegua, que me impeda
avanzar y haca dao a mis seres queridos.
La niebla pareca seguirnos. Mientras caminbamos, se adelantaba un
poco para ocultarnos el sendero. Cuando nos detenamos, se reuna y
circulaba a nuestro alrededor como unas nubecitas desdibujadas en
rbita. La niebla, fra y gris, nos exploraba la piel con dedos helados,
como si buscara nuestro taln de Aquiles.
El pasillo empez a cambiar. En vez de caminar sobre piedra, los pies se
me hundan un poco en un suelo hmero, y oa crujir hierba bajo los
zapatos. Las paredes se llenaron de musgo y despus de hierba, y al
cabo de un rato estbamos cubiertos de unas plantas que parecan
helechos. Me preguntaba cmo sobrevivan en un entorno tan oscuro y
hmedo.
El pasadizo se ensanch tanto que ya no poda ver las paredes. El techo
dio paso a un cielo gris. Aunque no se notaba sensacin de
profundidad, no vea el final. Me recordaba a un IMAX o a la cpula de
una biosfera cerrada, aunque no era artificial. Era como entrar en otro
planeta.
El camino empez a descender y tuve que concentrarme en mis pies.
Llegamos a un bosque lleno de plantas y rboles extraos. Se mecan
sobre sus races como si el viento los empujara, pero no corra ni una
chispa de brisa. Los rboles estaban tan pegados y la maleza era tan
densa que resultaba difcil distinguir el camino. Despus, el camino
desapareci por completo.
Ren sigui andando delante y abriendo paso con su cuerpo. Los rboles
tenan largas ramas que caan hasta el suelo como si fueran sauces
llorones. Las hojas eran como plumas y me hacan cosquillas al pasar.
Al rascarme el cuello, not que estaba hmedo.

269

Debo de estar sudando. Qu raro, no me siento cansada. A lo mejor es


algo que ha cado de la rama.

Algo me manch la mano, y la luz verdosa le daba al lquido un aspecto


marrn.
Qu es esto? Savia de rbol? No! Es sangre!
Arranqu una hoja para verla mejor. Al hacerlo, me sorprendi
descubrir unas agujas diminutas en la parte de abajo. Acerqu un dedo
para tocarlas, y las agujas se hincharon y se estiraron hacia l. Mov el
dedo adelante y atrs, y las agujas se movieron para seguirlo, como si
fuera un imn.
Ren, para! Las ramas nos estn araando. Tienen agujas que siguen
nuestros movimientos. Este es el peligro espinoso!
Cuando se detuvo, las vaporosas ramas se deslizaron lentamente hacia
el suelo, y se le enrollaron en el cuello y la cola. l dio un salto y las
arranc del rbol con furia.
Hay que correr para que no nos atrapen! grit.
Ren redobl sus esfuerzos para atravesar la maleza y yo corr tras l. El
bosque pareca no tener fin, los rboles no desaparecan. Al cabo de
quince minutos, fren, muy, muy cansada. No poda seguir corriendo.
Ren le dije, entre jadeos, te estoy retrasando. Sigue adelante sin
m, deja atrs los rboles. Puedes hacerlo.
l se detuvo, se volvi y corri rpidamente a mi lado. Las ramas
empezaron a bajar y a enrollarlo.
El tigre rugi, rod y destroz las ramas con las zarpas, lo que hizo que
se retiraran un segundo. Not que una se me enroscaba en el brazo y
supe que todo haba terminado. Los ojos se me llenaron de lgrimas y
me arrodill para acariciar la cara de Ren.
Por favor, por favor, djame aqu le supliqu.
l cambi de forma y puso su mano sobre la ma.
Tenemos que permanecer juntos, no te acuerdas? No te abandonar,
Kelsey. Nunca aadi, esbozando una triste sonrisa.

270

Tragu saliva y asent con la cabeza mientras l me quitaba la rama del


brazo y golpeaba otra que intentaba ir a por mi cuello.
Vamos.

Me quit el gada y empez a golpear con l las ramas, pero solo serva
para que intentaran arrebatarle el arma, no se vean afectadas por su
poder. Despus se dirigi a un tronco y lo golpe con fuerza.
De inmediato, el rbol se repleg, las ramas rodearon el tronco para
protegerlo. Ren se coloc delante de m y me pidi que esperara junto al
rbol herido. Se alej un poco y levant el gada.
Se dedic a destrozar los troncos, dejando heridas abiertas y pulposas a
su paso. Yo lo segua de lejos y lo vea abrirse paso a travs del bosque.
Las ramas parecan saber qu pretenda y le araaban ferozmente, pero
Ren tena una reserva de energa inagotable, al parecer.
Hice una mueca al ver los cortes y araazos que le cubran cada
centmetro de piel. La espalda tambin acab lacerada, con la camisa
rota y empapada en sangre. Era como si le hubieran dado una brutal
paliza con un ltigo.
Por fin llegamos al final del bosque de agujas y paramos en un claro. Me
apart del alcance de las ramas y se desplom, sudando y sin aliento.
Saqu agua de mi mochila y se la ofrec. l se bebi la botella entera de
un trago.
Me agach para examinarle el brazo; tena el cuerpo resbaladizo por
culpa de la sangre y el sudor. Saqu otra botella de agua y una
camiseta vieja, y empec a limpiarle la suciedad de los cortes y las
magulladuras. Apret el trapo hmedo contra cara y espalda, y l
empez a relajarse y a respirar con ms calma mientras yo le atenda.
Los cortes se empezaron a curar rpidamente y, conforme disminua mi
preocupacin por Ren, me di cuenta de una cosa.
Ren! Llevas transformado en hombre mucho ms de veinticuatro
minutos. Ests bien aparte de los araazos?
l se restreg el pecho.
Me siento bien. No siento la necesidad de volver a mi forma de tigre.
Quiz ya hayamos hecho lo que tenamos que hacer. A lo mejor
hemos roto la maldicin!

271

No, creo que no respondi tras pensarlo un momento. Me da la


impresin de que tenemos que seguir.
Por qu no haces la prueba? Mira a ver si puedes transformarte en
tigre o no.

Se transform en tigre y volvi a transformarse en hombre, y su ropa


rota y ensangrentada se convirti en ropa blanca y limpia.
Puede que solo sea la magia de este lugar lo que me permite ser
humano.
Debi de notrseme la decepcin en la cara, porque Ren se rio y me
bes los dedos.
No te preocupes, Kells, pronto ser humano del todo. Por ahora,
disfrutar de este regalo mientras pueda.
Me gui un ojo y sonri, y despus se agach para acercarme a l y
examinar mis heridas. Me mir los brazos, las piernas y el cuello, me
pas el trapo hmedo por los brazos y me limpi los cortes con una
ternura capaz de curar por s sola. Yo saba que sus heridas eran
mucho ms graves que las mas, as que intent disuadirlo, sin xito.
Todo est bien afirm. Tienes un araazo bastante feo en el
cuello, pero creo que se curar sin problemas.
Me moj la nuca con la toalla y presion con ella un momento. Despus
tir del cuello de mi camiseta con el dedo.
Quieres que te examine alguna otra cosa?
No, gracias respond, apartndole la mano. Lo dems lo puedo
examinar yo sola.
Se rio de buen humor, se levant y me ayud a hacer lo mismo. Se
colg mi mochila y apoy el gada en un hombro. Tras ofrecerme la
mano, empezamos a caminar.
Pasamos cerca de otros rboles de agujas, pero estaban ms separados
entre s y se mezclaban con otros tipos de rboles menos asesinos, as
que pudimos mantenernos lejos de ellos. Ren entrelaz sus dedos con
los mos.
Es agradable dar un paseo contigo sin preocuparme por el tiempo que
me queda, sabes?
S respond tmidamente.

272

Pareca contento, a pesar de nuestra situacin. Pens en lo difcil que


tena que ser para l saber que solo dispona de unos minutos al da
para ser un hombre e intentar aprovecharlos lo mejor posible. Por eso
crea que aquel lugar espeluznante era casi un regalo. Al final logr
contagiarme su buen humor.

Aunque era consciente de que seguramente nos esperaban desafos an


mayores, caminar a su lado haca que no me importara. Me permit
disfrutar de mi tiempo con l.
Encontramos otro sendero de tierra y lo seguimos. El sendero llevaba a
unas colinas y a un largo tnel que, supusimos, las atravesaba. No
haba otro sitio al que ir, as que entramos despacio, prestando mucha
atencin a lo que nos rodeaba. En las paredes haba antorchas
encendidas y un montn de tneles que se desviaban del principal. Di
un respingo cuando vi algo pasar por un pasadizo secundario.
Ren! He visto algo ah dentro.
Yo tambin.
Al parecer, estbamos en un enorme enjambre de tneles y, por el
rabillo del ojo, captbamos una especie de figuras. Me apret contra
Ren y l me ech un brazo sobre los hombros.
Ren? Ren? Ren? Ren? o decir en voz baja a una mujer llorosa;
el eco retumbaba en el tnel.
Estoy aqu, Kells! Kells! Kells!
Ren puso cara de recelo y me apret el hombro. Las voces eran
nuestras. Me solt y sac el gada para tenerlo preparado. Se puso
delante y observ con atencin los dems tneles.
O gritos y pasos corriendo, gruidos de tigres y chillidos. Me detuve un
momento y me coloqu frente a uno de los tneles.
Kelsey! Aydame! exclam Ren al aparecer por el tnel lateral.
Luchaba contra un grupo de monos que lo araaban y mordan. Se
transform en tigre, les clav los dientes y los destroz. Era asqueroso!
Di un paso atrs, asustada, hasta que record la advertencia de Durga:
tenamos que permanecer juntos. Me volv y vi dos tneles que antes no
estaban all. Dos Ren caminaban por ellos con su gada, cada uno en un
tnel. Cul es el tnel principal? Cul es el verdadero Ren?

273

O a alguien correr detrs de m, as que eleg a toda prisa el de la


derecha. Me apresur para alcanzar a Ren, pero daba la impresin de
que, cuanto ms me acercaba, ms se alejaba l. Saba que me haba
equivocado de camino.
Ren! lo llam.

No se volvi para mirarme. Me detuve y mir en los otros tneles por si


lo encontraba. En uno vi a Kishan y a Ren peleando como tigres. En
otro, el seor Kadam luchaba con una espada contra un hombre que se
pareca mucho al tipo de mi pesadilla.
Corr de tnel en tnel. En algunos pasillos se vean escenas de mi
vida. Mi abuela me llamaba para que la ayudara a plantar flores. Mi
profesora del instituto me haca preguntas. Incluso haba una con mis
padres, que me llamaban. Ahogu un grito y se me llenaron los ojos de
lgrimas.
No, no, no! Esto no est pasando! grit en voz alta. Dnde est
Ren?
Kelsey? Kelsey! Dnde ests?
Ren! Estoy aqu! me o decir, aunque yo no haba dicho nada.
Mir en otro tnel y all estaba Ren, corriendo a abrazarme. Solo que
no era yo. Yo era yo. Ren se acercaba a la cosa que se pareca a m y le
acariciaba la cara.
Kelsey, ests bien?
S, estoy bien la o responder.
Entonces se volvi hacia m para mirarme mientras Ren le besaba la
mejilla. La imagen se transform y, con un ruido agudo y ensordecedor,
la cara se convirti en una mscara de muerte que me dedicaba una
sonrisa insidiosa. Me estremec de asco cuando el cadver sonriente se
llen de gusanos.
Me acerqu a la entrada del tnel y grit a Ren que parara, pero no me
oa. Haba una especie de barrera que me impeda la entrada. El
cadver se rio de m y me salud con una mano. Despus, la imagen se
oscureci y dej de distinguirlo.
Enfurecida, golpe la barrera, aunque no serva para nada. Al cabo de
unos minutos desapareci la barrera, y me qued mirando un tnel
largo y negro iluminado por antorchas, como los otros por los que haba
pasado antes.

274

Me rend y segu avanzando. Pas junto a un Ren acurrucado en el


suelo, desesperado y culpndose de todos sus males. Sollozaba y gema,
lamentando todo lo que haba perdido, hablando de los errores que
haba cometido y de lo mal que haba hecho todo. Suplicaba perdn,
pero nadie lo absolva. Las cosas que deca haber hecho eran horribles,

tremendas, cosas que yo saba que Ren nunca haba hecho y nunca
sera capaz de hacer. Tena el cuerpo roto, famlico, no hay palabras
para describir lo mucho que me destrozaba verlo as.
Era indignante. Ya estaba bien! Me puso furiosa que retrataran de
aquella manera a alguien que me importaba. Algo o alguien jugaba con
nosotros, y no me gustaba nada. Lo peor era saber que lo mismo le
pasaba a Ren, estuviera donde estuviese. A saber cmo me estaban
representando!
Pas a otro tnel, y vi a un Ren erguido y orgulloso dndome la espalda.
Ren? Eres t de verdad? pregunt con cautela.
l se volvi, esboz una de sus maravillosas sonrisas, extendi los
brazos y me llam.
Kelsey! Por fin! Por qu has tardado tanto? Dnde estabas?
Lo abrac con gran alivio y l me estrech con fuerza, acaricindome la
espalda.
Sorprendida, me ech un poco atrs para mirarlo a la cara y le
pregunt:
Ren, dnde estn la mochila y el gada?
Ya no los necesitamos. Chisss, qudate aqu conmigo un minuto.
Me apart rpidamente y di unos pasos atrs.
T no eres Ren.
Claro que s, Kelsey respondi entre risas. Qu tengo que hacer
para probarlo?
No, algo va mal. No eres l!

275

Sal corriendo del tnel y segu corriendo hasta notar los pulmones a
punto de estallar, aunque no llegu a ninguna parte, solamente pasaba
un tnel tras otro. Me detuve, respir hondo e intent pensar en qu
hacer. Ren tena el gada y la mochila, nunca los tirara. Al menos l
tena algo, mientras que yo no tena nada. No, eso no era cierto, s que
tena algo! Saqu el papel del bolsillo de los vaqueros y volv a leer las
advertencias.

Si os separis, no confiis en vuestros ojos, sino en vuestros corazones. Ellos os dirn qu es


real y qu no.

Que no confe en mis ojos? Bueno, eso ha quedado claro. As que mi


corazn me ayudar a distinguir lo real de la fantasa Vale, escuchar
a mi corazn. Y eso cmo se hace?
Decid seguir andando y mantener la mente abierta. En cada tnel me
detena a esperar un minuto, cerraba los ojos e intentaba sentir cul
era la decisin correcta. Normalmente, la cosa o criatura que estuviera
all redoblaba sus esfuerzos. Hablaba, engatusaba, me tentaba para que
la siguiera. Segu as, dejando atrs varios tneles, y ninguno de
aquellos lugares pareca el correcto.
Llegu a otro pasadizo y me detuve a examinar la escena. Me vi muerta,
tumbada en el suelo, con Ren arrodillado a mi lado. Estaba inclinado
sobre mi cadver, investigndolo. O un suave susurro:
Kelsey? Eres t? Kelsey, por favor, hblame. Necesito saber si eres
t de verdad.
Levant mi cuerpo en brazos y lo acun con cario. Busqu con la
mirada el gada y la mochila, y los llevaba, pero ya me haban engaado
antes. Entonces dijo:
No me dejes, Kells.
Cerr los ojos y prest atencin a la voz que suplicaba que estuviera
viva. El corazn empez a latirme con fuerza, una reaccin muy distinta
a la que haba tenido en visiones anteriores. Di un paso y volv a
golpearme contra una barrera.
Ren? Estoy aqu, no te rindas susurr.
l levant la cabeza, como si me hubiera odo.
Kelsey? Te oigo, pero no te veo. Dnde ests?
Me dej en el suelo, o dej en el suelo el cadver que se pareca a m, y
el cuerpo desapareci.

276

Cierra los ojos y djate guiar por lo que sientas le dije.


Se levant despacio y cerr los ojos.
Yo hice lo mismo e intent concentrarme no en su voz, sino en su
corazn. Me imagin tocar su pecho, notar el fuerte latido de su corazn

bajo los dedos. Mi cuerpo pareci moverse con voluntad propia, dando
unos pasos adelante. Me concentr en Ren, en su risa, en su sonrisa,
en cmo me senta con l y, de repente, toqu su pecho y not el latido
de su corazn. Estaba all. Abr los ojos poco a poco y lo mir.
l fue a tocarme el pelo, pero retir la mano.
De verdad eres t esta vez, Kells?
Bueno, no soy ningn cadver agusanado, si es lo que preguntas.
Qu alivio respondi, sonriendo. No creo que exista ningn
cadver agusanado tan sarcstico.
Bueno, y cmo s si eres t de verdad? contraataqu.
Se qued pensndolo un momento y agach la cabeza para besarme.
Me apret contra su pecho ms de lo que crea posible y despus
nuestros labios se tocaron. Su beso empez siendo clido y suave, pero
rpidamente pas a ser apasionado y exigente. Me recorri los brazos
con las manos hasta llegar a los hombros y me sujet el cuello. Yo le
rode la cintura y disfrut del beso. Cuando por fin se apart, el
corazn me lata en respuesta al suyo.
Bueno dije al recuperar el habla, aunque no seas t de verdad,
creo que me quedo contigo.
Se rio, y los dos respiramos aliviados.
Kells, creo que ser mejor que no me sueltes la mano durante el resto
del camino.
No hay problema repuse alegremente.
Estaba encantada de haber recuperado a mi Ren, as que no me cost
hacer caso omiso de las llamadas y ruegos que me llegaban desde los
pasadizos laterales.
Vimos una luz al final del tnel y nos dirigimos a ella. Ren sigui
agarrado a mi mano con fuerza hasta que salimos por la abertura y nos
alejamos todo lo posible de ella. Se detuvo al lado de un riachuelo
serpenteante que se meta por detrs de los rboles.

277

Daba la impresin de ser medioda en aquel lugar desconocido, as que


decidimos parar a descansar y comer algo.
Mientras masticaba una barrita energtica, Ren coment:

Preferira evitar los rboles y permanecer cerca del cauce del ro. Creo
que, si lo seguimos, nos llevar a Kishkindha.
Asent con la cabeza y me pregunt qu ms nos esperara a la vuelta
de la esquina.
Ms relajados despus de nuestro breve descanso, nos levantamos y
seguimos el curso del ro. El agua avanzaba en nuestra misma
direccin, lo que, segn Ren, quera decir que caminbamos ro abajo.
La orilla estaba llena de guijarros y lisas rocas de ro.
Escog una piedra gris, y me dediqu a lanzarla al aire y recogerla,
perdida en mis pensamientos. El peso y la textura de la roca cambiaron.
Abr la mano y la mir: se haba transformado en una esmeralda suave
y reluciente. Me detuve y mir las rocas que tena bajo los pies. Seguan
siendo grises y opacas pero, una vez bajo el agua, eran relucientes
piedras preciosas.
Ren! Mira ah, bajo el agua dije, sealando las gemas; cuanto ms
cerca del centro del ro estaban, ms grandes eran. Has visto eso?
Hay un rub del tamao de un huevo de avestruz!
Justo cuando me agachaba para sacar un gran diamante del agua, Ren
me agarr por detrs y me apart de all.
Mira eso dijo susurrndome al odo mientras sealaba el ro. Por
el rabillo del ojo. Qu ves?
No veo nada.
Utiliza tu visin perifrica.
Justo al lado del diamante distingu algo que brillaba bajo el agua. Era
como un mono blanco, aunque sin pelo. Tena los brazos estirados
hacia arriba, hacia m.
Estaba intentando atraparte.

278

Lanc rpidamente la esmeralda al riachuelo. Se form un remolino, el


agua hirvi y despus se calm hasta quedar de nuevo como una balsa
de aceite. Cuando miraba directamente a las gemas, no los vea, pero, si
miraba por el rabillo del ojo, los monos del agua estaban por todas
partes, flotando bajo la superficie. Era como si usaran las colas para
anclarse a las races de los rboles y las plantas submarinas, como si
fueran caballitos de mar.
Me pregunto si sern kappa.

Qu es eso?
Un demonio asitico del que me hablaba mi madre. Acechan bajo el
agua con la esperanza de capturar nios a los que chupar la sangre.
Monos caballitos de mar vampiros? En serio?
Al parecer, son reales repuso, encogindose de hombros. Mi
madre me lo cont cuando era pequeo. Deca que los nios de la China
deban inclinar la cabeza para mostrar respeto a sus mayores. Les
decan que, si no lo hacan, los kappa iran a buscarlos. Vers, los
kappa tienen unos huecos llenos de agua en la parte de arriba de la
cabeza. Necesitan agua en la cabeza para sobrevivir. La nica forma de
salvarte si uno va a por ti es inclinarte.
Y eso de qu sirve?
Si inclinas la cabeza ante un kappa, l har lo mismo. Cuando lo
hace, el agua se derrama y se queda indefenso.
Bueno, si pueden salir del agua, por qu no nos han atacado?
Normalmente atacan a los nios medit l, o eso deca mi madre.
Me cont que su abuela tallaba los nombres de los nios en piezas de
fruta o pepinos y los tiraba al agua antes de que se baaran. As los
kappa se coman la fruta, se quedaban satisfechos y no hacan dao a
los nios que se baaban.
Tu madre segua esa tradicin?
No. En primer lugar, formbamos parte de la realeza, as que nos
preparaban el bao. En segundo lugar, mi madre no se crea la historia.
Solo la comparta con nosotros para que comprendiramos la idea, que
era que todas las personas y cosas merecen respeto.
Alguna vez me gustara que me contaras ms sobre tu madre. Parece
una persona muy interesante.

279

Lo era respondi en voz baja. Tambin me habra gustado que te


conociera aadi; despus examin con atencin el agua y seal al
demonio que esperaba. Ese intentaba atraparte, a pesar de que, en
teora, solo atacan a los nios. Puede que su tarea sea proteger las
piedras preciosas. Si te hubieras llevado una, seguramente te habran
metido en el agua.
En el agua? Y por qu no saltar sobre m?

Los kappa suelen ahogar a sus vctimas antes de chuparles la sangre.


Se quedan en el agua todo el tiempo que pueden para estar protegidos.
Retroced, dejando que Ren se quedara entre el ro y yo.
Entonces, deberamos volver a los rboles o seguir el curso del ro?
Tras pasarse una mano por el pelo, se ech de nuevo el gada al hombro
y lo mantuvo listo para el ataque.
Y si nos quedamos en el centro? Por ahora, los kappa parecen
conformarse con estar en el agua, pero es mejor evitar tambin las
ramas de los rboles.
Caminamos otro par de horas. Logramos esquivar tanto a los kappa
como a los rboles, aunque estos ltimos hicieron todo lo posible por
atraparnos. El riachuelo traz una larga curva que nos llev demasiado
cerca de los rboles para nuestro gusto, pero Ren tena el gada a punto
y unos cuantos golpes en los troncos cercanos se encargaron de las
ramas dscolas.
Al final llegamos a un enorme rbol que estaba justo en medio de
nuestro camino. Sus largas y serpenteantes ramas tenan un alcance
casi imposible, y las agujas se estiraban hacia nosotros. Ren se agach
y, tomando un impulso espectacular, corri y salt sobre el tronco. El
espinoso abrazo de las hojas lo engull de inmediato.
O un golpetazo, y el rbol tembl y lo solt. Ren sali araado de pies a
cabeza, aunque con una sonrisa en la cara. Su expresin se transform
rpidamente en una de preocupacin al ver que yo tena la boca abierta
y miraba a un punto por encima de su cabeza. El rbol nos haba
tapado la vista. Una vez doblegado, logr ver el fantasmal reino gris de
Kishkindha.

280

21
Kishkindha

alimos del alcance del gigantesco rbol de agujas y nos


quedamos mirando la ciudad. En realidad era ms del tamao de
un castillo medieval que de una ciudad. El ro iba hasta el muro
y se divida en dos para rodearlo como si fuera un foso. Los
muros estaban construidos con una piedra gris claro con vetas azules
de mica, lo que le daba un brillo azul ahumado.
Estamos quedndonos sin luz, Kelsey, y ha sido un da difcil. Y si
acampamos aqu, dormimos un poco y entramos en la ciudad maana?
Suena bien, estoy destrozada.
Ren fue a por algo de lea y regres mascullando:
Hasta las viejas ramas secas te araan.
Tir unas cuantas al anillo de piedras que yo haba montado y encendi
una fogata. Le lanc una botella de agua. Tras sacar el cacito, lo llen
de agua y dej que hirviera.
Despus fue a por ms lea mientras yo preparaba el campamento,
cosa que hice en un segundo, ya que no tena la tienda de campaa.
Solo poda limpiar el terreno de rocas y ramas.
Una vez estuvo caliente el agua, le ech nuestros paquetes de cena
liofilizada y esper a que se hidratara y se volviera comestible. l no
tard en volver, refunfuando sobre la lea, y se sent a mi lado. Le
pas su cena y l la movi en silencio.
Entra bocado y bocado de pasta caliente, pregunt:
Ren, crees que esos kappa vendrn a por nosotros mientras
dormimos?

281

No creo. Se han quedado en el agua todo el tiempo y, si la historia es


cierta, tambin les da miedo el fuego. Me asegurar de que no se apague
en toda la noche.
Bueno, a lo mejor deberamos montar guardia, por si acaso.

Sonri un poquito por la comisura del labio mientras se llevaba algo


ms de pasta a la boca.
Vale, quin hace la primera?
Yo.
Ah, tenemos una valiente voluntaria? repuso, con un brillo guasn
en los ojos.
Te ests riendo de m? pregunt, lanzndole una mirada asesina.
l se llev la mano al corazn.
Jams, seora! Ya s que eres valiente, no tienes que demostrarme
nada.
Termin de comer, se agach junto a la pila de lea y lanz al fuego
algunas de aquellas extraas ramas. El fuego arda con fuerza. Las
llamas que laman la madera primero tenan un tono verdoso, pero
despus saltaron y lanzaron chispas como si fueran fuegos artificiales.
Al final, las llamas adquirieron un reluciente color naranja rojizo con
toques de verde alrededor de la lea que arda.
Dej en el suelo la cena, que ya haba terminado, y me qued mirando
la extraa fogata. l se sent a mi lado otra vez y me tom de la mano.
Kells, agradezco que te presentes voluntaria para montar guardia,
pero quiero que descanses. Este viaje es ms duro para ti que para m.
T eres el que se est araando entero. Yo solo te sigo.
S, pero me curo deprisa. Adems, creo que no tenemos por qu
preocuparnos. Y si yo hago la primera guardia y, si no pasa nada,
dormimos los dos? Te parece bien?
Frunc el ceo, y l empez a juguetear con mis dedos y me volvi la
mano para seguir las lneas de la palma. La luz del fuego resaltaba sus
bellas facciones. Le mir los labios.
Kelsey? pregunt, mirndome a los ojos, y yo apart la vista a toda
prisa.

