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P.

Bruno Benat, sscc

Apstol
de los leprosos
y Hroe de la caridad

SAN DAMIAN
SIGUE INVITANDO,
AL CANTO Y A LA
ESPERANZA, A
TODOS LOS
SUFRIDOS DE LA
2

TIERRA.

INDICE
Un muchacho del campo

Pag.
4

La llamada

10

Misionero?

15

Vieja europa, adis para siempre!

22

nimo, Damin, nimo!

25

Das de gozosa fatiga

29

Molokai y el fantasma de mai pake

34

La opcin por los leprosos

39

Ser su padre

42

Ahora, Makua!

47

La promocin humana

54

Damin, hombre de fe

58

Incluso por 100 mil dlares

63

Bendito el Seor! soy leproso

67

El ejemplo arrastra

72

La cima del Glgota

78

Su gloria

86

Oracin

98

UN MUCHACHO DEL
CAMPO
Era el 3 de enero de 1840 cuando en una
pequea casa de campo, cerca del ro Dyle,
una
familia
verdaderamente
cristiana
celebraba feliz la llegada de su sptimo hijo
a quien haban decidido llamar Jos.
Vivan en la aldea de Ninde que hace parle
del pueblecito de Tremelo, llanura cuya vista
se pierde en el horizonte, en tierra flamenca,
no muy lejos de la histrica ciudad
universitaria de Lovaina en Blgica.
Los aos de juventud de Jos estuvieron
marcados por el dolor: hubo una fuerte crisis
econmica; una misteriosa plaga destruy la
cosecha de papa; sobrevino, adems, una
epidemia de tifo y clera.
4

Miles de personas murieron a causa de


estas enfermedades y del hambre, pero la
familia de Veuster tuvo buena suerte; era un
hogar modelo donde se viva en paz y donde
los padres daban a los hijos una educacin
inspirada en el cumplimiento del deber, y en
el amor a Dios y a los pobres. Siempre
rezaban juntos todas las noches; adems,
mam Ana Catalina lea en voz alta la vida
de un santo o de un mrtir que haba sufrido
la muerte por la fe, poniendo de relieve las
virtudes que se deban imitar.
Estas exhortaciones produjeron buen fruto:
la semilla cay en tierra frtil!
Un da, durante la feria de Werchter, Jos,
que tena entonces cuatro aos, desapareci. Aquel da haba mucha gente en la
plaza, y se perciba el ruido de los juegos,
del mercado y de las carretas, as como la
algaraba de los animales que estaban a la
venta. Nadie haba notado, entonces, que el
nio se haba perdido. Al darse cuenta sus
familiares se angustiaron, pero el abuelo,
que conoca bien a su nieto, supuso que
deba estar en el templo. As fue: lo
encontraron de rodillas en la Iglesia, en
fervorosa oracin.
En

otra ocasin, los tres nios ms


5

pequeos, entre ellos Jos, acompaados de


un primo, se dirigieron a un bosquecito
cercano para imitar la vida de los
anacoretas. Y se quedaron all hasta la
tarde, en riguroso silencio.
Los aos pasaban y Jos creca y se
preparaba para la vida. Era un muchacho
activo, sano y buen deportista. Jos no slo
era un chico alegre y audaz, era tambin
sensible y generoso, especialmente con los
pobres. Un da, mientas iban rumbo a la
escuela, l y sus hermanos encontraron a un
mendigo. Jos, que era el menor de los tres,
les propuso que le regalaran el dinero de la
colacin al pobre.
l tiene ms hambre que nosotros,
les dijo. Y aceptaron su propuesta.
Este gordito, como lo llamaban sus compaeros, tena un temperamento fuerte,
pero tambin era amable y feliz, y le gustaba mucho la accin; amaba la diversin,
los caballos y en invierno le encantaba el
patinaje, deporte en el que no tena rival.
Sucedi precisamente un da de invierno,
que, cuando patinaba sobre la delgada capa
de hielo del ro Dyle, y yendo a gran velocidad, vio abrirse el vaco bajo sus pies, pues
el hielo se haba roto. Jos pidi ayuda a
6

Dios. Sin saber cmo, gir rpidamente,


evit el peligro y se salv. Piadoso como era
y sorprendido por estar vivo, cay de rodillas
y llor dando gracias a Dios y al ngel de la
guarda por haberlo salvado de un gran
accidente.
Otro da, de regreso de la escuela en
compaa de su hermano, vio cmo de
forma imprevista se le abalanzaba un
carruaje a toda velocidad, cuyo caballo no
obedeca al control del conductor. Lanz un
grito mientras senta una rueda que le
pasaba sobre s. Todo pareca que haba
sucedido una tragedia, pero Jos se levant
milagrosamente ileso.
Cuando tena trece aos, su padre Francisco que, adems de la finca, administraba un
prspero comercio de granos, consider que
su instruccin era suficiente y que ya era
bastante fuerte como para trabajar en la
granja a tiempo completo. Como siempre,
Jos obedeci. Fueron aquellos aos, entre
los trece y los dieciocho, los ms fecundos
en su crecimiento fsico y moral. Manso,
como Francisco de Ass, encontraba gozo en
cada aspecto de la vida: las personas, los
animales, las plantas, el cielo, el cansancio
de cada da.

Estaba ya, de hecho, comprobando la


dureza de su cuerpo durante el da, frente a
la delicadeza de su alma durante la noche.
Su madre descubri que Jos sola poner
todas las noches varias tablas en su cama,
rehusndose con ello a tener un sueo confortable y practicando una silenciosa mortificacin en la carne.
Jos tambin era muy servicial. Una anciana gozaba al contar cmo Jos le haba sanado su vaca, que era su nica fortuna. El
veterinario la daba por perdida, pero una
noche Jos la tuvo bajo sus cuidados en el
establo y por la maana la vaca estaba
fuera de peligro.
Apuesto, dotado de una fuerza poco comn, a los quince aos era ya capaz de levantar un bulto de trigo de cien kilos. No
haba trabajo que no hiciera con habilidad.
Haciendo honor al nombre que tena, del
jefe de la Sagrada Familia, aprendi a
trabajar
la
madera:
la
cortaba,
la
escuadraba, la lijaba y haca con ella objetos
cada vez ms bellos. Ms tarde aprendi a
utilizar la piedra y el ladrillo, y se hizo
albail.
Y aparte de esto, deca su padre, era
sagaz e inteligente como ninguno.
8

Despus, pensando
granos, aada:

en

el

comercio

de

Este muchacho tiene madera de


comerciante. Un da me suceder en el
negocio.
Por esto, cuando Jos tena dieciocho aos,
su padre lo envi a Braine-le-Comte, al sur
del pas, a la escuela media para que
aprendiera cuanto pudiera servir para su carrera comercial, como el francs, idioma que
ignoraba por completo. Jos ya era un buen
obrero en la via de su padre terreno, pero
lo era tambin en la de su Padre celestial.
Haba trabajado la tierra y tambin sobre su
propia alma; haba abierto surcos en el suelo
y en su corazn; haba sembrado semillas de
trigo y semillas de fe; cultivaba las plantas
frutales y las del amor; expanda sudor y
lgrimas y haca frtil cada cosa a su
alrededor.
En la escuela primaria en Werchter, el
maestro se dio cuenta de que Jos era muy
inteligente; en esta nueva etapa se apasion
por el estudio como pocos, je ne suis ni
pote ni bon crivain o sea no soy tan
experto con la pluma, escriba de s. Sin
embargo, sus cuadernos de aquel tiempo no
son solamente un ejemplo de dura voluntad
9

de avanzar, son tambin documentos de


una extraordinaria sensibilidad de nimo.
Fue precisamente en Braine-le-Comte donde
Jos oy con mayor fuerza la llamada del
Seor y se cuestion sobre su porvenir...

LA LLAMADA
Durante las misiones populares que se predicaban en la iglesia parroquial de Braine,
Jos oy una frase que le lleg al corazn,
haciendo ms fuerte su conviccin de que su
vocacin era autntica; esto transformara al
aspirante a comerciante, en candidato a
misionero.
Una eleccin feliz, que presentaba tan slo
una inevitable dificultad: tener que dejar
para siempre a sus padres sin hacerlos sufrir
demasiado. El 25 de diciembre de 1858,
escribi a sus padres:
Queridos padres, no puedo sino
escribirles con motivo de la hermosa
fiesta de Navidad, la cual me ha trado
como aguinaldo la certeza de que Dios,
nuestro Seor, exige de m que
10

abandone el mundo y abrace, sin ms


demora, la vida religiosa. Para poder
lograr este fin, quiero pedirles su
consentimiento. Sin l, jams me
atrevera a dar un paso en asuntos tan
importantes, ya que el mandamiento
de Dios de que obedezcamos a los
padres, no se refiere tan slo a la
niez. No vayan a creer que al
decidirme a seguir el estado religioso
lo hago motivado por mi propio
impulso; no, sino que al obrar as, trato
tan slo de dar cumplimiento a las
disposiciones de la Divina Providencia.
Espero, queridos padres, que no me
nieguen lo que les pido, piensen que es
Dios quien me llama y que a l le debo
obedecer por encima de todo; as pues,
al impedir a su hijo obedecer la voz
divina, se exponen a recibir grandes
castigos que acarrearan, al mismo
tiempo,
sobre
m
la
irreparable
desgracia de perder una vocacin que
Dios me ha hecho sentir desde mi ms
tierna edad. Ya saben, queridos padres,
que de la eleccin del estado de vida a
la cual Dios llama, depende nuestra
eterna felicidad.
Para los padres de Jos no significaba un
11

sacrificio tan fcil. Dios haba llamado a su


servicio a otros tres de sus hijos: Eugenia,
quien haba ingresado donde las hermanas
de Tildonk, cuando Jos apenas poda caminar, y haba muerto cuatro aos despus.
Despus, Paulina, la hermana ms querida
por Jos, haba ido a reemplazar a su hermana en el convento, y Augusto, que ya haba
profesado, con el nombre de Pnfilo, en el
convento de los Padres de los Sagrados Corazones (Picpus) en Lovaina.
Ahora este otro hijo, en el que haban
puesto sus esperanzas, les peda poder
dedicarse al servicio del Seor. Como los De
Veuster eran buenos cristianos no se
opusieron a lo que poda parecer una
intromisin al proyecto de Dios en sus vidas.
Por consiguiente, no regres a su casa
para las vacaciones; se fue directamente a
Lovaina a visitar a su hermano Pnfilo y a los
padres de la comunidad. Jos habl con su
hermano sobre su anhelo ms profundo.
En la oracin y en la meditacin, haba reflexionado sobre sus aptitudes fsicas y su
tendencia a la soledad y al silencio; por esto
haba pensado entrar en la orden de los
Trapenses. Cuando Pnfilo se enter, le
propuso entrar a la Congregacin de los
12

Sagrados Corazones, y Jos cambi de idea.


Por la tarde, cuando su padre vino a entrevistarse con l, ste le dijo: Mi decisin
est tomada, me quedo. Te ruego que
me despidas de mam y de todos
nuestros familiares. Pap Francisco dio su
consentimiento y regres a Tremelo.
La Congregacin religiosa a la que haba
ingresado se propona imitar la vida de
Cristo, de cuatro maneras: su infancia, por la
educacin; su vida oculta, por la adoracin
eucarstica y una hora semanal de noche; su
vida apostlica, por la predicacin y el
trabajo misionero; su vida crucificada, por la
mortificacin y la penitencia. Y todo esto
para hacer suyas las actitudes, opciones y
tareas que llevaron a Jess al extremo de
tener el corazn traspasado en la cruz. En
dicha Congregacin se pretenda imitar a
Mara, modelo de fe y de amor, en su
seguimiento radical de Cristo.
El mayor anhelo de Jos era llegar a ser sacerdote misionero, pero un gran desengao
lo esperaba. Teniendo en cuenta su edad
(tena ya 19 aos) y su insuficiente instruccin, el superior le dijo que no poda admitirlo en la comunidad, sino en calidad de
religioso no destinado al sacerdocio. Jos
13

visti el hbito religioso el 2 de febrero de


1859, y adopt un nuevo nombre: Damin,
en honor al santo mdico a quien ms tarde
tendra ocasin de imitar. Una razn por la
que no haba sido admitido como estudiante
era el no saber latn ni griego. Un da,
hablando con su hermano Pnfilo, sac a
relucir la cuestin del latn. Y por ello, su
hermano empez a ensearle. Damin
avanz rpidamente en el estudio, a tal
punto que el superior le dio su aprobacin
para pasar de la clase de los hermanos de
coro a la de hermano estudiante.
Comparti su dormitorio con su hermano
Pnfilo; y Pnfilo, si se despertaba por la
noche, poda encontrar la cama de Damin
vaca. Su hermano, ms joven que l, segua
siendo fiel a la vieja mortificacin del sueo:
dorma sobre el suelo, envuelto en una
manta.
Desde el comienzo, el hermano Damin
fue un religioso ejemplar y nunca dej de
serlo durante toda su vida. Un da, un
compaero de comunidad habl con ligereza
de un superior suyo, Damin se lo reproch
con fuerza: Esto es indigno de un hijo
de los Sagrados Corazones. Los
superiores lo alababan por su regularidad y
su humilde docilidad; los hermanos lo
14

queran y lo estimaban por su gran caridad y


por su carcter alegre y servicial.

