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esde el momento en que partimos hemos navegado 40.

460
leguas y, ms
importante an,
hemos completado la circunnavegacin del mundo
de este a oeste." As resume la primera vuelta al mundo Antonio Pigafetta, el ms clebre de los cronistas
que acompaaron a Magallanes y EIcano en su odisea. Aquel fue un recorrido de casi 100.000 kilmetros en el
que se invirtieron algo ms de tres
aos, repletos de penurias y sufrimientos, de incertidumbres y peligros. Ms de doscientos hombres,
el 90% de la tripulacin inicial, perdieron la vida en el trayecto. Sin embargo, se confirm con l lo que Coln haba credo a pies juntillas aos
antes: la Tierra, ahora ya sin lugar a
dudas, era redonda. Tambin algo
que Coln se resisti siempre a creer:
Amrica no formaba parte de Asia.

70

HISTORIA Y VIDA

Descubrimientos y rivalidades La aventura que desemboc en la primera vuelta al mundo no fue un episodio aislado. Era una hazaa inmersa
en una poca de hazaas, la que denominamos hoy la Era de los Descubrimientos. Entre 1450 y 1550, Europa
inici un proceso de conocimiento
emprico del mundo y modific la forma en que conceba su posicin en l.
La ciencia cobr auge, y con ella el
progreso tecnolgico. La mejora de
instrumentos como la brjula y el astrolabio y el desarrollo de las tcnicas
de navegacin y de cartografa proporcionaron la base indispensable para las
grandes expediciones martimas.
El viaje emprendido por MagalIanes se enmarcaba, adems, en una
carrera paralela entre dos monarquas,
la espaola y la portuguesa, resueltas
a engrandecerse territorial y econmicamente desde mediados del siglo
xv. La expansin peninsular haba
empezado en casa, con la reconquista
del sur a los musulmanes, y se haba

Cosecha de pimienta. Miniatura del Libro


de las maravillas de Marco polo, siglo XIV.

prolongado con incursiones en las


costas africanas. En cuanto a la riqueza, propiciada por el comercio, se hallaba en un momento difcil. Las valoradas especias procedentes de Asia
llegaban al Viejo Continente por va
terrestre desde haca siglos. Clavo,
canela, nuez moscada, pimienta ... En
Europa eran equiparables a los metales preciosos. Sin embargo, el control
islmico de la llamada ruta de las caravanas impona trabas constantes a
los mercaderes cristianos. Hallar una
va alternativa a Asia oriental se haba
convertido en una prioridad, aunque
acometerla no estaba al alcance de
cualquiera: el coste de una expedicin superaba lo imaginable.
En sus similares objetivos radi cara la rivalidad entre portugueses y
espaoles, que se traslad tambin al
dominio de los mares. Esto anim a
los aventureros a ofrecer sus servicios

indistintamente a
una y otra corona,
con la esperanza de
que alguna prestara odos a sus proyectos. Portugal
pretenda alcanzar
el continente asitico circunnavegando
frica. Cristbal Coln, convencido de la esfericidad del planeta, propuso al soberano luso navegar hacia el
oeste, inaugurando una ruta que crea
-errneamente- ms corta. Lisboa
rechazara su plan. Una vez que Coln dio con Amrica bajo signo espaol, la friccin entre los reinos
peninsulares se extrem. No pasaron
dos aos antes de que el Tratado de
Tordesillas, avalado por el papa Alejandro VI, describiese una lnea artificial que divida el mundo en dos
partes, reas de influencia respectivas de Espaa y Portugal. Durante
mucho tiempo ambos pases pugnaron por modificar esa lnea mientras
fingan respetarla oficialmente.
Coln haba dado con Amrica,
s, y el nuevo continente esconda
grandiosos tesoros ... pero no especias. Magallanes y Elcano lograran

Los aventureros ofrecan


sus servicios tanto a
Portugal como a Espaa
culminar el sueo del genovs: el
primero encontr una ruta martima
hasta Asia navegando hacia el oeste,
y el segundo sigui navegando en
ese sentido hasta avistar, de nuevo,
las costas espaolas.