282

No estaba acostumbrada a tratar con l as en un campamento.


Normalmente yo tomaba todas las decisiones y l me segua. Bueno,
supongo que en realidad yo lo segua a l casi todo el tiempo, pero al
menos cuando era tigre no me discuta nada. Ni me distraa
hacindome pensar en sus brazos rodendome mientras me besa.

Esboz su deslumbrante sonrisa blanca y me acarici el interior del


brazo.
La piel de esta zona es muy suave.
Se inclin para acariciarme la oreja con la boca, y la sangre me empez
a palpitar y a nublarme el cerebro.
Kells, dime que ests de acuerdo con mi plan.
Me sacud para librarme de la niebla hipntica y apret las mandbulas.
Vale, estoy de acuerdo mascull, a pesar de que me ests
coaccionando.
Y cmo te estoy coaccionando? pregunt l, rindose mientras me
miraba.
Bueno, en primer lugar, no puedes esperar que piense con coherencia
si me ests tocando. En segundo lugar, siempre sabes qu hacerme
para salirte con la tuya.
Ah, s?
S. Solo tienes que batir las pestaas o, en tu caso, sonrer y pedirlo
con amabilidad, tocarme un poquito para distraerme y, antes de darme
cuenta, ya has conseguido lo que queras.
En serio? se burl en voz baja. No saba que tuviera ese efecto en
ti.
Me volvi la cara hacia l y recorri con dedos ligeros la mandbula
hasta llegar al pulso de mi garganta, para despus pasar al cuello. El
corazn me lata con fuerza cuando toc el cordn que llevaba al cuello
y sigui su camino hasta el amuleto; despus volvi a rozar con los
dedos el cuello en direccin ascendente, examinndome la cara
mientras lo haca. Tragu saliva.
A partir de ahora tendr que usar ms esta ventaja me amenaz,
juguetn, acercndose mucho.

283

Contuve el aliento, la piel me haca cosquillas y me estremec un poco,


lo que hizo que se sintiera an ms satisfecho. Se fue a recorrer el
permetro del campamento por ltima vez mientras yo suba las rodillas
hasta la barbilla, me las abrazaba y dejaba mi mente vagar.
Notaba un cosquilleo donde me haba tocado Ren. Me llev una mano al
hueco de la base del cuello y toqu el amuleto. Pens un momento en

Kishan y en lo temible que pareca por fuera. Por dentro era tan
inofensivo como un gatito. El ms peligroso era Ren. Aunque el tigre
blanco pareciera inocente, era un depredador muy atractivo,
completamente irresistible, como una venus atrapamoscas. Igual de
encantador, tentador y mortfero. Todo lo que haca resultaba seductor
y, seguramente, peligroso para mi corazn.
Me intimidaba mucho ms que Kishan con sus coqueteos y sus
comentarios descarados. Los dos hermanos eran guapos y
encantadores. Tenan unos anticuados modales caballerescos que
volveran loca a cualquier chica. Sin embargo, su forma de hablar era
muy directa, no era solo un juego para ellos, no era solo una forma de
ligar. Iban en serio.
Kishan era lo mismo que Ren en muchos aspectos. En ese sentido, yo
entenda la decisin de Yesubai, pero lo que haca que Ren fuera tan
peligroso para m era que senta algo por l, algo muy fuerte. Ya amaba
su parte de tigre antes de saber que era un hombre. El vnculo hizo que
me resultara mucho ms sencillo querer a un hombre.
En cualquier caso, estar con el hombre era mucho ms complicado que
estar con el tigre. Tena que recordarme constantemente que eran dos
caras de la misma moneda. Haba tantas razones para dejarme llevar
por mis sentimientos Sin duda, exista una conexin entre nosotros;
mi atraccin por l era evidente; tenamos mucho en comn; me lo
pasaba bien con l; me gustaba hablar con l y escuchar su voz; y era
como si pudiera contarle cualquier cosa.
Sin embargo, tambin haba muchas razones para ser precavida:
nuestra relacin era muy complicada; todo haba sucedido muy deprisa;
l me abrumaba; ramos de culturas distintas, de pases distintos y de
siglos distintos; hasta el momento, incluso pertenecamos a especies
distintas la mayor parte del tiempo.
Enamorarme de l sera como saltar al agua desde un acantilado;
puede convertirse en lo mejor que me haya pasado o en el error ms
estpido que haya cometido. Hara que mi vida mereciese la pena o me
aplastara contra las rocas y me destrozara sin remedio. Puede que lo
ms sensato sea frenar un poco. Ser amigos resultara mucho ms
sencillo.

284

Ren volvi, recogi el contenedor vaco de la cena y lo meti en la


mochila. Despus se sent frente a m y pregunt:
En qu ests pensando?

En nada respond, mirando el fuego con ojos vidriosos.


l lade la cabeza y me examin durante un momento. No me presion,
cosa que le agradec Otra caracterstica que poda aadir a mi lista
mental de ventajas.
Junt las manos, y se las frot lenta y mecnicamente, como si se las
limpiara de polvo. Lo observ hacerlo, hipnotizada.
Har la primera guardia, aunque no creo que sea necesaria. Todava
tengo mis sentidos de tigre, sabes? Podr or u oler a los kappa si
deciden salir del agua.
Vale.
Ests bien?
Jo! Necesito una ducha fra! me dije, intentando espalarme. Es
como una droga y qu se hace con las drogas! Te alejas de ellas todo lo
posible.
Estoy bien respond en tono brusco antes de levantarme para mirar
en la mochila. Si tus sentidos arcnidos entran en accin, hzmelo
saber.
Qu?
Tambin eres capaz de subir de un salto a un edificio? repuse,
ponindome una mano en la cadera.
Bueno, todava tengo mi fuerza de tigre, si te refieres a eso.
Fabuloso gru. Aadir a mi lista de ventajas que eres un
superhroe.
No soy un superhroe, Kells dijo, frunciendo el ceo. Ahora
mismo lo ms importante es que descanses. Me mantendr alerta
durante unas horas. Despus, si no pasa nada aadi, sonriendo,
me unir a ti,

285

Me qued paralizada y, de repente, me puse muy nerviosa. Seguro que


no haba querido decir lo que pareca que quera decir. Lo examin en
busca de alguna pista, pero no pareca tener ningn plan oculto ni
nada.
Encontr la colcha, me fui a posta al otro lado del fuego e intent
acomodarme en la hierba. Di un par de vueltas, retorcindome debajo
de la concha hasta quedar enrollada como una momia para evitar los

bichos. Tras poner el brazo bajo la cabeza, mir al techo negro sin
estrellas.
A Ren no pareci importarle mi desercin. Se puso cmodo al otro lado
de la fogata y prcticamente, desapareci en la oscuridad.
Ren? murmur. Dnde crees que estamos? Creo que lo de
arriba no es el cielo.
Creo que en algn lugar muy profundo, bajo tierra respondi en voz
baja.
Es casi como si hubisemos entrado en otro mundo.
Me mov una y otra vez, intentando encontrar una zona de tierra
blanda. Tras media hora dando vueltas, suspir, frustrada.
Qu pasa?
Antes de poder controlarme, mascull:
Estoy acostumbrada a apoyar la cabeza en una almohada de piel de
tigre calentita, eso es lo que pasa.
Hmmm, a ver qu puedo hacer al respecto respondi.
No, de verdad, estoy bien, no te molestes chill, aterrada.
Sin hacerme caso, me levant del suelo me llev hasta su lado del
fuego, me puso de lado para que mirara la fogata, se tumb a mi lado y
meti un brazo bajo mi cuello para que apoyara la cabeza.
Ests ms cmoda as?
S y no. Mi cabeza est en una posicin mejor, s, pero, por desgracia,
el resto de mi persona no se siente nada relajado.
Qu quieres decir? Por qu no puedes relajarte?
Porque ests demasiado cerca para que me relaje.
Eso no te ha importado nunca con el tigre respondi, perplejo.
Tu yo de tigre y tu yo de hombre son dos cosas completamente
distintas.

286

Me rode la cintura con el brazo y me acerc ms a l, como dos


cucharas.

No para m respondi, algo irritado y decepcionado. Cierra los


ojos e imagina que sigo siendo un tigre.
No funciona as dije, rgida y nerviosa, sobre todo cuando empez a
acariciarme la nuca con la nariz.
Me gusta cmo huele tu pelo repuso en voz baja, ronroneando,
masajendome el cuerpo con la vibracin.
Ren, puedes dejar de hacer eso?
Te gusta que ronronee. Te ayuda a dormir mejor contest,
levantando la cabeza.
S, bueno, solo funciona con el tigre. De todos modos, cmo es que te
sale siendo hombre?
No lo s respondi tras una pausa; despus me meti otra vez la
cara en el pelo y me acarici el brazo.
Estooo, Ren? Explcame cmo piensas hacer guardia as.
Puedo or y oler a los kappa, recuerdas? dijo mientras me rozaba el
cuello con los labios.
Me mov y me estremec de nervios, de ganas o de otra cosa, y l se dio
cuenta. Dej de besarme el cuello y levant la cabeza para mirarme la
cara a la vacilante luz del fuego.
Kelsey, espero que sepas que yo nunca te hara dao dijo con voz
solemne y tranquila. No debes tenerme miedo.
Rod para volverme hacia l, levant la mano y le toqu la mejilla.
No me das miedo respond, suspirando mientras contemplaba el
azul de sus ojos. Te confiara mi vida. Es que nunca he estado tan
cerca de alguien.
l me dio un suave beso y sonri antes de responder:
Yo tampoco. Ahora, vulvete y a dormir aadi, tumbndose de
nuevo. Te advierto que pienso dormir abrazado a ti toda la noche.
Quin sabe si volver a tener oportunidad. As que intenta relajarte y,
por amor de Dios, no te muevas tanto!

287

Me apret contra su clido pecho y cerr los ojos. Acab durmiendo


mejor que en las ltimas semanas.

Cuando despert, estaba encima del pecho de Ren. l me abrazaba, y


yo haba enredado mis piernas con las suyas. Me sorprendi haber sido
capaz de respirar toda la noche, teniendo en cuenta de que tena la
nariz aplastada contra los msculos de su torso. Haca fro, pero la
colcha nos tapaba a los dos y su cuerpo, que mantena una
temperatura por encima de la media, me haba mantenido a gusto.
Ren segua dormido, as que aprovech aquella rara oportunidad para
examinarlo. Su fuerte figura estaba relajada y el sueo le ablandaba las
facciones. Tena los labios carnosos, suaves y del todo besables;
adems, por primera vez me fij en lo largas y negras que eran sus
pestaas. El reluciente cabello oscuro le caa sobre la frente y estaba
alborotado de una forma que lo haca an ms irresistible.
As que este es el autntico Ren. No parece real.
Era como un arcngel cado. Llevaba con Ren noche y da desde haca
cuatro semanas, pero era hombre durante una parte muy pequea del
da, as que para m era casi como el hombre de mis sueos, un
Prncipe Encantador real.
Segu el arco de su ceja con el dedo y apart con cuidado el sedoso pelo
negro que le tapaba la cara. Suspir e intent apartarme lentamente
para no despertarlo, pero se le tensaron los brazos y me retuvo.
Ni se te ocurra moverte murmur, medio dormido, y tir de m para
volver a tenerme cerca.
Descans la mejilla en su pecho, o el latido de su corazn y me
content con prestar atencin a su ritmo.
Al cabo de unos minutos se estir y rod conmigo para ponerse de lado.
Me bes en la frente, abri los ojos y sonri; era como ver salir el sol.
Aunque la imagen del bello hombre dormido era fuerte, cuando me
dedic su deslumbrante sonrisa y vi el azul cobalto de sus ojos me
qued muda.
Me mord el labio y empec a or las alarmas que saltaban en mi cabeza.

288

Ren abri del todo los ojos y me meti detrs de la oreja un mechn
suelto.
Buenos das, rajkumari. Has dormido bien?
Pues, t, yo, s, he dormido bien, gracias.

Cerr los ojos, rod para apartarme y me levant. Me resultaba mucho


ms fcil enfrentarme a Ren si no pensaba mucho en l, ni lo miraba, ni
le hablaba, ni lo oa.
Me abraz desde detrs y not que sonrea al besarme ese punto tan
suave que se esconde detrs de la oreja.
Llevaba unos trescientos cincuenta aos sin dormir tan bien.
Me acarici el cuello con los labios y me vino a la cabeza una imagen de
l dicindome que saltara por un precipicio y otra rindose al ver que mi
cuerpo se estrellaba contra las rocas del fondo.
Bien por ti fue lo que respond, ms o menos, antes de apartarme.
Fui a vestirme sin hacer caso de su expresin de desconcierto.
Desmontamos el campamento y no dirigimos a la ciudad. Los dos
estbamos muy callados. l pareca darle vueltas a algo y, en cuanto a
m, intentaba evitar que el cosquilleo nervioso no me abrumara cada vez
que lo miraba.
Qu me pasa? Tenemos que hacer un trabajo, debemos encontrar el
Fruto Dorado, pero yo estoy como ensimismada.
Estaba enfadada conmigo. Tena que recordarme continuamente que no
era ms que Ren, el tigre, y no un enamoramiento adolescente. Estar
cerca del hombre durante tanto tiempo haca que me enfrentara a la
realidad, y lo primero que deba hacer era controlar mis emociones.
Mientras caminbamos y me morda el labio, sopes el problema de
nuestra relacin.
Seguramente se enamorara de cualquier chica que estuviera destinada
a salvarlo. Adems, no tiene lgica que un chico como l se sienta
atrado por una chica como yo. Ren es como Superman y no tengo que
reconocer que no soy Lois Lane. Cuando se rompa la maldicin,
seguramente querr salir con supermodelos. Por no hablar de que soy
la primera chica con la que has estado desde hace ms de trecientos
aos, ms o menos, y, aunque el tiempo no es comparable, l es el
primer hombre por el que siento algo. Si me permito soar con estar
con l para siempre cuando esto acabe seguro que me llevar una
decepcin.

289

Lo cierto era que no tena ni idea de qu hacer. Nunca haba estado


enamorada. Nunca haba tenido novio, y todos aquellos sentimientos
eran emocionantes y aterradores por partes iguales. Por primera vez en

mi vida me daba la impresin de haber perdido el control y no acababa


de gustarme la sensacin.
El problema era que, cuanto ms tiempo pasaba con l, ms quera
estar con l. Y yo era realista: aquellos breves momentos juntos, por
muy maravillosos que fueran, no me garantizaban un final feliz. Por
dolorosa experiencia, saba que los finales felices no eran reales. Con el
fin de la maldicin tan cerca, tena que enfrentarme a los hechos.
Hecho nmero uno: cuando Ren est libre querr explorar el mundo y
no establecerse. Hecho nmero dos: el amor es arriesgado; si decide que
no me quiere, me destruira, as que lo ms seguro sera regresar a mi
solitaria vida normal en Oregn y olvidarme de l. Hecho nmero tres:
puede que no este preparada para todo esto.
Algunos de mis razonamientos eran circulares, pero todos los crculos
conducan a la misma idea: no estar con Ren. Me tragu un nudo de
tristeza y apret los puos, decidida. Mi decisin era que, para proteger
mi corazn, deba cortar la relacin antes de que terminara de florecer.
As me ahorrara el dolor y la vergenza de la inevitable ruptura.
Me centrara en la tarea que tenamos entre manos: llegar a
Kishkindha. Despus, cuando todo acabara, l seguira por su camino y
yo por el mo. Solo tena que hacer lo necesario para salvar a mi amigo,
y dejar que fuera libre y feliz.
Despus de lo que me parecieron varios kilmetros andando por aquel
extrao mundo mtico, ya haba elaborado un plan y haba iniciado la
estrategia de enviar sutiles seales para echar el freno romntico.
Siempre que intentaba tomarme de la mano, yo encontraba una razn
para apartarla sin brusquedad. Cuando me tocaba el brazo o el hombro,
me alejaba. Cuando intentaba rodearme con un brazo, me lo sacuda o
caminaba ms deprisa. No dije nada ni ofrec explicaciones porque no
se me ocurra cmo abordar el asunto.
Ren intent preguntarme qu pasaba, pero me limit a responder:
Nada.

290

As que l lo dej. Al principio estaba desconcertado, despus se puso


triste y, al final, se empez a cerrar y se enfureci. Estaba claro que le
haba hecho dao. No tard mucho en dejar de intentarlo; not como si
entre nosotros se levantara un muro tan grade como la Gran Muralla
China.

Llegamos al foso y encontramos un puente levadizo. Por desgracia,


estaba subido, aunque colgaba un poco por un lado, como si estuviera
roto. Ren se acerc al lecho del riachuelo por ambos lados y mir el
agua con atencin.
Aqu hay demasiados kappa. No recomiendo cruzar nadando.
Y si arrastramos un tronco y cruzamos por encima?
Buena idea gru l; se acerc y me dio la vuelta.
Qu haces? pregunt nerviosa.
Sacar el gada. No te preocupes, que no voy a hacer nada ms
aadi en tono sarcstico.
Lo sac, cerr rpidamente la cremallera de la mochila y se dirigi a los
rboles con pasos muy tensos.
Hice una mueca: estaba enfadado. Nunca lo haba visto as, salvo con
Kishan, y no me gustaba, aunque era un efecto secundario natural del
plan para arrancar la semilla del amor y evitar las rocas afiladas del
fondo del precipicio. No poda evitarlo.
Le ech un vistazo a Fanindra para ver si aprobaba mi decisin, pero
sus relucientes ojos no me decan nada.
Un minuto despus o un gran estruendo y vi que un rbol retraa sus
ramas. Otro estruendo, y el rbol cay al suelo. Ren empez a golpear
las ramas para arrancarlas del tronco, as que me acerqu a ayudar.
Puedo hacer algo?
No respondi sin mirarme, solo tenemos un gada.
Aunque ya conoca la respuesta, pregunt:
Ren, por qu ests enfadado? Te preocupa algo?
Hice una mueca, ya que saba que era yo lo que lo preocupaba.

291

Se detuvo para mirarme. Sus intensos ojos azules me examinaron.


Apart la mirada a toda prisa para dirigirla a una temblorosa rama que
doblaba sus agujas. Cuando volv a mirarlo, su expresin no revelaba
nada.
No me preocupa nada, Kelsey. Estoy bien.

Se volvi y sigui arrancando las ramas del rbol. Cuando termin, me


pas el gada, levanto un extremo del pesado rbol y lo arrastr hacia el
riachuelo.
Corr tras l y me agach para levantar el otro extremo.
No me dijo, sin tan siquiera mirarme.
Cuando llegamos al ro, solt el tronco y empez a buscar un buen sitio
donde colocarlo. Estaba a punto de sentarme en el tronco cuando vi las
agujas: hasta el tronco tena unas gruesas agujas que se clavaban en la
carne desprevenida. Me acerqu al otro extremo y vi que las gotas de
sangre de Ren cubran las relucientes agujas negras.
Ren, deja que te vea las manos y el pecho le ped cuando volvi.
Djalo, Kelsey, me curar.
Pero
No, aprtate.
Fue hacia la parte de atrs del tronco, lo levant y se lo apoy en el
pecho. Abr la boca, asombrada. S, todava tiene la fuerza del tigre.
Hice una mueca al imaginarme los cientos de agujas que se le estaran
clavando en la piel del pecho y los brazos. Con los bceps hinchados,
lleg hasta el borde del riachuelo.
Mirar no est prohibido, no? Aunque no pueda permitirme entrar en
la tienda, s que puedo disfrutar del escaparate, verdad?
Era como ver a Hrcules en accin. Respir hondo y, para darme
fuerzas, tuve que repetirme las palabras: No es para m, no es para m,
no es para m.
El otro extremo del tronco se dio contra el muro de piedra. Ren avanz
unos pasos por la orilla hasta encontrar el punto que quera y, cuando
lo hizo, solt el tronco.
Las agujas le haban abierto profundos araazos irregulares en el pecho
y le haban hecho jirones la parte delantera de la camisa. Me acerqu
para tocarle el brazo.

292

Me dio la espalda y dijo:


Qudate aqu.

Se transform en tigre, salt sobre el tronco, lo cruz y salt de nuevo


hasta la abertura del puente roto. Trep con las zarpas y desapareci
dentro.
O un ruido metlico y un movimiento de aire cuando baj el pesado
puente de piedra, que cay sobre el riachuelo salpicando agua y se
asent sobre su lecho de guijarros. Lo cruc rpidamente por temor a
los kappa que vea en el agua. Ren segua con su forma de tigre y
pareca dispuesto a permanecer en ella.
Entr en la ciudad de piedras de Kishkindha. La mayora de los edificios
tenan dos o tres plantas de altura, y la piedra azul ahumado del muro
exterior tambin se haba usado en ellos. Estaba pulida, como si fuera
granito, y tena brillantes pedacitos de mica que reflejaban la luz. Era
precioso.
Una gran estatua de Hanuman presida el centro, y todos los rincones
de la ciudad estaban llenos de monos de piedra a tamao real. En cada
edificio, tejado y balcn haba estatuas de monos. Recargados relieves
de monos cubran hasta las paredes de los edificios. Las estatuas
representaban varias especies y, a menudo, estaban en grupos de dos o
de tres. De hecho, los nicos monos que no aparecan eran King Kong y
los ficticios monos voladores de El mago de Oz.
Cuando dej atrs la fuente central not una presin en el brazo:
Fanindra haba cobrado vida. Me agach para que bajara de mi brazo al
suelo. Ella levant la cabeza y prob el aire con la lengua varias veces;
despus empez a deslizarse lentamente por la antigua ciudad, y Ren y
yo la seguimos.
No tienes por qu seguir con tu forma de tigre solo por mi culpa.
El sigui con los ojos clavados en la serpiente.
Ren, es un milagro que puedas seguir siendo hombre tanto tiempo,
no te hagas esto, por favor. Solo porque ests enfadad
Se transform en hombre de repente y se volvi para mirarme.
Estoy enfadado, si! Por qu no iba a seguir siendo tigre? Al parecer,
ests mucho ms cmoda con l que conmigo! exclam, mirndome
con expresin de dolor e incertidumbre.

293

Estoy ms cmoda con l, pero no es porque me guste ms. Es


demasiado complicado para discutirlo ahora respond, y me volv para
que no viera que tena la cara roja.

Frustrado, se pas una mano por el pelo y pregunt, ansioso:


Kelsey, por qu me evitas? Es porque he ido demasiado deprisa?
Todava no ests lista para pensar en m de esa manera, es por eso?
No, no es eso. Es que dije, retorcindome las manos. Es que no
quiero cometer un error ni meterme en algo para que al final uno de los
dos o los dos acabemos heridos. Y, de verdad, no creo que este sea el
mejor sitio para hablarlo.
Me qued mirndole los pies mientras lo deca. l guard silencio varios
minutos. Con la cabeza gacha, levant la mirada y vi que me
examinaba. Sigui mirndome con paciencia mientras yo me encoga y
miraba a los adoquines, a Fanindra, mis manos, a cualquier cosa
salvo a l. Al final se rindi.
Vale.
Vale?
S, vale. Trae, psame la mochila. Me toca llevarla un rato.
Me ayud a quitrmela de la espalda y se ajust las correas a los
hombros. Fanindra pareca lista para ponerse en marcha de nuevo, as
que sigui su viaje por la ciudad de los monos.
Entramos en las sombras entre los edificios y vimos que el cuerpo
dorado de Fanindra brillaba en la oscuridad. Se meti por grietas bajo
puertas cerradas que Ren tuvo que echar abajo con su cuerpo. Nos llev
por una interesante carrera de obstculos desde la perspectiva de una
serpiente, pasando por debajo de cosas que nosotros no podamos
cruzar. Desapareca por las grietas del suelo y Ren tena que encontrar
su rastro para saber por dnde seguir. A menudo tenamos que
retroceder y reunirnos con ella al otro lado de las paredes o
habitaciones. Siempre la encontrbamos enroscada en el suelo,
esperndonos pacientemente.
Al final nos condujo a un estanque reflectante rectangular lleno de
algas de color verde mar. El agua llegaba a la cintura y en cada esquina
haba un alto pedestal de piedra. Encima de cada pedestal haba un
mono tallado, y todos ellos miraban a lo lejos, cada uno a un punto
cardinal.

294

Las estatuas estaban agachadas y tocaban el suelo con las manos.


Enseaban los dientes y me las imagin bufando, listas para atacar.
Tenan las colas enrolladas bajo el cuerpo, como si fueran palancas de
carne con las que aumentar el alcance de su salto. Bajo los pedestales

haba grupos de monos de piedra que nos mostraban sus malvadas


muecas, y nos miraban con sus ojos negros y vacos. Alargaban los
brazos como si pretendieran agarrar y araar a cualquiera que pasara
por all.
Los escalones de piedra llevaban al estanque reflectante. Los subimos y
nos asomamos al agua. Comprob con alivio que no haba kappa
acechando en las turbias profundidades. Al lado del estanque, en el
borde de piedra, haba una inscripcin.
Lo puedes leer? pregunt.
Dice Niyuj Kapi. Que quiere decir: Elije un mono.
Hmmm.
Rodeamos las cuatro esquinas para examinar todas las estatuas. Una
tena las orejas hacia adelante y otra las tena pegadas a la cabeza.
Eran cuatro especies de mono distintas.
Ren, Hanuman era medio hombre, medio mono, no? Qu clase de
mono?
No lo s. El seor Kadam lo sabra. Lo nico que te puedo decir es
que estos dos no son monos autctonos de la India. Este es un mono
araa, que viene de Sudamrica. Este es un chimpanc, que,
tcnicamente, es un simio, no un mono. A menudo se incluyen en el
grupo de los monos por su tamao.
Cmo sabes tanto de monos? pregunt, con la boca abierta.
Ah, as que debo suponer que los monos son un tema de conversacin
aceptable, no? repuso, cruzando los brazos sobre el pecho. A lo
mejor si fuera un mono en vez de un tigre podras decirme por qu me
evitas.
No te evito, solo necesito algo de espacio. No tiene nada que ver con
tu especie, sino con otras cosas.
Qu otras cosas?
Nada.