MISIONERO?
Desde sus primeros aos de vida religiosa,
Damin senta un verdadero deseo de consagrar su vida al servicio de las misiones. En
la capilla del noviciado, haba una pintura de
san Francisco Javier, y todos los das,
Damin iba a rezar ante l. Un da, el
maestro de los novicios lo descubri rezando
delante de aquella imagen y al pedirle
explicaciones, Damin le contest:

Vengo a rezarle a san Francisco,


para que me conceda la gracia de
poder partir un da para las misiones. A
los veinte aos su deseo de viajar y de entregarse al Evangelio se hace intensamente
grande. Damin era feliz.
15

De Lovaina fue enviado a Issy, cerca de


Pars, para terminar su noviciado. Significaba
un gran viaje para el joven campesino de
Tremelo, ya que era el primero. l no saba
que otro viaje lo llevara al otro lado del
mundo. El 7 de octubre de 1860, en la casa
madre de Picpus (Pars), hizo sus votos
perpetuos de castidad, pobreza y obediencia
al servicio de los Sagrados Corazones. Junto
con otros hermanos se postr ante el altar y
fue cubierto con un pao negro mortuorio,
muriendo para siempre al mundo de su
pasado. Fue asperjado con agua bendita y se
incorpor renacido a su estado de existencia
consagrada al servicio de Dios a travs de
los hermanos.
Desde el inicio de su vida religiosa se haba trazado un programa de vida: silencio,
recogimiento y oracin. Terminado su noviciado, comenz los estudios eclesisticos de
filosofa en el escolasticado de Pars, y luego
de teologa en la Universidad Catlica de
Lovaina, repartiendo su tiempo entre libros,
oracin y trabajo, y cultivando, a la vez, el
sueo de llegar a ser misionero.
En la Congregacin de los Sagrados
Corazones se sinti ms seguro que nunca.
Pero Damin no era un intelectual como su
hermano Pnfilo. No tena demasiada
16

apetencia por lo abstracto (santa Teresa de


vila deca: Lo que importa no es pensar
mucho, sino amar mucho). Las cosas por
pensar se tornaban a menudo en cosas por
hacer. Buscaba siempre las ms difciles, por
ejemplo, su hora de adoracin a las dos o
tres de la maana y no senta necesidad de
irse despus a la cama. Cuando algunos
trabajadores estaban demoliendo un viejo
edificio que perteneca a la Congregacin y
sentan miedo de subirse a una alta
chimenea, Damin no vacilaba en subirse
solo, para desmontar ladrillo a ladrillo,
mientras todo el mundo miraba. Tena
grandes habilidades fsicas y rebosaba de
salud y amabilidad.
Durante estos aos de estudio en Lovaina,
Damin no dej de preocuparse por su familia. En su carta de agosto de 1861, dice a
sus padres:
Segn he podido darme cuenta al pasear,
la cosecha debe estar ya muy avanzada por
all. Si promete ser abundante como por los
alrededores de Pars, temo que nuestro
granero resulte incapaz de contener todo lo
que recojan y as se vern obligados a dejar
fuera parte de nuestro granero. Con frecuencia me imagino vindolos trabajar bajo
los ardientes rayos del sol de agosto.

17

Al mismo tiempo su vocacin misionera se


iba fortaleciendo. Durante su estada en Pars, despus de haber escuchado a
monseor Jaussens, vicario apostlico de
Tahit,
haba
escrito
a
sus
padres:
Probablemente
desea
llevarse
a
algunos de nosotros con l. Les parece
que yo me cuente entre ellos?.
La ocasin se present de
totalmente providencial y antes
esperado por el mismo Damin.

modo
de lo

Monseor Maigret, prefecto apostlico de


las islas Hawai (confiadas para su
evangelizacin a la Congregacin de los
Sagrados Corazones), haba pedido con
urgencia obreros evangelizadores y los
superiores
haban
organizado
una
expedicin que inclua a varios padres, algunos hermanos y diez hermanas, todos de los
Sagrados Corazones.
Damin se regocij en su corazn esperando ser escogido, pero fue su hermano
Pnfilo, recin ordenado, quien tuvo la dicha
de ser escogido.
Mientras conseguan
Oceana, el Padre Pnfilo
moribundos de tifo.
extinguirse la epidemia
18

los pasajes para


visitaba enfermos y
Estaba ya para
y el Padre Pnfilo

enferm. Transcurran los primeros das de


octubre y el barco parta el 1 de noviembre.
Era imposible esperar una recuperacin tan
rpida como para partir. Significaba el final
de un sueo; el barco partira sin l.
Como Damin visitaba con frecuencia a su
hermano, le propuso tomar su puesto. Damin escribi a Pars al superior general
para ofrecerse en lugar de su hermano, a
pesar de que no haba recibido ms que las
rdenes menores.
El padre general se encargaba de los estudiantes y de su formacin religiosa, durante
su permanencia en Issy; por esto, la contestacin no se hizo esperar: su respuesta fue
afirmativa. Cuando la noticia lleg, Damin
estaba sentado a la mesa. El superior arroj
la carta ante l y dijo: Usted es joven y
est an muy verde, Damin, para
partir antes de recibir el sacerdocio.
Damin se precipit hasta el lecho de su
hermano, agitando la carta sin cesar y gritndole en un momento de felicidad: Voy
a ir en tu lugar. Feliz por esta respuesta
afirmativa, fue a despedirse para siempre de
su familia. Damin se haba consagrado
completamente a Dios. Para consolar a su
madre decidi regalarle algo que l
consider muy especial: su ltimo adis.
19

As, al siguiente da, Damin se despidi


de ella en el santuario de Nuestra Seora de
Monteagudo. Ante la imagen de Mara,
Damin y su madre, como lo haban hecho
tantas veces cuando era nio, oraron juntos.
Damin pidi a la virgen que ayudara a su
madre en su dolor, y su madre que ayudara
a Damin en su nuevo viaje. En la plaza,
junto a la Iglesia, se dieron el adis, o
mejor: Hasta verse de nuevo en el
cielo.
De Lovaina, Damin viaj a Pars para participar en los tres das de retiro predicados
por el mismo padre general, a los nuevos
misioneros. Antes de dejar Pars, camino de
Bremerhaven (Alemania), se hizo tomar una
fotografa en la actitud de San Francisco
Javier: con el traje de la Congregacin y
apretando el crucifijo contra su corazn. Tras
los lentes pequeos de sus gafas, brillaba
una mirada juvenil de gozo. Damin estaba
emprendiendo su vida apostlica y deseaba
realizar grandes cosas.
Damin y sus compaeros de misin estuvieron de viaje 148 das en el barco velero
Vood, que navegaba bajo bandera hawaiana.
Su ltima carta, del 30 de octubre de 1863
antes de zarpar, estaba impregnada de mucho entusiasmo.

20

Verdaderamente el sacrificio es grandsimo


para quien ame entraablemente a sus
parientes, familia, hermanos en religin y la
tierra donde se meci su cuna, pero la voz
que nos ha invitado, que ha resonado en
nuestros odos, exigindonos la ofrenda
generosa de cuanto poseemos, es la voz del
mismo Dios. Es nuestro Divino Salvador
quien dice, como a sus primeros apstoles:
Vayan e instruyan a todas las naciones,
ensendoles a cumplir todas las cosas
que yo les he mandado. Y estn
seguros de que yo mismo estar
continuamente con ustedes hasta la
consumacin de los siglos
En cuanto a ustedes, queridos padres, no
tengan la menor preocupacin por lo que me
pueda suceder. Nos hemos puesto en manos
de Dios, nuestro Seor, de ese Dios que es
todopoderoso y l nos ha de proteger. Lo
nico que les pido es que le supliquen que
nos conceda una travesa feliz y el valor
para poder cumplir completamente, siempre
y por doquier, su santa voluntad.
El comandante del barco era un evanglico
afable y cumplido que desde el comienzo del
viaje quiso poner a los viajeros catlicos bien
cmodos, reservando para ellos dos
alojamientos y un comedor para las celebraciones religiosas.
21

Damin, durante la larga travesa, no fue


capaz de quedarse inactivo. La vitalidad de
sus veinte aos contagiaba a todos; sus
ganas de trabajar, incluso manualmente,
eran ms fuertes que l; hasta se trepaba a
los mstiles, lo que para l no era muy
diferente de subirse a los rboles de
Tremelo.

VIEJA EUROPA,
ADIS PARA
SIEMPRE!
Hawai es un esplndido archipilago; el
clima es clido y hmedo, las lluvias son
abundantes. La vegetacin es lujuriante. La
caa de azcar, el tabaco y la pia crecen
casi espontneamente. Todo este ambiente
est rodeado de diversidad de flores. Los habitantes, hombres y mujeres, aman el baile
y el canto. Por temperamento son alegres y
sonrientes, tienen la piel ambarina y un
porte armonioso.
El mar es de un azul profundo, la pesca
abundante. Sobre estas islas reinan pacficos
indgenas. Los europeos las descubrieron en
1778, gracias al intrpido capitn Cook, el
22

clebre explorador ingls. Es ste el campo


de trabajo de los Misioneros de los Sagrados
Corazones.
Pasando por el tormentoso Cabo de
Hornos, los misioneros conmemoraron el
drama que all haba sucedido aos atrs. El
barco Marie-Joseph, recin construido, de
ruta a Hawai, desapareci, despus de una
escala en la isla de Santa Catalina, en Brasil,
en las aguas de las islas Malvinas, con un
obispo, seis sacerdotes, un subdicono, siete
hermanos coadjutores y diez religiosas,
todos de los Sagrados Corazones. La
Comunidad Sagrados Corazones embarcada
en el Wood, rez el oficio de los difuntos y el
rosario.
El 19 de marzo de 1864, el gozo de los recin llegados se desbord en un canto de
accin de gracias en la catedral de Honolulu.
Damin y sus hermanos estudiantes fueron
destinados al colegio de la misin Ahuinamu,
no lejos de la ciudad, a fin de prepararse
para la ordenacin sacerdotal en un plazo de
dos meses.
Damin fue ordenado sacerdote por Monseor Maigret, el 21 de mayo, en la catedral
de Nuestra Seora de Paz, patrona de las
islas, y celebr su primera misa lleno de
23

emocin. El mismo lo recuerda en una carta


a su hermano Pnfilo:
Cuando
por
primera
vez
hice
la
distribucin del Pan de vida a un centenar
de fieles, tuve la impresin de que varios de
aquellos que yo vea, vestidos de blanco,
acercarse con modestia al tabernculo,
quiz antes se haban postrado ante los
dolos.
En el mes de julio, el padre Damin fue
destinado al distrito de Puna, en la costa de
la gran isla de Hawai. Escriba a sus padres
en el mes de agosto:
Qu
grandes
son
mis
responsabilidades! Qu grande debe
ser mi celo apostlico! Qu pureza de
costumbres, qu rectitud de juicios,
qu prudencia debo demostrar en la
accin! Ay, queridos padres!, yo que
en mi infancia tanto los entristeca por
mis caprichos indignos de un cristiano,
cmo llevar adelante mis obligaciones de sacerdote misionero? Ay, no se
olviden de este pobre sacerdote,
caminando noche y da sobre los
volcanes de la isla, en busca de la
oveja perdida.

24

Recen noche y da por m, en casa,


pues si Dios me retirara su gracia por
un instante, me hundira en el mismo
lodo y vicio de los que deseo rescatar;
pero, no se preocupen por m en lo ms
mnimo, pues cuando se sirve a Dios,
uno es feliz en cualquier parte.
Damin
misionero.

de

Veuster,

Sacerdote

NIMO, DAMIN,
NIMO!
En su distrito haba unos 350 catlicos que
vivan muy dispersos, lo que obligaba a recorrer muchos kilmetros para visitarlos. En
una carta al padre general, le haca notar los
cambios de su vida al pasar de la casa de
formacin a la vida de misin:
...En vez de una vida tranquila y
retirada, es cuestin de acostumbrarse
a viajar por tierra y mar; en lugar de la
estricta observancia del silencio, es
necesario aprender a hablar varias
25

lenguas con toda clase de gente; en


lugar de ser dirigido, se tiene que
dirigir a los dems; y lo ms difcil de
todo es perseverar, en medio de mil
miserias y vejaciones, en el espritu de
meditacin y de oracin.
Damin posea, tanto en lo fsico como en
lo moral, todas las cualidades como para no
pasar inadvertido por los indgenas: un
aspecto juvenil, una voz clida y sonora, una
sonrisa pronta a la benevolencia, una
manera de ser franca y estremecedora. No
le faltaba nada para hacerse querer de los
canacos.
Adems, estaba dotado de un alma llena
de simpata y bondad, un corazn abierto a
la indulgencia y a la piedad ms tierna; en
fin, era tan activo, que los canacos lo
comparaban con la fuerza del fuego o del
viento. Con mucho cario lo llamaban
Makua:
Padre.
Y
eran
catlicos,
evanglicos, paganos, quienes as lo
llamaban.
Damin nunca se preguntaba quin era el
hombre que estaba frente a l, llamndolo
Makua; de inmediato le contestaba:
Aqu estoy, hijo.

26

Tres meses despus de su llegada, ya


haba visitado dos veces a sus feligreses y
se haba dado cuenta de que la vida de
estas personas era penosa. No haba
encontrado iglesias, ni escuelas; y los
catlicos
dispersos
por
los
caseros,
distantes unos de otros, eran molestados
por brujos y por protestantes sectarios. Por
esto, apenas recibi el primer dinero, el
padre Damin se puso en accin y al poco
tiempo construy, con sus propias manos,
cuatro capillas. La situacin mejor pronto y
los indgenas recobraron el nimo dando al
misionero grandes satisfacciones.
Damin estaba decidido a catequizar todo
su distrito sin ninguna excepcin, pero existan lugares donde ningn misionero haba
pisado el suelo, y en los cuales el paganismo
y las prcticas mgicas estaban alimentadas
por los brujos. Entre estos caseros se
encontraban uno en la falda del volcn
Kilauea, al lado nororiental del Mauna Loa,
donde los indgenas estaban convencidos de
que viva el Dios del fuego Maui y su esposa
Pel, y los adoraban por miedo, hacindoles
sacrificios.
El
padre
Damin
decidi
visitarlos, y para vencer la supersticin lanz
un reto a los brujos, dicindoles que llegara
hasta el borde del crter del volcn, para
demostrarles que sus dioses no existan y
por esto no podan hacerles dao. Y en
27

seguida, les anunciara al verdadero Dios.