La Flota de las Molucas -

En
1518, cuando se present ante Carlos I para proponer su proyecto explorador, Fernando Magallanes era un
noble resentido con su rey, Manuel de
Portugal. Como curtido militar y explorador con experiencia -haba recorrido las costas africanas y las aguas del
ndico-, Magallanes esperaba obtener
una atencin acorde con sus aos al

Astrolabio del siglo XVI.

servicio de la Corona, pero Manuel I


rechaz sus planes
sin miramientos.
El noble portugus
opt entonces por
solicitar la ciudadana castellana y presentar su proyecto al nieto de los Reyes Catlicos, un
joven Carlos I que ocupaba el trono
desde haca apenas un ao. El propsito de Magallanes era hallar el paso a las Indias por el oeste.
Se ha especulado con la posibilidad de que el portugus portara consigo algn mapa o documento completamente novedoso, algo que pudiera
explicar por qu el rey de Castilla dio
visto bueno a su expedicin con tanta
rapidez tras las reiteradas negativas
del soberano de Portugal. En un mundo repleto de incgnitas geogrficas,
cualq uier informacin de primera
mano sobre accidentes desconocidos
era valiossima; de hecho, los mapas
de navegacin eran documentos de
alto secreto. En todo caso, se sabe
que por entonces Manuel I desconfiaba de casi todo aquel que le rodeaba, del mismo modo en que
cabe afirmar que Carlos I necesitaba de gloria y fondos para
consolidar y acrecentar su recin adquirido poder.
Tras poco ms de un ao de
preparativos, la expedicin formada por Fernando Magallanes zarp desde Sevilla. El conjunto tom el
nombre oficial de "Flota de las Malucas" porque se era su ltimo destino (el topnimo, como el de "islas de
las Especias", se empleaba en sentido
genrico para hacer referencia a "las
Indias", el sur de Asia). El descubrimiento del paso al Pacfico se consideraba el principal escollo de la expedicin, porque se crea
que, una vez superado, la travesa hasta
las islas sera muy
breve. La flota estaba formada por
cinco naves y contaba

Quin pag
la expedicin?
Una inversin de alto riesgo
pero de enorme rentabilidad.
Magallanes obtuvo de Carlos Ila promesa de cinco naves preparadas para un
viaje de dos aos. En realidad, el Reyandaba endeudado hasta las cejas, y para
sufragar el coste de la expedicin la Casa de Contratacin en Sevilla tuvo que
recurrir a Cristbal de Haro. De Haro era
representante de los Fugger, una familia
de banqueros de origen judo instalada
en Amberes. Ellos fueron quienes se hicieron cargo de los gastos.
Travesas como la propuesta por Magallanes y mercancas como las que
pretenda conseguir, especias, eran lo
suficientemente arriesgadas como para
disuadir a cualquier inversor. De Haro
slo poda haber accedido al prstamo
si prevea cosechar enormes beneficios.
Cuando uno de estos viajes llegaba
a buen puerto, las ganancias pOdan
alcanzar el 400% de lo invertido. El representante de los Fugger avanz la
cantidad acordada a un inters del 14%
y situ en la tripulacin a uno de sus
hombres para que vigilara la inversin.
Al regreso de Elcano y la Victoria, el
Rey orden que el preciada clavo pasara directamente a Cristbal de Haro. ste lo reciba pocas semanas despus.
Se lo hizo llegar a su hermano Diego, en
Amberes, para que lo vendiese. Las extraordinarias ganancias se
dividieron entre los Haro
y la Corona espaola,
cuyas vacas arcas logr mitigar

Todo por las especias

10 de agosto de 1519
La flota zarpa de

Sevilla por el Guadalquivir El 20 del


mes siguiente llegan
a Sanlcar de Barrameda, de donde
ponen rumbo a Te[le rife. All les llegan

A LAS INDIAS POR AMRICA EN UNA RUTA DE TRES AOS

rumores de que una


flota portuguesa ha
zarpado para obstaculizarles el paso en
el cabo de Buena Esperanza.
COMANDANTE:
Fernando Magallanes

Invierno de 1519
Tras-las Canarias, Magallanes se dirige a las islas de Cabo Verde. Para despistar a los portugueses pasan casi dos
meses navegando en paralelo a la costa africana.
Magallanes debe sofocar
su primer motn.

27-28 de noviembre de 1520


Las naves se adentran en el paCifico, as
bautizado por hallarlo en calma. Pasarn
98 das navegando sin interrupcin. El escorbuto mata
a unos 30 tripulantes.

13 de diciembre de 1519
La flota espaola amarra en
la baha de Guanbana, cerca de
la actual Ro de Janeiro, donde se .,
abastece gracias a los indgenas.

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ten que, navegando hacia el oeste, han ganado
un da, pero pierden a
, los hombres que bajan
a puerto, que son detenidos por las autoridi' '"
des portuguesas.

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Tras una tormenta, se refugian en el estuario del Ro de


la Plata. Inspeccionan en busca del estrecho, pero desisten
pronto. Zarpan de nuevo.