295

Algo ser.
No es nada.
El qu no es nada?

Podemos seguir hablando de monos? grit.


Vale! grit l.
Nos miramos con rabia durante un minuto, los dos frustrados y
enfadados. Ren volvi a examinar los monos y se puso a analizar una
lista de caractersticas.
Antes de poder contenerme, solt, en plan sarcstico:
No tena idea de que estuviera con un experto de monos, aunque,
claro, ser porque te los has comido, no? Supongo que es como para
m la diferencia entre cerdo y pollo, por ejemplo.
Me he pasado varios siglos viviendo en zoos y circos, recuerdas?
respondi l, con el ceo fruncido. Adems yo no como
monos!
Hmmm.
Cruc los brazos y lo mir con rabia. l me lanz una mirada asesina y
se fue a agacharse delante de otra estatua.
Ese es un macaco, autctono de la India, y ese peludo de all es un
babuino, que tambin se encuentra aqu explic, irritado.
Entonces, cul elijo? Tiene que ser uno de esos dos. Los otros dos
monos no son de por aqu, as que supongo que hay que elegir uno de
estos.
l no me hizo caso, seguramente porque segua ofendido, y se puso a
mirar los grupos de monos que haba bajo el pedestal hasta que afirm:
Babuino.
Por qu? pregunt l, levantndose.
Su cara me recuerda a la de la estatua de Hanuman.
Vale, pues intntalo.
Qu lo intente?

296

No s! exclam, perdiendo la paciencia. Haz eso que haces con la


mano.
No estoy segura de que funcione as.
Vale, pues frtale la cabeza como si fuera una estatua de Buda dijo,
sealando el mono. Tenemos que averiguar cul es el siguiente paso.

Frunc el ceo y lo mir; se senta frustrado conmigo, estaba claro. Me


acerqu a la estatua del babuino y le toqu la cabeza, vacilante. No pas
nada. Le di palmaditas en las mejillas, le frot la barriga y le tir de los
brazos, de la cola, y nada. Estaba apretndole los hombros cuando
not que la estatua se mova un poco. Empuj uno de los hombros y la
parte superior del pedestal se apart y dej al descubierto una caja de
piedra con una palanca. Met la mano y tir de la palanca. Al principio,
no se movi nada, pero despus not que la mano se me calentaba. Los
smbolos dibujados en ella se volvieron a resurgir con fuerza, y la
palanca se movi, subi, se gir y sali.
Un estruendo sacudi el suelo y el agua del estanque empez a salir por
un desage. Ren me agarr por los brazos y me apret contra su pecho
para alejarse conmigo del estanque. Dej las manos sobre la parte
superior de mis brazos mientras veamos cmo se mova la piedra.
El estanque rectangular cruji y se dividi en dos. Las dos mitades
empezaron a moverse en direcciones opuestas. El agua se derram y
cay al fondo, salpicando rocas y piedras en su camino hacia un
enorme agujero que ocupaba el lugar donde haba estado el estanque.
Algo empez a emerger. Al principio cre que era un reflejo de la luz
sobre la reluciente piedra hmeda, pero la intensidad de la luz aument
hasta que vi aparecer una rama por el agujero. La rama estaba cubierta
de relucientes hojas doradas. Siguieron saliendo ramas y despus un
tronco que continu ascendiendo hasta que todo el rbol qued ante
nosotros. Las hojas brillaban e irradiaban una suave luz amarilla, como
su hubieran ensartado cientos de luces de Navidad en las ramas.
Las hojas doradas se agitaban como si una suave brisa sacudiera el
rbol, que tena unos tres metros y medio de altura, y estaba cubierto
de florecitas blancas que desprendan un dulce perfume. Las hojas, que
eran largas y finas, salan de unas delicadas ramas, unidas a su vez a
ramas ms gruesas y fuertes que partan de un tronco resistente y
compacto. El tronco estaba sobre una gran caja de piedra que se haba
alzado de una base de piedra slida. Era el rbol ms bonito que haba
visto en mi vida.
Ren me tom de la mano y me condujo con precaucin hacia el tronco.
Alarg la mano para tocar una de las hojas doradas.

297

Es precioso! exclam.
l arranc una flor y la oli.
Es un mango.

Los dos lo admiramos. Seguro que mi cara expresaba tanto asombro


como la suya.
El rostro de Ren se abland, dio un paso hacia m y levant la mano
para engancharme la flor en el pelo. Me volv para fingir que no lo vea y
toqu una hoja dorada.
Cuando volv a mirarlo, su expresin era dura, y la flor yaca rota y
aplastada en el suelo. Not una punzada de dolor en el corazn cuando
vi los bellos ptalos tirados y abandonados sobre la tierra.
Rodeamos la base del rbol para examinarlo desde todos los ngulos.
Ah! grit Ren. Lo ves, ah arriba? Es un fruto dorado!
Dnde?
Seal la parte de arriba del rbol y, efectivamente, un orbe dorado
colgaba de una de las ramas.
Un mango mascull. Claro, tiene sentido.
Por qu?
Los mangos son una de las principales exportaciones de la India. Es
un alimento bsico en nuestro pas. Quiz sea nuestro recurso natural
ms importante. As que el Fruto Dorado de la India es un mango.
Tendra que haberme dado cuenta antes.
Cmo vamos a alcanzarlo? pregunt, mirando hacia las altas
ramas.
T qu crees? Sbete a mis hombros, tenemos que hacerlo juntos.
Estooo, Ren, creo que ser mejor que se te ocurra otro plan
respond entre risas. Como quiz saltar muy alto, como hacen los
supertigres, y arrancarlo con la boca o algo as.
No repuso, esbozando una sonrisa maligna. T vas a subirte a
mis hombros asegur, dndome en la nariz con el dedo.
Por favor, deja de decir eso gem.
Ven aqu, te dir cmo hacerlo. Es pan comido.

298

Me subi en volandas y me coloc en el borde de piedra del estanque.


Despus se puso de espaldas a m
Vale, sbete.

Extendi los brazos, los agarr sin estar muy convencida y le pas una
pierna por encima del hombro, quejndome sin parar. Estuve a punto
de quitar la pierna, pero l se anticip a mi cobarda, alarg el otro
brazo para agarrarme la segunda pierna y sentarme, y me levant en el
aire antes de que pudiera huir.
Despus de gritarle sin xito, me sostuvo las manos y, distribuyendo
bien mi peso, camin de vuelta al rbol. Se tom su tiempo para
encontrar el lugar adecuado y despus comenz a darme instrucciones.
Ves esa rama gruesa que hay sobre tu cabeza?
S.
Suelta una de mis manos e intenta agarrarla.
No me sueltes! dije mientras obedeca.
Kelsey, es absolutamente imposible que te suelte fanfarrone.
Agarr la rama y me aferr a ella.
Bien, ahora sube la otra mano y agarra la misma rama. Yo te sujetar
las piernas, no te preocupes.
Levant la mano y me agarr a la rama, pero me sudaban las palmas y,
de no haberle tenido a l sujetndome, habra cado al suelo.
Oye, Ren, esto ha sido una gran idea y tal, pero sigo a medio metro
del fruto. Qu esperas que haga ahora?
Se rio a modo de respuesta antes de aadir:
Espera un segundo.
Qu quieres decir con eso?
Me quit las zapatillas y aadi:
Agrrate a la rama y ponte de pie.
Asustada, chill y estrangul la pobre rama para no matarme. Ren me
empujaba por encima de ella. Mir abajo y vi que me sujetaba los pies
con las manos, soportando todo mi peso con los brazos.

299

Ests loco? Peso demasiado para ti.


Est claro que no, Kelsey se mof. Ahora, presta atencin: no
sueltes la rama, y quiero que apoyes los pies en mis hombros, primero
uno y despus el otro.

Primero me levant la pierna derecha y not que mi taln daba con la


parte superior de su brazo. Mov el pie con cuidado para apoyarlo en
sus anchos hombros y despus hice lo mismo con el otro. Mir el fruto,
que estaba ya justo delante de m, mecindose suavemente.
Vale, voy a intentar agarrar el fruto. Sujtame.
Ren me haba puesto las manos en la parte de atrs de las pantorrillas
y le las apretaba con fuerza. Me apart de la rama, que me quedaba ya
a la altura de la cintura, y alargu el brazo para atrapar el fruto, que
estaba unido a un largo tallo leoso que sala de lo ms alto del rbol.
Lo roc y se apart un instante. Cuando volvi a oscilar hacia m, lo
agarr con una mano y tir con precaucin.
No quera moverse. Tir un poco ms fuerte, aunque con cuidado para
no daarlo. Sorprendida, comprob que era como un mango de verdad,
con piel dura y suave, a pesar de que lanzaba destellos de luz dorada.
Volv a apoyar el cuerpo en la rama, tir con fuerza y por fin logr
arrancarlo de su tallo.
De repente, me qued helada y rgida, y una negra visin se apoder de
mi mente. Un calor ardiente me abras el pecho y la oscuridad ms
absoluta cay sobre m. Una figura fantasmal se me acercaba; sus
facciones brumosas giraron en torno a una forma hasta que se
solidific: era el seor Kadam! Estaba agarrndose el pecho. Cuando
apart la mano, vi que el amuleto que llevaba despeda un potente brillo
rojo. Mir el mo y vi que haca lo mismo. Intent llegar a l, hablarle,
pero ni l me oa a m ni yo a l.
Otra figura fantasmal apareci delante de nosotros y cobr forma poco a
poco. Tambin se agarraba un enorme amuleto. Cuando se recuper,
mir a seor Kadam y, de inmediato, centr su atencin en su amuleto.
El hombre llevaba ropa moderna y cara. En sus ojos se adivinaba
inteligencia, confianza, determinacin y algo ms, algo oscuro, algo
malvado. Intent dar un paso adelante, pero algn tipo de barrera
evitaba que nos moviramos.

300

Se expresin cambi, se le endureci el rostro y pude ver una rabia


infame que, aunque rpidamente reprimida, sigui dando vueltas como
un animal al acecho detrs de sus ojos. El miedo y la desesperacin me
formaron un nudo en el estmago cuando el hombre dirigi a m su
atencin. Estaba claro que quera algo.

Me examin de pies a cabeza y se detuvo en el amuleto que brillaba


sobre mi pecho. Una repugnante expresin de placer y maldad se
apoder de su rostro. Mir al seor Kadam en busca de ayuda, pero l
tambin examinaba con atencin al desconocido.
Tena mucho miedo. Grit llamando a Ren, pero ni siquiera yo oa mi
voz.
El hombre se sac algo del bolsillo y empez a mascullar para s.
Aunque intent leerle los labios, pareca hablar en otro idioma. Los
rasgos del seor Kadam empezaron a transparentarse, volva a
convertirse en un espectro. Me mir el brazo y ahogu un grito al
comprobar que me estaba pasando lo mismo. Me mare, era como si
fuera a desmayarme. No poda permanecer en pie. Ca y ca

301

22
Huida

uando abr los ojos estaba mirando a Ren.


Kelsey! Ests bien? Te has cado. Te has desmayado? Qu
ha pasado?

No me he desmayado! exclam, aunque despus aad: Bueno,


creo que no.
Me tena abrazada, muy pegada a l, y me gustaba. No quera que me
gustase, pero me gustaba.
Me has sujetado?
Ya te dije que no te soltara me rega.
Gracias, superhroe mascull en tono sarcstico. Ahora sultame,
por favor. Puedo ponerme de pie.
Me dej con cuidado en el suelo y, consternada, comprob que todava
me fallaban las piernas. Me ofreci una mano para ayudarme
y yo aull:
Te he dicho que puedo ponerme de pie! Aprtate un momento, vale?
No s por qu le gritaba si solo intentaba echarme una mano, pero
estaba asustada. Me estaban pasando unas cosas muy extraas que
era incapaz de controlar. Tambin estaba avergonzada y demasiado
sensible a su contacto. No pensaba con claridad cuando me tocaba, mi
cerebro se empaaba como un espejo en un cuarto de bao lleno de
vapor, as que quera alejarme de l todo lo posible.

302

Me sent en el borde de piedra del estanque y me volv a poner las


zapatillas de deporte con la esperanza de que se me pasara de pronto el
mareo.
Ren cruz los brazos sobre el pecho y me mir con los ojos
entrecerrados.
Kelsey, dime qu ha pasado, por favor.

No lo s muy bien. He tenido una... visin, supongo.


Y qu has visto?
Haba tres personas: el seor Kadam, un tipo que daba miedo y yo.
Los tres llevbamos amuletos y todos los amuletos emitan un brillo
rojo.
l dej caer los brazos y se puso serio antes de preguntar en voz baja:
Qu aspecto tena ese hombre?
Tena pinta de... no s, de jefe de la mafia algo as. La clase de to a la
que le gusta controlarlo todo y matar. Tena el pelo y los ojos negros.
Era indio?
No lo s, puede.
Fanindra se haba enrollado en el suelo, en posicin de brazalete. La
recog, me la puse en el brazo y mir alrededor, desesperada.
Ren? Dnde est el Fruto Dorado?
Est aqu respondi, levantndolo de la base del rbol donde haba
cado.
Deberamos esconderlo.
Saqu la colcha, le quit a Ren la fruta con cuidado, asegurndome de
no tocarlo, la envolv en la colcha y met las dos cosas en la mochila.
Supongo que mi deseo de evitar tocarlo resultaba demasiado obvio, ya
que me estaba mirando con el ceo fruncido.
Qu? Ahora ni siquiera puedes tocarme? Est bien saber que te
doy tanto asco! Qu pena que no convencieras a Kishan para que
viniera contigo, as podras evitarme del todo!
Sin hacerle caso, me at los cordones de las zapatillas con dos nudos.
l hizo un gesto hacia la ciudad y sonri, burln.
Cuando te hayas repuesto por completo, rajkumari.

303

A lo mejor Kishan no habra sido tan imbcil respond, mirndolo


con rabia mientras le daba con el dedo en el pecho. Y, para que
conste, seor sarcstico, ahora mismo no me gustas mucho.
Bienvenida al club repuso, entrecerrando los ojos. Nos vamos
ya?

Vale.
Le di la espalda, ajust las correas de la mochila y empec a caminar yo
sola.
Vale! exclam mientras alzaba los brazos al cielo, exasperado.
Vale!! grit yo a mi vez, y volv a la ciudad con l detrs, callado,
echando humo.
Cuando pasamos junto al primer edificio, el suelo se puso a temblar.
Nos detuvimos y nos volvimos para mirar al rbol dorado, que se estaba
introduciendo de nuevo en el suelo, y las dos mitades del estanque que
volvan a unirse. Del interior de las estatuas de los monos sala un
brillo extrao.
Estooo..., Kells? Creo que lo mejor sera salir de la ciudad lo antes
posible.
Aceleramos el paso y cruzamos a toda prisa la zona de los edificios. O
un bufido y un chillido, seguidos de muchos ms. Las estatuas de los
monos brillaban y cobraban vida, y algo se mova sobre nuestras
cabezas.
Unas figuras negras y marrones saltaban de un edificio a otro para
perseguirnos. Los chillidos se convirtieron en una cacofona, el nivel de
ruido era increble.
Genial! grit a Ren mientras corra. Ahora nos persiguen hordas
de monos! A lo mejor te apetece ir contndome a qu especie
pertenecen mientras nos atacan para que pueda apreciar mejor los
rasgos caractersticos del mono que me mate!
Al menos no tienes tiempo para hostigarme mientras los monos te
hostigan a ti! grit l, sin dejar de correr a mi lado.
Los monos se acercaban. Estuve a punto de tropezarme con uno que
haba saltado delante de mis piernas. Ren salt por encima de una
fuente con su fuerza de tigre. Qu presumido.
Ren. Ests contenindote, sal de aqu! Llvate la mochila y lrgate.

304

l dej escapar una carcajada mordaz; despus se volvi para mirarme


mientras corra de espaldas.
Ja! Ya te gustara librarte de m tan fcilmente!

Se me adelant un poco y se transform en tigre. Despus corri a toda


prisa hacia m y salt por encima de mi cuerpo para meterse entre los
monos y frenarlos.
Eh! le grit, sin parar de correr. Cuidado con los saltitos! Casi
me arrancas la cabeza!
Cambi de direccin forzando mis piernas todo lo posible. Detrs de mi
oa ruidos terribles. Casi todos los monos haban pasado al ataque. Ren
morda, daba zarpazos y ruga con fuerza. Mir atrs: tena todo el
cuerpo cubierto de monos marrones, grises y negros. Una docena de
ellos segua persiguindome, incluido el enorme y aterrador babuino del
estanque reflectante.
Dobl una esquina y por fin vi el puente levadizo. Un mono salt y se
me agarr a la pierna para frenarme. Intent sacudrmelo mientras
corra.
Como no consegua quitrmelo de encima, grit:
Mono estpido! Qutate... de... encima!
A modo de respuesta, me mordi la rodilla.
Ayyy!
Sacud la pierna con ms fuerza y di pisotones en el suelo para que mi
pequeo autoestopista no estuviera tan cmodo. Justo entonces,
Fanindra movi la parte superior de su cuerpo, silb y escupi al mono,
que chill y me solt la pierna de inmediato.
Gracias, Fanindra le dije, dndole unas palmaditas en la cabeza
mientras volva a colocarse en mi brazo.
Llegu a la puerta, cruc el puente y me detuve al otro lado. Ren botaba
hacia m, intentando sacudirse de encima los monos que se le
agarraban al lomo. Varios monos corran hacia m. Les di patadas como
loca, me quit la mochila y saqu el gada.

305

Empec a agitarlo como si fuera un bate de bisbol. Hizo un ruido


asqueroso cuando acert a uno de los monos, y el animal sigui volando
por los aires hacia la ciudad, entre gemidos. El problema era que solo le
daba a uno de cada tres. Otro de los monos me salt sobre la
espalda y se puso a tirarme el pelo. Y otro se me agarr a la pierna.
Segu blandiendo el gada delante de m y, al final, consegu librarme de
casi todos.

Ren corra por el puente con unos quince monos aferrados a su pelaje.
Daba botes, saltaba a los rboles, y se golpeaba contra los troncos por
uno y otro lado. Peg un buen brinco para frotarse el lomo contra una
rama y quitarse de encima a los monos que seguan encima.
Las agujas de los rboles cobraron vida y lanzaron sus tallos con hojas
para atrapar por piernas y colas a los malvados simios. Despus
subieron sus ruidosos cuerpos hasta las ramas. Eran demasiados
ligeros para defenderse, as que pronto desaparecieron en las copas.
Mientras tanto, yo no dejaba de intentar dar al babuino gris con
el gada, pero l corra de un lado a otro y me esquivaba. Era demasiado
rpido para m y no dejaba de chillarme. Me daba golpes con los largos
brazos cada vez que se le presentaba la oportunidad, y era lo bastante
fuerte como para que doliera. Cuando me daba, empeoraba el estado de
mis msculos, ya de por s cansados. Era como si intentase ablandarme
antes de comerme. Un mono diminuto se me sent en los hombros y me
tir de las trenzas con tanta fuerza que se me saltaron las lgrimas.
Libre ya de monos, Ren corri hacia m, me quit de las trenzas al
monito y lo lanz con fuerza hacia las puertas de la ciudad. El mono
rebot, rod por el suelo, se levant, nos buf y desapareci. Ren me
quit el gada y lo levant para amenazar al babuino. El babuino tuvo
que darse cuenta de que la puntera de Ren era mejor que la ma,
porque dio un potente chillido y regres a la ciudad.
Me sent de golpe en el suelo, entre jadeos. En la ciudad reinaba un
silencio espeluznante, ni un chillido de monos se oa.
Ests bien? me pregunt Ren, volvindose hacia m.
Agit la mano para quitarle importancia, pero l se agach, me toc la
mejilla, me mir de arriba abajo y sonri.
Ah, y eso era un tit pigmeo, por si te lo estabas preguntando.
Gracias respond, resollando, oh, diccionario de monos andante.
Se rio y sac unas botellas de agua de la mochila; despus me pas una
barrita energtica.
T no quieres una?

306

Yo? repuso, llevndose una mano al pecho, burln. Comerme


una barrita energtica teniendo una jungla llena de deliciosos monos?
No, gracias, no tengo hambre.

Mordisque mi barrita en silencio y le ech un vistazo al Fruto Dorado


para ver si se haba daado. Segua sano y salvo envuelto en mi concha.
Entre mordisco y mordisco, dije:
Bueno, al final hemos salido de la ciudad casi ilesos.
Ilesos! repiti l, boquiabierto. Kelsey, tengo mordiscos de mono
por toda la espalda y en otros sitios en los que ni siquiera quiero
pensar!
He dicho casi.
Ren me gru.
Caminamos deprisa, descansamos un poco y regresamos por el sendero
de guijarros que se encontraba entre los rboles y el riachuelo. Ren le
daba con ms fuerza que antes a los rboles yo empec a sentirme
culpable por la forma en que lo haba estado tratando. Observ lo
rgidos que tena los hombros mientras caminaba enfurruado delante
de m.
Esto ha sido duro. Echo de menos su amistad, por no mencionar otras
cosas.
Estaba a punto de disculparme cuando me di cuenta de que dos kappa
sacaban las cabezas del agua y nos observaban.
Estooo, Ren, tenemos compaa.
Mirarlos solo sirvi para animarlos a entrar en accin. Sacaron an
ms la cabeza y espiaron nuestro avance con sus ojos negros. No poda
dejar de mirarlos. Eran horribles! Apestaban a cinaga ftida y, cuando
cerraban los ojos, los prpados se movan de lado, como los de los
cocodrilos.
Eran plidos, de piel casi difana, y se los vean las palpitantes venas
negras bajo la fra y hmeda piel. Apret el paso. Ren se puso entre el
riachuelo y yo, levantado el gada a modo de advertencia.
Intenta inclinarte suger.

307

Los dos inclinamos la cabeza para saludar mientras pasbamos, pero


no nos hicieron caso y salieron ms del agua. Ya estaban de pie y
avanzaban despacio, mecnicamente, como si acabaron de despertar de
un sueo profundo. El agua les llegaba al pecho y seguan acercndose.
Me volv e hice una profunda reverencia, pero nada.

Sigue andando, Kelsey. Ms deprisa!


Empezamos a correr. Saba que no tendra la resistencia necesaria para
mantener aquel ritmo durante mucho tiempo, por mucho que Ren
cargara con el peso adicional de la mochila. Del agua salieron ms
kappa, varios delante de nosotros. Tenan brazos largos y dedos
palmeados. Uno de ellos me sonri, as que pude ver unos dientes
irregulares y afilados. Me estremec y corr un poco ms deprisa.
Ya les vea las patas. Sorprendida, comprob que eran como las de los
humanos. Tambin tenan unas crestas en la espalda, como la espina
de un pescado. Sus musculosas piernas estaban cubiertas de salmuera
y porquera de estanque, y las largas colas se curvaban como las de un
mono, aunque acababan en una aleta caudal transparente. Los kappa
se balanceaban con aire amenazador, omos el ruido de la ventosa que
hacan sus pies al salir del lodo y avanzar hacia la orilla del ro.
Procuraban mantener las cabezas rectas, lo que los haca parecer
desarticulados. La cabeza permaneca en un sitio mientras el torso
oscilaba y se balanceaba, como un zombi. Eran unos treinta
centmetros ms bajos que Ren y yo, y bastante veloces; cada vez
avanzaba ms deprisa sobre sus torpes dedos palmeados. Resultaba
espeluznante verlos acelerar sin mover prcticamente la cabeza.
Ms deprisa, Kelsey. Corre ms deprisa!
No puedo correr ms deprisa!
Una horda de blancos vampiros kappa caa sobre nosotros, acercndose
a toda prisa.
Sigue corriendo, Kelsey! Intentar frenarlos!

308

Segu corriendo un trecho, me volv y retroced para ver cmo estaba


Ren. Se haba detenido para intentar inclinar la cabeza otra vez. Ellos
pararon para examinar su accin pero, al contrario de lo que deca la
historia de la madre de Ren, no devolvieron el saludo. Las agallas que
tenan en el lateral del cuello se abrieron y cerraron, y los monos
abrieron
la boca para ensear los dientes. Unas viscosas gotitas negras les
salieron por la boca al tiempo que transformaban su inspido gorgoteo
en un ensordecedor chillido. Se abalanzaron sobre Ren para dar caza a
su presa.
l atac con fuerza el ms cercano y le hundi el pecho con el gada. El
monstruo expuls un asqueroso fluido negro por la boca y cay a la

orilla del riachuelo. Las otras criaturas ni siquiera se dieron cuenta de


la prdida de su compaero. Se limitaron a seguir acercndose a Ren.
Golpe a unos cuantos ms, se volvi y corri hacia m de nuevo.
Sigue corriendo, Kelsey! gritaba, agitndolos brazos. No te pares!
Logramos mantener algo de ventaja, pero yo me cansaba cada vez ms.
Nos detuvimos un instante para recuperar el aliento.
Nos van a atrapar, no puedo seguir corriendo dije entre jadeos.
Me fallan las piernas.
A l tambin le costaba respirar.
Lo s, pero tenemos que intentarlo.
Dio un buen trago de agua y me pas el resto de la botella que haba
sacado de la mochila; despus me tom de la mano para guiarme hacia
los rboles.
Vamos, sgueme. Tengo una idea.
Ren, los rboles de agujas son horribles. Si volvemos intentarn
matarnos dos cosas distintas, en vez de solo una.
Confa en m, Kells. Sgueme.
Cuando entramos entre los rboles, las ramas empezaron a buscarnos
de inmediato. Ren tir de m y pasamos corriendo entre ellos. Aunque
estaba convencida de que no sera capaz de seguir adelante, lo consegu
de algn modo. Las espinas me laceraban la espalda y me rasgaban la
camiseta.
Al cabo de unos minutos de carrera, Ren se par, me dijo que me
quedara quieta y golpe los rboles que nos rodeaban con el gada.
Sintate me dijo mientras se inclinaba, jadeando. Descansa un
poco. Voy a intentar que los kappa me sigan hasta los rboles. Espero
que funcione con ellos tan bien como con los monos.