Tan pronto como les lanz el reto se puso en
camino y despus de varias horas,
venciendo el calor, el cansancio y el peligro
de la lava incandescente, lleg al crter del
volcn, bajo la mirada estupefacta de los
que de lejos lo haban seguido. Haba
vencido! El Dios llegado de lejos haba
vencido y varios indgenas pidieron conocer
a este Dios tan fuerte.
La mies de veras era mucha y los obreros
pocos para anunciarles la Buena Nueva,
pero Damin no se desanimaba tan
fcilmente. Estaba lleno de celo y de fervor.
Tena grandes ideales.
Si nuestro Buen Pastor - escriba al
padre general- se dignara dar a su
indigno ministro el celo ardiente de un
san Francisco Javier o de un Cura de
Ars, cunta gente habra que bautizar,
cuntos ignorantes que instruir.
Y a su hermano le escriba:
Si la Congregacin hubiera enviado a
un santo sacerdote como el Cura de
Ars,
cuntas
ovejas
dispersas
recobraran de prisa la fe! Entre los
volcanes de Puna yo deseara, ante
28

todo, poseer aquel puro amor a Dios,


aquel celo ardiente por la salvacin de
las almas del que estaba inflamado el
Padre Vianney. Mi querido hermano, yo
te suplico: reza y haz rezar a los dems
por m y por mi pobre rebao...
El padre Damin slo era feliz cuando poda hacer el bien.
Soy muy feliz, encuentro en este
distrito muchas privaciones y miserias;
en cambio, el buen Dios se digna
regalarme algn consuelo... Cuntas
veces, en estos tres meses, he sido
conducido, por no s quin, a las
pequeas
chozas
aisladas,
para
bautizar a un viejo moribundo que
pareca esperar solamente mi visita
para marcharse al otro mundo.

DAS DE GOZOSA
FATIGA
El Padre Damin se qued tan slo un ao
en el distrito de Puna. A comienzos de 1865
decidi cambiar de parroquia con su vecino,
el padre Clemente, quien tena un territorio
ms grande y no le alcanzaban las fuerzas
29

para visitar a toda su feligresa. Eran


necesarias seis semanas para recorrer todo
el territorio de 130 kilmetros de largo por
50 de ancho. Como en su distrito no haba
carreteras, se consigui un caballo. Cuando
algn nativo le preguntaba dnde viva, l
sealaba su silla de montar y les deca:
Esta es mi casa.
Pero haba tambin lugares a los que no se
poda ir a caballo. Haba un lugar que era
completamente inaccesible por tierra, y muy
difcil de cruzar por las embravecidas aguas
del ocano.
Mi territorio tiene la extensin de la
dicesis de Malinas, escriba en aquel
tiempo el padre Damin.
Su vida errante era fatigosa y no estaba
exenta de peligro.
Un da tuve que hacerme a la mar. El barco
tena unos cuatro metros de largo y medio
metro de ancho. En plena mar, el barco se
hundi y estuve a punto de perecer.
Felizmente saba nadar y flotando sobre una
tabla volv sano y salvo al puerto.
Otro da, no habiendo podido llegar por
mar, el padre Damin tuvo que atravesar la
montaa y despus de cuatro das de viaje,
un poco a pie, otro poco a caballo y cruzando un trayecto de mar a nado, lleg por fin a
30

su destino. En otra ocasin, estaba


descansando por la noche en la cumbre de
una montaa, cuando la mula rompi su
cabestro y se fue.
Damin se encontraba a 28 kilmetros de
su casa y en la ms absoluta oscuridad, rodeado de ganado salvaje. Oy el ladrido de
un perro y siguiendo el ruido encontr a una
familia hawaiana en su cabaa y pas la
noche con ellos.
Dios
me
ha
dado
muchas
consolaciones -leemos en sus notas -, en
medio de los cristianos que viven como
en un claustro, separados del mundo;
todos, excepto dos o tres, son bautizados. Aquella vez llegu justo a tiempo
para dar el bautismo a un recin
nacido, que de repente muri.
En estos viajes, Damin se dio cuenta de
que una de las cosas ms urgentes para
esta gente era un lugar de oracin. Con el
espritu de decisin que lo caracterizaba, se
puso inmediatamente al trabajo. Escribi a
su superior en Honolulu, presentndole su
plan de trabajo y pidiendo ayuda. En la
espera de la contestacin comenz con los
trabajos. Alrededor de la misin haba
rboles; cort lo que necesitaba y lo redujo a
tablones. Con ellos sobre la espalda suba al
31

lugar de construccin ante el asombro de los


indgenas. Le gustaba el trabajo duro; l
mismo cargaba con los troncos ms
pesados.
La primera capilla, erigida en la cima de un
monte, fue completamente construida en
madera, de la cual fue su arquitecto.
Un
carpintero
forastero
cobra
demasiado, escribe el padre Damin;
habiendo hecho los planos lo mejor
posible comenc la obra con la ayuda
de los canacos. Bendije al buen Dios de
todo corazn.
En 1868, una terrible erupcin volcnica,
devast por 15 das las islas Hawai; Damin
se entreg hasta el cansancio para ayudar
no slo a los cristianos, sino a todos.
Despus del flagelo del volcn, el distrito
empez de nuevo a prosperar. La vida y los
deseos de trabajar, hicieron que las huellas
del desastre fueran borradas por la obra de
la reconstruccin.
Hijo de campesinos y comerciantes, Damin saba encontrar soluciones prcticas a
los problemas que se presentaban a la
comunidad. Cerca de las casas haba puesto
colmenas; as tenan miel y cera para la
alimentacin y la iluminacin. Aprovechando
32

el clima clido y la fertilidad del suelo


volcnico, increment el cultivo de la papa
dulce y de los frjoles; para no hablar de los
numerosos rboles frutales y el incremento
de la cra de los animales de corral.
En el paraso de Hawai, Dios parece
responder con la sonrisa de la naturaleza al
cansancio de su apstol.
En una de sus cartas a sus padres en marzo de 1865, les haba escrito:
Los pobres isleos saltan de gozo
cuando ven venir a su padre Kamiano.
Yo los quiero inmensamente y con
gusto dara mi vida por ellos, a
imitacin de nuestro Divino Redentor.
El Vicario Apostlico contaba en 1867 al
padre Pnfilo que los canacos estaban maravillados de ver a su hermano transportar,
desde el mar hasta la cima de las montaas,
vigas que tres o cuatro de ellos difcilmente
habran podido transportar. Las pocas
escuelas catlicas estaban cerradas por la
falta de recursos y de profesores. Damin no
poda acostumbrarse a la idea de que los
muchachos catlicos fueran obligados a ir a
la escuela de los protestantes. Con su
habilidad de persuasin, consigui que
33

llegaran cuatro profesores catlicos.


Damin pas nueve aos en el distrito de
Koala. Nueve fueron tambin las capillas que
construy en aquel tiempo. En el ao de
1868, pudo contar con la ayuda de su
cohermano, el padre Gulstan Ropert; juntos
pudieron organizar mejor la vida de aquella
inmensa parroquia. Dos aos despus el
padre Damin se enferm gravemente,
llegando al borde de la muerte. Su fsico tan
fuerte se redujo a piel y huesos, pero sus
ganas de trabajar al servicio del Seor en los
hermanos, hicieron que se recuperara,
comenzando as de nuevo su trabajo con
abnegacin y entusiasmo.
Uno de los consejeros generales de la Congregacin, escriba por aquellos aos: Doce
hombres como el padre Damin y monseor Maigret habran concluido en
poco tiempo la evangelizacin del
Vicariato del Pacfico.

MOLOKAI Y EL
FANTASMA DEL
MAI PAKE
34

Molokai: una isla de 26 kilmetros cuadrados, en forma de pescado. Molokai: una isla
maldita, un infierno sin regreso. Molokai: un
nombre que es condena sin apelacin, que
angustia slo al pronunciarlo. Molokai: una
pequea coma en la inmensidad del ocano.
En el centro del extremo norte de la isla hay
una pennsula de 12 kilmetros, golpeada en
sus dos lados por la furia del ocano y
separada del resto de la isla por paredes de
rocas inaccesibles, de ms o menos mil metros de altura: los Palis.
En aquel pequeo espacio de tierra casi
rido y estril fueron segregados los
enfermos de lepra, por orden del rey
Kamehameha. Dicha orden fue llevada a
cabo por la Comisin de Higiene del ao
1860.
En aquel tiempo la lepra era vista con horror. Traa deformaciones horribles en la piel
de los afectados y era considerada incurable. La facilidad con que se transmita
de persona a persona, haca que el afectado
fuera rechazado por todos, incluso por sus
ms ntimos familiares.
En las islas Hawai, la lepra haba hecho su
aparicin alrededor de 1840. Se cree que la
trajo un chino y se haba difundido con
rapidez, favorecida por el clima y por una
35

inexplicable debilidad de los hawaianos a la


misma. Los afectados por la lepra, que eran
centenares, fueron acosados como animales
salvajes y confinados en Molokai. A las
consideraciones
mdicas
se
unan
sentimientos morales vagos. Para los
protestantes, la lepra estaba asociada al
pecado, a la inmoralidad y a la sfilis. Los
leprosos causaban miedo: amenazaban la
salud individual y de la sociedad, ya que
daaban la imagen pacfica y el bienestar de
un archipilago, cada vez ms poblado por
inmigrantes blancos.
Los vacos que la muerte dejaba en Molokai, eran llenados con sucesivos desembarcos de enfermos. Al llegar eran dejados casi
completamente al abandono. La palabra,
con la que se los acoga, era en lengua
canaca:

Aole kanawaima keia vahi, que


significa:
En este lugar no hay ley
alguna, ni humana, ni divina. La nica ley,
si podemos llamarla ley, era la de la selva, la
del ms fuerte que abusa siempre del ms
dbil, y recaa sobre todo en las mujeres y
en los nios. La mayor parte de los solteros
o de los casados, separados de sus
cnyuges a causa de la lepra, vivan
revueltos sin distincin de sexo. Las mujeres
se vean obligadas a prostituirse para
conseguir amigos en su enfermedad. Los ni36

os, tan pronto como tenan fuerzas, eran


empleados como criados. Y cuando la lepra
haba avanzado, estas mujeres y nios eran
arrojados de la casa para que buscaran cobijo en otra parte. No era raro encontrarlos
detrs de algunas tapias esperando que la
muerte viniera a poner trmino a sus sufrimientos.
Leprosos de cuerpo, leprosos de espritu.
Para consolarse beban alcohol obtenido de
la fermentacin de papas dulces. La
reaccin humana por miedo a la muerte y el
rechazo al sufrimiento, haba llevado
inevitablemente a esta gente a refugiarse en
el vicio, acelerando as los procesos de
destruccin del propio organismo. Los
muertos eran arrojados insepultos entre la
basura y acababan devorados por los
cerdos. Ocio, suciedad, violencia... ste era
el pan de cada da en Molokai.
Una vez por semana un barco de vapor, el
Kilauea, se acercaba a la isla de los leprosos
y con mucho cuidado botaba ms o menos
lo que se juzgaba suficiente para una semana; y, al mismo tiempo, bajaban los nuevos
condenados a la desesperacin. No haba
ningn mdico, ningn sacerdote en la isla
maldita.

37

El pequeo hospital de Kalawao construido


por la Comisin de Higiene, estaba lleno con
sus cincuenta enfermos gravsimos, separados en salones sucios, uno reservado a los
hombres y el otro a las mujeres. Los dems
tenan que buscar refugio en viejas cabaas
indgenas o en miserables chozas cubiertas
con hojas de ricino o de caa de azcar.
El personal de servicio de la leprosera haba sido escogido de entre los mismos leprosos (ninguna persona sana habra aceptado
vivir entre los enfermos) y su nmero era
insuficiente. Adems, no estaban en condiciones de reprimir los desrdenes. De
Molokai no se regresaba, en Molokai no
haba esperanza.
Ningn asesino, ningn delincuente podra
recibir un tratamiento peor que el de estas
personas, cuyo nico delito consista en ser
enfermos.
Un detalle extrao y espantoso: la
dotacin del leproso inclua un espejo y un
cuchillo. El primero, para controlar los
desastres que la lepra causaba sobre su
cara, y el cuchillo para cortar aquellas partes
del cuerpo que, inservibles e intiles por la
enfermedad, caan inertes.
Poco a poco, en las islas del archipilago
se supo lo que pasaba en Molokai, y los
peridicos y el pblico se indignaron al
38

enterarse de la espantosa situacin en la


que se encontraban los leprosos. Los
peridicos sugirieron mejoras materiales,
pero muchos opinaron que era ms urgente
e indispensable levantar el nimo de
aquellos infelices y procurarles los consuelos
que slo la religin puede dar. La Gazeta
Hawaiana, el 14 de mayo de 1873,
publicaba: Lo que los leprosos necesitan
actualmente es un sacerdote fiel y un
mdico, dispuestos a sacrificarse por el
bien de esta comunidad.
Un publicista de talento, Walter M. Gilson,
escribi:
Si un noble sacerdote cristiano,
predicador o hermana, tuvieran la
inspiracin de ir a sacrificar su vida
para consolar a esos pobres desventurados, ese sera un alma regia, que
resplandecera para siempre en un
trono alzado por el amor humano.
A aquella alma de luz, Dios ya la estaba
preparando.