21 de octubre de 1520

31 de marzo de 1520

Alcanzan cabo Vrgenes. Tardarn


38 das en atravesar el canal de Todos
los Santos (estrecho de Magallanes).

Llegan a la baha de San JUlin, donde


se refugian para pasar el invierno. All se
arnotinan tres de los cinco barcos, que
Magallanes sofoca con dureza . .

La San Antonio se rebela antes


de alcanzar el Pacfico y pone rurnbo
a Espaa.

con unos 250 hombres, entre marineros y oficiales. Durante la travesa deban evitarse las rutas de navegacin
y los territorios portugueses, con prohibicin expresa de atracar en stos
salvo necesidad imperiosa.
Magallanes no explic a su tripulacin el objetivo del viaje, lo que,
unido a la animadversin suscitada

72 HISTORIA Y VIDA

La Santiago sale en expedicin a la


bsqueda del estrecho
y naufraga. La tripulacin se salva.

por su origen portugus, le ocasionara graves enfrentamientos con sus


oficiales. Muchos pensaban que su
comandante era en realidad un espa
del rey luso. Estos recelos marcaron
la primera parte de la expedicin y
tuvieron sangrientas consecuencias.
El primer conflicto grave no tard
en llegar. En Tenerife (escala habitual

@.. . . . . . . .

6-18 de mayo d 1522


La Victoria rodea el cabo
de Buena Esperanza.

en todas las travesas hacia Amrica)


llegaron a la flota rumores de que una
escuadra portuguesa acababa de zarpar para truncar la expedicin de MagaBanes. ste aceler el aprovisionamiento de las naves con el fin de
zarpar de inmediato, lo que permiti a
los avispados comerciantes locales engaarlos en las cantidades y el estado

...
: .. ........

6 de septiembre de 1522
La Victoria atraca en Sanlcar

de Barrameda con un carga-

mento valorado en ocho millones de maraveds.

2 de mayo de 1521

LoS cinco
barcos

Los supervivientes navegan sin rumbo ni mando


claros. La Concepcin, adems, queda inutilizada y es
incendiada en Bohol (Visavas). Finalmente Elcano ser el comandante.
COMANDANTE: Juan

Las naves que formaron la Flota


de las Molucas eran de las ms
modernas de su tiempo. Constaba de cuatro naos y una carabela (la Santiago), todas de tamao
ms bien pequeo, lo que permita una gran maniobralidad
pero limitaba su tonelaje de desplazamiento. El escaso calado
del puerto de Sevilla tambin
era un condicionamiento para el
tamao de las naves.

Sebastin Elcano.

::::: . . . . . . . . . . .

16 de marzo de 1521

Islas de San Lzaro

(is. Filipinas). Confraternizan con los nativos.

21 de diciembre de 1521
La Trinidad necesita repa raciones. Partir hacia
Am ri ca semanas despus.
pero se ver obligada a volver a
las Molucas, don-

de es apresada
por los lusos.
La Victoria parte hacia Espaa
por el indico,
sin escalas hasta
Buena Esperanza.

6 de marzo de 1521 ......

Tras 27.000 km alcanzan las islas de los Ladrones (is. Marianas).

. ....... .::::::::~:::. .
@. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . ~. . . . ,. .':. . . . . . . . .~.
~'

6-7 de noviembre de 1521


Tras hacer escala en Borneo
alcanzan las Molucas. En Tidore cargan las bodegas de especias, pero deciden separarse
para despistar a los portugueses, que van tras ellos.

de los alimentos embarcados. Para esquivar a esa supuesta flota portuguesa,


Magallanes decidi navegar hacia el
s'ur, en paralelo a la costa africana, evitando la habitual y previsible escala
en el archipilago de Cabo Verde. Pero ello prolong enormemente la navegacin y puso en evidencia la precipitacin del embarque tinerfeo. Ante

:::::.

27 de abril de 1521
Batalla en la isla de Mactn.
Fernando MagalIanes muere en
su transcurso.

la falta de vveres, Magallanes orden


el racionamiento, chispa que sus detractores estaban esperando para iniciar el fuego del motn. El cabecilla
sera el inspector general de la flota,
Juan de Cartagena, pero la resuelta actuacin de Magallanes y la indecisin
de los conspirados permitieron desbaratar la sedicin con relativa facilidad.