309

Se transform en tigre, me dej el gada y la mochila, y volvi a meterse


entre las ramas. Escuch con atencin y o que los rboles se movan
para intentar agarrarlo. Despus me rode un silencio sepulcral. Lo
nico que oa era mi respiracin entrecortada. Me sent en el suelo
musgoso, tan lejos como pude de los rboles, y esper.
Prest toda la atencin que pude, pero no oa nada, ni siquiera a los
pjaros. Al final me tumb y apoy la cabeza en la mochila. Me dola el

cuerpo, me palpitaban los msculos y me picaban los araazos de la


espalda. Deb de quedarme dormida, porque un ruido me despert: un
extrao arrastrar de pies cerca de mi cabeza. Una cetrina figura blanca
griscea salt sobre m y, antes de poder levantarme, me agarr por los
brazos y me sent de un tirn. Despus se inclin sobre m y me
manch la cara de saliva negra.
Por mucho que agitaba los brazos y le pegaba en el pecho, era ms
fuerte que yo. Tena el torso cubierto de cortes que supuraban gotitas
turbias: los rboles le haban arrancado trozos de carne. Sus extraos
ojos parpadearon varias veces mientras me acercaba ms a l,
enseaba los dientes y me los clavaba en el cuello.
Grua mientras me chupaba el cuello, y yo daba patadas intentando
escapar de sus garras. Grit y me resist, pero pronto me qued sin
energa. Al cabo de un momento, ya no senta nada, era como si le
pasara a otra persona. Todava oa al monstruo, pero un extrao letargo
se haba apoderado de m. Se me nubl la vista y dej vagar la mente
hasta alcanzar una paz somnolienta.
O un golpe seguido de un rugido de alguien muy enfadado. Entonces vi
que se elevaba sobre m un ngel guerrero de aspecto magnifico. Not
un ligero tirn en el cuello y que me quitaban un peso de encima.
Despus de un ruido como de fruta aplastada, el guapo hombre se
arrodill a mi lado. Aunque pareca hablarme con urgencia, no entenda
sus palabras. Intent responder, pero mi lengua no funcionaba.
Me apart el pelo de la cara con mucho cario y me toc el cuello con
sus fros dedos. Se le llenaron los ojos de lgrimas y uno de aquellos
relucientes diamantes me cay en los labios. Sabore la lgrima salada
y cerr los ojos. Cuando los abr, sonrea, y el calor de la sonrisa me
envolvi en una manta de relajante ternura. El guerrero me carg en
sus brazos y yo me dorm.

310

Cuando recuper la conciencia era de noche y estaba tumbada frente a


un fuego con pinceladas de verde y naranja. Ren estaba sentado cerca
de m, mirndolo con aspecto abatido, cansado y desolado. Oy que me
mova, se me acerc directamente y me levant la cabeza para darme
agua. De repente, la garganta me arda como si me hubiera tragado la
hoguera. El fuego ardiente se me meti en el cuerpo hasta estallar en el
centro; arda de dentro hacia fuera, y el terrible dolor me haca gemir.

Ren volvi a bajarme la cabeza y se puso a acariciarme los dedos de la


mano.
Lo siento mucho, no debera haberte dejado sola. Esto me tendra que
haber pasado a m, no a ti. No te lo mereces dijo, acaricindome la
mejilla. No s cmo arreglarlo, no s qu hacer. Ni siquiera s cunta
sangre has perdido ni si el mordisco es letal explic; despus me bes
los dedos y susurr. No puedo perderte, Kelsey. No puedo.
El fuego de mi sangre se apoder de m hasta que el dolor me nubl la
vista. Empec a retorcerme en el suelo. Aquella tortura era mucho peor
que cualquier cosa que hubiera sentido antes Ren me humedeca la
cara con una toalla hmeda, pero nada lograba distraerme del fuego
que me quemaba las venas. Era atroz! Al cabo de un momento me di
cuenta de que mi cuerpo no era el nico que se retorca.
Fanindra se solt de mi brazo y se acurruc al lado de la mochila de
Ren. No la culpaba por querer alejarse de m. Levant la cabeza, abri la
capucha y, con la boca abierta de par en par, me atac! Me mordi el
cuello, clav sus colmillos con fuerza en mi piel rasgada.
Me inyect su propio veneno, se apart, y volvi a morderme una y otra
vez. Gru, me toqu el cuello y, cuando retir la mano, vi que estaba
manchada de pus. El lquido dorado que haba salido de los agujeros
abiertos por los colmillos tambin me salpicaba la mano. Vi que una
gota dorada me caa del dedo a la palma y, al juntarse con el pus, este
echaba vapor y silbaba. El veneno de Fanindra me recorra el cuerpo.
Era como si el hielo me recorriera las extremidades y penetrara en mi
corazn.
Estaba murindome, lo saba. No culpaba a Fanindra, ya que, al fin y al
cabo, era una serpiente y seguramente deseaba acabar con mi
sufrimiento.
Ren me acerc de nuevo la botella de agua a los labios y yo beb,
agradecida. Fanindra haba vuelto a quedarse paralizada y enroscada a
su lado. Ren me limpi con cuidado la herida del cuello y me quit toda
la hirviente sangre negra que haba salido por ella.

311

Por lo menos, ya no me dola. Lo que haba hecho Fanindra me haba


dejado entumecida. Me entr sueo y supe que tena que despedirme,
quera contarle a Ren la verdad. Quera decirle que era el mejor amigo
que haba tenido y que senta cmo le haba tratado. Quera contarle
que lo quera. Sin embargo, no poda decir nada, tena la garganta
cerrada, seguramente hinchada por culpa del veneno de serpiente. Lo
nico que poda hacer era mirarlo.

No pasa nada. Mirar su bello rostro por ltima vez me basta. Morir
feliz.
Estaba tan cansada Los prpados me pesaban tanto que no lograba
mantenerlos abiertos. Cerr los ojos y esper a la muerte. Ren dej libre
un hueco a mi lado y se sent all. Me recost la cabeza en su brazo y
me subi en su regazo. Sonre.
Esto es an mejor. No puedo abrir los ojos para seguir vindolo, pero
noto sus brazos a m alrededor. Mi ngel guerrero puede llevarme en
ellos hasta el cielo.
Me apret contra l y me susurr al odo algo que no logr descifrar.
Despus, la oscuridad me rode.

La luz me dio en los prpados y me oblig a abrirlos, aunque me


costaba. Todava me arda la garganta, y notaba la lengua hinchada y
entumecida.
Duele demasiado como para que sea el cielo; debo de estar en el
infierno.
No respondi una voz; era tan alegre que me resultaba molesta.
No ests en el infierno, Kelsey.
Como tena los msculos doloridos y agarrotados, protestaron cuando
intent moverme.
Me siento como si hubiese perdido un combate de boxeo.
Lo tuyo ha sido mucho peor. Espera.
Se agach a mi lado y me ayud a sentarme con cuidado. Me examin
la cara, el cuello y los brazos, y se sent detrs de m para que apoyara
mi espalda en l mientras me acercaba una botella de agua a los labios.
Bebe orden.

312

Me sostuvo la botella y la inclin poco a poco, pero yo no poda tragar


tan deprisa y parte del agua me cay por la barbilla hasta mojarme el
pecho.
Gracias, ahora tengo la camiseta mojada.

A lo mejor lo he hecho por eso respondi, y percib su sonrisa


detrs de mi nuca.
Resopl y me llev una mano a la cara. Me toqu la mejilla y el brazo; la
piel me cosquilleaba y, a la vez, estaba algo entumecida.
Es como t me hubieran puesto hasta arriba de novocana y el cuerpo
se me estuviera despertando. Psame la botella; creo que ya puedo
levantarla sola.
Ren solt la botella de agua y me rode la cintura con ambos brazos
para tirar de m y recostarme del todo contra su pecho. Su mejilla roz
la ma, y l murmur:
Cmo te sientes?
Viva, supongo, aunque no me vendra mal una aspirina.
l se rio en voz baja y sac las pastillas de la mochila.
Toma me dijo mientras me daba dos. Estamos a la entrada de las
cuevas. Todava tenemos que atravesar las cuevas y los rboles, y
despus regresar a Hampi.
Cunto tiempo llevo fuera de servicio? pregunt, medio mareada.
Dos das.
Dos das! Qu ha pasado? Lo ltimo que recuerdo es que Fanindra
me mordi y yo me estaba muriendo.
No has muerto. Te mordi un kappa, estaba acabando contigo cuando
te encontr. Debi de seguirte hasta all. Son unas criaturas muy
desagradables, me alegro de que los rboles se encargaran de casi
todas.
El que me encontr estaba araado y ensangrentado, pero no pareca
importarle.
S, los rboles haban destrozado a la mayora de los que me seguan
y, aun as, no se detenan.
No te sigui ninguno hasta aqu?

313

Dejaron de perseguirme en cuanto me acerqu a la cueva. Puede que


la teman.
No los culpo. Me has llevado en brazos todo el camino? Cmo has
podido golpear los rboles y sujetarme a la vez?

Te ech al hombro y me puse a darles con el gada hasta que abr un


hueco. Despus lo met en la mochila y camin hasta aqu contigo en
brazos.
Tom un buen trago de agua y o que Ren respiraba hondo.
He experimentado muchas cosas en la vida dijo en voz baja. He
participado en sangrientas batallas; he visto cmo asesinaban a mis
amigos; he sido testigo de cmo animales y hombres sufran cosas
terribles. Sin embargo, nunca he tenido miedo.
Lo he pasado mal, me he sentido incmodo y tenso, he estado en
peligro mortal, pero nunca haba experimentado esa clase de miedo que
te provoca sudor fro, la que te come vivo por centro, la que hace que te
arrodilles y supliques. De hecho, siempre me haba enorgullecido de
estar por encima de eso. Crea que haba sufrido y visto tanto que ya
nada lograra asustarme. Que nada conseguira llevarme hasta ese
punto.
Me equivocaba afirm, dndome un ligero beso en el cuello.
Cuando te encontr y vi que que esa cosa intentaba matarte, me
enfurec. Lo mat sin vacilar.
Los kappa son aterradores.
No me daba miedo el kappa. Me daba miedo perderte. Un miedo
insondable, arrollador y corrosivo. No poda soportarlo. Lo peor era
darme cuenta de que no quera seguir viviendo si t te ibas, pero que no
poda hacer nada al respecto. Estara atrapado para siempre en esta
miserable existencia sin ti.
Escuch cada una de sus palabras. Me llegaron dentro y supe que yo
habra sentido lo mismo de habernos cambiado los papeles. Sin
embargo, me dije que aquella sincera declaracin no era ms que un
reflejo de la tensin a la que habamos estado sometidos. La plantita del
amor que creca en mi corazn se aferraba a cada voluta de
pensamiento, absorba sus palabras como si fueran dulces gotas de
roco. Pero rega a mi corazn y guard las cariosas expresiones de
afecto en otra parte, decidida a que no me afectaran.

314

No pasa nada, estoy aqu. No tengas miedo, seguir viva para


ayudarte a romper la maldicin respond, intentando que no se me
quebrara la voz.
Ya no me importa romper la maldicin susurr suavemente,
apretndome la cintura. Crea que te moras.

Bueno, pues no repuse con frivolidad despus de tragar saliva.


Ves? Ya puedo seguir discutiendo contigo. A qu ahora habras
preferido que no hubiera salido de esta?
No vuelvas a decir eso, Kells dijo, tensando los brazos.
Bueno, gracias respond tras un segundo de vacilacin. Gracias
por salvarme.
l me apret con ms fuerza, y yo me permit apoyarme en l y disfrutar
de aquello un minuto, solo un minuto.
Al fin y al cabo, casi me muero. Me merezco alguna recompensa por
sobrevivir, no?
Cuando pas el minuto, me ech hacia delante y me apart. l me solt
a regaadientes, y yo me volv para mirarlo, esbozando una sonrisa
nerviosa. Prob a levantarme, y las piernas me parecieron lo bastante
fuertes como para caminar.
Antes, al pensar que me mora, haba querido decirle a Ren que lo
quera. Pero, al saber que haba sobrevivido, ya no deseaba hacerlo ni
en broma. Regres mi determinacin de mantenerlo alejado de m,
aunque la tentacin de permitir que me envolviera con sus brazos era
fuerte, muy fuerte. Le di la espalda, cuadr los hombros y recog la
mochila.
Vamos, tigre, sigamos. Me siento sana como una manzana ment.
Creo que deberas tomrtelo con calma y descansar un poco ms,
Kells.
No, ya llevo dos das durmiendo. Estoy lista para caminar otros veinte
mil kilmetros.
Al menos come algo primero.
Psame una barrita energtica y me la comer por el camino.
Pero, Kells
Me qued mirando fijamente sus ojos azul cobalto durante un segundo
y dije en voz baja:

315

Necesito salir de aqu.


Me volv y empec a recoger nuestras cosas. l se qued sentado,
mirndome con atencin; not que me clavaba los ojos en la espalda.
Estaba desesperada por salir de all. Cuanto ms tiempo pasbamos

juntos, ms vacilaba mi determinacin. Estaba a punto de pedirle que


se quedara all conmigo para siempre, viviendo entre los rboles de
agujas y los kappa. Si no recuperaba pronto su parte de tigre, el
hombre hara que me perdiera.
Al final dijo despacio, casi con tristeza:
Vale. Lo que t digas, Kelsey.
Se levant, se estir y apag el fuego.
Me acerqu a Fanindra, que estaba enrollada en forma de brazalete, y
me qued mirndola.
Te ha salvado la vida, sabes? Sus mordiscos te curaron explic
Ren.
Me toqu la parte del cuello en la que me haba mordido el kappa. La
piel estaba suave, sin agujeritos ni cicatrices. Me agach.
Supongo que has vuelto a salvarme, eh, Fanindra? Gracias.
Me la coloqu en el brazo, levant la mochila y camin unos cuantos
pasos.
Vienes, Superman?
Te sigo.
Entramos en la caverna negra. Ren me ofreci la mano, pero no hice
caso y me puse a andar por el tnel. Me detuvo y volvi a ofrecerme la
mano, mirndola con intencin. Suspir y acept un par de dedos.
Sonre con timidez, y de nuevo se not demasiado mi intento de evitar el
contacto fsico. Ren gru, disgustado, me agarr por el codo y me
acerc a l de un tirn para despus colocarme un brazo sobre los
hombros.
Recorrimos los tneles rpidamente. Los otros Ren y Kelsey geman y
nos llamaban con ms agresividad que antes. Cerr los ojos y dej que
l me guiara. Ahogu un grito cuando las figuras se acercaron e
intentaron ponernos las fantasmales manos encima.

316

No pueden hacerse corpreas si no les prestamos atencin me


susurr Ren.
Caminamos tan deprisa como pudimos. Formas malvadas y formas
familiares nos pedan nuestra atencin a gritos. El seor Kadam,

Kishan, mis padres, mi familia de acogida e incluso el seor Maurizio;


todos gritaban, suplicaban, exigan y coaccionaban.
Tardamos mucho menos en atravesarlo que la primera vez. Ren segua
con mi mano bien agarrada cuando salimos, y yo intent liberarla con
cuidado y disimulo. l me mir y luego a nuestras manos entrelazadas.
Arque una ceja y sonri con malicia. Empec a tirar con ms fuerza,
pero se limit a apretar ms la mano. Al final tuve que pegar un violento
tirn para que me soltara.
Se acab la sutileza.
Me sonri intencionadamente mientras yo le lanzaba una mirada
asesina.
No tardamos mucho en llegar al bosque de rboles de aguas. Ren se
dirigi sin miedo a ellos. Avanzaba abriendo camino a golpes de gada
para que yo pudiera entrar sin problemas. Las ramas lo atacaron con
rabia y le dejaron la camisa hecha jirones, pero l la tir al suelo, y yo
me encontr mirando fascinada primero los msculos en movimiento de
sus brazos y su espalda, y despus los cortes que se curaban solos. Al
cabo de unos minutos estaba cubierto de sudor y ya no pude seguir
mirando. Mantuve la mirada fija en mis pies y lo segu en silencio.
Tras vencer a los rboles con el gada, atravesamos el bosque de agujas
sin mayores incidentes.
No mucho despus empezamos a trepar por las rocas que llevaban a la
caverna, de vuelta a la estatua de Ugra Narsimha, en Hampi. Cuando
llegamos al largo tnel, Ren empez a decir algo varias veces, sin
terminar de hacerlo. Yo senta curiosidad, pero no la bastante como
para iniciar una conversacin.
Saqu la linterna, di un gran paso a un lado para poner distancia de
por medio, y acab pegndome a la otra pared de la caverna. l me mir
una vez, aunque me permiti mantener la distancia. Al final, el tnel se
estrech tanto que tuvimos que caminar hombro con hombro. Cada vez
que lo miraba, comprobaba que l me estaba mirando a m.
Cuando por fin llegamos al final del tnel y yo los escalones de piedra
que conducan a la superficie, Ren se detuvo.

317

Kelsey, tengo que hacerte una ltima peticin antes de que subamos.
El qu? Quieres hablar sobre los sentidos de los tigres o sobre
mordiscos de mono en sitios extraos?

No, quiero que me beses.


Qu? Besarte? Para qu? No te parece que ya me has besado lo
suficiente en este viaje?
Sgueme la corriente, Kells. Para m, este es el final de la lnea. Vamos
a dejar el lugar en el que puedo ser un hombre todo el tiempo, y solo me
queda por delante mi vida de tigre. As que, s, quiero que me beses una
vez ms.
Buenovaci, si esto funciona, podrs ir besando por ah a todas
las chicas que quieras, as que por qu molestarte conmigo ahora
mismo?
Porque s! exclam, frustrado. No quiero besar a las otras chicas!
Quiero besarte a ti!
Vale! Si as te callas! solt, y me inclin sobre l para darle un
besito en la mejilla. Ya est!
No, con eso no vale. En los labios, mi prema.
Me inclin y le di un piquito en los labios.
Ya. Podemos irnos?
Di dos pasos, pero l me meti una mano bajo el codo y me volvi hacia
l, de modo que ca en sus brazos. Me agarr por la cintura y, de
repente, cambi la sonrisa por una cara ms seria.
Un beso, uno de verdad. Uno que recuerde.
Estaba a punto de hacer un inteligente comentario sarcstico,
seguramente que no le daba permiso o algo as, cuando me tap la boca
con la suya. Mi intencin era permanecer rgida y fra, pero l tuvo una
paciencia infinita. Me mordisque las comisuras, y bes lenta y
suavemente mis inflexibles labios. Era difcil no responder.

318

Luch como una valiente, pero, a veces, el cuerpo traiciona a la mente.


Con su acercamiento metdico barri mi resistencia y, como notaba que
estaba ganando, aument la intensidad del ataque y emple todas sus
habilidades para seducirme. Me sostuvo contra su cuerpo y me pas
una mano por el cuello, sujetndolo con suavidad, provocndome con
las puntas de los dedos.
Sent que la plantita del amor que llevaba dentro se estiraba, se
hinchaba y abra las hojas como si Ren le echara una pocin de amor o
un fertilizante. Llegados a ese punto, me rend y lo mand todo a la

porra. Total, siempre poda pasarle un tractor por encima al vegetal.


Adems, racionalic que, cuando Ren me rompiera el corazn, al menos
habra conseguido un beso espectacular a cambio.
Por lo menos tendr un buen recuerdo al que recurrir cuando sea una
solterona con gatos. O con perros. Creo que ya he tenido gatos de sobra
pens, gruendo en voz baja. S, perros, sin duda.
Me abr al beso y se lo devolv con entusiasmo. Poniendo todas mis
emociones y sentimientos secretos en el abrazo, le rode el cuello y le
met las manos en el pelo. Lo apret ms contra m, y le di todo el afecto
y el cario que no poda permitirme expresar con palabras.
l se detuvo un instante, sorprendido, pero despus se adapt
rpidamente hasta alcanzar un frenes apasionado, as que tuve que
ponerle la misma energa. Le pas las manos por los fuertes brazos y
hombros, y despus le acarici el pecho. Mis sentidos eran un remolino.
Me senta salvaje, ansiosa. Me agarr a su camisa. Por mucho que me
pegara a l, me pareca poco. Hasta su olor me resultaba delicioso.
Cabra pensar que olera mal despus de que lo persiguieran criaturas
extraas y atravesara un reino misterioso durante varios das. De
hecho, yo deseaba que oliera mal. Seguro que yo apestaba. Quiero
decir, cmo va una a estar fresca como una rosa despus de dar
tumbos por la jungla y huir de los monos? Es simplemente imposible.
Estaba desesperada por encontrarle un fallo, una debilidad, una
imperfeccin. Sin embargo, Ren ola genial: a cascadas, a un clido da
de verano y a sndalo, todo ello envuelto en un ta bueno espectacular.
Cmo voy a defenderme de un ataque perfecto de una persona
perfecta?
Me rend y dej que el seor maravilloso se hiciera con el control de mis
sentidos. Me arda la sangre, se me aceleraba el corazn y cada vez
necesitaba ms, hasta que perd la nocin del tiempo. Solo era
consciente de Ren. De sus labios, de su cuerpo, de su alma. Lo quera
entero.

319

Al final me puso las manos en los hombros y se separ poco a poco. Me


sorprendi que tuviera la fuerza suficiente para hacerlo, ya que yo era
incapaz. Parpade, aturdida. A los dos nos costaba respirar.
Eso ha sido muy esclarecedor dijo. Gracias, Kelsey.
Parpade. La pasin que me haba nublado la mente se dispers en un
segundo y me centr en un nuevo sentimiento: contrariedad.

Gracias? Gracias! Pero qu dije, subiendo con grandes


pisotones las escaleras antes de volverme para mirarlo No! Gracias a
ti, Ren! exclam, agitando los brazos. Ahora que tienes lo que
queras, djame en paz!
Corr escaleras arriba para alejarme de l.
Esclarecedor? De qu va? Me est poniendo a prueba? Est
puntuando del uno al diez mi habilidad besadora? Qu morro!
Me alegraba estar enfadada as poda apartar el resto de emociones y
centrarme en la rabia, en la indignacin.
Ren subi los escalones de dos en dos.
Eso no es lo nico que quiero, Kelsey, te lo aseguro.
Bueno, pues a m ya no me importa lo que quieras!
Me lanz una mirada incrdula y arque una ceja. Despus sac el pie
por la abertura, pis la tierra del otro lado y, al instante, se convirti en
tigre.
Ja! me re; tropec con una piedra, pero recuper el equilibrio
rpidamente. Te est bien empleado! grit, y avanc dando tumbos
a ciegas por el camino en penumbra.
Tras averiguar por dnde ir, me alej, enfurruada.
Venga, Fanindra dije, vamos a buscar al seor Kadam.

320

23
Seis horas

mpezaba a amanecer, el sol asomaba por el horizonte. Sal


hecha una furia de los edificios de Hampi y dej que el impulso
que me daba la rabia me ayudara a recorrer la mitad del camino
hacia el campamento del seor Kadam.

Ren me segua de lejos, silencioso. No lo oa, aunque saba que estaba


all. Era muy consciente de su presencia. Tena una conexin intangible
con l, con el hombre, as que era casi como si caminara a mi lado.
Casi como si me tocara.
Supongo que eleg el camino equivocado, ya que trot hasta m para que
viera que tomaba otra direccin.
Qu presumido mascull. Me ir por donde yo quiera.
Sin embargo, lo segu de todos modos.
Al cabo de un rato vimos el todoterreno aparcado en la colina y el seor
Kadam saludndonos con el brazo.
Llegu al campamento y l me dio un breve abrazo.
Seorita Kelsey, ya est aqu! Cunteme lo que ha pasado.
Suspir, solt la mochila y me sent en el parachoques trasero del
coche.
Bueno, estos ltimos das han sido de los peores de mi vida, la
verdad. Hemos visto monos, kappa, cadveres podridos besndose,
mordiscos de serpiente, rboles cubiertos de agujas
Un momento, qu quiere decir con estos ltimos das? Si se fueron
anoche

321

No respond, desconcertada. Hemos estado fuera al menos


cuatro o cinco das afirm, despus de pararme a contar con los
dedos.

Lo siento, seorita Kelsey, pero Ren y usted se fueron anoche. De


hecho, iba a decirle que debera descansar un poco y volvieran a
intentarlo maana por la noche. De verdad han estado fuera casi una
semana?
Bueno, me pas dormida dos das. O eso me dijo el chico tigre
aad, lanzando una mirada asesina en direccin a Ren, que me mir
con una inocua expresin de tigre mientras escuchaba la conversacin.
Ren pareca dulce y atento, tan inofensivo como un gatito, aunque, en
realidad, era tan inofensivo como un kappa. Yo, por otro lado, estaba
erizada como un puercoespn. Tena todas las pas de punta para
defender mi suave barriga del depredador que se haba interesado por
m.
Dos das? Madre ma, por qu no regresamos al hotel para que
descanse? Podemos volver a recuperar el fruto maana por la noche.
Seor Kadam, no tenemos que volver respond mientras abra la
cremallera de la mochila. Tenemos el primer regalo de Durga, el Fruto
Dorado.
Saqu la colcha y la desdobl para ensearle lo que guardaba dentro.
l sac con cuidado el fruto de su capullo.
Asombroso! exclam.
Es un mango. Tiene sentido aad, sonriendo. Al fin y al cabo, los
mangos son muy importantes para la cultura y el comercio indios.
Ren resopl y se tumb de lado en la hierba.
S que tiene sentido, seorita Kelsey repuso el seor Kadam; se
qued admirando el fruto otro momento, lo envolvi de nuevo en la
colcha y dio una palmada. Esto es muy emocionante! Vamos a
desmontar el campamento para volver a casa. O quiz sea mejor ir a un
hotel para que pueda descansar, seorita Kelsey.
No, no pasa nada! No me importa ponernos ya en camino. Ya
pararemos en un hotel esta noche. Cuntos das tardaremos en llegar
a casa?