LA OPCIN POR
LOS LEPROSOS
Los

leprosos

no
39

haban

sido

completamente
abandonados
por
los
misioneros cristianos. En varias ocasiones,
algunos padres de los Sagrados Corazones
haban pasado unas semanas en Molokai,
pero Monseor Maigret no haba tenido el
coraje de sacar a un padre joven de su
trabajo para enviarlo definitivamente a
Molokai.
La ocasin se present el 4 de mayo de
1873. Aquel da, monseor Maigret presida
la consagracin de la nueva iglesia de
Wailuku en la isla de Maui. Numerosos
misioneros (entre los cuales estaba el padre
Damin) haban venido, respondiendo a la
invitacin del obispo, quien quera hacer un
balance del trabajo comn.
Antes de dejar Kohala para reunirse con los
dems misioneros, el padre Damin hizo
varias visitas de despedida a sus feligreses,
como si tuviera el presentimiento de que
nunca ms iba a regresar a su querida misin.
En el curso de una conversacin privada,
el Obispo habl con ellos de la profunda piedad que le inspiraban los leprosos. El mismo
haba ido a Molokai varias veces: entre los
leprosos haba tambin catlicos. Administrando la confirmacin, muchas veces no
40

haba podido encontrar en la frente del confirmado una pequea superficie libre de llagas para poder hacer, con el sagrado
crisma, la seal de la cruz.
La misin de los Sagrados Corazones no
poda quedarse indiferente. Era necesario
hacer algo para salir al encuentro de las
necesidades de aquella pobre gente. Y era
urgente encontrar un misionero dispuesto a
sacrificarse por el bien de los leprosos.
Cuatro misioneros jvenes se levantaron
para pedir el honor de ser escogidos. Uno de
ellos tom la palabra:

Monseor,
algunos
de
mis
bautizados estn all. Pido ser enviado.
Fue el padre Damin quien habl. El obispo
lo mir fijamente a los ojos, mientras Damin continuaba:

El da de mi profesin, sobre m se
extendi
un
pao
fnebre,
para
decirme claramente que yo, por mi
propia voluntad mora a mi vida, a la
vida de los hombres y empezaba una
vida nueva. Si es necesario que yo me
sepulte
vivo
con
aquellos
desamparados, aqu me tiene, estoy
listo.
41

El obispo, alentado por la generosidad del


padre Damin, reflexion un momento en
silencio. Frente a l, haba un sacerdote joven, de carcter franco, abierto y generoso.
A su favor tena algunos aos de buena experiencia misionera... S, el padre Damin,
para empezar, puede ser...

Cuntos aos tiene?


Treinta y tres, monseor.
La edad del Seor cuando muri en la cruz.
Y despus de un momento:
Sabe qu es un leproso?

S, monseor.

...Y el padre Damin se arrodill ante el


obispo para recibir su bendicin.

SER SU PADRE
42

Algunos das despus, el 10 de mayo de


1873, monseor Maigret y el padre Damin
se embarcaron en el Kilauea hacia la caleta
de Kalaupapa. Con ellos viajaron cincuenta
vctimas de lepra y algn ganado. Monseor
Maigret haba decidido acompaar al padre
Damin para presentarlo personalmente a
los leprosos. El obispo haba concebido el
plan de que cuatro sacerdotes jvenes se
relevaran en la isla de Molokai. Con esto, su
propia salud correra menos riesgos y nadie
se vera expuesto a quedarse por tiempo
prolongado en este terrible ambiente.
Pocas horas de navegacin separan la isla
de Maui de la isla de Molokai.
Reunidos sobre el puente, los cincuenta
leprosos: hombres, mujeres y nios, vean
acercarse la isla de su reclusin: en su mirada haba una desesperacin profunda. El
mar, aquel da, estaba embravecido y haca
imposible todo intento de desembarcar en
Kalaupapa. Por fin, despus de una larga
lucha, fueron obligados a echar el ancla en
la baha de Kalawao.
Apenas llegaron, los misioneros se dirigieron a la capilla de santa Filomena y fueron
rodeados por un numeroso grupo de leprosos, atrados por la curiosidad. El obispo les
43

dijo:

He venido a verlos, pero no he


venido solo. Les he trado a uno que
esperaban desde hace mucho tiempo.
La Providencia jams los ha abandonado y hoy les enva un misionero
que se quedar con ustedes, ser su
padre, su ayuda y su consuelo.
Viejos amigos de Puna y de Kohala rodearon a Damin y lo abrazaron, incrdulos de
tenerlo all. El obispo escuch las noticias
que uno y otro le comunicaban: la lista de
los muertos, las miserias espirituales y
materiales. El padre Damin miraba aquel
espectculo desolador: una multitud de
caras irreconocibles. A muchos, la lepra les
haba quitado las orejas y la nariz y haba
excavado sus ojos. Un sentimiento de
nusea lo dominaba, a causa del olor que
emanaba de aquella carne en putrefaccin.
Muchos de ellos se mantenan de pie
sostenidos por palos, muletas improvisadas
con ramas bifurcadas de los rboles y se
apoyaban unos a otros, unidos en un nico
destino, todos vestidos de trapos sucios y
cubiertos de costras.

Padre Damin - le dijo el obispo


despus de un momento - an tiene
tiempo de renunciar. El barco regresa
44

en media hora.

Monseor, yo me quedo y lo hago


por mi propia voluntad.
Molokai!, infierno en el paraso de Hawai,
hoy un sacerdote te lanza un reto.
El barco levant el ancla, y el padre
Damin, desde el pequeo puerto, se qued
mirndolo hasta que desapareci en el
horizonte. Jos, muchacho, ests aqu para
toda la vida, se dijo el padre Damin,
encaminndose a pasos lentos hacia el
pueblo.
As empez su vida entre los leprosos.
Aqu -escribe- encontr a mi llegada
una capilla dedicada a santa Filomena
y nada ms. Ni siquiera una msera
choza
dnde
recogerme.
Durante
mucho tiempo me vi precisado a vivir
da y noche bajo el ramaje de un rbol,
no atrevindome a dormir en la misma
habitacin de los leprosos.
Lo que no deca en esa carta era que
aquella primera noche en Molokai, no haba
podido
dormir.
Eran
demasiadas
las
impresiones que tena de ese da.
Haba lavado y cuidado rostros desfigurados por la lepra y haba enterrado un muer45

to: el primero. Se sumaban a esto tambin


los insectos, los gusanos, los lamentos de
los enfermos, los gritos de los nios, los
quejidos de los ebrios: cmo poder dormir?
Lo nico que haba trado a Molokai haba
sido un crucifijo y el breviario. Difcil, o mejor
imposible,
una
mayor
sobriedad
y
desprendimiento. Ah est el secreto de Damin.
Su confianza no estaba puesta en los
recursos humanos, ni en el poder del dinero,
sino en Jess, el Hijo del hombre que no
tena dnde reclinar la cabeza.
Aquel da tom la decisin firme e inviolable de seguir ms a Jesucristo, porque ahora
lo tena all pobre, hambriento, enfermo y
desnudo. Poco a poco, Damin comprendi
que Dios lo haba escogido como siervo de
estas almas desamparadas, a veces duras
y desagradecidas; que estaba llamado a ser
su servidor, no por miedo, por piedad o por
sueldo, sino por amor.
Aquellos que haban conocido a Damin en
sus anteriores misiones saban que era un
hombre fuerte, que cabalgaba mejor que
un canaca, que abata bosques, suba a los
volcanes, que haba restaurado el orden des46

pus de los das destructivos de la erupcin


del volcn en 1868. Con l reviva la esperanza.
El ao 1873, el clebre cientfico Gerhard
Hansen estaba a punto de descubrir el
Micobacterium leprae, la bacteria que
causaba la lepra, dando inicio a una nueva
ciencia llamada leprologa y demostrando
que la lepra no era una enfermedad
hereditaria sino solamente contagiosa.

AHORA, MAKUA!
47

Cuando se esparci la noticia de que un


sacerdote catlico haba tenido la valenta
de recluirse en la leprosera de Molokai, la
opinin pblica reaccion con entusiasmo y
con alivio: en la persona de Damin, los
enfermos seran ayudados y tratados como
prjimos.
No nos preocupa cul pueda ser la
teologa de este hombre - escriba el
director del peridico Nhou, tres das
despus del desembarco del padre Damin
en Molokai - con toda seguridad es un hroe
cristiano.
A finales de junio, Damin se vino de
Kalawao a Honolulu en el buque de vapor,
para ver a sus superiores, para confesarse y
para animar a la gente de la capital en su
caridad
hacia
la
leprosera.
Algunos
protestantes sectarios presionaron a la
Comisin de Higiene para que se permitiera
la entrada y salida de la leprosera
solamente a las gentes de la Comisin.
Damin, evidentemente no lo era. Por esto,
en septiembre, la Comisin hizo saber al
padre Damin que escogiera: irse o
quedarse. Si se quedaba en Kalawao deba
l mismo someterse a las leyes de la
segregacin y no se le permitira dejar la
leprosera.
Que decida de una vez por todas! -dijeron.
48

Ha ingresado sano y voluntariamente a


Molokai: o se hace el sano y se va de all o
bien se hace el leproso y se queda para
siempre, e impide as la difusin del contagio.
El padre Damin baj la cabeza: se hara
leproso; antes o despus, lo sera de veras.
Y ahora, cmo hara para confesarse si
antes iba a Honolulu? Poco tiempo despus,
el
barco
Kilauea,
luego
de
haber
desembarcado un nuevo contingente de
leprosos y las mismas provisiones e
implementos, estaba ya listo para partir
cuando una barca se acerc con el padre
Damin a bordo. Hizo seas de que lo
esperaran: tena urgencia de subir y de
hablar con el padre Modesto, su superior
provincial, que estaba a bordo. Sin embargo
le era prohibido por temor al contagio. La
sociedad de los sanos no quera saber ms
de l, poda constituir un peligro.
Entonces marineros y leprosos, fueron
espectadores de una escena inolvidable. El
padre Damin rog al hermano que lo
escuchara en confesin. De rodillas en la
barca, en voz alta, confes en latn sus
culpas y recibi la absolucin. Despus
regres alegre a Kalawao.
Algunas semanas despus, un padre de los
49

Sagrados Corazones de la isla de Maui desembarc a escondidas en el distrito libre de


Molokai. Sin su hbito de religioso, cabalg
fortuitamente por entre los montes para
despus bajar a pie hasta Kalawao a
encontrarse con el padre Damin, prisionero
de la incomprensin de los hombres. La
felicidad de Damin por esta presencia fue
indescriptible. Lo que ms le haba pesado
en Molokai haba sido la ausencia de sus
hermanos de comunidad.
Alguien lo espi y el sacerdote fue
procesado. El representante del gobierno
francs en Honolulu protest con fuerza
contra el ministro de Asuntos Exteriores del
reino hawaiano; la Comisin de Higiene se
vio obligado a conceder el permiso para que
algunas personas visitaran la leprosera: a
los mdicos y a los ministros de la religin
en el ejercicio de sus funciones o de su
cargo. As por fin, la Comisin de Higiene se
rindi, reservndose la facultad de otorgar
los permisos caso por caso.
Damin hizo su correspondiente solicitud y
en diciembre recibi su permiso.
A su hermano le haba escrito el 25 de noviembre de 1873:
La lepra, tal como hasta hoy se
conoce, es incurable. La carne se va
50

cayendo a pedazos, despidiendo a la


vez un olor ftido; hasta el aliento
mismo del leproso se torna tan
desagradable, que corrompe el aire
circundante. Confieso que me ha
costado muchsimo acostumbrarme a
semejante atmsfera. Ms an, cierto
da, durante la misa, me sent tan
sofocado que pens abandonar el altar
y salir afuera a respirar un poco de aire
puro; pero me contuve al recordar la
escena en que nuestro Seor mand
abrir el sepulcro de Lzaro. En
realidad, me vine aqu absolutamente
sin nada. No cuento con un centavo de
ingreso y, sin embargo, nada me falta;
hasta tengo lo suficiente para dar
algunas limosnas... Cmo explicar
esto? Tal es el secreto de aquel que
prometi el ciento por uno a cuantos
dejasen todo por l.
Durante el primer invierno en Molokai, un
huracn del sur destruy la mitad de las
chozas de los leprosos. Los pobres enfermos
pidieron al padre Damin que les ayudara a
construir sus casas. El no se hizo rogar dos
veces: colg su sotana y trabaj con ellos.
An ms, se fue a Honolulu donde clam a
favor de su olvidado rebao a la Comisin de
Higiene, pidiendo materiales de construccin
51

para los enfermos, a quienes el gobierno les


daba lo mnimo para satisfacer sus
necesidades bsicas. Naturalmente, su
vehemencia lo puso en una difcil posicin
ante la Comisin, que lo llam obstinado,
cabezn, brusco e impertinente.
Sin embargo, no poda actuar de otro
modo en un terreno tan difcil como Molokai;
el Seor tena necesidad de un campesino
obstinado como l. Nada, segn su forma de
pensar, era ms importante que las necesidades de sus hijos. Por esto, su actividad se hizo frentica: proyectaba, construa,
peda y reciba.
La cara de la isla cambi como por arte de
magia. Las ayudas que eran espordicas y
ocasionales, llegaron a ser regulares. Motivado aprovech para construir una pequea
casa cural.
Su manera de ser, tan amable y servicial,
produjo en aquella gente alejada de la sociedad una viva conmocin y admiracin. En
aquel tiempo escribi un enfermo:
Nos rodea de sus solcitas atenciones
y construye solito nuestras casas.
Cuando alguno de nosotros est
enfermo nos lleva t, galletas y azcar;
y da a los pobres con qu vestirse. No
hace distinciones entre catlicos y
52