La Trinidad era la nave capitana, en la que viajaba Magallanes, y desplazaba cien toneladas.
La San Antonio era la nave
mayor (120 toneladas) y la destinada a transportar la mayor parte
de las provisiones.
La Concepcin (en la que
embarc Juan Sebastin Elcano
como maestre) tena capacidad
para 90 toneladas.
La Victoria poda cargar 85
toneladas. nica superviviente de
la travesa, fue vendida despus
por 106.274 maraveds para volver a servir en la Carrera de Indias. En 1570 naufrag con toda la
tripulacin cuando se diriga a Sevilla, probablemente debido a una
furiosa tormenta.
La carabela Santiago era el
barco ms pequeo de la flota
(75 toneladas de desplazamiento)
y estaba destinada a misiones de
reconocimiento.

El principal enfrentamiento con la


oficialidad estall meses despus en la
baha de San Julin, en la actual Argentina. All el comandante portugus
consigui manejar una situacin muy
desfavorable tras el amotinamiento de
tres barcos. Su respuesta, aunque avalada por las leyes de la marinera, fue
brutal: torturas, descuartizamientos,

[VI A RZO 2006 73

sentencias a muerte y abandono en


tierra de algunos de los culpables.
Reforzado en su mando, Magallanes sigui navegando hacia el sur. E l
punto culminante del trayecto llevara
al descubrimi ento del estrecho que
los expedicionarios llamaron de Todos
los Santos, y que slo aos despus se
denominara de Magallanes. El periplo por aquellos peligrosos parajes fue
todo un prodigio de destreza marinera, contratiempos y suerte. La Flota
de las Molucas, que por entonces ya
haba perdido un barco por naufragio,
tard 38 das en atravesar el canal, de
unos 500 kilmetros de longitud. Justo antes de desembocar en el Pacfico,
el capitn de origen portugus Esteban Gomes desert de la flota y puso
rumbo a Espaa en otra de las naves.
Tras alguna indecisin, las tres restantes continuaron en direccin oeste.
Regreso a Espaa de Juan Sebastin
Elcano. Boceto de Elas Salaverra.

En noviembre de 1520 alcanzaron las


aguas del Pacfico, y se dispusieron
sin saberlo a iniciar la navegacin ms
prolongada jams realizada hasta entonces. Hasta 98 agotadores das dur
la travesa. Lo nico favorable fueron
los vientos alisios, que les empujaban
veloz y constantemente rumbo
noroeste y que les permitieron
recorrer nada menos que 27.000
km. El escorbuto hizo mella en
la tripulacin y se cobr la vida
de una treintena de hom bres.
Casi en las ltimas, los tres barcos atracaron en la isla de Guam, en
las Marianas, que ellos bautizaron como "de los Ladrones" porque los indgenas les robaban continuamente.

cristianismo. Tras un perodo de convivencia idlica, el comandante decidi enfrentarse a un caudillo que
se resista a la conversin. Magallanes
morira absurdamente en la batalla de
la isla de Mactn. Aquello sumi a la
flota en la confusin, y das ms tarde

La muerte de Magallanes
en la batalla de Mactn
sumi a la flota en el caos

De Magallanes a Elcano - Pocos


meses despus la flota arribaba a las
Fi lipinas. En aquellas islas, Magallanes y su tropa confraternizaron con
los locales, que aceptaron pagar tributo al rey de Castilla y convertirse al

en el caos, cuando otros treinta hombres caan vctimas de una emboscada


preparada por sus anfitriones.
La flota parti precipitadamente
sin rumbo ni mando claros. Volvieron
el hambre y las penalidades. Antes de
una semana fue necesario quemar una
de las tres naves que quedaban, totalmente inutilizable. Pero todo cambi
cuando arribaron a Brunei. All fueron
agasajados por los caciques locales,
que les portaron en elefante y les mostraron clavo y canela. Los perplejos
marineros vean por vez primera aquellos tesoros por los que haban embarcado dos aos atrs. Parecan hallarse
a un paso de las islas de las Especias.
En realidad, pasaran meses, casi un
ao, antes de que emprendieran el
rumbo correcto a las Molucas.
Para entonces, Juan Sebastin Elcano ocupara ya de facto la comandancia de la flota. Elcano, de unos 34
aos, era el marinero ms experimentado y cualificado (sin duda, fueron
sus conocimientos los que evitaron
que Magallanes le hiciese ejecutar en
la baha de San Julin, pese a ser uno
de los amotinados ms destacados).
Natural de la localidad guipuzcoana
de Getaria, provena de una familia de
marineros y haba recorrido las costas
cantbricas y africanas. Tras algn fracaso empresarial, decidi viajar a Sevilla para obtener el ttulo de piloto que
otorgaba la Casa de Contratacin. Su
intencin era enrolarse en alguna expedicin hacia el uevo Mundo.