322

Tendremos que pasar dos noches ms en un hotel.


Durante un instante me asust y mir a Ren.

Vale. Estooo, estaba pensando que a lo mejor esta vez, si no le


importa, podramos registrarnos en uno de esos hoteles ms grandes de
los que me habl la ltima vez. Ya sabe, algo con ms gente. Con
ascensores y puertas con llave. O, incluso mejor, en un bueno hotel de
muchas plantas en una ciudad grande. Lejos, lejos, muy lejos de la
jungla.
Ver lo que puedo hacer respondi el seor Kadam entre risas.
Bien! respond, mirndolo con una sonrisa beatfica. Podemos
irnos ya? Estoy deseando darme una ducha! exclam; despus abr la
puerta del lado del copiloto y susurr a Ren: En la planta ms alta de
un buen hotel inaccesible a los tigres.
l se limit a mirarme con sus ojos azules y su cara de tigre inocente.
Esboc una sonrisa malvada, sub al todoterreno y cerr de un portazo.
Mi tigre trot con calma hasta la parte de atrs, donde el seor Kadam
estaba cargando los ltimos suministros, y salt al interior. De otro
salto lleg al asiento de atrs. Se apoy sobre el delantero y, antes de
que pudiera evitarlo, me dio un gran beso hmedo de tigre en la cara.
Ren! Qu asco!
Us mi camiseta para limpiarme la saliva de tigre de la nariz y la
mejilla, y me volv para seguir gritndole. l ya estaba tumbado en el
asiento trasero y tena la boca abierta, como si se riera. Antes de poder
arremeter contra l en serio, el seor Kadam, ms contento que nunca,
entr en el coche para iniciar el agitado camino de vuelta a las
carreteras civilizadas.
Nuestro conductor quera hacerme preguntas. Yo saba que estaba
deseando obtener informacin, pero segua enfadada con Ren, as que
ment: le ped que esperara un rato para poder dormir un poco. Bostec
para dar nfasis y l accedi de inmediato a dejarme en paz, lo que hizo
que me sintiera culpable. Me gustaba mucho el seor Kadam y odiaba
mentir a la gente. Excus mis acciones culpando mentalmente a Ren de
aquel comportamiento tan poco habitual en m. Convencerme de que
era culpa suya me result fcil. Me puse de lado y cerr los ojos.

323

Dorm un rato y, cuando despert, el seor Kadam me pas un refresco,


un sndwich y un pltano. Arque una ceja al ver el pltano y pens en
cuantas bromas sobre monos con las que podra haber molestado a
Ren. Sin embargo, decid callarme por el bien del seor Kadam. Me
com el sndwich y me beb todo el refresco de un solo trago.
l se rio y me pas otro.

Est lista para contarme lo que ha pasado, seorita Kelsey?


S, creo que s.
Tard casi dos horas en contarle lo del largo tnel, el bosque de agujas,
la cueva, los kappa y Kishkindha. Me pas un buen rato hablando del
rbol dorado y de los monos que cobraron vida. Acab con el ataque de
los kappa y el mordisco de Fanindra.
No mencion que Ren haba mantenido su forma de hombre todo el
tiempo. De hecho, quit toda la importancia posible a su presencia en
Kishkindha. Siempre el seor Kadam me preguntaba por cmo haba
hecho tal cosa, yo responda de forma vaga o deca que, por suerte,
tenamos a Fanindra o que, por suerte, tenamos el gada. Creo que eso
lo dej satisfecho.
Cuando quiso saber ms detalles sobre el ataque de los kappa, me
encog de hombros y repet mi mantra: Por suerte, tena a Fanindra.
No me apeteca responder a ninguna pregunta extraa sobre Ren. Saba
que l contara su versin de la historia cuando se transformara de
nuevo en hombre, pero no me importaba. Consegu que mi versin se
atuviera a los hechos, sin emociones y, lo que era ms importante, sin
Ren.
El seor Kadam dijo que tardaramos poco en llegar al hotel, pero que
quera encontrar primero un buen lugar para dejar al tigre.
Por supuesto respond, y dirig una empalagosa sonrisa al animal,
que estaba muy atento.
Espero que nuestro hotel no est demasiado lejos para l.
Oh, no se preocupe por l repuse, dndole unas palmaditas en el
brazo. Se le da muy bien conseguir lo que quiere. Quiero decir,
atender a sus necesidades. Seguro que pasar una noche solo en la
jungla le resulta muy esclarecedor.
El seor Kadam me lanz una mirada de desconcierto, pero, al final,
asinti y se detuvo cerca de una zona arbolada.

324

Ren sali del todoterreno, se acerc a mi lado del coche y me lanz una
mirada helada. Cuando el seor Kadam volvi a subir, me asom otra
vez por la ventana, pero el tigre no estaba. Me record que se lo mereca
y me recost en el asiento, con los brazos cruzados sobre el pecho y
cara de concentracin.

Kelsey, est bien? me pregunt en voz baja el seor Kadam.


Parece muy tensa desde que ha vuelto.
No tiene ni idea mascull entre dientes.
Cmo dice?
Nada respond, suspirando, y esboc la sombra de una sonrisa.
Estoy bien, es que le viaje me ha dejado agotada.
Tambin quera preguntarle otra cosa: ha tenido algn sueo
extrao mientras estaba en Kishkindha?
Qu clase de sueo?
Puede que un sueo sobre su amuleto? pregunt, mirando con
cara de preocupacin.
Ah! Se me haba olvidado del todo! Cuando arranqu el fruto, me
desmay y tuve una visin. Salamos los dos y un tipo malvado.
El seor Kadam pareca ms preocupado todava.
Entonces, la visin fue real para los tres dijo tras aclararse la
garganta. Eso me tema. El hombre que vio era Lokesh, el mismo
mago oscuro que maldijo a Ren y Kishan.
Sigue vivo? pregunt, boquiabierta.
Eso parece. Tambin parece que tiene al menos un fragmento del
amuleto. De hecho, sospecho que tiene todos los dems fragmentos.
Cuntos hay?
Se rumorea que cinco en total, aunque nadie lo sabe con certeza. El
padre de Ren tena uno y su madre introdujo otro en la familia, ya que
era la nica descendiente de un poderoso seor de la guerra que
tambin tena uno. Por eso Ren y Kishan acabaron cada uno con un
fragmento.
Pero qu tiene que ver conmigo?

325

Ese es el asunto, Kelsey. Est ayudando a Ren para romper la


maldicin. El amuleto nos conecta a los tres y me preocupa que Lokesh
sepa de nosotros. De usted, en concreto. Esperaba que le hubiera
ocurrido algo, que ya no estuviera vivo al cabo de tanto tiempo. Llevo
siglos buscndolo. Ahora que nos ha visto, me temo que vendr a por
usted y el amuleto.

De verdad creer que es tan implacable?


S que lo es dijo, e hizo una pausa antes de sugerir en voz baja.
Puede que haya llegado el momento de que vuelva a casa.
Qu? repuse, presa del pnico.
Regresar a casa? Para qu? Con quin?
No tena vida en casa, ni siquiera haba pensado en qu pasara cuando
rompiramos la maldicin. Supongo que haba supuesto que haba
tantas cosas que hacer que me quedara en la India un par de aos.
De verdad quiere que me vaya a casa ahora?
consternada.

pregunt,

En absoluto! exclam al verme la cara, dndome unas palmaditas


en la mano. No pretenda insinuar que deseara su marcha. No se
preocupe, ya se nos ocurrir algo. Solo estaba especulando, por ahora.
No tengo ningn plan inmediato para enviarla a casa. Y, por supuesto,
cuando decida irse, podr regresar aqu en cualquier momento. Nuestra
casa es su casa. Ahora que sabemos que Lokesh ha entrado en accin,
solo tenemos que proceder con extrema cautela.
El pnico se me pas un poco, pero no del todo. Quiz el seor Kadam
tenga razn, quiz debera irme a casa. Sera mucho ms sencillo
olvidar al seor superhroe si estuviera al otro lado del planeta, no? Al
fin y al cabo, es el nico hombre joven con el que he estado estas
ltimas semanas, sin contar a Kishan. Sera ms sano salir de aqu y
conocer a otros chicos. A lo mejor, si lo hago, me dara cuenta de que
esta conexin emocional que siento con l no es tan fuerte. Puede que
mi mente me engae. El problema es que he estado muy aislada. Si lo
nico que tienes a tu alrededor es a Tarzn y a unos cuantos monos,
Tarzn empieza a parecerte muy atractivo, no? Lo superar. Volver a
casa y saldr con un simptico obeso de la informtica que nunca me
abandonar. Se me olvidar todo sobre aquel como se llame.

326

Segu con aquella lnea de pensamiento, haciendo una lista de mis


razones para alejarme de Ren y tercamente dispuesta a evitarlo. El
nico problema era mi mente, rebelde y dbil, que no dejaba de volver a
lo segura y a salvo que me senta cuando me abrazaba. Y a lo que me
haba dicho cuando crea que me estaba muriendo. Y al clido
cosquilleo que se me quedaba en los labios despus de que me besara.
Incluso si consegua no hacer caso de su bello rostro, lo que era una
tarea casi para herclea, tena otras cualidades deslumbrantes en las
que detenerte, y pensar en ellas me mantuvo ocupada el resto del viaje.

El seor Kadam se meti en el camino de entrada de un fabuloso hotel


de cinco estrellas. Me senta desaliada con mi ropa desgarrada, rota y
manchada de sangre. El seor Kadam pareca despreocupado y ms
feliz que una perdiz cuando le entreg las llaves a un mozo y me
acompa al interior. No le quit la vista de encima a mi mochila,
aunque el personal del hotel se llev las otras dos bolsas a nuestras
habitaciones.
El seor Kadam rellen los formularios pertinentes y habl en voz baja
en hindi con la seora de recepcin. Despus me hizo un gesto para que
lo siguiera.
Al pasar junto a la mujer, me acerqu a ella para preguntarle:
Por curiosidad, aqu no se permiten mascotas, verdad?
Ella me mir con cara de perplejidad y despus mir al seor Kadam,
pero sacudi la cabeza.
Genial, era por asegurarme respond, sonriendo.
Mi acompaante lade la cabeza, desconcertado, pero no dijo nada.
Debe pensar que estoy como una cabra.
Sonre y lo segu al ascensor. El botones meti la llave en la ranura que
haba en la parte superior de la consola del ascensor y la gir, lo que
hizo que la puerta se cerrara automticamente; despus seleccion
nuestra planta. Salimos directamente a la habitacin, la suite del tico.
El botones nos dej y las puertas del ascensor se cerraron. El seor
Kadam me dijo que l estara en el dormitorio de la izquierda y que yo
me poda quedar con la suite de la derecha. Se fue no sin antes pedirme
que descansara y que comiera, en el orden que deseara, y asegurarme
que no tardaran en subirme la comida.

327

Entr en mi preciosa suite, en la que haba una cama de matrimonio


grande, y me re, aturdida. En el centro de mi bao privado haba un
enorme jacuzzi. Me quit a toda prisa las zapatillas sucias y decid
ducharme primero y despus meterme a remojo en el jacuzzi. Tras
ponerme bajo la ducha caliente, me enjabon el pelo cuatro veces, me
puse acondicionador y dej que se enjuagara mientras me restregaba la
piel hasta casi dejrmela en carne viva. Clav las uas en una pastilla
de jabn y las mov dentro de ella para sacar suciedad. Tambin prest
una atencin especial a los pies. Mis pobres pies nudosos, doloridos y
llenos de ampollas. Bueno, puede que el seor Kadam me sorprenda
despus con una pedicura.

Cuando por fin me sent completamente limpia, me enroll el pelo en


una toalla y me puse un albornoz. Llen el jacuzzi de agua caliente,
ech las sales de bao que el hotel proporcionaba a tal efecto y activ
los chorros de agua. El aroma a peras jugosas y hayas recin recogidas
impregn el aire. Me recordaba a Oregn.
La sensacin de meterme en aquella baera fue la mejor del mundo.
Bueno, la segunda mejor del mundo. Me molest que surgiera el
recuerdo de besar a Ren, as que me lo quit de la cabeza rpidamente
o, al menos, lo intent. Cuanto ms me relajaba, ms volva l a mi
mente. Era como una cancin que se te queda pegada y, por mucho que
lo intentes, siempre vuelve.
Reviva el beso una y otra vez. A pesar de mis esfuerzos para
erradicarla, no pude evitar una sonrisa. Ay! Pero qu me pasa?
Abandon mi ensoacin, enfadada, y sal a regaadientes del jacuzzi.
Despus de secarme y ponerme unos pantalones cortos y una camiseta
limpios, me sent a cepillarme el pelo. Tarde bastante en deshacer todos
los enredos. Cepillarme el pelo resultaba tranquilizador, me recordaba a
mi madre. Me sent en la cama tamao familiar y disfrut de la
sensacin de pasar el cepillo por el pelo limpio y hmedo.
Ms tarde sal a la sala de estar y me encontr al seor Kadam, que lea
un peridico.
Hola, seorita Kelsey, se siente mejor?
Mucho mejor; no s ni cmo darle las gracias.
Bien. Debajo de la campana hay algo de cena. Me he tomado la
libertad de pedirla por usted.
Levant la tapa y encontr pavo, relleno de pan de maz, salsa de
arndanos, guisantes y pur de patatas.
Vaya! Cmo lo ha conseguido?
Se me ocurri que le apetecera comer un plato estadounidense, para
variar, y no hay nada ms estadounidense que eso respondi,
encogindose de hombros. Incluso hay tarta de manzana de postre.

328

Me sent a su lado con mi bandeja y el vaso de agua helada con limn


que l saba que me gustaba. Tras sentarme sobre las piernas, me puse
a comer.
Usted ha comido ya?

S, hace una hora, ms o menos. No se preocupe por m, disfrute de


su cena.
Empec a hacerlo y me llen antes de llegar a la tarta. Moj un trozo de
pan en la salsa de carne y dije:
Seor Kadam, quiero contarle una cosa. Me siento culpable por no
habrselo dicho antes, pero creo que debera saberlo. Tras respirar
hondo continu. Ren permaneci en su forma de hombre durante
todo el tiempo que estuvimos en Kishkindha.
Qu interesante respondi, dejando el peridico. Por qu no me
lo haba contado antes?
No s dije, encogindome de hombros. Las cosas no han ido
demasiado bien entre nosotros los ltimos das.
Se rio con ojos brillantes, como si lo entendiera.
Ahora todo tiene sentido. Me preguntaba por qu actuaba de manera
tan distinta con l. A veces sabe cmo ser difcil.
Cabezota, querr decir. Y exigente. Y Mir por la ventana las luces
nocturnas de la ciudad y mascull: Y muchas otras cosas.
Ya veo contest, acercndose para cogerme la mano. No se
preocupe, seorita Kelsey. Me sorprende que haya logrado tanto en tan
poco tiempo. Es muy difcil enfrentarme a un viaje tan peligroso, y ms
con alguien a quien no se conoce bien y en quien no sabe si debe
confiar. Hasta los mejores compaeros se pelean cuando estn bajo una
gran presin, como les ha pasado a ustedes dos. Seguro que se trata de
un contratiempo temporal en su amistad.
Nuestra amistad no era el problema, precisamente. Sin embargo, las
palabras del seor Kadam me consolaron. Puede que otra vez superada
la situacin logrramos hablarlo y utilizar un poquito el sentido comn.
A lo mejor me tocaba a m ser la adulta. Al fin y al cabo, Ren acaba de
empezar a comunicarse de nuevo con la gente. Si consegua explicarle
cmo funcionaba el mundo, seguro que lo entendera, y podra
superarlo y seguir siendo mi amigo.

329

Es extraordinario que mantuviese su forma humana durante toda su


estancia all. Quiz tenga algo que ver con que se parara el tiempo.
De verdad cree que le tiempo se detuvo en Kishkindha?

Puede que all el tiempo avance de manera distinta, pero s que aqu
estuvo ausente durante muy poco tiempo.
Asent con la cabeza, estaba de acuerdo con su anlisis.
Como me senta mejor despus de hablar con l y, adems, me alegraba
de haberle contado la verdad, le dije que iba a leer un rato, y que
despus pensaba dormir largo y tendido sobre la almohada blandita. A
l le pareci bien y me pidi que dejara la ropa sucia en la bolsa de la
lavandera para que me la lavaran por la noche.
Cuando llegu a mi suite me puse a reunir mis cosas. Met en la bolsa
la ropa sucia y tambin la deportiva. Adems, desenroll con cuidado la
colcha, saqu el Fruto Dorado y lo envolv en una toallita. A
continuacin ech tambin en la bolsa de la lavandera la colcha.
Tras abrir la puerta y dejar la bolsa fuera, me met en la cama para
disfrutar de la suavidad y el lujo de las sbanas. Me hund en las
almohadas de pluma de ganso, y me sum en un sueo profundo y
relajante.

A la maana siguiente, sonre y estir todas las extremidades al


mximo, pero ni siquiera as consegu llegar al borde de la cama. Me
volv a cepillar el pelo y me lo recog en una cola de caballo suelta.
El seor Kadam estaba desayunando rsti, tostadas y tortilla de
patatas. Me un a l, y me puse a beber un zumo de naranja y a charlar
sobre lo emocionante que era volver a casa.
Nos devolvieron la ropa limpia planchada y doblada, como nueva.
Despus de sacar algo de la pila para vestirme, met el resto en la bolsa.
Cuando llegu con la colcha, me detuve un momento para oler el jabn
de limn que haban usado y para examinarla en busca de daos.
Aunque estaba desteida y se le notaban los aos, todava aguantaba.
Envi un agradecimiento silencioso a mi abuela. Ya nadie las hace tan
bien como t, abuelita.

330

Guard la colcha doblada en el fondo de la mochila y met el gada al


lado, de pie. Lo haba sacado para limpiarlo la noche anterior, pero me
sorprendi encontrarlo reluciente e impoluto, como si no lo hubiera
usado nunca. Al lado, sobre la colcha, coloqu a Fanindra con el Fruto
Dorado en medio de su cola enroscada. Despus cerr las cremalleras,

aunque dej un poco abierta para que la serpiente pudiera respirar. En


realidad, no saba si respiraba, pero eso me haca sentir mejor.
Pronto lleg el momento de marcharse. Me senta contenta, descansada
y muy satisfecha hasta que paramos y lo vi a l, y no era un tigre. Ren
nos haba estado esperando con su ropa blanca de siempre y esbozando
una amplia sonrisa. El seor Kadam se acerc y lo abraz. Oa sus
voces, aunque no entenda lo que decan. S que o al seor Kadam
rerse mientras le daba palmadas a Ren en la espalda con bastante
fuerza. Estaba claro que algo lo haca muy feliz.
Entonces, Ren se transform de nuevo en tigre y subi al coche de un
salto. Se acurruc para echarse una siesta, y yo pas de l y eleg un
libro para mantenerme ocupada durante el largo trayecto.
El seor Kadam explic que tendra que parar en otro hotel de camino a
casa y estaramos todo el da en la carretera. Contest que me pareca
bien; tena muchos libros para leer, ya que l me haba comprado un
par de novelas y un libro de viajes sobre la India en la librera del hotel.
Di un par de cabezadas durante el da, entre captulos. Termin la
primera novela a primera hora de la tarde y me acercaba al final de la
segunda cuando entramos en la ciudad. En el coche reinaba un silencio
poco habitual. El seor Kadam pareca alegre, aunque no explicaba por
qu, y Ren se pas todo el da durmiendo detrs.
Cuando cay el sol, el seor Kadam anunci que nos acercbamos a
nuestro destino. Coment que me dejaran a mi primero y que despus
iramos a cenar en el restaurante del hotel, para celebrarlo.
Dentro de mi nueva habitacin de hotel lament no tener nada que
ponerme, ya que solo llevaba vaqueros y camisetas en la bolsa.
Mientras daba vueltas por tercera vez a las mismas tres prendas, o que
llamaban a la puerta, y fui a abrir vestida con el albornoz y las
pantuflas. Una camarera del hotel me entreg una bolsa de ropa y una
caja. Intent hablar con ella, pero entenda mi idioma y se limitaba a
repetir: Kadam.

331

Acept los paquetes, le di las gracias y abr la bolsa: dentro haba un


vestido increble. El cuerpo de terciopelo negro fabricadas en una seda
salvaje color ciruela nacarado. El ajustado cuerpo me marcaba ms
curvas de las que tena en realidad. Iba cindose hasta las caderas y
acababa encima de la falda, que llegaba hasta las rodillas. Un cinturn
hecho con el mismo suave material que la falda se ataba a un lado y se
sujetaba con un reluciente broche para enfatizar la cintura.

El vestido tena una factura impecable, estaba completamente forrado


y, seguramente, era caro. Cuando me mova bajo la luz, la falda brillaba
con distintos tonos de morado. Nunca haba tenido nada tan magnfico,
salvo por el precioso vestido azul indio que me haba dejado en la casa.
Abr la caja y encontr unas sandalias negras de tacn con hebillas de
diamantes y un pasador con un lirio a juego para el pelo. Con un
vestido as haca falta maquillarse, as que me met en el bao y termin
de arreglarme. Me puse el lirio en el pelo justo encima de la oreja
izquierda y me pein los rizos con la mano. Despus me puse los
zapatos y esper al seor Kadam.
No tard mucho en llamar a la puerta; se me qued mirando con aire de
aprobacin paternal.
Seorita Kelsey, est preciosa!
El vestido es precioso respond, dando una vuelta para que lo
viera. Si tengo buen aspecto es gracias a usted. Ha elegido algo
fabuloso, gracias. Deba de saber que quera parecer una dama, para
variar, en vez de una excursionista.
Asinti con la cabeza y se qued pensativo, pero me sonri, me ofreci
un brazo y me acompa al ascensor. Bajamos y nos remos cuando le
cont que Ren haba estado corriendo por ah con unos veinte monos
agarrados a su pelaje.
Caminamos hasta un restaurante en el que se coma a la luz de las
velas, con manteles y servilletas de lino. La encargada nos guio a una
parte en la que haba ventanales que iban del suelo al techo y desde los
que se vean las luces de la ciudad. Solo haba otra mesa ocupada en
aquella zona; era un hombre que coma solo, de espaldas a nosotros,
mirando las luces.
El salir Kadam hizo una reverencia y dijo:
Seorita Kelsey, la dejar con su acompaante para esta noche.
Disfrute de la cena.
Dicho lo cual, sali del restaurante.
Seor Kadam, espere, no lo entiendo.

332

Acompaante? De qu habla? A lo mejor se ha equivocado.


Justo entonces o detrs de m una voz que ya me resultaba demasiado
familiar.

Hola, Kells.
Me qued paralizada, y not el corazn en la garganta y un milln de
mariposas en el estmago. Pasaron los segundos, o fueron minutos?
No sabra decirlo.
Sigues sin hablarme? pregunt, dejando escapar un suspiro de
frustracin. Vulvete, por favor.
Una clida mano se meti bajo mi codo y me volvi con suavidad.
Levant la mirada y ahogu un jadeo: estaba impresionante! Estaba
tan guapo que me daban ganas de llorar.
Ren.
Quin si no? respondi, sonriendo.
Llevaba un elegante traje negro y se haba cortado el pelo. Se lo haba
peinado hacia atrs en capas alborotadas que acababan con una leve
onda en la nuca. No se haba abrochado el cuello de la camisa blanca
que le resaltaba el tono dorado de la piel y el blanco reluciente de la
sonrisa. En definitiva, una imagen letal para cualquier mujer que se
cruzara en su camino. Gem por dentro.
Es como como James Bond, Antonio Banderas y Brad Pitt, todo en
uno.
Decid que o ms seguro era mirarle los zapatos. Porque los zapatos son
aburridos, no? Nada atractivos: Ah, mucho mejor. Sus zapatos eran
bonitos, claro, negros y relucientes, como cabra esperar. Esboc una
sonrisa irnica cuando me di cuenta de que era la primera vez que vea
a Ren calzado.
l me levant la barbilla para que lo mirara a la cara. Qu imbcil.
Entonces le toc a l examinarme. Me mir de arriba abajo, y no fue
una mirada rpida, se tom su tiempo. Tanto, que not que se me pona
la cara roja. Me enfad por ruborizarme y o mir con rabia.
Has acabado ya? pregunt, nerviosa e impaciente.
Casi respondi mientras observaba mis zapatos.
Bueno, date prisa!

333

Volvi a mirarme la cara y sonri, disfrutando los que vea.


Kelsey, cuando un hombre est con una mujer bella, debe saber cmo
frenar el ritmo.

Arque una ceja y me re.