protestantes.
Muchas veces lo invitaban a comer a sus
casas. Los canacos coman con las manos,
tomando los alimentos directamente de la
olla comn. Damin no pudo y no quiso, por
respeto a los presentes, negarse a esta
costumbre. No importaba, aunque pudiera
contraer la lepra: se hara la voluntad de
Dios; porque mantener las distancias, ser
prudente con sus amigos no era digno de l.
Para evitar las nuseas causadas por el
olor de la lepra fumaba su vieja pipa.
Nos es fcil imaginar el consuelo que los
leprosos sintieron viendo a este hombre
blanco tan sencillo, fuerte, cordial y
sonriente. An ms, aquel hombre era
sacerdote catlico y un buen amigo de
todos. Con el vigor y la fuerza que lo
distinguan, Damin asumi con vehemencia
su tarea de ser padre de los leprosos.
Como se dijo anteriormente, con ocasin
del huracn, Damin hizo un apasionado
llamado a la caridad pblica y tuvo mucho
xito. La misin catlica, los protestantes y
los religiosos de los Sagrados Corazones se
apresuraron a enviar ayuda: comestibles,
vestidos y todo lo que poda ser til. Otros
hicieron generosas donaciones de dinero
para los enfermos. El misionero pudo as
53

almacenar provisiones, a las que recurra


para distribuir, acompaando el don con una
palabra de aliento y una amable sonrisa.
Naturalmente, todo este trabajo sobre la
opinin pblica no gust a la Comisin de
Higiene, que se vio acusado de ineficiencia.
Por esto, mejor la comida, de modo que
fuera ms abundante y nutritiva. Damin se
acerc a los leprosos con la sencillez del
campesino que descubri que para salvar
sus almas, no tena ms remedio que dar a
esos desventurados una vida que les
permitiera tener alma. El gobierno tambin
daba su ayuda a cada leproso para los
vestidos y las cosas de primera necesidad.
A causa de la escasez de agua, los
vestidos se transformaban al poco tiempo,
en trapos sucios e infectos, repugnantes a la
vista. Para resolver el grave problema de la
falta de agua, como ya haba hecho varias
veces, se fue a Honolulu, presentando
diversos planes y propuestas a la Comisin
de la capital. Su perseverancia fue
premiada. En efecto, poco tiempo despus
bajo su direccin, se pudo comenzar la
construccin de un acueducto desde las
fuentes de las altas montaas del pueblo.

LA PROMOCIN
54

HUMANA
Otra cosa que le preocupaba era la promocin humana de los leprosos. La inactividad
y la consiguiente pereza causaban a los leprosos grandes males, tanto para el cuerpo
como para el alma. La lepra es una
enfermedad, que al impedir la libre
circulacin de la sangre, provoca con
facilidad parlisis y otras enfermedades. Un
remedio no costoso, oportuno y eficaz era el
ejercicio fsico. As que, confortado por la
confianza que le tenan los enfermos, el
misionero pudo ponerlos, poco a poco, a
trabajar.
Despus de haber construido las casas,
siempre con la ayuda de los leprosos que
an podan trabajar, mejor el muelle, las
vas de acceso y organiz, dando ejemplo l
mismo, las huertas caseras. Para los
leprosos jvenes y los menos enfermos,
abri un taller de materiales de construccin
y una carpintera: l los ense a manejar el
cepillo, el martillo, la sierra, dirigi los
trabajos y realiz personalmente las labores
ms difciles y agotadoras.
Con el trabajo, los leprosos no solamente
tenan el gozo de sentirse tiles y de ver
55

levantarse bajo sus propios ojos un pueblo


que sentan de ellos, tambin hacan
gimnasia en beneficio de sus propios
cuerpos y contrarrestaban el progreso de la
enfermedad.
Como siempre, cada semana el Kilauea
atracaba en la isla y descargaba un nuevo
grupo de leprosos. El padre Damin iba
siempre al muelle, para acoger a los recin
llegados con una sonrisa y una palabra de
nimo.
Inmediatamente
despus
se
preocupaba por darles los primeros auxilios
y encontrarles alojamiento en el pueblo.
Quera que el primer contacto con aquel
lugar de dolor estuviera lleno de calor
humano.
Despus de haber terminado los trabajos
ms urgentes, procuraba dar a los enfermos,
que carecan del calor de los hogares, el
consuelo de un ambiente de solidaridad.
Busc desarrollar la aptitud natural de los
hawaianos al baile, al canto y a la msica,
para lo cual organiz un coro y una banda, a
fin de que las fiestas fueran ms animadas.
Para los hombres organiz competencias a
caballo y concursos de pesca.
Cierto, la lepra segua siendo lepra!, los
sufrimientos continuaban siendo sufrimien56

tos; pero todo se iba humanizando: se haba


aprendido de nuevo a sonrer y muchos se
dieron cuenta de que aquel sufrimiento no
era intil. Los enfermos llegaron, poco a
poco, a recuperar la confianza en la vida y
en s mismos, porque haban podido
constatar que con la higiene, los cuidados y
la fuerza moral del padre Damin, esto era
posible. Con todo, Damin no se senta un
hroe, se senta simplemente un pobre
sacerdote que intentaba obedecer a un
imperativo del amor.
Damin no era mdico, pero hizo todo lo
que estaba a su alcance para mejorar los
cuidados mdicos de los leprosos, con el
riesgo de contagiarse. Entre las cartas
escritas en aquella poca, hay una en la cual
dice que cada enfermo debe hacerse visitar
y curar diariamente. Haba escrito a su
hermano al poco tiempo de estar en
Molokai:
Esto puede darte una idea de mi
trabajo diario. Imagnate una coleccin
de chozas con 800 leprosos. Sin
mdico. Todas las maanas despus de
la misa, que va seguida siempre de una
instruccin, voy a visitar a los
enfermos. Al entrar en cada choza,
empiezo por ofrecerme a escucharlos
57

en confesin. A los que rechazan esta


ayuda espiritual no se les niega la
asistencia corporal, que se da a todos
sin distincin. En lo que a m se refiere,
me hago leproso con los leprosos, para
ganarlos a todos a Cristo Jess.
Durante quince aos no falt a esta cita
con los enfermos, asumiendo con raro
sentido de sacrificio lo que l llamaba su
deber.
Cuando, en 1878, supo que en la China se
haba descubierto un nuevo medicamento,
las llamadas pastillas Hoan-Nam, mand
traer una cantidad para probarlas. Da y
noche iba de casa en casa, siempre listo a
socorrer, curar y confortar. Cuando tena que
administrar
los
ltimos
sacramentos,
muchas veces era casi imposible encontrar
en aquellos deformes enfermos un trocito de
piel no infectada por el mal, sobre la cual
hacer la uncin.
Su amor hacia los enfermos no terminaba
con la muerte: arreglaba el cuerpo, lo lavaba
y lo pona en el atad que l mismo haba
construido. Organizaba el sepelio como si
fuera una fiesta, con coro y banda. Se calcula que el padre Damin hizo ms o menos
seis mil atades en 16 aos: uno o ms por
58

da.

DAMIN, HOMBRE
DE FE
Al llegar a Molokai, lo primero que hizo fue
el censo de los leprosos catlicos:
doscientos seis. Una semana despus
escriba: El domingo he hecho diez
bautizos; el da de la Ascensin he
hecho otros quince y cinco in artculo
mortis. En total treinta.
Desde aquel da, la modesta cifra fue creciendo cada vez ms. Animado por su ardiente celo misionero, que no conoca fronteras, no se contentaba con catequizar a los
habitantes de la leprosera; durante los
primeros nueve aos se ocup tambin de
los habitantes sanos, que habitaban al otro
lado de la isla, llegando a tener cerca de tres
mil catlicos.
Cuando lleg a Molokai, en la leprosera no
haba ms que una pequea capilla, que en
poco tiempo fue insuficiente. El padre
Damin la agrand, dotndola de un bello
campanario. El lugar destinado a los leprosos comprenda dos pueblecitos: Kalawao,
59

donde estaba la leprosera y Kalaupapa.


Tambin en este ltimo construy una iglesia. Para los dems caseros construy cuatro capillas. La bendicin de estos lugares de
culto, las solemnidades y las ceremonias,
eran siempre ocasin para crear un clima de
alegra con cantos y msica.
El padre Damin era incansable, nunca dejaba su entusiasmo. Cuando predicaba, deca con mucha espontaneidad: Nosotros los
leprosos. Los enfermos crean en l,
confiaban en l. Vindolo vivir en medio de
ellos, crean cuando les deca: Ustedes
son leprosos aqu pero no lo sern en
el cielo! Ellos saban que estaban unidos a
Cristo ms que los dems: a causa de sus
sufrimientos! Escriba:
Es verdad que verlos resulta repulsivo;
pero son almas rescatadas al precio de la
sangre del Salvador. Tambin l, en su
misericordia, consol a los leprosos. Si yo no
los puedo curar, poseo, en cambio, los
medios para consolarlos. Confo en que
muchos, purificados de la lepra del alma por
los sacramentos, sern un da dignos del
cielo.
Los nios tenan un lugar de predileccin
en su corazn y a los que tenan buena voz,
los pona en su coro.
60

El domingo en la misa -escriba a su


hermano- mis chicos cantan de modo
admirable,
como
experimentados
cantantes, pero -aada enseguida-,
hace poco tiempo a causa de los
decesos y de la tisis, he perdido las
ms bellas voces del coro.
Estos chicos enfermos, criados sin afecto,
segregados de sus familias, estaban siempre
listos para ayudar. Para ellos haba construido dos orfanatos, uno para varones y otro
para nias.
El padre Damin comprendi la utilidad de
la accin, para mantener y desarrollar las
buenas disposiciones de los enfermos. Por
esto, dio vida a varias asociaciones laicales,
entre ellas a la Asociacin de los Sagrados
Corazones
o
Tercera
rama
de
la
Congregacin de los Sagrados Corazones,
haciendo as participar a los laicos de la
riqueza y de la misin de la Congregacin.
Estos cristianos laicos se encargaban de socorrer y visitar con regularidad a los dems
enfermos y confortarlos. Las visitas de un
leproso a otro resultaron providenciales. As
logr crear un ambiente de confianza y
sentido verdaderamente comunitario en un
grupo de enfermos desilusionados.

61

Supo devolver la dignidad humana a los


que haban perdido todo el respeto, incluso
por s mismos.
Otra iniciativa congregacional, inspirada en
el amor al Seor, fue la de establecer la
"Adoracin
perpetua
reparadora".
Los
leprosos iban a las capillas y, delante del
Santsimo, hacan ofrenda de sus sufrimientos para pedir al Seor la conversin de
los pecadores.
Si no pueden trasladarse a la capilla
-escriba el padre Damin- para hacer su
media hora de adoracin, puedo verlos
de rodillas en su lecho de dolor y me
siento reconfortado.
El padre Andr Burgerman nos ha dejado
un recuerdo maravilloso de una procesin
con el Santsimo:
Damin
llevaba
la
custodia
y
adaptaba sus pasos al de aquellos con
muletas y de los que cojeaban,
penosamente. Muchas lgrimas cubran
su rostro. Lgrimas de gozo.
En relacin a s mismo, escriba:
Sin la presencia constante de nuestro
Divino Maestro en mi pobre capilla, yo
nunca
habra
podido
perseverar,
compartiendo mi suerte con la de los
leprosos de Molokai.
62

A finales de 1884, escriba:


Entre lgrimas siembro la buena
semilla entre mis leprosos. Desde la
maana a la noche estoy en medio de
una miseria fsica y moral que rompe el
corazn. Sin embargo, trato de parecer
siempre alegre para elevar el nimo de
mis pacientes. Les presento la muerte
como el final de sus males, si hacen
una sincera conversin. Muchos ven
que se aproxima su ltima hora con
resignacin, algunos con gozo, as en el
curso de un ao, he visto morir a
centenares de ellos, con excelente
disposicin.
Los leprosos, pues, llegaron a vivir en un
ambiente en el que las personas sentan que
verdaderamente eran importantes, a pesar
de su enfermedad. Y ellos llegaron a ser
para l como una presencia viva de Dios.
Bien lo ha expresado el telogo alemn J.
Moltman:
Los pobres antes que destinatarios de
nuestro servicio, son la presencia
oculta del Seor crucificado en el
mundo.
Damin se sinti llamado, impulsado a
amar como lo hizo Jess en la tierra; a
63

anonadarse, hacindose pobre con los


pobres. Bertoldo Brecht hace decir a uno de
sus personajes estas palabras que bien
definen a Damin:
Los que menos tienen son siempre los
que ms dan.