xito al fin -

En noviembre de
1521 la flota alcanz las ansiadas Molucas, un grupo de islas pertenecien-

74

HISTORIA Y V ID A

Despus de la hazaa
HONORES DUDOSOS Y CONQUISTAS FRUSTRADAS
La memoria de Magallanes
qued durante aos empaada gracias a la san Antonio, la
nave que regres a Espaa a
media travesa. Antes que presentarse como desertores, sus
tripulantes acusaron a Magallanes de traidor a la Corona.
Elcano tambin sufrira la suspicacia inicial, pero a los pocos
meses del regreso su nombre
qued libre de toda responsabilidad acerca de los motines
y la muerte de Magallanes. El
Rey concedi al marino vasco
una pensin vitalicia (que nunca llegara a cobrar) y un escudo de armas en el que se lea
sobre un globo terrqueo: "Primus circundedesti me" (el primero en circunnavegarme).
Carlos I tom el regreso de
la Victoria como un xito e
impuls al menos dos expe-

diciones con el propsito de


afianzar el dominio espaol sobre un archipilago que ahora
consideraba suyo. La segunda
flota de las Malucas zarp en
1525 y fue un completo fracaso, no lleg a cruzar el estrecho. Entre sus vctimas se
contara el propio Elcano. La
tercera expedicin parti de la
costa occidental mexicana bajo los auspicios de Hernn Corts. Slo un barco de la flota
alcanz su destino, pero tanto
la tripulacin como el buque
fueron apresados por los portugueses. Hubo una cuarta
tentativa que se qued en eso
por falta de fondos.
En 1529, Carlos 1, acuciado
por las deudas, acept el control portugus de las islas de
las Especias mediante el Tratado de Zaragoza .

tes hoya Indonesia entre las que se


encuentran Ternate o Tidore. Sin embargo, en aquellas tierras deban permanecer alerta, porque se hallaban en
territorio explorado por los portugueses. All se enteraron, a travs de un
desertor luso, de que una flota enviada por Portugal les buscaba desde haca ms de un ao. Los espaoles establecieron un puesto comercial en
toda regla con el propsito de obtener
especias en cantidad y regresar lo antes posible a la pennsula ibrica. Concluida la transaccin, centrada principalmente en la carga de clavo, la flota
se dispuso a partir. Sin embargo, una
repentina va de agua inutiliz la Trinidad, y la tripulacin se dividi entre
quienes decidieron partir de inmediato en la Victoria y quienes optaron
por reparar la nave inhabilitada. La
Victoria zarp a finales de ao con 53
marineros a bordo.
El retorno no fue fcil. Entre los
principales obstculos que tuvieron

que superar los tripulantes figuraron


el de evitar el encuentro con naves
portuguesas, puesto que vo lvan por
una ruta propiedad de Portugal, y el
de doblar el cabo de Buen Esperanza. Slo para este segundo objetivo pasaron semanas navegando sin posibilidad de abastecerse en la costa. Las
condiciones de navegacin son muy
complicadas en este punto, que el cronista Pigafetta definira como "el lugar
ms peligroso del mundo".
La Victoria dobl el cabo en mayo de 1522. Poco despus atracaba
en el puerto de Santiago, la mayor de
las islas de Cabo Verde, de nuevo en
territorio portugus. All los tripulantes, exhaustos, sufrieron la penltima de sus desgracias: las autoridades
lusas arrestaron a trece marineros a
quienes Elcano no logr liberar. La
nave, cada vez ms destartalada, zarp de all con 18 tripulantes a bordo.
Comenzado septiembre acceda a
la baha de Sanlcar de Barrameda,

atracando en Sevilla cuatro das ms


tarde. En sus bodegas se contabilizaron 524 quintales de clavo, el equivalente a unos ocho millones de maraveds, una autntica fortuna.
En cuanto al prestigio y el poder
poltico para la Corona, la hazaa de
Magallanes y Elcano fue, en palabras
del especialista estadounidense Laurence Bergreen, "el equivalente renacentista a ganar la carrera espacial".
En la pugna entre las potencias martimas ms importantes del momento, Espaa daba un paso por delante
del reino portugus y vea abrirse ante s la posibilidad de dominar el comercio mundial. Hyv
I PARA SABER MS
ENSAYO
BERGREEN, Laurence. Magallanes. Hasta los
confines de la tierra. Barcelona: Planeta, 2004.
THOMAS, Hugh. El Imperio espaol. De Coln
a Magallanes. Barcelona: Planeta, 2003.

IVIAR Z O 2006 75