S, soy como un maratn.
Exacto repuso, besndome los dedos. Un hombre sabio nunca se
apresura en una maratn.
Estaba siendo sarcstica.
Sin hacerme caso, se meti mi mano bajo el brazo y me condujo a una
mesa con una iluminacin preciosa. Tras apartarme la silla me invit a
sentarme.
Me qued de pie, preguntndome si poda salir corriendo hace la salida
ms cercana. Malditas sandalias, no lo lograra.
Se acerc ms y me susurr al odo:
Se lo que ests pensando y no pienso volver a dejarte escapar. Puedes
sentarte y cenar conmigo como en una cita normal dijo, sonriendo al
decir la palabra o aadi, haciendo una pose antes de terminar la
amenaza puedes sentarte sobre m regazo para que te d yo la
comida.
No te atreveras, eres un caballero, nunca haras semejante cosa. Es
un farol, seor te pido permiso.
Hasta un caballero tiene sus lmites. De un modo u otro, vamos a
mantener una conversacin civilizada. Espero tener la oportunidad de
darte de comer en mi regazo, pero t elijes.
Se enderez de nuevo y esper. Me dej caer en mi silla sin mucha
elegancia y la acerqu a la mesa haciendo ruido. l se ro en silencio y
se sent frente a m. Me senta culpable por el vestido, as que recoloqu
la falda para que no se me arrugara.
Lo mir con rabia mientras se acercaba la camarera. Me dej el men
rpidamente y tuve que ver cmo se tomaba un tiempo extra para darle
a Ren el suyo. Se qued junto a su hombro y seal varias elecciones,
inclinada sobre l. Cuando por fin se fue, puse los ojos en blanco,
asqueada.

334

Ren se tom su tiempo para examinar el men y pareca estar


divirtindose mucho. Ni siquiera mir mi carta. l me lanzada miradas
llenas de intencin mientras yo permaneca en silencia e intentaba
evitar mirarlo a los ojos. Cuando volvi la camarera, habl brevemente
con l e hizo un gesto hacia m.

Yo sonre y, con una voz dulce como la miel, respond:


Tomar o lo que me permita salir antes de aqu. Una ensalada, por
ejemplo.
Ren me sonri con air benevolente y enumer todo un banquete de
platos; la camarera lo anot todo sin ninguna prisa. No dejaba de
tocarlo y rerse con l, lo que me result muy, muy molesto
Cuando se fue, l se acomod en su silla y bebi un poco de agua.
Fui la primera en hablar, y lo hice con voz baja y alterada:
No s a qu ests jugando, pero solo te quedan unos dos minutos, as
que espero que hayas pedido el filete trtaro, tigre.
Ya veremos, Kells, ya veremos respondi l, esbozando una sonrisa
maliciosa.
Vale, a m me da igual. Estoy deseando ver qu pasa cuando un tigre
blanco salga corriendo por este restaurante tan mono sembrando el
caos y la destruccin. A lo mejor bajan de categora por poner a sus
clientes en peligro. Puede que tu nueva novia camarera salga corriendo
como un histrica dije, sonriendo al imaginarlo.
Vaya Kelsey! exclam l, fingiendo sorpresa. Ests celosa?
No! repuse, soltando una carcajada muy poco femenina. Claro
que no.
l sonri y yo, nerviosa, me puse a jugar con la servilleta.
No puedo creerme que hayas convencido al seor Kadam de que te
siga la corriente. Es asombroso, la verdad.
l abri su servilleta y le gui un ojo a la camera cuando se acerc
para ponernos una cesta con panecillos.
Cuando se fue, segu atacando.
Le has guiado el ojo? Increble!
Ren se rio en voz baja, sac un panecillo caliente, lo unt con
mantequilla y me lo puso en el plato.

335

Come, Kelsey me orden; despus se ech hacia atrs. A no ser


que ests pensndote mejor lo de mi regazo.

Enfadada, part el panecillo con energa y me tragu unos cuantos


trozos antes de darme cuenta de lo delicioso que era: ligero y crujiente,
con trocitos minsculo de cscara de naranja mezclados con la masa.
Me habra comido otro, pero no quera darle esa satisfaccin.
La camarera regres al poco rato con dos ayudantes para dejar la mesa
llena de platos. Como sospechaba, haba pedido todo un buf
escandinavo, no quedaba ni un centmetro libre en la mesa. Levant mi
plato y lo llen de distintos manjares aromticos. Despus de
colocrmelo delante, empez a llenarse el suyo y, cuando termin, lo
dej sobre el mantel, me mir y arque una ceja.
No pienso sentarme sobre tu regazo, as que no te emociones
susurr, enfadada, inclinndome sobre la mesa.
Sigui esperando hasta que levant el tenedor y di unos bocados.
Pinch un trozo de pago colorado rebozado con nueces de macadamia y
dije:
Vaya, se agot tu tiempo, no? Tic, tac, tic, tac. Debes de estar
sudando, eh? Podras transformarte en cualquier momento.
l se limit a probar un trozo de cordero con curry y un poco de arroz
con azafrn, y se puso a masticar tranquilamente, ms fresco que una
lechuga.
Lo observ atentamente dos minutos enteros antes de doblar la
servilleta.
Vale, me rindo. Por qu ests tan satisfecho y seguro? Cundo me
vas a contar lo que pasa?
Ren se limpi la boca con cuidado y bebi un trago de agua.
Lo que pasa, prema, es que se ha roto la maldicin.
Qu? exclam, boquiabierta. Si se ha roto, por qu te has
pasado los dos ltimos das transformndote en tigre?
Bueno, para ser exactos, la maldicin no se ha roto del todo. Al
parecer, se me ha concedido una solucin parcial.
Parcial? Qu quiere decir eso exactamente?

336

Parcial quiere decir que tengo un nmero concreto de horas al da.


Seis, para ser exactos.

Recit la profeca en mi cabeza y record que haba cuatro lados en el


monolito, y que cuatro veces seis era
Veinticuatro.
Veinticuatro qu?
Bueno, seis horas tiene sentido porque hay que conseguir cuatro
regalos para Durga y el monolito tiene cuatro lados. Solo hemos
completado una de las tareas, as que solo te han dado seis horas.
Supongo que entonces tendrs que quedarte por aqu, al menos hasta
terminar las otras tres tareas repuso, sonriendo.
No esperes sentado, Tarzn. Puede que no haga falta que yo est
presente para las otras tareas. Ahora que eres hombre parte del tiempo,
Kishan y t podris resolver el problema solos, estoy segura.
Ren lade la cabeza y entrecerr los ojos.
No subestimes lo involucrada que ests, Kelsey. Aunque ya no
hicieras falta para romper la maldicin, crees que te dejara marchar
sin ms? Qu dejara que desaparecieras de mi vida sin mirar atrs?
Empec a juguetear con la comida, nerviosa, y decid no decir nada. En
realidad, lo que haba dicho era justo lo que yo tena pensado hacer.
Algo haba cambiado. Haba desaparecido el Ren dolido y desconcertado
que me haca sentir culpable por haberlo rechazado en Kishkindha.
Ahora se comportaba con suma confianza, casi con arrogancia, muy
seguro de s mismo.
No apartaba los ojos de mi cara mientras coma. Cuando termin toda
la comida que tena en el plato, lo llen otra vez, echndose al menos la
mitad de todas las bandejas de la mesa.
Me encog bajo su mirada y segu jugando con la comida. Ren era como
el gato que se comi el canario o como el estudiante que tena todas las
respuestas del examen antes de que el profesor dijera que haba uno.
Estaba tan satisfecho de s mismo que daba rabia, y me daba a
impresin de que aquella confianza no era solo por tener ms tiempo
como hombre.

337

Era como si conociera mis pensamientos y sentimientos ms secretos.


Verlo tan seguro de todo me pona de los nervios. Me senta como si me
arrinconaran.

La respuesta a la pregunta es que no. Tu sitio est conmigo. Y eso


me lleva a la charla que quera mantener contigo.
Yo decido cul es mi sitio y, aunque puede que escuche lo que tengas
que decirme, eso no quiere decir que vaya a estar de acuerdo.
Me parece justo respondi, apartando el plato vaco. Tenemos que
encargarnos de un asunto pendiente.
Si te refieres a las tareas que quedan, ya soy consciente de ello.
No estoy hablando de eso, estoy hablando de nosotros.
Qu pasa con nosotros? repuse, metiendo las manos bajo la mesa
para limpiarme el sudor de las palmas en la servilleta.
Creo que no dejamos claras algunas cosas y me parece que ya es hora
de hacerlo.
No te oculto nada, si es lo que quieres decir.
S que lo haces.
No, no lo hago.
Te niegas a reconocer lo que ha sucedido entre nosotros?
No me niego a nada. No intentes poner en mi boca cosas que yo no he
dicho.
No lo hago. Simplemente intento convencer a una mujer muy
cabezona de que admita que siente algo por m.
Si sintiera algo por ti, seras el primero en saberlo.
Ests diciendo que no sientes nada por m?
Eso no es lo que estoy diciendo.
Entonces, qu ests diciendo?
No estoy diciendo nada! salt.
Ren sonri y me mir entrecerrando los ojos.

338

Si segua con el interrogatorio, al final me pillara en una mentira. No


soy buena mentirosa.
Vale respondi, apoyando la espalda en la silla, te dejar en paz
por ahora, pero hablaremos de esto despus. Los tigres son implacables
cuando se les mete algo en la cabeza. No podrs evitarme para siempre.

No te hagas ilusiones, seor maravilloso respond, como si nada.


Todos los hroes tienes su kriptonita, y t no me intimidas.
Retorc la servilleta sobre mi regazo mientras l examinaba todos mis
movimientos como si me analizara. Me senta desnuda, como si pudiera
ver dentro de mi corazn.
Cuando regres la camarera para ofrecer un men ms pequeo,
seguramente de postres, Ren le sonri. Ella se inclin sobre l, y yo me
dediqu a taconear en el suelo, frustrada. Ren la escuchaba con
atencin. Despus, los dos volvieron a echarse a rer.
Ren habl en voz baja, sealndome, y ella me mir, solt una risita y
quit los platos rpidamente. l sac una billetera y le dio una tarjeta
de crdito, y ella le puso la mano en el brazo para hacerle otra
pregunta. No pude contenerme: le di una patada a Ren por debajo de la
mesa. Ni siquiera parpade ni me mir. Se limit a alargar un brazo
sobre la mesa, tomarme de la mano y acariciarme tranquilamente el
dorso con el pulgar mientras responda la pregunta. Era como si, para
l, la patada fuera un toque amoroso que solo haba servido para
ponerlo ms contento.
Cuando la chica se fue, entrecerr los ojos y le pregunt:
Cmo has conseguido esa tarjeta y qu le estabas diciendo de m?
El seor Kadam me dio la tarjeta, y le he dicho a la camarera que nos
tomaramos el postre ms tarde.
Supongo que querrs decir que te tomars el postre t solito esta
noche, porque yo me he hartado de comer contigo repuse, rindome
en tono de burla.
Quin ha hablado de comer, Kelsey? dijo l, inclinndose sobre la
mesa iluminada por velas.
Debe estar de broma! pens, pero pareca decirlo muy en serio.
Genial! Otra vez noto mariposas en el estmago.
Deja de mirarme as.
As cmo?

339

Como si me estuvieras cazando. No soy un antlope.


Ah respondi l entre risas, pero sera una caza exquisita y t
una presa suculenta.

Djalo ya.
Te pongo nerviosa?
Podra decirse que s.
Me levant de golpe mientras l firmaba el recibo y me dirig a la puerta,
aunque me alcanz en un instante y se inclin sobre m.
No voy a dejarte escapar, recuerdas? Ahora, prtate como una buena
pareja y deja que te acompae a casa. Es lo menos que puedes hacer,
ya que no quieres hablarme.
Ren me tom del codo y me guio al exterior. Yo era muy consciente de
su presencia, y la idea de que me acompaara a mi habitacin y de que
seguramente intentara besarme de nuevo me daba escalofros. Mi
instinto de conservacin me deca que huyera. Cada minuto que pasaba
con l haca que lo deseara ms. Como ser un fastidio no me estaba
funcionando, decid subir la apuesta.
Al parecer, no solo bastaba con que dejara de gustarle, sino que,
adems, tena que conseguir que me odiara. Me haban dicho muchas
veces que era una de esas chicas de todo o nada. Si quera apartarlo de
m, tendra que empujarlo tan lejos que no tuviera oportunidad alguna
de regresar.
Intent soltarme, pero me sujet el codo con ms fuerza.
Deja de usar conmigo tu fuerza de tigre, Superman gru.
Te hago dao?
No, pero no soy tu marioneta.
Pues prtate bien y yo har lo mismo repuso, bajando los dedos por
mi brazo para tomarme de la mano.
Vale.
Vale dijo, sonriendo.
Vale!
Nos metimos en el ascensor y puls el botn de mi panta.

340

Mi habitacin est en la misma planta explic.


Frunc el ceo, y despus esboc una sonrisa torcida y algo malvada.

Y, bueno. cmo te la vas a apaar por la maana, tigre? No deberas


meter en los al seor Kadam por tener una mascota tan grande.
Ren me devolvi el sarcasmo mientras me acompaaba a la puerta.
Te preocupas por m, Kells? No lo hagas, estar perfectamente.
Supongo que no me servir de nada preguntarte cmo sabas cual era
mi puerta, no, nariz de tigre?
Su mirada me derriti por dentro. Me di la vuelta, pero todo mi cuerpo
era consciente de su presencia y lo senta cerca, observando,
esperando.
Met la llave en la cerradura y l se acerc ms. Empez a temblarme la
mano y no lograba girar bien la llave. Ren me sujet la mano y me
volvi hacia l. Despus puso las manos sobre la puerta, a ambos lados
de mi cabeza, y se acerc, encerrndome. Yo temblaba como un conejito
atrapado en las garras de un lobo. El lobo se acerc ms, baj la cabeza
y empez a acariciarme la mejilla con la nariz. El problema era que
quera que el lobo me devorara.
Me perd en la seductora niebla que me envolva cada vez que Ren me
tocaba.
A la porra lo de pedir permiso y a la porra mis intenciones.
Notaba que bajaba las defensas.
Siempre s dnde ests, Kelsey, hueles a melocotones con nata
susurr.
Me estremec y le puse las manos en el pecho para apartarlo, aunque
acab agarrndole la camisa con los puos y sujetndome a ella para
salvar la vida. Me fue dejando besitos desde la oreja hasta la mejilla, y
despus me los reparti por el arco del cuello. Lo acerqu ms a m y
volv la cabeza para que pudiera besarme de verdad. l sonri sin hacer
caso a la invitacin y pas a besarme a la otra oreja. Me mordi con
suavidad el lbulo, pas a la clavcula y me bes por todo el hombro. A
continuacin levant la cabeza y acerc los labios a un par de
centmetros de los mos; yo solo poda pensar: Ms.

341

Esbozando una sonrisa devastadora, se apart regaadientes y me


acarici con los dedos algunos mechones de pelo.
Por cierto, se me olvid mencionar que ests preciosa esta noche.
Sonri de nuevo, se volvi y se alej por el pasillo.

Diminutos temblores me vibraban por las extremidades, como las


rplicas de un gran terremoto. No lograba mantener la mano firme al
girar la llave. Abr de golpe la puerta de la habitacin a oscuras, entr y
la cerr con un movimiento vacilante. Me apoy en la puerta y dej que
la oscuridad me envolviese.

342

24
Desenlaces

la maana siguiente hice rpidamente la maleta y esper al


seor Kadam. Me sent en el silln y me puse a dar golpecitos
nerviosos con el pie en el suelo. La noche anterior me haba
quedado claro que deba hacer algo con Ren. Su presencia me
resultaba abrumadora.
Saba que si pasaba ms tiempo con l acabara convencindome de
iniciar algo serio, y eso no poda permitirlo de ninguna manera.
Acabara destrozada. Bueno, durante un tiempo sera genial, genial de
verdad, pero no durara. l era Adonis y yo no era Helena de Troya, no
lo lograramos. Tena que ser realista y recuperar el control de mi vida.
Decid que, cuando llegramos a nuestro destino, l y yo
mantendramos una charla de mujer a tigre.
Despus, si segua sin rendirse, me ira a casa, como haba sugerido el
seor Kadam. Quiz la distancia ayudara, quiz Ren solo necesitaba
pasar un tiempo sin m para darse cuenta de que nuestra relacin era
un error. Tras tomar esa decisin, me prepar para volver a verlo a la
salida del hotel.
Esper un buen rato al seor Kadam. Estaba a punto de llamar a su
habitacin cuando, por fin, llamaron a la puerta. Era l, solo.
Est lista, seorita Kelsey? Siento que salgamos tan tarde.
No pasa nada. El seor maravilloso se estaba tomando un tiempo,
no?
No, en realidad esta maana ha sido culpa ma. Estaba ocupado
con papeleo.
Oh, vale, no pasa nada. No se preocupe. Qu clase de papeleo?

343

Nada importante repuso, sonriendo.


Me sujet la puerta para que saliera y recorrimos juntos el pasillo vaco.
Estaba ya casi relajada, junto a las puertas del ascensor, cuando o que

una puerta se cerraba. Ren caminaba por el pasillo hacia nosotros. Se


haba comprado ropa nueva y, por supuesto, estaba impresionante. Di
un paso atrs e intent evitar mirarlo a los ojos.
Ren llevaba unos vaqueros ail oscuro de diseo, desgastados y rotos a
posta. La camisa era de manga larga, con botones, elegante y,
obviamente, de buena calidad. Era de color azul con finas rayas
blancas, a juego con sus ojos. La llevaba remangada, sin remeter en el
pantaln y con el cuello abierto. Tambin tena corte atltico, as que le
quedaba pegada al musculoso torso y no pude evitar suspirar ante
tanto esplendor masculino.
Parece un modelo de pasarela. Cmo voy a ser capaz de rechazarlo? El
mundo es muy injusto. De verdad, es como rechazar una cita con Brad
Pitt. La chica que lo hiciera ganara el premio a idiota del siglo.
Repas de nuevo mi lista de razones para no estar con l me dije unos
cuantos: No es para m. Lo bueno de ver a su suculenta persona y
observarlo caminar como un hombre normal era que me ayudaba a
mantenerme firme en mi decisin. S, sera difcil hacerlo porque era un
to increble, pero me resultaba ms obvio que nunca que no estbamos
hechos el uno para el otro.
Cuando se uni a nosotros en el ascensor sacud la cabeza y mascull
entre dientes.
Hay que ver. El to se pasa trescientos cincuenta aos siendo un tigre
y sale de su maldicin con un gusto impecable por la ropa cara.
Asombroso!
Qu deca, seorita Kelsey? pregunt el seor Kadam.
Nada.
Ren arque una ceja y sonri.
Seguro que me ha entendido. Estpido odo de tigre

344

Las puertas del ascensor se abrieron, entr y me puse en una esquina,


con la esperanza de poner al seor Kadam entre los dos, pero, por lo
visto, el seor Kadam no reciba las seales mentales que le enviaba
como loca. Se qued al lado de la botonera del ascensor y Ren se coloc
junto a m, muy cerca. Me mir de arriba abajo lentamente y me dedic
una sonrisa cmplice. Bajamos en silencio.
Cuando las puertas se abrieron, l me detuvo, me quit la bolsa que
llevaba al hombro y se la ech al suyo, dejndome sin nada con lo que

cargar. Se puso a caminar al lado del seor Kadam mientras yo los


segua muy despacio, poniendo distancia entre nosotros, sin quitar ojo
de encima a su alta figura.
En el coche, el seor Kadam habl tanto que comenz nuestro silencio.
Estaba muy emocionado con que Ren pudiera ser hombre de nuevo,
deba de ser un gran alivio para l. En cierto modo, el seor Kadam
estaba tan maldito como Ren y Kishan, no poda vivir su propia vida. Su
nico objetivo era dedicar tiempo y atencin a los dos hermanos, as
que era tan esclavo de la maldicin como los tigres.
Se me ocurri que yo tambin corra el peligro de convertirme en
esclava de los tigres.
Ja! Y me gustara, seguro pens, poniendo los ojos en blanco. Qu
asco me doy, cmo puedo ser tan dbil!
Odiaba la idea de que Ren solo tuviera que hacerme una seal con el
dedo para que yo acudiera corriendo. La parte de m que daba gran
importancia a la independencia, se encendi.
Eso es! Se acab! Voy a hablarlo todo con l cuando volvamos y
espero que podamos seguir siendo amigos.
En eso ms o menos estuve pensando durante todo el viaje de vuelta a
casa. Soaba despierta, me detena, me regaaba y repeta mi estpido
mantra. Intent leer, pero relea el mismo prrafo una y otra vez. Al
final me rend y dorm un poco.
Llegamos por fin a casa bien entrada la noche. Ech un vistazo a las
luces del maravilloso hogar de Ren y suspir. Era como volver a casa.
Me costara mucho irme cuando llegara el momento y tena la
desagradable sensacin de que dicho momento llegara muy pronto.
Aunque haba dormido algo durante el viaje, supuse que deba intentar
descansar un poco. Me obligu a dejar de dar vueltas a mi eleccin, me
cepill los dientes y me puse el pijama. Saqu con cuidado a Fanindra
de la mochila, coloqu una almohadita en la mesa de noche y puse a la
serpiente enroscada encima para que estuviera lo ms cmoda posible,
mirando hacia la piscina. Si yo fuera una serpiente paralizada, es lo que
me gustara mirar.

345

Despus saqu el gada y el Fruto Dorado, envolv el fruto en una toalla


suave, y lo met con el gada en un cajn de mi cmoda. Al mirar la fruta
me di cuenta de que tena hambre; quera un tentempi de medianoche,
aunque me daba demasiada pereza bajar a por uno. Tena que recordar

pedir al seor Kadam que guardara el fruto y el gada con el sello de la


familia de Ren, dondequiera que estuviese. Haba que asegurarse de
que estuviera a salvo.
Al meterme en la cama vi un platito con galletas saldas, queso y trozos
de manzana en la mesita de noche, al lado de Fanindra. No lo haba
visto antes.
Vaya, el seor Kadam lo habr puesto mientras yo estaba en el cuarto
de bao.
Agradecida por su consideracin, me com el tentempi y apagu la luz,
pero no me dorma. La cabeza no me dejaba descansar. Me daba miedo
enfrentarme a Ren al da siguiente, me daba miedo no poder decir lo
que tena que decir. Me dorm por fin a las cuatro de la maana y no me
despert hasta las doce.
Me tom mi tiempo para levantarme, as que al final lo hice por la tarde.
Saba que evitaba a Ren y la discusin, pero no me importaba. Me
duch y vest tranquilamente, y cuando reun el valor suficiente para
bajar las escaleras, el estmago me grua de hambre.
Baj en silencio y o a alguien moviendo cacharros en la cocina.
Suponiendo con alivio que se tratara del seor Kadam, dobl la esquina
y, horrorizada, me encontr con Ren, solo, intentando hacerse un
sndwich. Tena los ingredientes repartidos por toda la cocina: todas las
verduras del frigorfico y casi todos los condimentos estaban sobre la
encimera. l estaba all de pie, muy concentrado, intentando averiguar
si deba usar ktchup o chile en su sndwich de pavo y berenjena.
Llevaba puesto uno de los delantales del seor Kadam y se lo haba
manchado de mostaza. A pesar de mi intencin de guardar silencio, se
me escap una risita.
Sonri, aunque sigui centrado en el sndwich.
Te o levantarte. Te has tomado tu tiempo para bajar. Se me ocurri
que tendras hambre, as que me he puesto a prepararte un sndwich.
Puaj, uno de esos no respond, rindome con sorna. Mejor uno de
mantequilla de cacahuate.
Vale, hmmm Cul de estos tarros es la mantequilla de cacahuate?

346

Seal un grupo de condimentos. Los haba clasificado por idiomas, en


un lado las botellas con etiquetas en ingls y el resto a su lado.
No sabes leer ingls, no? pregunt al acercarme.

No respondi, frunciendo el ceo. Puedo leer unos quince idiomas


y hablar ms o menos treinta, pero no tengo ni idea de qu hay en estas
botellas.
Seguro que lo averiguaras si las olieras, nariz de tigre repuse,
sonriendo.
l levant la cabeza, sonri, dej las dos botellas en la encimera, se
acerc a m y me bes en la boca.
Ves? Por eso te necesito cerca: me viene bien tener una novia lista.
Regres a su sndwich y empez a abrir las botellas para olerlas.
Ren! Yo no soy tu novia!
l se limit a sonrer, localiz la mantequilla de cacahuate y me hizo el
sndwich ms gordo que haba visto en mi vida. Le di un bocado y fui
incapaz de abrir la boca.
Me pfones arfgo de lesshe?
Qu? pregunt, rindose.
Lesshe, leeessshe! insist, haciendo como que beba.
Ah, leche! Vale, espera un segundo.
Tuvo que abrir todas las puertas de la cocina para localizar una taza y,
por supuesto, estaba en el ltimo armario en el que mir. Me sirvi un
vaso de leche espumoso, y yo me beb la mitad de inmediato para
limpiarme la pegajosa mantequilla de cacahuate de la boca. Tras abrir
el sndwich, escog la mitad con menos mantequilla, la dobl y me la
com.
Ren se sent frente a m con el sndwich ms grande y estrafalario del
planeta. Lo mir y me re.
Te ests comiendo un Dagwood.
Qu es un Dagwood?
Un sndwich gigante sacado de un personaje de tiras cmicas.

347

l gru y le dio otro mordisco. Decid que era un buen momento para
hablar, ya que no poda responderme.
Oye, Ren, tenemos que hablar de algo importante. Renete conmigo
en la terraza cuando se ponga el sol, vale?

l se qued paralizado, con el sndwich a medio camino de la boca.


Un encuentro secreto? En la terraza? Al ponerse el sol? repiti,
arqueando una ceja. Kelsey, no estars intentando seducirme?
No lo creo mascull, muy fra.
Bueno, pues soy todo tuyo respondi entre risas. Pero trtame
con cario esta noche, bella dama, que soy nuevo en esto de ser
humano.
No soy tu bella dama solt, exasperada.
l no hizo caso de mi comentario y sigui devorando su comida.
Tambin se llev la otra mitad de mi sndwich de mantequilla de
cacahuate y se lo comi.
Oye! Est bastante bueno coment.
Como yo ya haba terminado, me acerqu a la encimera del centro de la
cocina y empec a limpiar todo lo que Ren haba dejado en medio.
Cuando acab de comer, se levant para ayudarme. Trabajbamos bien
juntos, era casi como si supiramos lo que el otro iba a hacer antes de
que lo hiciera. La cocina qued impecable en un segundo. Ren se quit
el delantal y lo tir a la cesta de ropa sucia. Despus se puso detrs de
m mientras yo guardaba unos vasos y me rode la cintura para
apretarme contra l.
Me oli el pelo, me bes en el cuello y me susurr suavemente al odo:
Hmmm, melocotones con nata, sin duda, pero con un toque de
especias. Me transformar en tigre un rato y me dar una siesta, as te
guardar todas mis horas para esta noche.
Hice una mueca. Seguramente esperaba una sesin de morreo, cuando
lo que yo pretenda era romper. l quera pasar el rato con una novia,
mientras que mi intencin era explicarle que no podamos seguir
juntos. Aunque tampoco era que estuviramos saliendo oficialmente.
Sin embargo, me senta como si fuese a romper con l.
Por qu tiene que ser tan difcil?