INCLUSO POR 100


MIL DLARES
Despus de la publicacin de una de sus
cartas en la revista "Misiones catlicas",
muchos catlicos europeos empezaron a
enviar donativos para los confinados en
Molokai.
Los protestantes no hicieron menos; tambin a ellos les impact el sacrificio de este
sacerdote que viva en medio de los leprosos. Un pastor anglicano, Hugh Chapman, de
Londres, abri entre sus parroquianos, los
lectores del Times y sus correligionarios, una
colecta en beneficio de los leprosos del
padre Damin y en varias ocasiones le envi
dinero. Esto molest a muchas personas,
porque era imposible en aquel tiempo que
un misionero catlico recibiera importantes
sumas de dinero por parte de personas
64

protestantes. A un pastor que le reprochaba


atraer la simpata hacia un sacerdote
idlatra como lo era el padre Damin,
Chapman contest:
Su
carta
es
perversa,
aunque
excusable por su total ignorancia. Lea
san Lucas 10, 37: Vete y haz t lo
mismo.
Durante mi estada en Molokai
-escribi el doctor Wood, inspector mdico al
servicio de la marina de los Estados Unidos-,
hice un minucioso estudio de la lepra,
junto con el padre Damin. Cada da
visitaba a los enfermos en el hospital o
en su casa, admirando con cunta
paciencia
el
buen
misionero
les
prodigaba sus afectuosas solicitudes y
observando tambin el rigor cientfico
con el cual trataba a los enfermos. Por
esta poca, en efecto, no exista la
asistencia mdica calificada en la
leprosera. He visto todos los lugares
del mundo afectados por la lepra, pero
no he encontrado ni uno solo en el que
los leprosos estuvieran tan serenos,
tan contentos, donde se tuviera tanto
cuidados como en Molokai.
Entre

tantas

manifestaciones
65

de

entusiasmo y admiracin no faltaron, como


hemos visto, palabras de incomprensin y
reproches,
mezclados
con
calumnias
groseras que hirieron profundamente el
corazn del misionero.
Los ms duros con su obra en aquel
tiempo fueron algunos hermanos de
comunidad, celosos de su xito y de su
popularidad. Desde luego, Damin nunca
hizo cosas para llamar la atencin. Como
Cristo, fue criticado y escarnecido por
aquellos a quienes su conducta avergonzaba; muchos hablaron en su contra, tratando as de justificar sus debilidades.
Por otro lado, otros comprendieron que a la
cabeza de los enfermos haba un hombre
excepcional y la Comisin de Higiene le
ofreci el cargo de superintendente de la
leprosera con un sueldo de diez mil dlares
por ao. El padre Damin contest de
inmediato con esta frase de oro:
As me ofrecieran incluso cien mil
dlares por hacer lo que hago, no me
quedara cinco minutos ms por dinero.
Solamente Dios y la salvacin de las
almas me mantienen aqu. Si yo
aceptara ser pagado por mi trabajo, mi
madre no me reconocera como su hijo.
66

El gobierno hawaiano quiso, sin embargo,


reconocer los grandes servicios hechos por
el padre Damin. En septiembre de 1881, la
princesa Liliukalani, regente en nombre de
su hermano Kalakahua, en su visita
diplomtica por todo el archipilago, decidi
detenerse en Molokai para darse cuenta
personalmente de la situacin de la isla. La
soberana fue recibida con arcos de triunfo,
flores, cantos y danzas por sus ochocientos
sbditos enfermos. Visitando la leprosera
pudo constatar que este hombre de otra
religin, de otra raza, haca por sus ciudadanos ms que cien ministros, haca por sus
leprosos ms que cien doctores.
De regreso a Honolulu, la princesa
Liliukalani,
profundamente
conmovida,
confiri al padre Damin la Cruz de
Caballero de la Orden Real de Kalakaua. En
el
documento
que
acompaaba
la
condecoracin
lo
llamaba
Reverendo
Seor y terminaba con unas palabras de
devocin
bellsimas:
Soy
su
amiga
Liliukalani. El padre Damin, modesto como
era y receloso de los honores, se limit a
ponrsela el da de la entrega, hacindola
desaparecer despus en el fondo de un bal.

No combina con mi vieja sotana


67

remendada -deca rindose de s mismo.


La prensa hawaiana coment favorablemente el gesto de la princesa regente, que a
pesar de ser protestante, supo reconocer los
mritos del sacerdote catlico.

BENDITO EL
SEOR! SOY
LEPROSO
Haban pasado once aos desde el desembarco del padre Damin en Molokai, ahora
sta era otra isla.
Cuando decidi dedicarse al cuidado de los
leprosos, el padre Damin se haba dicho:
Jos, muchacho, ests aqu para toda la
vida, saba perfectamente que el mal poda
un da resultarle fatal. Ya en 1876, y en los
aos siguientes, haba notado en su piel
pequeas
manchas,
por
esto
tom
zarzaparrilla como purificador de la sangre y
68

por ltimo una locin de sublimado corrosivo


que las haca desaparecer; pero de vez en
cuando reaparecan. A principios de 1876,
aseguraba al padre general:
Mi salud es excelente y todos los
sntomas
de
enfermedad
han
desaparecido... La experiencia de seis
aos me demuestra que no puse en
vano mi salud bajo la proteccin de los
Sagrados Corazones, para que me
preservaran del terrible contagio que
me rodea.
La expresin Nosotros los leprosos, que
sala frecuentemente de sus labios, constitua casi una revelacin inconsciente de estos temores de llegar un da u otro, a ser un
leproso. No obstante, no haba dudado en
rechazar toda prudencia, en un lugar
donde, segn el doctor Senn (un mdico que
haba vivido en Molokai) la salud y la vida
tenan ms riesgos que en un campo de
batalla. En el transcurso del mismo ao, el
padre Damin haba escrito al padre
General:
Se contrae la lepra por medio de la
inoculacin
y
la
respiracin;
sirvindose de los objetos que han sido
tocados por los leprosos; respirando
por algn tiempo el aire viciado de sus
habitaciones o de los lugares de
69

reunin.
Una tarde del mes de enero de 1885, de
regreso de una excursin bastante larga en
medio de los Palis, fatigado y extenuado,
dijo a la leprosa que se ocupaba de su casa
que le preparara un bao caliente para sus
pies.

Tenga cuidado, el
caliente -le advirti la mujer.

agua

est

El padre Damin, con precaucin toc el


agua con la punta de los pies y, no
encentrndola
caliente,
los
sumergi
completamente. No advirti ningn dolor,
pero los pies se cubrieron de ampollas: se
haba
quemado.
Estaban
insensibles,
anestesiados. Esta era la seal que no
dejaba dudas: era leproso! Ms de una vez
haba podido ver que los leprosos quemados
o heridos no daban signos de dolor.
El doctor Arning de paso por la leprosera,
lo declar oficialmente leproso. El padre
Damin simplemente contest:
Lo saba desde siempre.
Yo no creo sino en las historias en que
los testigos se hacen matar - dijo
Pascal.
70

Su serenidad de espritu no sufri ninguna


alteracin. Ahora, haba algo ms que lo
una a sus queridos leprosos y que lo haca
amarlos ms. Le escribi al superior general
sobre su enfermedad, casi bromeando:
No debe afligirse porque uno de sus
hijos
ha
sido
condecorado,
no
solamente con la Cruz Real de
Kalakaua, sino con la cruz de la lepra,
ms pesada y menos honorable.
Nuestro Seor ha querido que yo sea
estigmatizado con ella.
Un da dijo a un visitador de la leprosera:

Si el precio de mi salud fuera irme


de la isla y la renuncia a mi trabajo, no
deseara sanarme.
l repeta las mismas palabras a otros
enfermos, gozosos de recibir su asistencia.
Su piel en poco tiempo se cubri de manchas blanquecinas, de grandes granos. Se le
cayeron las cejas y los ojos se le debilitaron.
Damin, hombre robusto, de gran fuerza fsica, perda todo su vigor. No nos debe
sorprender, despus de esto, lo que escribi
a su obispo, para comunicarle, tambin a l,
la noticia:
71

Desde
hoy
se
me
prohbe
terminantemente ir a Honolulu a causa
de que estoy contagiado de lepra.
Seales de ella se ven patentemente
en la mejilla y en la oreja izquierda.
Dentro
de
poco
quedar
completamente desfigurado. Aunque
conozco muy bien el carcter de mi
enfermedad, estoy tranquilo, resignado
y hasta contentsimo en medio de mi
gente. Dios, nuestro Seor, conoce
mejor que yo lo ms conveniente para
mi bien y as a cada instante no hago
sino repetir desde lo ms ntimo de mi
corazn: Seor, hgase tu voluntad".
Con todo, la vida no le reservaba
solamente el desmoronamiento de su
cuerpo, por obra de la lepra, tena
preparadas para el pastor del ms
espantoso rebao del universo, algunos
gozos y muchas penas.
Uno de los gozos, fue recibir en 1886, la
ayuda personal de Ira Barnes Dutton, ex
oficial del ejrcito americano, convertido al
catolicismo tres aos antes. El seor Dutton,
era un hombre muy valioso en los trabajos
manuales y un buen maestro de escuela.
Damin, desde el comienzo, lo llam hermano Jos, y lleg a ser un colaborador ab72

negado de la obra del misionero.


El dolor ms grande que tuvo el padre Damin, fue el anuncio de la muerte de su
madre. La anciana mujer, de 83 aos, haba
cado en un estado de postracin indecible,
al enterarse inevitablemente de que su
Jos, a fuerza de curar leprosos, haba contrado el mal. Adems, las noticias que poco
a poco llegaban a Blgica, eran exageradas
y exasperantes. Ana de Veuster se
convenci de que su querido Jos Damin
estaba a punto de morirse; lo cual le hizo
perder todo deseo de vivir y se dej apagar
mirando su retrato, con la seguridad de
verlo pronto en el cielo. Damin se sinti
responsable del gran dolor causado a su
madre, aunque evidentemente no lo fuera.

EL EJEMPLO
ARRASTRA
A pesar de su enfermedad continu con su
trabajo apostlico. En una carta cuenta:
Todos los domingos celebro dos
misas, una en cada parroquia. Predico
cuatro veces y doy dos bendiciones con
el Santsimo, por lo cual al final del da
me siento cansadsimo. La semana la
73

empleo, casi toda, en visitar a mis


numerosos enfermos y en cuidar de mis
huerfanitos, todos ellos leprosos. Poco
o mucho, no cabe duda de que repugna
a la naturaleza verse continuamente
rodeado de estos desprotegidos nios,
y sin embargo, yo encuentro mucho
consuelo en ellos, pues teniendo algo
de mdico, como mi patrn san
Damin, procuro, con la ayuda de Dios,
aliviar sus penas y calmar sus dolores
corporales,
llevndolos
al
mismo
tiempo por el camino de la salvacin.
Todos
ellos
saben
el
catecismo
admirablemente y asisten diariamente
por la maana a la santa misa, y por la
tarde al rezo del rosario.
A pesar de todo, lo que ms afliga al
padre Damin era la soledad. La escena de
la confesin a gritos desde la barca, no es
ms que un smbolo.
En estos aos de
leproso
surgieron
tambin
las
incomprensiones por parte de algunos
hermanos y superiores, que prestaron odo a
las calumnias que algunos sembraban a
manos llenas sobre el origen de su enfermedad, que suponan era de tipo sexual.
Este hombre, apasionado, acostumbrado a
luchar, no era insensible. Las calumnias que
atentaron contra su honor como religioso y
sacerdote lo afectaron profundamente. Fue
74

su huerto de los Olivos; al igual que Jess se


vio abandonado tambin por los suyos.
Dbil como estaba, deseaba ir a Honolulu,
en parte por su propia salud, en parte por
tener el consuelo de confesarse, y tambin
para mejorar su atencin a los leprosos. As
escriba en aquel tiempo:
La memoria de aquel pao mortuorio
que me cubri hace veinticinco aos, el
da de mis votos, es lo que me ha
llevado a desafiar el peligro del
contagio de esta terrible enfermedad,
cumpliendo con mi deber aqu e
intentando morir cada vez ms a m
mismo...
Cuanto
ms
avanza
la
enfermedad, ms contento y feliz me
siento en Kalawao.
En 1885, escriba:
Me entrego a la Divina Providencia, y
encuentro mi consuelo en el nico
compaero que no me abandona, es
decir, nuestro Divino Salvador en la
Sagrada Eucarista. A los pies del altar
es donde me confieso a menudo y
busco alivio a mi sufrimiento espiritual.
Ante l y ante la imagen de su Santa
Madre, pido a veces con un susurro la
conservacin de mi salud.