348

Cun suave y argentada suena la voz de los amantes en la noche,


como dulcsima msica para el odo atento! susurr Ren,
mecindome en sus brazos.
Me volv hacia l, sorprendida.

Cmo te acuerdas de eso? Es de Romeo y Julieta!


Prestaba atencin cuando me leas algo respondi, encogindose de
hombros. Me gustaba.
Acto seguido me dio un beso en la mejilla y se despidi con un:
Nos vemos esta noche, iadala.
No logr concentrarme en nada durante el resto de la tarde. Nada
lograba retener mi atencin durante ms de unos cuantos minutos.
Ensay varias frases delante del espejo, pero todas me sonaban
bastante tontas: No eres t, soy yo, Hay muchos peces en el mar,
Necesito encontrarme a m misma, Somos demasiado diferentes, No
soy la mujer que buscas, Hay otra persona En fin, incluso intent lo
de: Soy alrgica a los gatos.
Ninguna de las excusas que se me ocurran funcionara con Ren, as
que decid que lo mejor era ser directa y decirle la verdad. Esa era yo,
me enfrentaba a las cosas, superaba las difciles y segua con mi vida.
El seor Kadam pas fuera todo el da. El todoterreno no estaba en la
casa. Haba albergado la esperanza de tenerlo por all para que me
distrajera un poco, incluso para que me aconsejara, pero estaba
desaparecido en combate.
La puesta de sol lleg demasiado deprisa, y yo corr escaleras arriba,
muerta de nervios. Me met en el bao, me deshice de las trenzas y me
cepill el pelo hasta que me cay suelto sobre la espalda. Me puse un
poco de brillo de labios y lpiz de ojos, y busqu en mi armario algo que
no fuese una simple camiseta. Al parecer, alguien haba estado
aadiendo bonitas prendas de diseo a mi coleccin. Sal con una blusa
morada de algodn de cuadritos con bordes de seda negra y unos
pantalones tobilleros de pitillo negros.
Lo ms caritativo habra sido ir lo menos atractiva posible, ya que
seguro as se lo pona ms fcil, pero no quera que su ltimo recuerdo
de m fuera el de una chica hecha un desastre y vestida con ropa de
marimacho.
Al fin y al cabo, tengo un poco de orgullo femenino. Quiero que le
duela, aunque sea un poquito.

349

Satisfecha con mi aspecto, pas junto a Fanindra, le di unas cuantas


palmaditas en la cabeza y le ped que me deseara suerte. Abr la puerta
de cristal y sal. El aire era clido y fragante, ola a jazmn y a los
rboles de la jungla. El sol se meti bajo el horizonte y dej el cielo

teido de rosa clavel y mandarina. La piscina y las luces de la fuente se


encendieron abajo, mientras yo me sentaba en el pequeo sof con
balancn y me meca suavemente, disfrutando de la agradable y dulce
brisa que me acariciaba la piel.
Lo nico que falta es una de esas bebidas tropicales de fruta con
pia, cerezas y una sombrillita dije en voz alta, suspirando.
De repente, o un burbujeo a mi lado, en una mesita. Era un vaso curvo
helado con una bebida de frutas de color naranja rojizo, con sombrillita
y cerezas! La levant para ver si era real. Lo era. La beb con cautela, y
el zumo dulce y efervescente era perfecto.
Aqu est pasando algo raro. No hay nadie ms, cmo ha llegado la
bebida?
Justo entonces apareci Ren y se me olvid lo de la bebida misteriosa.
Iba descalzo, vestido con una camisa de seda verde mar y pantalones
negros con un fino cinturn. Tena el pelo mojado y se lo haba peinado
hacia atrs. Se sent a mi lado en el sof y me puso un brazo sobre los
hombros. Ola de maravilla, a su veraniego perfume de sndalo
mezclado con el del jazmn.
As debe de oler el cielo.
Ren apoy el pie en una mesita y empez a mecer el asiento. Pareca
satisfecho tal cual, sentado, relajado, y disfrutando de la brisa y la
puesta de sol, as que nos quedamos como estbamos un rato,
cmodamente. Era agradable. A lo mejor podamos ser amigos ms
adelante. Eso esperaba. Me gustaba estar con l.
Me tom de la mano y nuestros de dos se entrelazaron. Juguete con
los mos unos minutos, y despus se llev mi mano a los labios y los
bes despacio, uno a uno.
De qu queras hablar esta noche, Kelsey?
Bueno
De qu leches quera hablar? Por ms que lo intento, no me acuerdo
Ah, s.
Despert de mi ensueo y me prepar.

350

Ren, preferira que te sentaras frente a m para que pueda verte. Ah


sentado me distraes.
Vale, Kells respondi, rindose. Lo que t digas.

Puso una silla frente a m y se sent. Despus se ech hacia delante,


me levant el pie y se lo puso en el regazo.
Qu haces? pregunt, moviendo la pierna.
Reljate, ests tensa.
Empez a darme masajes en el pie, y yo empec a protestar, pero se
limit a lanzarme una mirada.
Me gir el pie a un lado y a otro.
Tienes ampollas por todas partes. Tenemos que buscarte unos
zapatos nuevos si vas a estar caminando por la jungla a este ritmo.
Las botas de senderismo tambin me hicieron ampollas. Seguramente
da igual qu zapatos me compres. En estas semanas he andado ms
que en toda mi vida. Mis pies no estn acostumbrados.
Frunci el ceo y recorri suavemente con un dedo el arco de mi pie, lo
que me produjo una especie de cosquilleo por toda la pierna. Despus
me rode el pie con ambas manos y empez a masajearlo, procurando
evitar cualquier punto dolorido. Aunque estuve a punto de volver a
protestar, sentaba bien. Adems, poda ser una buena distraccin
durante una conversacin incmoda, as que lo dej continuar. Lo mir
a la cara; me estudiaba con curiosidad.
En qu estara yo pensando? Crea que tenerlo delante hara que
fuera ms sencillo, qu estpida! Ahora tengo que mirar a mi arcngel
guerrero intentando no desconcentrarme pens y cerr los ojos un
minuto. Vamos, Kells, cntrate, cntrate. Puedes hacerlo!
Vale, Ren, tenemos que hablar de una cosa.
Adelante, te escucho.
Vers dije tras respirar hondo. No puedo corresponder a tus
sentimientos. Ni a tu afecto.
De qu ests hablando? pregunt, rindose.
Bueno, lo que quiero decir es que

351

Kelsey me interrumpi; se haba echado hacia delante y hablaba


con voz baja y llena de significado, s que me correspondes. No sigas
fingiendo que no es as.
Cmo lo ha averiguado? A lo mejor cuando estabas besndolo como
una idiota, Kells.

Tena la esperanza de haberlo engaado, pero era capaz de ver dentro


de m. Decid hacerme la tonta y fingir que no saba de qu me hablaba.
Vale, s! Reconozco que me siento atrada por ti.
Y quin no?
Pero no funcionar conclu.
Ea, ya est dicho.
Por qu no? pregunt l, perplejo.
Porque me siento demasiado atrada por ti.
No entiendo lo que dices. Cmo puede eso ser malo? Dira que es
algo bueno.
Para la gente normal, s.
Y yo no soy normal?
No. Deja que te lo explique. Es as Un hombre hambriento se
comera con ganas un rbano, verdad? De hecho, un rbano sera un
banquete si no tuviera ninguna otra cosa. Pero, si tuviera delante un
buf, jams escogera el rbano.
No lo entiendo, qu quieres decir? pregunt Ren tras una pausa.
Quiero decir que yo soy el rbano.
Y qu soy yo? El buf?
No respond, intentando explicrselo mejor. T eres el hombre.
En realidad, yo no quiero ser el rbano, en fin, quin quiere serlo? Pero
soy lo bastante realista como para saber lo que soy, y no soy un buf.
Es decir, podras comer pasteles de chocolate si quisieras, por amor de
Dios.
Pero no rbanos.
No.
Y si me gustan los rbanos? pregunt, pensativo.

352

No te gustan. Es que no conoces otra cosa. Siento muchsimo haber


sido tan grosera contigo. No soy as normalmente. No s dnde viene
tanto sarcasmo asegur, y l arque una ceja. Vale, tengo un lado
cnico y malvado que suelo esconder. Solo sale cuando estoy bajo una
gran tensin o extremadamente desesperada.

l me baj el pie, levant el otro y se puso a masajearlo. No dijo nada,


as que segu hablando.
Lo nico que se me ocurra para apartarte de m era ser fra y
desagradable. Era una especie de mecanismo de defensa.
As que reconoces que intentabas apartarme.
S, claro.
Y es porque eres un rbano.
S! exclam, frustrada. Ahora que vuelves a ser hombre
encontrars a alguien mejor para ti, alguien que te complemente. No es
culpa tuya. Quiero decir que llevas tanto tiempo siendo tigre que no
sabes cmo funciona el mundo.
Vale. Y cmo funciona el mundo, Kelsey?
Aunque captaba el tono de frustracin, segu insistiendo.
Bueno, hablando claro, podras estar saliendo con alguna
supermodelo reconvertida en actriz. Es que no has presado atencin?
Oh, s! grit, enfadado. Claro que estoy prestando atencin! Lo
que me ests diciendo es que debera ser un libertino rico, superficial y
estirado al que solo le importa la riqueza, el poder y subir de estatus
social. Que debera salir con una mujer superficial, caprichosa,
pretenciosa y descerebrada a la que le importasen ms mis contactos
que yo. Y que encima, no soy lo bastante listo o estoy demasiado
anticuado para saber qu o a quin quiero en mi vida! Lo he resumido
bien?
S grazn, bajito.
De verdad es lo que sientes?
S repet, encogindome.
Bueno, pues te equivocas, Kelsey repuso, inclinndose de nuevo.
Te equivocas sobre ti y te equivocas sobre m!
Estaba furioso; me mov, incmoda mientras l segua hablando.

353

S lo que quiero. No me hago ninguna falsa ilusin. Llevo siglos


estudiando a la gente desde mi jaula y eso me ha dado tiempo de sobra
para tener claras mis prioridades. Desde el primer momento en que te
vi, desde la primera vez que o tu voz, supe que eras distinta. Que eras
especial. La primera vez que metiste la mano en la jaula pera tocarme

me hiciste sentir vivo de un modo que no haba experimentado nunca


antes.
A lo mejor no es ms que una parte de la maldicin, no lo has
pensado? Puede que no sean tus verdaderos sentimientos, puede que
sintieras que yo era la que te ayudara y, de algn modo,
malinterpretaras tus emociones.
Lo dudo mucho. Nunca me haba sentido as con nadie, ni siquiera
antes de la maldicin.
Aquello no iba como yo lo tena planeado. Estaba desesperada por
escapar de all antes de decir algo que lo arruinase todo. Ren era el lado
oscuro, la fruta prohibida, mi Dalila personal, la tentacin final... La
pregunta era: podra resistirme?
Le di una palmadita amistosa en la rodilla y jugu mi nica baza.
Me voy.
Que qu?
Me voy a Oregn. El seor Kadam cree que ser ms seguro para m,
teniendo en cuenta que Lokesh est por ah intentando matarnos y tal.
Adems, necesitas tiempo para aclararte las ideas.
Si te vas, me voy contigo!
Entonces no tendra mucho sentido que me fuera, no? repuse,
esbozando una sonrisa irnica.
l se ech el pelo hacia atrs, suspir, me tom de la mano y me mir a
los ojos.
Kells, cundo vas a aceptar que estamos hechos el uno para el otro?
Me senta fatal, como si le diera patadas a un fiel cachorrito que solo
peda cario. Mir hacia la piscina.
AL cabo de un momento volvi a apoyar espalda en la silla, frunci el
ceo y dijo, con aire amenazador:
No dejar que te vayas.

354

Por dentro estaba deseando agarrarle una mano y suplicarle que me


perdonara, que me quisiera. Sin embargo, me arm de valor, baj las
manos al regazo e implor:

Ren, por favor, tienes que dejarme marchar. Necesito..., me da


miedo Es que no puedo seguir aqu, cerca de ti, cuando cambies de
idea.
Eso no va a pasar.
Podra pasar. Es muy probable.
No es nada probable! gru, enfadado.
Bueno, pues mi corazn no puede correr ese riesgo, y no quiero
ponerte en una posicin incmoda. Lo siento, Ren, de verdad. Quiero
ser tu amiga, aunque entiendo que t no quieras. Por supuesto,
regresar cuando me necesites, si me necesitas, para ayudarte a
encontrar los otros tres regalos. No te abandonara de ese modo, ni
tampoco a Kishan. Es que no puedo quedarme aqu y ver que te sientes
obligado a salir conmigo por pena, porque me necesitas. Pero nunca
abandonar tu causa. Siempre estar ah para los dos, pase lo que
pase.
Salir por pena! Contigo? solt l. Kelsey, no lo dirs en serio!
S, muy, muy en serio. Le pedir al seor Kadam que prepare todo
para enviarme a casa dentro de unos das.
No dijo ni una palabra ms, se qued sentado en su silla. Era
consciente de que estaba furioso, aunque me daba la impresin de que
despus de un par de semanas, cuando empezara a salir al mundo,
agradecera mi gesto.
Ahora estoy muy cansada dije, apartando la mirada. Me gustara
irme a la cama.
Me levant y me dirig a mi habitacin. Antes de cerrar la puerta
corredera, pregunt:
Puedo pedirte una ltima cosa?
l sigui sentado sin decir nada, con los brazos cruzados sobre el
pecho, tenso y enfadado.
Suspir. Hasta furioso est guapo.

355

Como no respondi, segu hablando.


Me resultara mucho ms sencillo no verte, es decir, no verte como
hombre. Intentar evitar casi todas las habitaciones de la casa. Al fin y

al cabo, es tuya, as que me quedar en mi cuarto. Si ves al seor


Kadam, dile que quiero hablar con l, por favor.
No respondi.
Bueno, adis, Ren. Cudate.
Apart como pude los ojos de l, cerr la puerta y corr las cortinas.
Cudate? Qu despedida ms tonta. Las lgrimas me enturbiaron la
vista. Me enorgulleca de haber pasado por todo sin demostrar ninguna
emocin, aunque en aquellos momentos era como si me hubiera
atropellado una apisonadora.
No poda respirar. Entr en el cuarto de bao y abr el grifo de la ducha
para ahogar los sonidos. Cerr la puerta, atrapando dentro todo el
vapor, y solloc, presa de unos espasmos desgarradores. Todo me
goteaba a la vez, los ojos, la nariz y la boca, y me permit regodearme en
la hueca desesperacin de mi prdida.
Me dej caer en el suelo hasta quedar tirada con la mejilla sobre el fro
mrmol. Mis emociones me dominaron hasta vaciarme del todo. Notaba
las extremidades sin vida, entumecidas, y el pelo encrespado y pegado a
las lgrimas hmedas de la cara.
Al cabo de un buen rato me levant despacio, apagu la ducha que ya
estaba fra, me lav la cara y me met en la cama. Pens de nuevo en
Ren y de nuevo me cayeron las lgrimas por las mejillas. Consider la
posibilidad de poner a Fanindra en mi almohada para abrazarla, tan
necesitada de consuelo me senta. Llor hasta dormirme, con la
esperanza de sentirme mejor al da siguiente.
Al da siguiente volv a despertarme tarde, hambrienta y entumecida.
Estaba emocionalmente exhausta. No quera arriesgarme a bajar a la
cocina, ya que no quera encontrarme con Ren. Me sent en la cama,
me abrac las rodillas y me pregunt qu deba hacer.
Decid escribir en mi diario; descargar todos mis pensamientos y
emociones en el papel me ayud a sentirme algo mejor. Me grua el
estmago.
Ojal pudiera comerme los creps con bayas del seor Kadam.

356

Por el rabillo del ojo vi que algo se mova, me volv y vi un desayuno


preparado sobre la mesita de noche. Me acerqu para examinarlo:
creps con bayas! Estaba boquiabierta.

Eso es demasiado oportuno.


De repente record el zumo efervescente que me haba tomado la noche
anterior: haba deseado tener algo para beber y haba aparecido.
Decid probar aquel extrao fenmeno.
Tambin me gustara tomar un batido de chocolate dije en voz alta.
Un alto vaso de chocolate surgi de la nada, as que decid pensar otra
cosa.
Ojal tuviera unos zapatos nuevos.
No pas nada, as que lo dije en voz alta.
Ojal tuviera unos zapatos nuevos.
Nada.
Quiz solo funcione con comida pens. Me gustara tomar un
batido de fresa.
Acto seguido vi aparecer un vaso alto lleno hasta arriba de un espeso
batido de fresa con nata montada y una fresa cortada encima.
Qu est haciendo esto? El gada? Durga? El fruto? El Fruto
Dorado de la India! El seor Kadam dijo que saciara el hambre de la
India. El Fruto Dorado proporciona comida!
Saqu el fruto del cajn y lo sostuve en la mano mientras de deseaba
otra cosa.
Un... rbano, por favor.
El fruto brill y resplandeci como un diamante dorado, y un rbano
apareci sobre mi mano libre. Lo examin con atencin y despus lo tir
a la papelera.
Ves? mascull en tono irnico. Ni siquiera yo quiero un rbano.

357

De inmediato dese compartir aquel emocionante descubrimiento con


Ren, as que corr hacia la puerta. Llegu a tocar el pomo, pero vacil,
no quera desbaratar todo lo dicho la noche anterior. Deca en serio lo
de ser amigos, aunque, irnicamente, en aquel momento era yo la que
no poda ser su amiga. Necesitaba tiempo para superarlo.
Decid esperar a que volviera el seor Kadam; entonces le contara a
Ren lo del fruto.

Me abalanc sobre los creps y disfrut de la comida, sobre todo porque


era mgica. Despus me vest y decid leer en mi cuarto. Al cabo de un
rato, alguien llam a la puerta.
Puedo entrar, seorita Kelsey? pregunt el seor Kadam.
S, la puerta est abierta.
Entr cerr la puerta y se sent en uno de los sillones.
Seor Kadam, no se mueva de ah, tengo que ensearle una cosa!
Me levant, emocionada, y corr a la cmoda. Saqu el Fruto Dorado, lo
desenvolv y lo coloqu en la mesa.
Tiene hambre? pregunt.
No, acabo de comer respondi entre risas.
Bueno, pues desee algo de comer de todos modos.
Por qu?
Usted intntelo.
De acuerdo dijo, y le brillaron los ojos. Deseo un cuenco del
estofado de mi madre.
El fruto brill y un cuenco blanco apareci delante de nosotros. El
penetrante aroma de un estofado de cordero con hierbas llen la
habitacin.
Qu es esto?
Adelante, seor Kadam, desee otra cosa. De comida, quiero decir.
Deseo un yogur de mango.
El fruto volvi a brillar y apareci un platito con yogur de mango.
No se da cuenta? Es el fruto! Sacia el hambre de la India, lo
entiende?
l tom la fruta y la observ con cuidado.
Es un descubrimiento asombroso! Se lo ha contado a Ren?

358

No, todava no contest, y la culpa hizo que me ruborizara. Pero


cunteselo usted.

l asinti, pasmado, y dio vueltas al fruto en sus manos, mirndolo


desde todos los ngulos.
Hmmm..., seor Kadam? Quera hablar con usted de otra cosa.
Dej el fruto con cuidado en su sitio y me dedic toda su atencin.
Por supuesto, seorita Kelsey, De qu se trata?
Creo que ha llegado el momento de... volver a casa respond,
despus de respirar hondo.
l apoy le espalda en el silln, junt las manos y me mir con aire
pensativo.
Por qu lo cree?
Bueno, como me dijo, est lo de Lokesh, y hay otras cosas.
Otras cosas?
S.
Como cules?
Como... Bueno,
hospitalidad.

no

quiero

aprovecharme

demasiado

de

su

Qu tontera, es usted una ms de la familia. Tenemos con usted una


deuda eterna que nunca conseguiremos saldar. Esta casa es tan suya
como nuestra.
Gracias respond, sonriendo para demostrar mi agradecimiento.
Pero no es solo eso, tambin est... Ren.
Ren? Me lo puede contar?
Me sent en el borde del sof y abr la boca para decir que no quera
hablar del tema. Sin embargo, lo largu todo. Antes de darme cuenta,
estaba llorando y l se haba sentado a mi lado para darme palmaditas
en la mano y consolarme, como si fuera mi abuelo.

359

No dijo palabra, dej que soltara todo el dolor y la confusin, mezclados


con aquel nuevo sentimiento ms delicado. Cuando termin, me dio
palmaditas en la espalda mientras yo hipaba y lloraba. Me pas un caro
pauelo de tela, sonri y dese que apareciera una taza de manzanilla.
Me re entre lgrimas al ver su expresin de alegra cuando me dio la
infusin: despus me son la nariz y me calm. Me horrorizaba

habrselo confesado todo. Qu pensar de m? pens, y despus


ms desesperada an. Se lo contar a Ren?
Como si me leyera el pensamiento, dijo:
Seorita Kelsey, no se sienta mal por habrmelo contado.
No se lo diga a Ren, por favor, por favor supliqu.
No se preocupe, jams traicionara su confianza contest y despus
se rio un poco. Se me da muy bien guardar secretos, querida. No
desespere, en la vida a menudo surgen situaciones que parecen
desesperadas y demasiado complicadas para extraer de ellas un final
feliz. Solo espero poder ofrecerle algo de la paz y la armona que usted
me ha proporcionado a m.
Apoy la espalda en el sof y, pensativo, se acarici la corta barba.
A lo mejor ha llegado el momento de que vuelva a Oregn. Tiene
razn, Ren necesita tiempo para aprender a ser hombre de nuevo,
aunque no de la forma que usted cree. Adems, tengo que seguir con mi
investigacin antes de ir a buscar el segundo regalo de Durga afirm,
e hizo una pausa. Por supuesto, lo organizar todo para su regreso a
casa. Sin embargo, no olvide nunca que esta casa tambin es suya y
que puede llamarme en cualquier momento para que la traiga de vuelta.
Espero no ser demasiado atrevido, pero debo decir que es usted como
una hija para m. O quiz como una nieta, para ser ms exacto
aadi entre risas.
Esboc una sonrisa trmula, le rode el cuello con los brazos y solloc
sobre su hombro.
Gracias, muchas gracias. Usted tambin es como de mi familia. Lo
echar muchsimo de menos.
Y yo a usted repuso, devolvindome el abrazo. Ahora, basta de
lgrimas. Por qu no va a darse un bao en la piscina y a tomar el aire
mientras hago los preparativos?
Buena idea dije, limpindome una reluciente lgrima del ojo. Creo
que lo har.

360

Me apret la mano y se fue de la habitacin, cerrando la puerta con


cuidado.
Decid seguir su consejo: me puse el baador y me dirig a la piscina.
Nad unos cuntos largos para intentar invertir mi energa en algo que

no fuera mis emociones. Cuando me dio hambre, prob a desear un


sndwich completo y uno apareci al lado de la piscina.
Qu til! Ni siquiera tengo que estar en la misma habitacin! Cul
ser el radio de accin de esa cosa?
Me com el sndwich y me tumb sobre una toalla hasta que la piel se
me calent. Despus volv a meterme en la piscina y flot
tranquilamente un rato para refrescarme.
Un hombre alto se acerc al borde de la piscina, justo delante del sol.
Aunque me hice visera con la mano, no logr verle la cara, pero saba
quin era.
Ren! exclam, frunciendo el ceo. Es que no puedes dejarme en
paz? No quiero hablar contigo ahora.
El hombre se apart del sol y entrecerr los ojos para mirarlo.
No quieres verme? Despus de un viaje tan largo? pregunt, y
chasque la lengua. Vaya, vaya, vaya, alguien necesita ensearte
modales, seorita.
Kishan? pregunt, ahogando un grito.
Quin si no, bilauta? dijo l, sonriente.
Chill, sub corriendo los escalones de la piscina y corr hacia l. Kishan
se rio cuando lo empap con un gran abrazo.
No puedo creerme que ests aqu! Qu bien!
l me mir de arriba abajo con sus ojos dorados, tan distinto de los de
Ren,
Bueno, de haber sabido que esta era la bienvenida que me esperaba,
habra venido mucho antes.
Deja de tomarme el pelo repuse, rindome. Cmo has llegado?
Tambin tienes seis horas? Cuentamelo todo!
Espera, espera dijo levantando una mano entre risas. En primer
lugar, quin te est tomando el pelo? Y, en segundo, por qu no te
cambias y nos sentamos a hablar tranquilamente.

361

Vale respond, aunque despus vacil. Pero podemos quedarnos


aqu, junto a la piscina?

Claro, si t quieres. Te esperar aqu respondi, aunque lade la


cabeza, algo perplejo.
Vale, no te muevas, vuelvo en seguida!
Corr escaleras arriba hasta mi cuarto, me duch rpidamente, me vest
y me cepille el pelo. Tambin ped dos zarzaparrillas con helado,
cortesa del Fruto Dorado y me las llev a la piscina.
Cuando llegu, Kishan haba colocado dos tumbonas a la sombra y se
haba echado en una, con las manos detrs de la cabeza y los ojos
cerrados. Llevaba una camiseta negra, vaqueros y los pies descalzos. Me
dej caer en la otra tumbona y le pas una bebida.
Qu es esto?
Se llama zarzaparrilla con helado. Prubalo.
Dio un trago y tosi.
Se te han metido las burbujas en la nariz? pregunt, rindome.
Creo que s. Pero est bueno, muy dulce. Me recuerda a ti. Es de tu
pas?
S.
Si quiero responder a todas tus preguntas antes de que se haga de
noche, ser mejor que empiece ya.
Le dio otro trago a la zarzaparrilla y sigui hablando:
En primer lugar, me preguntaste si haba recuperado las seis horas.
La respuesta es s. Es extrao, sabes? Me he pasado siglos bastante
satisfecho siendo un tigre, pero despus de que t y Dhiren me
visitarais, me sent incmodo dentro de mi negra piel. Por primera vez
en mucho tiempo, quera estar vivo de nuevo, no como animal, sino
como yo mismo.
Lo entiendo. Cmo descubriste que tenas seis horas? Y cmo
llegaste hasta aqu?