75

El mdico de Molokai (que al fin lo haban


enviado) y el director de la leprosera, intervinieron ante el obispo, e incluso ante el
ministro Gibson y ante el mismo Provincial; y
el leproso ms querido se fue en julio de
1886 al lazareto de Honolulu, donde pas
varios das estudiando tambin un mtodo
japons para aliviar la lepra.
Estando en el lazareto, recibi la visita del
rey David Kalakaua, y tuvo tambin la dicha
de poderse confesar con su obispo; as de
nuevo volvi muy feliz a sus leprosos.
Al llegar a ser semejante a los que amaba,
encontr un nuevo motivo para amarlos.
Bendeca secretamente a Dios en su corazn
por haberlo escogido para llevar, como otro
Cireneo, la cruz de su Divino Maestro.
Continu trabajando en medio de su gente,
hasta que le qued el mnimo de energa;
sigui celebrando la Eucarista, alzando hacia el cielo sus manos deformadas que
sostenan la hostia sagrada y no ces de
acoger a todos los que tenan necesidad de
su alivio.
La enfermedad que haba afrontado con
tanta energa y generosidad, se vengara
cruelmente de l. Su rostro lleg a ser como
el descrito por el profeta Isaas: como raz
en tierra rida, sin figura, sin belleza,
sin aspecto atrayente, despreciado y
evitado de los hombres. Rostro, como el
76

de
un
hombre
de
dolores,
acostumbrado a sufrimientos, en el
cual se oculta el rostro herido y
humillado de Dios. La figura de Damin,
como la de Jess, es la del hombre de
dolores voluntario; s, porque como el
gobernador Poncio Pilato dijo de Jess
azotado y coronado de espinas, Ecce
homo se puede decir de Damin: He aqu
el hombre que joven y pletrico de
vida, libre y sabiendo a lo que se
expona, decidi encerrarse con los
parias de la sociedad de entonces: los
afectados por la lepra.
En este perodo de su vida, el padre
Damin
recibi
tambin
cartas
de
admiracin y de consuelo: el mundo entero
se conmovi por su herosmo.
El pintor Edward Clifford atraves el ocano para hacerle un retrato. Su visita a Molokai, en diciembre de 1888, sirvi para hacer
conocer en persona el herosmo del misionero. Con l haba trado muchos frascos de
aceite de Gurjin, un antisptico que se
estaba experimentando como terapia contra
la lepra. La sorpresa fue grande cuando vio
al padre Damin con su inconfundible sotana
polvorienta y su viejo sombrero de paja
colocado sobre su cabeza y las pequeas
gafas sobre la nariz. De l, escribi:
El padre Damin es tal como lo haba
77

imaginado. Es un hombre muy fcil de


amar y venerar. Nunca se ha visto tanta
indiferencia por s
mismo.
Feliz,
afectuoso,
simple,
trabajador
incansable
y
capaz,
carpintero
excelente,
albail,
organizador,
contador... Daba la impresin de ser
feliz. No es difcil imaginar lo que implica esto para su corazn, para sus
nervios, para su naturaleza misma, el
contacto continuo con aquel terrible
mal.
En el balcn de la casa cural, el pintor y el
misionero conversaban, mientras el husped
pintaba el retrato. Clifford, no estaba
pintando una cara, sino un alma: la belleza
moral, la inteligencia y la bondad.
En realidad Damin tena la cara hinchada
y arrugada con visibles tumores, uno de los
cuales haba ya roto la piel; las orejas
estaban inflamadas y dilatadas, sus ojos
enrojecidos y su voz ronca. El retrato nos
muestra la lepra ms sugerida que
clnicamente descrita: un hombre normal a
la vista, nada horrible. Cuando Damin se
vio, dijo:
Qu cara tan fea! No saba que la
enfermedad
haba
hecho
tantos
progresos. Antes de separarse de l, el
padre Damin le regal una estampita en la
78

cual haba escrito: A Edward Clifford. De


parte de su amigo leproso, Jos Damin
de Veuster.
Tom luego la Biblia y escribi en ella, esta
frase tan simple y tan bella: Estuve enfermo y me visitaste.
Su gente, que lo admiraba por su
constancia al trabajo, por la forma de
afrontar las dificultades y de consolar, poda
verlo ahora vivir lo que haba predicado: el
amor a la cruz, la paz interior, el dominio de
s mismo, y la bsqueda en la oracin
eucarstica de una fuerza sobrehumana.
De veras vivi su enfermedad como una
llamada de Dios a servir de esa manera
oculta. Como Jess.
El cristiano que sufre, escribi Louis
Veuillot, no es un hombre que Dios ha
golpeado: es un hombre al cual Dios ha
hablado!
Haba escrito en su diario:
Debemos
darnos
sin
medida.
Debemos sacrificarnos sin reserva. La
medida de nuestro celo debe ser la de
Jesucristo.
Una medida bastante rebosante, por
cierto. Por otra parte, tampoco para Damin
existan medidas a medias: a Cristo se le
testimonia con todo lo que significa seguirlo;
79

si no, se le reniega.

LA CIMA DEL
GLGOTA
Entre los padres de los Sagrados
Corazones, el obispo busc quin pudiera
acompaar al padre Damin en sus ltimos
trabajos y sucederle en la leprosera. En los
aos anteriores tres padres haban hecho su
aparicin en Molokai para compartir la vida
con los leprosos del padre Damin; pero
despus de poco tiempo renunciaron debido
a las dificultades y a que no consiguieron
adaptarse.
No solamente el destino quera burlarse de
l negndole un hermano de los Sagrados
Corazones para ayudarle en su trabajo; tambin quera probar su paciencia y su deseo
de trabajar.
Uno de aquellos huracanes tan frecuentes
en el ocano, se abati al comienzo de 1888
sobre Kalawao, haciendo caer la torre del
campanario sobre la iglesia. Ya eran varios
los aos durante los que Damin se quejaba
de la pequeez del templo. Con la ayuda de
los leprosos reconstruy la iglesia, hacin80

dola ms amplia y bella. El padre Limburg,


que lo vio en aquellos das, escriba al padre
General:
Usted debiera haber visto la feroz
actividad con que lo diriga todo, dando
rdenes
a
los
albailes,
a
los
carpinteros, a los trabajadores, todos
leprosos. Hubiera dicho que era un
hombre que estaba en perfecta salud.
Esto muestra que Damin parece que
no quiere parar hasta caer muerto.
El primero que lleg para quedarse con l
fue el reverendo Conrardy, sacerdote secular
belga, que haba obrado de misionero en las
Montaas Rocosas del estado de Oregn,
USA. Era un forastero para la misin de los
Sagrados
Corazones.
Despus,
en
noviembre de 1888, llegaron las religiosas
franciscanas, para hacerse cargo de las mujeres y de las hurfanas de la leprosera.
Cuando por fin llegaron el padre Wendelin
Moullers y el padre Cornelio Limburg, con
algunos hermanos legos, el padre Damin
vio cumplido su ltimo deseo. Ya poda dejar
el mundo con la alegra de quien ha dado la
vida por un ideal.
Estos sucesores del padre Damin, al
aceptar esta misin de honor, no se
81

consideraban hroes, sino simplemente


religiosos fieles a su vocacin y al espritu
del instituto.
A mediados de febrero de 1889, las manos
del padre Damin, suficientemente preservadas, para permitirle seguir celebrando la
misa, estallaron en dolorosas erupciones. Es
posible que una pulmona se aadiera a su
lepra: su respiracin estaba obstruida, de
manera que apenas poda dormir una o dos
horas, hacia el amanecer.
La lepra de la cual sufra, era de tipo tuberculosa, por esto sus pulmones estaban irremediablemente gastados; pero los dolores
peores los sufra en la boca, la garganta y el
estmago.
A pesar de todo esto, se las arreglaba para
seguir trabajando. El 28 de marzo, el padre
Damin celebr su ltima misa delante de
sus hijos, agrupados en torno a l, despus
se acost para no levantarse.

Ahora me esfuerzo -dijo- en escalar


poco a poco mi va crucis y espero
alcanzar pronto la cima de mi calvario.
Al padre Wendelin, le hizo esta confidencia:
82


Mire mis manos; las llagas se
cierran, la costra se hace negra: es el
signo de la muerte! No me equivoco, la
muerte no est lejana. Hubiera deseado muchsimo ver de nuevo al
obispo, pero el Seor me quiere en el
cielo para celebrar la pascua con l.
En 1862, al despedirse de Europa para ir a
las islas, haba pedido a nuestra Seora de
Monteagudo el privilegio de doce aos en la
via de la misin. Desde entonces, haba
estado ya ms de veinte aos en el campo;
pero en la via de Molokai, haba pasado ya
diecisis aos. Ahora slo pensaba en morir
y, sin embargo, no se mora.

Hasta los santos y mrtires tienen


a veces que ejercitar un poco de
paciencia, le deca al superintendente laico
de la leprosera, Rodolfo Mayer.
En verdad, Damin deseaba la muerte; la
deseaba como culminacin de una vida de
buen sacerdote; no la deseaba por ella
misma, sino por lo que ella le iba a traer:
estar con Dios. El 30 de marzo hizo su
confesin general ante el padre Wendelin,
quien a su vez, se confes con Damin. El 3
de abril recibi la extremauncin de manos
83

del reverendo Conrardy.

Qu bueno es Dios!, susurr


Damin, que me ha dejado vivir el
tiempo suficiente para tener a dos
sacerdotes a mi lado que me asistan en
mis ltimas horas. Y qu consolador es
saber que ahora hay hermanas en la
leprosera. En adelante ya no hago
falta aqu; los leprosos estn en
buenas manos.
"Quisiera que me dejase su manto"
-le dijo el padre Wendelin, profundamente
conmovido, pensando en el manto del
profeta Elas.

Cmo? Y para qu lo quieres?


Est lleno de lepra, -le contest el padre
Damin. Recemos ahora juntos las
oraciones de nuestra Congregacin. Es
dulce morir como hijo de los Sagrados
Corazones.
El 13 de abril, sbado, Damin estuvo ms
grave que nunca. Era evidente esta vez que
el desenlace se estaba acercando. El doctor
Swift, queriendo tener un recuerdo de l, le
tom unas fotos en su lecho de dolor. La
mejor muestra un terrible cansancio en el
rostro desfigurado de Damin, una lejana
84

infinita en sus ojos, las deformadas manos


rendidas y abiertas sobre la colcha,
despidindose de la vida.
El aspecto del padre Damin en ella es tal
que inspira los mismos sentimientos de
aquel que mira a Cristo bajado de la cruz. Un
poco despus de media noche, Damin
recibi la comunin como vitico, a partir de
ese momento su conciencia empez a
declinar.
El padre Wendelin tena que regresar a
Kalaupapa, para celebrar la misa del
domingo. En la madrugada del lunes 15 de
abril, lleg una nota de Conrardy desde
Kalawao, diciendo que Damin haba
entrado en agona. Sali a prisa hacia el
lecho del enfermo, pero en el camino se
encontr con otro mensajero, que le
comunic que Damin ya haba muerto.
El Buen Pastor ha dado su vida por las
ovejas! Por la herida del costado abierto,
Jess haba mostrado la causa verdadera de
su muerte: su corazn.
Fue el amor tambin, ms que la lepra,
quien llev a Damin a una temprana
muerte. Su ltimo deseo fue encargar al
mdico que lo cuidaba, que lo dejara a l y
85

fuera a atender a una anciana enferma.


Aquel que haba recibido millones para sus
enfermos, cuando muri no tena ni ropa de
dormir, ni ropa interior: todo lo haba
gastado por sus amigos leprosos.
Los hombres de Dios no almacenan riquezas. Dios es su herencia perpetua. A la
que no renuncian por nada del mundo.
Damin supo reconocer a Dios en los pobres
leprosos
de
Molokai
porque
supo
empobrecerse, hasta llegar a ser uno de
ellos y as evangelizarlos. Ante tanta
caridad, cmo pueden algunos negar que
Dios existe, cuando la vida del padre
Damin slo se explica por Dios?
San Gregorio Magno, Padre de la Iglesia
deca:
Al dar lo necesario a los que carecen
de ello no hacemos ms que darles lo
que es suyo.
Es lo que hizo el padre Damin. Deseaba
morir en tiempo de Pascua para realizar su
itinerario de crucifixin, muerte y resurreccin con Cristo, como l deca.
Muri dulcemente sobre su colchn de
paja, como si durmiera, el 15 de abril de
1889, lunes de Semana Santa, a los 49 aos
86

de edad, despus de haber renovado los


votos religiosos que lo comprometan a vivir
y morir al servicio de los Sagrados
Corazones.
El ngel del consuelo ha desaparecido de
la isla del dolor, su historia ha terminado. Su
mano ya no se posar sobre los infelices
leprosos para reconfortarlos. Ya nunca ms
dir: Nosotros los leprosos. Su sonrisa
tan buena ya no ser como un blsamo para
los llagados, nunca ms los infelices
leprosos sonreirn, como hicieron a su paso,
respondiendo a su saludo. Los hurfanos no
volvern a cantar con l los dulces himnos
de la fe; ningn leproso muerto reposar en
un fretro preparado por l.
Los hurfanos han perdido al ms tierno de
los padres y los oprimidos al ms celoso de
los defensores.
Ha muerto el Padre Damin! El hombre
que haba retado al ocano, al volcn y a
Mai-pah, a la lepra: el mal ms terrible de
la historia de la humanidad. Ha dejado el
campo de batalla... Ha ganado una vez, cien,
mil veces, sin darse cuenta, sin mirar atrs,
sino solamente hacia delante, a aquel cielo
azul como el ocano.

87

SU GLORIA
El padre Damin haba escogido desde haca mucho tiempo el lugar de su sepultura
en el cementerio de Kalawao. Los portadores
del fretro lo depositaron all, para que
descansara en medio de otras dos mil
sepulturas, mirando hacia el altar de santa
Filomena, bajo el rbol de pandano, en cuya
sombra haba pasado sus primeras noches
en Molokai.
La noticia de la muerte del apstol de los
leprosos, se extendi por el mundo
lentamente, por los medios de comunicacin
existentes, suscitando profundo dolor en
muchos ambientes que lo conocan. Su
gloria haba comenzado.
Este sacerdote se ha convertido en el
amigo de toda la humanidad, escribi el
88

Daily Telegraph.
l ha revestido de honor la ignominia
de la lepra, escribi el Times de Londres.
La
verdad
sobrepasa
la ficcin
-publicaba, por su parte, el Morning Post - y
el ms sencillo de los hombres resulta
ser un hroe. El padre Damin
descansa hoy en su tumba de leproso y
el mundo aprende una vez ms que
poco sabe reconocer a quienes viviendo en medio de los otros son los ms
grandes.
Para entregarse voluntariamente a
una muerte semejante -indicaba el Daily
News- se requiere el coraje de los
primeros mrtires de la fe.
En Blgica, un comit nacional, presidido
por la reina, decidi edificar un monumento
al hroe de Molokai. Fue inaugurado el 16 de
diciembre de 1894, en Lovaina.
En Gran Bretaa, el prncipe de Gales, el
futuro rey Eduardo VII, quiso honrar, en
nombre de la nacin inglesa, al padre Damin, erigiendo una monumental cruz en
Molokai, con estas palabras de Jess:
Nadie tiene mayor amor que aquel
que da la vida por sus amigos (Jn 15,
89

13).
En Francia, el panegrico al padre Damin
se pronunci durante una sesin de la Academia francesa.
Los restos mortales del apstol de la
caridad,
permanecieron
amorosamente
custodiados por los leprosos hasta el ao
1936, fecha en que fueron exhumados para
ser trasladados a Lovaina, al Santuario
Nacional de san Jos. En este mismo
convento, detrs del santuario, el padre
Damin haba ingresado a la Congregacin
haca 77 aos cuando tena 19 aos de
edad.
Los leprosos de Molokai, con gran dolor, lo
vieron partir y entonaron por l: Aloha
Oe, el canto de los reyes.
Multitudes inmensas lo honraron a su paso
por Honolulu y San Francisco (USA). Despus, por Panam, la nave escuela belga
Mercator lo llev a Amberes (Blgica).
El cardenal Pacelli, el futuro Po Xll, escribi:
La sublime abnegacin de este religioso
que ha gastado su vida al servicio de los
leprosos en las lejanas islas de Hawai,
90

prodigndoles toda clase de cuidados


espirituales y materiales, quedar como una
de las pginas ms hermosas de la actividad
apostlica de nuestro tiempo.
Gandhi, fundador de la nueva India, dijo a
los estudiantes de Lahore:
Si el cuidado de los leprosos es tan
entraable
a
los
misioneros,
y
especialmente
a
los
misioneros
catlicos, es porque ningn servicio
exige un mayor espritu de sacrificio:
requiere el ideal ms elevado, la
abnegacin ms perfecta. El mundo de
la poltica y del periodismo no puede
ofrecernos un hroe de la talla del
apstol de Molokai, el padre Damin.
La Iglesia catlica, por el contrario,
cuenta por millares los que, a ejemplo
de este hroe, se han consagrado al
servicio de los leprosos. Valdra la pena
averiguar en qu fuente se alimenta
este herosmo.
Robert Louis Stevenson, el gran escritor ingls, escribi:
Aquel que ha hecho, lo que ha hecho
el padre Damin: ste es mi padre, su
padre, y el padre de cada uno de nosotros.

91

En el libro sagrado de los hindes, el


Bhaga-vat-Gita, est escrito:
Cuando el mundo duerme, el sabio y
el vidente despiertan; el sabio y el
vidente duermen, cuando el mundo
despierta.
Esto significa que el sabio y el vidente no
dan tanta importancia a los valores de un
mundo que nutre a aquellos que estn ya
saciados y llena de bienes a los privilegiados. El sabio y el vidente no olvidan a
aquellos que tienen hambre: stos tienen
solamente la ayuda de aqullos que estn
marginados, como ellos.
Damin los toc, los abraz con el abrazo
tradicional hawaiano, convers con ellos en
su propia lengua, vend sus heridas, amput
cuando fue necesario sus dedos o sus pies,
comparti con ellos su tabaco, comi del
plato comn de Poi, ri con ellos, jug con
sus hijos enfermos y no mostr ningn signo
de repulsin ante sus desfiguraciones.
Los pobres, los leprosos, aunque repugnantes, fueron para Damin el sacramento de
Cristo, porque eran su cuerpo. Para Damin,
Cristo y los leprosos fueron inseparables.
Damin lleg a Cristo por medio de estos
pobres, y ellos a Cristo por medio de l. Este
92

amor a Cristo que arda en su corazn, le


hizo vencer el miedo que siembra la
desconfianza entre los hombres, matando el
amor y la solidaridad.
Damin fue aceptado por los enfermos
como uno de ellos. No fue leprfilo, porque
el leprfilo desempea su oficio y acaba por
alinearse con los pacientes. El quiso, de todo
corazn, que la lepra fuera eliminada: am a
los leprosos, no su lepra. Opt por los pobres
desde los pobres, con los pobres y como
pobre. Esto fue lo que hizo Damin, cuando
los leprosos ya no eran contados entre los
vivos.
Seis meses despus de su muerte, ya se
haban agotado tres ediciones de su primera
biografa, escrita por un protestante, cuando
todava no se promova el ecumenismo.
Hasta hoy, ms de 300 autores han escrito
libros, en todas las lenguas del mundo, incluidas la rusa y la china.
Sus estatuas son muchsimas, una de ellas
est tambin en el Capitolio de Washington,
en representacin del Estado de Hawai. Sus
gestas misioneras fueron argumento de muchas pelculas, entre las cuales la muy
famosa: Molokai".

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En su encclica "Sollicitudo re socialis", el


papa Juan Pablo II afirma:
El amor preferencial por los pobres es una
opcin o una forma especial de primaca en
el ejercicio de la caridad cristiana, de la cual
da testimonio toda la tradicin de la Iglesia.
No cabe duda de que Damin es testigo
excepcional de esa tradicin. La fuente de la
que bebi fue el Evangelio, donde comprendi que el amor que Cristo nos ha manifestado debe ser correspondido por nuestro
propio amor. Solamente los que son capaces
de amar como Jess, en forma extrema, tienen la fuerza de entregarse como l y cometer sus mismas locuras. Damin supo
hacerlo. Si hay algn ejemplo de superacin
del sufrimiento, propio y ajeno, mediante la
aceptacin libre y voluntaria de la cruz, ese
es Damin.
En la cruz de Cristo, como en aquella de
Damin, ms que el dolor, brilla el amor
como valor nico que redime, salva y da
sentido. La cruz no es la exaltacin del
sufrimiento, sino del amor hasta el lmite;
en ella, el sufrimiento queda vencido por el
amor.
El padre Damin ha demostrado que cada
94

hombre puede amar a los dems hombres;


que ningn hombre puede ser expulsado o
condenado a muerte fuera de toda justicia.
Damin fue un hombre coherente con su
fe; un hermano que luch contra todo
cuanto obstaculizara el servicio de los
leprosos y que mantuvo su integridad sin
miedo a las consecuencias. De hecho,
super todo temor, demostrando que es
posible oponerse a grandes fuerzas y
conseguir que las cosas cambien.
Damin demostr que para amar a los ms
pobres, se necesita coraje y perseverancia.
El reproche ms hermoso que se le puede
hacer al padre Damin, es el mismo que dirigan sus discpulos al apstol Juan en el
ocaso de su larga vida. Estaba tan agobiado
por los aos, cuenta san Jernimo, que haba
que transportarlo al lugar donde se reunan
los cristianos. Demasiado dbil para hablar
largamente, se contentaba con decir una y
mil veces: Hijitos mos: mense unos a
otros. Y como sus discpulos le reprochaban
que se repitiera demasiado, respondi: Es el
mandamiento del Seor; si se cumple
ste, basta.
La vida del padre Damin se alza como po95

derosa interpelacin a quienes vuelven sus


espaldas a todas las lepras de nuestros
das. Sus cicatrices nos curaron (Is 53, 5).
Las cicatrices del rostro desecho de Damin
sanaron el comportamiento discriminador de
la sociedad hacia los leprosos y obraron el
milagro de cambiar la mentalidad y el
comportamiento hacia ellos.
Tambin los jvenes de hoy son capaces
de hacer grandes cosas; necesitan creer y
entusiasmarse; su fermento de liberacin
est pidiendo expandirse en generosidad en
la medida en que los adultos les den
ejemplo y ocasin para hacerlo.
El ejemplo del padre Damin puede ser la
chispa de ese amor-entrega, que contagia al
mundo. As parece haberlo comprendido la
madre Teresa de Calcuta, quien se preocup
de ayudar, junto con sus misioneras, a los
ms necesitados, entre ellos a unos 162.000
leprosos, de los veinte millones que an
existen en el mundo, es por ello que escribi
al Papa Juan Pablo II:
Para poder llevar adelante esta obra
de amor y de curacin, necesitamos un
santo que nos gue y proteja. El padre
Damin puede ser ese santo! Santo
Padre, nuestros leprosos y todo el
mundo le piden ese regalo: un santo y
96

un mrtir de tal amor y un ejemplo tan


admirable de obediencia para nosotros
los religiosos.
Raoul Follereau, en algn tiempo, haba
visto la tarea de todo hombre en estos
trminos: La nica verdad es amarse y
luchar contra la lepra y todas las
formas de lepra. Y aada: La lepra es
una afeccin que se cura con el afecto.
Desde esta perspectiva, se fund en 1987,
el primer centro de educacin y orientacin
sobre el SIDA, denominado Damian
Center, patrocinado por la dicesis
episcopaliana
y
la
arquidicesis
de
Indianpolis (USA).
La muerte del padre Damin, no fue el
final de su historia humana; al contrario, fue
el comienzo de una nueva etapa en la lucha
contra la lepra y en la defensa de los ms
pobres. Lo que Damin comenz, contina.
En un sentido muy real, el mundo no necesita de monumentos para conservar vivo su
recuerdo. All donde el nombre de Damin es
una palabra familiar, el apstol de los
leprosos es honrado por razas y credos diferentes, porque l trascendi todas las diferencias en su tierra de adopcin; lleg a ser
97

corazn en aquel mundo sin corazn.


Pas del amor afectivo al amor efectivo. En
su entrega a los ms necesitados no se
content con darles de comer, complet su
obra con la promocin humana y social,
buscando medios para que estos rechazados
lograran, individual y comunitariamente,
concienciarse de su situacin, dignidad y
derechos y fuesen agentes de su propio desarrollo humano y cristiano.
Damin tambin fue profeta ya que convirti su vida en signo. l no recibi la voluntad
de Dios por medio de voces que escuchara,
sino que estuvo atento a sus signos en la
historia, y ah percibi, desde su propia vida
y la de los leprosos, la palabra y la voluntad
del Creador.
Para ser como l no se necesita ms que
tener un corazn generoso y valiente, con
los ojos atentos, porque la oportunidad
puede estar siempre al alcance de la mano.
El testimonio vivo que Damin dej de su
fe pone en las sombras las dems circunstancias de su vida, los celos, crticas y murmuraciones que tan a menudo acompaan a
los fuertes, a los hombres que poseen un
ideal.

98

El Damin descrito por Robert Louis


Stevenson es un hombre con su
idiosincrasia y defectos personales, con
todas las deficiencias de un ser
humano y, sin embargo, un hroe, un
santo. Su historia de sacrificio y dedicacin
incondicional hablan por s solos.
Amado y amando, joven y fuerte, se dej
transformar por el amor de Cristo. Hizo que
lo heroico se hiciera normal y cotidiano, y
que lo normal y cotidiano se convirtiera en
heroico.
Reconoci, am y sirvi en los leprosos al
mismo Cristo, hasta hacerse uno de ellos.
Como Jess, que fue despreciado y maltratado, Damin cuando fue destrozado y desecho por la lepra, sembr a manos llenas
en la vida de muchos la semilla del
verdadero amor: sirvi y muri por amor a
Cristo, por aquellos que no haban conocido
el amor.
S, solo los grandes de verdad, aquellos
que se hacen pequeos y aceptan morir por
amor a los hermanos, son capaces de servir.
Para los sabios de este mundo es locura,
pero para los sabios segn el corazn de
Jess ste es el nico camino que da la
felicidad.

99

Si el grano de trigo no cae en tierra y


muere, queda solo, pero si muere, da
mucho fruto (Jn 12, 24).Todo lo que
hagan a uno de mis hermanos ms
pequeos, dice Jess, a m mismo lo
hacen. (Mt 25, 40)
Damin, el sacerdote, el hombre que hizo
cosas tan grandes, fue un muchacho,
alguien como las dems; sencillo, pero
dedicado a hacer cualquier cosa por el bien.
No, su historia no termina aqu... Si cada uno
de nosotros aporta su granito de arena,
construiremos un mundo mejor y entonces,
historias como la de Damin, no terminarn
jams.

ORACIN
Miro tus manos,
Damin.
Son manos gastadas, hinchadas y torpes
ya. As son al final...
Pues se fueron gastando en tantas cosas
hechas por ellas...
Fueron trabajo y obra.
100

Poco a poco, al impulso de tu corazn


grande,
fueron transformando ese lugar destrozado
de Molokai en algo lindo: en esperanza.
Fueron transformando tantos corazones en
vivencias del Reino.
Con tus manos enfermas, Damin, en la
eucarista, ofrecas Cristo al Padre, ese Cristo
con sus manos traspasadas, clavadas.
Tus manos, Damin, imitando esas manos
de Cristo, estuvieron abiertas a la acogida,
al perdn y al amor.
Pero, cuando meditabas el Evangelio, veas
cmo Cristo, con sus manos, curaba a los
enfermos y haca tantos milagros.
Cunto hubieras dado por tener ese
mismo don de sanar a los leprosos!
No le envidies a Cristo ese poder, Damin,
pues es todo tu ser, es toda tu vida que fue
un milagro.
Tu decisin y entrega a los pobres leprosos
fue el gran milagro que nos dejaste.
Gracias, Damin, no hallaste curacin para
las lepras fsicas, pero nos dejaste algo
101

mejor: el ejemplo de un amor que


transfigura los males de este mundo.

Salve a San
Damin
Bendito eres, Damin, que amaste a los
leprosos hasta el sacrificio de tu vida.
San Damin, sigue invitando, al canto y a
la esperanza, a todos los sufridos de la
tierra.

NOTAS
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INDICE
Un muchacho del campo

Pag.
4

La llamada

10

Misionero?

15

Vieja europa, adis para siempre!

22

nimo, Damin, nimo!

25

Das de gozosa fatiga

29

Molokai y el fantasma de mai pake

34

La opcin por los leprosos

39

Ser su padre

42
103

Ahora, Makua!

47

La promocin humana

54

Damin, hombre de fe

58

Incluso por 100 mil dlares

63

Bendito el Seor! soy leproso

67

El ejemplo arrastra

72

La cima del Glgota

78

Su gloria

86

Oracin

98

104