362

Haba empezado a transformarme en hombre un rato todos los das y


tambin a meterme en las aldeas cercanas para observar a la gente y
ver lo que el mundo moderno poda ofrecerme contest, suspirando
con tristeza. El mundo ha cambiado mucho desde la ltima vez que
form parte de l. Asent, y l sigui hablando. Un da, ms o menos
hace una semana, me transform en hombre y me puse a ver cmo

jugaban unos nios en la plaza del pueblo. Saba que me quedaba sin
tiempo, as que volv a la jungla y esper a que empezaran los temblores
que anuncian la transformacin. Pero no aparecieron.
Esper una hora, dos, y nada. Saba que haba sucedido algo. Volv a
atravesar la jungla y esper hasta que not de nuevo la necesidad de
transformarme en tigre. Lo prob al da siguiente y al siguiente, y el
tiempo era el mismo todas las veces.
Por eso supe que Ren y t habais tenido xito, al menos en parte.
Despus regres al pueblo como hombre y ped a unas personas que me
ayudaran a llamar al seor Kadam. Por fin alguien averigu cmo
localizarlo, y el seor Kadam vino a buscarme.
Por eso no ha estado por aqu los ltimos dos das.
Kishan me mir de arriba abajo, se recost y sigui bebiendo su
refresco. Despus alz el vaso hacia m.
Debo decir que no tena ni idea de lo que me perda.
Sonri, estir sus largas piernas en la tumbona y cruz los tobillos.
Bueno, me alegro de que ests aqu. Es tu hogar, este es tu sitio le
dije.
Supongo que s respondi, mirando a lo lejos con expresin seria.
Durante mucho tiempo crea no tener dentro de m ni una chispa de
humanidad. Mi alma era oscura. Pero t, querida aadi, tomndome
la mano para besarla, me has devuelto a la luz.
Echabas de menos a Yesubai, eso es todo respond, ponindole la
mano en el brazo. No creo que tu alma fuera oscura, ni que hubieras
perdido tu humanidad. Es que hace falta tiempo para curar el corazn
cuando te lo rompen.
Puede que tengas razn dijo, y le brillaban los ojos. Ahora,
cuntame tus aventuras! El seor Kadam me cont lo bsico, pero
quiero or los detalles.

363

Le cont lo de las armas de Durga, y l expres mucho inters en el


gada. Se rio cuando le cont lo de los monos que atacaron a Ren y me
mir con cara de horror cuando describ a los kappa que casi me
comen. Era fcil hablar con l; escuchaba con inters, y yo no senta las
mariposas en estmago que aparecan cuando hablaba con Ren.

Cuando llegu al final de la historia, me qued mirando la piscina


mientras Kishan me examinaba la cara.
Tengo curiosidad por otra cosa, Kelsey.
Claro, qu ms quieres saber?
Qu pasa exactamente entre Ren y t?
A qu te refieres? pregunt, intentando no darle importancia, a
pesar de que tena el corazn en un puo.
Sois algo ms que compaeros de viaje? Estis juntos?
No. Definitivamente, no respond al instante.
Bien! exclam, sonriendo; me tom de nuevo la mano y la bes.
Eso significa que puedes salir conmigo. De todos modos, ninguna chica
en su sano juicio querra estar con Ren. Es muy estirado. Fro, al
menos en sus relaciones.
Se me qued la boca abierta un minuto, del pasmo, y despus not que
el enfado sustitua a la sorpresa.
En primer lugar, no voy a estar con ninguno de los dos. En segundo,
hay que estar muy loca para no querer a Ren. Te equivocas con l, no es
ni estirado ni fro. De hecho, es considerado, clido, despampanante, de
confianza, leal, dulce y encantador.
Kishan arque una ceja y me examin durante un minuto. Me encog
bajo su mirada, ya que saba que me haba ido de la lengua y haba
dicho demasiado.
Ya veo coment. Puede que tengas razn. Est claro que el Dhiren
que conoca ha cambiado en estos ltimos doscientos aos. Sin
embargo, a pesar de esto y de que insistas en que no quieres estar con
ninguno de los dos, me gustara proponerte que saliramos a celebrarlo
esta noche, aunque no sea una Cul es la palabra correcta?
Cita.
Cita. Aunque no sea una cita, sino como amigos.
Hice una mueca, y l continu, insistente.

364

Imagino que no querrs dejarme solo en mi primera noche de vuelta


al mundo real, no?

Me sonri para animarme a aceptar. Yo quera ser su amiga, pero no


estaba segura de cmo contestar y, por un instante, me pregunt qu le
parecera a Ren y cules podran ser las consecuencias.
Adnde exactamente quieres ir a celebrarlo?
El seor Kadam dice que hay un club en un pueblo cercano en el que
se puede cenar y bailar. Se me ocurri que podramos celebrarlo all,
comer algo y que me ensearas a bailar.
Es mi primera vez en la India, no tengo ni idea de qu se baila y se
escucha por aqu respond, dejando escapar una risa nerviosa.
A Kishan pareci encantarle orlo.
Fantstico! Pues aprenderemos juntos. No aceptar un no por
respuesta.
Se levant de un salto para alejarse a toda prisa.
Espera, Kishan! grit. Ni siquiera s qu ponerme!
Pregntale a Kadam! respondi l, volvindose. Lo sabe todo!
Desapareci dentro de la casa y yo me hund en la depresin. No quera
intentar ser feliz cuando por dentro estaba emocionalmente destrozada,
aunque me gustaba tener a Kishan de vuelta y de buen humor.
Al final decid que, a pesar de que no me apeteciera celebrarlo, no
quera acabar con el recin nacido entusiasmo de Kishan por la vida.
Cuando fui a llevarme los vasos de los refrescos, vi que haban
desaparecido.
Genial! No solo proporciona comida, sino que tambin lava los platos!
Al levantarme para entrar en la casa not algo y la piel de los brazos se
me puso de gallina. Mir a mi alrededor, pero ni vi ni o nada. Entonces
sent un cosquilleo elctrico que me atravesaba, y algo tir de m y me
hizo mirar la terraza. Ren estaba all, apoyado en una columna con los
brazos cruzados sobre el pecho, observndome.

365

Nos miramos durante un minuto sin decir nada, pero percib un cambio
en el aire que nos rodeaba: se volvi denso, bochornoso y tangible,
como antes de una tormenta, y su poder me envolva al rozarme la piel.
Aunque no lo vea, senta que se avecinaba una tormenta.
El bochornoso aire tiraba de m como un mar embravecido, intentaba
devolverme al vaco de poder que Ren haba abierto entre nosotros. Era

como si tuviera que usar mi fuerza fsica real para apartarme de l.


Cerr los ojos para no hacer caso y segu andando.
Cuando por fin me solt, not dentro una horrible sensacin de
desgarro y empec a dar vueltas yo sola anaquel vaco. Despus de
arrastrarme a mi cuarto y cerrar la puerta, todava senta sus ojos
encima, abrindome un agujero entre los omplatos. Entr en una
habitacin a oscuras con el cuerpo tenso, arrastrando tras de m los
hilos rotos de nuestra desconexin.

Me qued en mi cuarto el resto de la tarde. El seor Kadam fue a verme,


encantado de que fuera a salir con Kishan por la noche. Me sugiri que,
efectivamente, haba que celebrarlo y que debamos ir todos.
Entonces, Ren y usted tambin quieren ir?
No veo por qu no. Se lo preguntar.
Seor Kadam, puede que sea mejor que pasen una noche solo de
chicos. Yo estorbara.
Qu tontera, seorita Kelsey. Todos tenemos algo que celebrar. Me
asegurar de que Ren se porte bien.
Espere! dije cuando ya se marchaba. Qu me pongo?
Puede elegir de lo que desee. Puede ponerse ropa moderna o algo ms
tradicional. Por qu no se pone su sharara?
No cree que estara fuera de lugar?
No, hay muchas mujeres que los visten en las celebraciones. Sera
completamente apropiado.
Puse cara larga y l aadi:
Si no quiere ponrselo, puede llevar ropa normal; cualquiera de las
dos opciones es adecuada.

366

Se fue y yo gru. Estar sola e intentar ir de celebracin con Kishan ya


era malo, pero al menos l no me haca sentir como si me ahogara en
un maremoto emocional. Encima, Ren estara all. Me sentira fatal.
Me estresaba pensar en salir. Quera vestirme con mi ropa normal, pero
saba que los chicos se pondran algo de Armani o similar, y no quera

aparecer a su lado en vaqueros y zapatillas, as que opt por el vestido


sharara.
Saqu la pesada falda y el top del armario, acarici las perlas y suspir.
Era precioso. Pas un rato peinndome y maquillndome. Resalt los
ojos con ms rmel y lpiz de ojos de lo normal, me ech un poco de
sombra morado grisceo sobre los prpados y us una plancha para
aliarme el pelo. El movimiento de pasarla de la raz a las puntas de cada
mechn era teraputico y me ayud a relajarme.
Cuando termin, mi pelo castao dorado estaba liso y resplandeciente,
y me caa como una cortina por la espalda. Me puse con cuidado el
cuerpo del vestido y despus levant la pesada falda. Me la centr en las
caderas, aline los relucientes pliegues y disfrut de su peso. Tras
seguir con el dedo el intrincado patrn de perlas con forma de lgrima,
no pude evitar una sonrisa.
Estaba lamentndome de que el Fruto Dorado no pudiera crear zapatos
cuando alguien llam a la puerta. El seor Kadam me esperaba.
Est lista, seorita Kelsey?
Bueno, no del todo, no tengo zapatos.
Ah, a lo mejor Nilima tiene algo en su armario. Se lo puede tomar
prestado.
Lo segu al cuarto de Nilima; all abri el armario y sac unas sandalias
doradas. Eran un poquito grandes, pero me las ajust bien y pude
andar con ellas. El seor Kadam me ofreci un brazo.
Espere un momento, se me ha olvidado una cosa.
Sal corriendo a mi cuarto y recog la bufanda dupatta para echrmela
sobre los hombros.
Me sonri y me ofreci el brazo de nuevo. Fuimos a la entrada principal
donde esperaba ver el todoterreno, pero lo que haba aparcado en la
puerta era un reluciente Rolls-Royce Phantom de color platino. Me abri
la puerta y entr en el lujoso interior de cuero gris claro.
De quin es el coche? pregunt mientras acariciaba el salpicadero.

367

Este? Es mo respondi el seor Kadam, esbozando una sonrisa de


orgullo y de amor por su vehculo. La mayora de los coches de la
India son pequeos y econmicos. De hecho, solo el uno por ciento de la

poblacin, aproximadamente, tiene coche. Si compara los coches de la


India con los estadounidenses
Se puso a parlotear sobre los aspectos tcnicos de los coches antes de
encender el motor, y yo sonre y me hund en el asiento para escucharlo
con atencin.
Cuando por fin arranc, el motor no rugi, sino que ronrone. Muy
agradable.
Kishan est bajando y Ren ha decidido no venir.
Ya veo.
Debera haberme alegrado, pero me sorprendi descubrir que estaba
decepcionada. Saba que lo mejor era no pasar tiempo juntos hasta que
aquel enamoramiento o lo que fuera se pasara, y l no haca ms que
satisfacer mi deseo de no verlo. Sin embargo, una parte de m quera
estar con l al menos una vez ms.
Reprim aquellas emociones y sonre al seor Kadam.
No hay problema. Nos lo pasaremos bien sin l.
Kishan sali corriendo por la puerta. Llevaba un ligero jersey burdeos
con cuellos de picos y unos pantalones informales de color caqui. Se
haba cortado ms el pelo en capas desfiladas y en ngulo, con un estilo
que le haca parecer un dolo de Hollywood. El fino jersey resaltaba su
msculo cuerpo. Estaba muy guapo.
Abri la puerta de atrs del coche y subi.
Siento haber tardado tanto. Oye, Kelsey dijo, asomndose entre los
asientos delanteros, te has perdido Entonces se interrumpi y
silb. Eh, Kelsey! Ests increble! Voy a tener que alejar a los chicos
con un palo!
Venga ya respond, ruborizndome. Ni siquiera vas a poder
acercarte a m con las hordas de mujeres que te van a rodear.
Me sonri y se ech atrs en el asiento.
Me alegro de que Ren decidiera no venir. As sers toda para m.

368

Hmmm dije, sentndome bien y abrochndome el cinturn.


Paramos al lado de un bonito restaurante con un porche exterior que lo
rodeaba, y Kishan sali a toda prisa para abrirme la puerta. Me ofreci

el brazo esbozando una sonrisa cautivadora. Me re y acept el brazo,


decidida a disfrutar de la noche.
Nos sentamos en una mesa al fondo del restaurante. La camarera se
acerc y yo me tom la libertad de pedir colas de cereza para Kishan y
para m. A l no pareca importarle que le sugiriera comida.
Nos lo pasamos bien repasando juntos el men. Me pregunt cules
eran mis comidas favoritas y qu debera probar. l tradujo lo que deca
la carta y yo le di mi opinin. El seor Kadam pidi una infusin y se la
bebi en silencio, oyndonos hablar. Despus de pedir la comida, nos
acomodamos en las sillas y observamos a las parejas bailar.
La msica era suave y lenta, clsicos de siempre, aunque en otro
idioma. Dej que melancola se adueara de m y guard silencio.
Cuando lleg la comida, Kishan se abalanz sobre ella, encantando, y
termin lo que sobr de la ma. Pareca fascinado con todo: la gente, el
idioma, la msica y, sobre todo, la comida. Hizo miles de preguntas al
seor Kadam, como: Cmo se paga?, De dnde viene el dinero?,
Cunta propina le doy al camarero?.
Escuch y sonre, aunque mi cabeza estaba en otra parte. Una vez
retirados los platos, seguimos bebiendo y observando a la gente que nos
rodeaba.
Seorita Kelsey, me concedera este baile? pregunt el seor
Kadam despus de aclararse la garganta.
Se levant y me ofreci un brazo. Le brillaban los ojos y me sonrea. Lo
mir con una sonrisa llorosa y pens en lo mucho qu echara de menos
a aquel hombre tan encantador.
Por supuesto, amable caballero.

369

Me dio una palmadita en el brazo y me condujo a la pista. Era un gran


bailarn. Yo solo haba bailado con chicos en los bailes del instituto, y
normalmente se limitaban a moverse en crculos hasta que terminaba la
cancin. No era ni interesante ni emocionante. Sin embargo, bailar con
el seor Kadam resultaba mucho ms estimulante. Me condujo por toda
la pista hacindome girar y, de camino, permitindome ver el vuelo de la
falda. Re y disfrut. Me esperaba de l dando vueltas y despus me
traa de nuevo haca l con gran habilidad. Era tan bueno que me haca
parecer buena a m.
Cuando termin la cancin, regresamos a la mesa. El seor Kadam
actuaba como si estuviera viejo y cansado, aunque, en realidad, a m

era a la que le costaba respirar. Kishan estaba dando pataditas en el


suelo, impaciente, y, en cuanto regresamos, se levant, me agarr de las
manos y me condujo de vuelta a la pista.
Esta vez, la cancin era ms rpida. Kishan aprenda deprisa,
observando y copiando los movimientos de los dems bailarines. Tena
buen sentido del ritmo, aunque se esforzaba demasiado en parecer
natural. De todos modos, nos lo pasamos bien y yo me pas toda la
cancin riendo.
La siguiente era ms lenta, as que empec a volver a la mesa, pero
Kishan me sujet y dijo:
Espera un momento, Kelsey. Quiero probar esta.
Se qued mirando unos segundos a una pareja que tenamos cerca;
despus, me puso los brazos alrededor de su cuello mientras me
rodeaba la cintura con los suyos. Sigui mirando unos segundos a las
otras parejas y despus a m, con una sonrisa maliciosa.
Ya entiendo las ventajas de este tipo de bailes coment,
apretndome un poco ms contra l. S murmur, es muy
agradable.
Suspir y dej mis pensamientos vagar durante un momento. De
repente, una vibracin me recorri todo el cuerpo, algo que retumbaba.
No, un gruido grave, apenas audible por encima de la msica. Mir a
Kishan y me pregunt si lo habra odo, pero l miraba algo encima de
mi cabeza.
Creo que este es mi baile dijo una voz tranquila, pero indomable,
detrs de m.
Era Ren, notaba su presencia. Su calor se me meta por la espalda, y
me estremec como las hojas de primavera con la brisa.
Kishan entrecerr los ojos y repuso:
Me parece que eso debe decidirlo la dama.
Despus me mir. No quera provocar una escena, as que asent con la
cabeza y apart los brazos del cuello de Kishan, que mir con odio a su
sustituto y se alej enfadado de la pista de baile.

370

Ren se puso frente a m, me coloc con delicadeza las manos en torno a


su cuello y puso su cara dolorosamente cerca de la ma. Pas las manos
muy despacio por mis brazos desnudos y las baj por mis costados

hasta rodearme con ellas la cintura. Se dedic a dibujar circulitos sobre


la parte de la espalda que me quedaba al descubierto, me apret la
cintura y me acerc ms a l.
Me guio como un experto durante todo el baile. No dijo nada, al menos
con palabras, pero me enviaba muchas seales. Apoy la frente en la
ma y se inclin para acariciarme la oreja con la nariz. Enterr la cara
en mi pelo y levant la mano para acariciarlo. Baj los dedos por mi
brazo desnudo y por mi cintura.
Cuando termin la cancin, los dos tardamos un minuto en recuperar
el sentido y recordar dnde estbamos. Recorri la curva de mi labio
inferior con el dedo, baj mi mano de su cuello y me condujo al porche.
Crea que se detendra all, pero baj las escaleras y me llev a una zona
arbolada con bancos de piedra. La luna haca que le brillara la piel.
Llevaba una camisa blanca con pantalones informales negros. El color
blanco me hizo pensar en el tigre.
Par bajo la sombra de un rbol, y yo me qued muy quieta y callada;
tema decir algo que despus lamentara.
Me levant la barbilla para que pudiera mirarlo a los ojos.
Kelsey, tengo que decirte algo, as que no hables y escucha.
Asent con la cabeza, vacilante.
En primer lugar, quiero que sepas que prest atencin a todo lo que
me dijiste la otra noche y que he estado pensando mucho sobre tus
palabras. Es importante que lo entiendas.
Se movi y me puso un mechn de pelo detrs de la oreja para despus
bajar los dedos de mi mejilla a mis labios. Esboz una dulce sonrisa y
yo not que mi plantita del amor reviva y se volva hacia ella, como si
lanzara rayos de sol.
Kelsey dijo pasndose una mano por el pelo, y su sonrisa se torci
un poco, el caso es que estoy enamorado de ti, lo estoy desde hace
tiempo.
Yo contuve el aliento.

371

Me tom de la mano y se puso a juguetear con mis dedos.


No quiero que te vayas dijo, besndolos sin dejar de mirarme a los
ojos, hipnotizndome; despus sac algo del bolsillo. Quiero darte
una cosa aadi, y me ofreci una cadena dorada con unos

colgantitos de campanillas. Es para el tobillo. Aqu son muy


populares, as que te compr esta para no tener que volver a buscar
ninguna campana.
Se agach, me rode la pantorrilla con la mano, baj la palma hasta el
tobillo y me cerr la pulsera. Yo empec a balancearme, a punto de caer
desmayada. Ren roz las campanas con los dedos antes de levantarse,
me puso las manos en los hombros, los apret y me acerc ms a l.
Kells, por favor suplic, besndome en la sien, en la frente y en la
mejilla; entre beso y beso, segua suplicando. Por favor, por favor, por
favor. Dime que te quedars conmigo Cuando sus labios rozaron los
mos, aadi: Te necesito.
Y apret sus labios contra los mos.
No t que me fallaba la voluntad. Quera estar con l, estaba
desesperada por seguir con l. Y tambin lo necesitaba. Casi ced,
estuve a punto de decirle que estar con l era lo que ms deseaba, que
no me vea capaz de abandonarlo, que era lo ms importante del mundo
para m, que habra dado cualquier cosa por estar con l.
Sin embargo, en aquel momento me apret ms contra l y me dijo
suavemente al odo:
Por favor, no me dejes, priya. Creo que no podra sobrevivir sin ti.
Se me llenaron los ojos de lgrimas, y las relucientes gotas me bajaron
por las mejillas. Le toqu la cara.
Es que no te das cuenta, Ren? Justamente por eso tengo que irme.
Tienes que darte cuenta de que puedes sobrevivir sin m, que hay ms
cosas en la vida. Debes ver el mundo que se abre ante ti y saber que
tienes opciones. Me niego a convertirme en tu jaula.

372

Podra ser egosta, capturarte y quedarme contigo para satisfacer mis


deseos. Independientemente de que quieras o no, estara mal. Te ayud
para que fueras libre. Libre para ver y hacer todas las cosas que te has
perdido estos aos dije, bajndole la mano por la mejilla hasta el
cuello. Debo ponerte un collar? Encadenarte para que te pases la
vida conectado a m porque te sientes obligado? pregunt, sacudiendo
la cabeza y llorando abiertamente. Lo siento, Ren, pero no te hara
eso. No puedo porque yo tambin te quiero.
Le di un ltimo beso rpido y, tras recogerme la falda, corr de vuelta al
restaurante. El seor Kadam y Kishan me vieron entrar, me miraron a
la cara, y se levantaron de inmediato para marcharnos. Por suerte, los

dos guardaron silencio en el viaje de vuelta mientras yo lloraba sin


hacer ruido y me limpiaba las lgrimas con el dorso de la mano.
Cuando llegamos, un Kishan muy serio me dio un apretn en el
hombro, sali y entr a la casa. Respir hondo y le dije al seor Kadam
que deseaba irme a casa por la maana.
l asinti con la cabeza sin decir nada, y yo corr a mi cuarto, cerr la
puerta y me tir en la cama. Me deshice en un charco roto de llorosa
desesperacin. Al final, el sueo me venci.

A la maana siguiente me levant temprano, me lav la cara, me trenc


el pelo y lo sujet con una cinta roja. Me puse vaqueros, camiseta y
zapatillas de deporte, y met mis cosas en una bolsa grande. Tras
acariciar el sharara, decid que me traa a la memoria demasiadas cosas
y que era mejor dejarlo en el armario. Escrib una nota para el seor
Kadam dicindole dnde estaban el gada y el fruto, y pidindole que los
guardara en la cmara acorazada de la familia y que le diera a Nilima
mi sharara.
Tambin decid llevarme a Fanindra conmigo. Era como una amiga. La
coloqu encima de la colcha y despus levant la delicada pulsera para
el tobillo que me haba regalado Ren. Las campanillas tintinearon
cuando las roc con el dedo. Mi idea era dejarlo en la cmoda, pero
cambi de opinin en el ltimo segundo. Aunque seguramente era un
impulso egosta, quera quedrmelo, quera tener algo de l, un
recuerdo. Lo met en la bolsa y la cerr.
La casa estaba en silencio. Baj las escaleras sin hacer ruido y pas
junto a la habitacin de los pavos reales, en la que vi al seor Kadam
sentando, esperndome. Carg con mi bolsa, me acompa al coche,
me abri la puerta, y yo me sent en el asiento y me puse el cinturn.
Arranc y recorri despacio el camino de piedra de la entrada. Me volv
para mirar por ltima vez aquel bello lugar en el que me senta como en
casa. Cuando empezamos a alejarnos por la carretera bordeada de
rboles, me qued mirando la casa hasta que las ramas la taparon.

373

Justo entonces omos un ensordecedor rugido que sacuda la


vegetacin. Me volv en el asiento y me enfrent a la sombra carretera
que tenamos por delante.

Eplogo
Sombra

l hombre, vestido de manera impecable, estaba de pie junto a la


ventana de su despacho en el tico. Tena el puo apretado y
miraba abajo, hacia las luces de la ciudad. Cmo se encuentra
a una sola personita en una ciudad de millones de habitantes, por no
hablar de un mundo de miles de millones de habitantes?
l viva en una ciudad con veintinueve millones de personas, la ms
poblada del mundo, pero las generaciones surgan y desaparecan como
las olas de la playa, y l segua all, solo, un centinela slido e
impasible, dejando que las olas de la humanidad pasaran junto a l sin
apenas prestarles atencin.
Despus de tantos siglos, los otros fragmentos del Amuleto de Damon
por fin haban reaparecido y, con ellos, una chica. No haba sentido
una corriente de energa igual desde haca mucho, mucho tiempo.
Un suave tintineo anunci el regreso de su ayudante, que entr e
inclin la cabeza a modo de saludo. Dijo solo tres palabras, las palabras
que su jefe llevaba esperando or desde que haba tenido la visin y
haba atisbado a un viejo enemigo y a una chica misteriosa.
La hemos encontrado.

Fin
374

Sobre la autora
Colleen Houck
Houck naci el 3 de octubre de 1969 en
Tucson, Arizona.
Despus de conseguir el bachillerato en
la universidad de Rick, se fue a estudiar
a la Universidad de Arizona, pero dej la
universidad para ir a una misin con la
iglesia, en donde conoci a su marido.
Desde entonces, ella ha tenido una gran
variedad
de
trabajos,
incluyendo:
Gerente de cocina china, Salad Bar
Maven, y ms recientemente intrprete
de lenguaje de seas americano.
Colleen Houck logr un gran xito con
su primera novela para adolescentes, La
maldicin del tigre, autopublicada en
Internet, a la que sigui El desafo del tigre.

375