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LA CULTURA

CHINCHORRO

Bernardo Arriaza y Vicki Cassman


Universidad de Nevada

La gente Chinchorro habitaba la costa del desierto de Atacama desde llo, en el Per,
hasta Antofagasta en el norte de Chile. Los afloramientos de aguas dulces en la costa
facilitaron el poblamiento humano de esta regin.
Cerca de 9.000 aos atrs los primeros exploradores descubrieron la abundancia de
vida a lo largo del litoral y, a medida que estos cazadores recolectores comenzaron a
asentarse, se fueron transformando en pescadores expertos. En sus tiempos libres
elaboraron simples, pero bellos instrumentos de pesca, como por ejemplo: anzuelos de
conchas y cactceas, pesas lticas y tejidos de malla. Adems se convirtieron en
hbiles tejedores de junquillos manufacturando cestera y esteras para usos mltiples.
Sin embargo, uno de los aspectos culturales ms interesante de Chinchorro fue su
complejo sistema funerario. Alrededor de 7.000 aos atrs estos pescadores
comenzaron a momificar artificialmente a sus muertos, practica cultural que perduro
por 3.500 aos, y su epicentro cultural fue el rea de AricaCamarones. La preparacin
del cuerpo para la otra vida fue una creacin a veces increblemente sofisticada. Los
cuerpos eran completamente desarticulados para ser posteriormente reensamblados.
Los pescadores Chinchorro desarrollaron varios estilos de momificacin a travs del
tiempo; tales como, momias negras, rojas y con patina de barro.
Las momias negras son las ms antiguas y las ms complejas, este estilo que comenz
7.000 anos atrs perdura por casi dos milenios. Las momias negras eran cuerpos
reensamblados casi como una estatua. es decir, un cuerpo rgido, con una estructura
interna confeccionada con palos, cuerdas de totora y una pasta de ceniza para el
modelado del cuerpo. A menudo la piel, era reemplazada con piel de lobo marino
cuando la propia era insuficiente. Al final, los preparadores fnebres pintaban el cuerpo
con una pasta negra de manganeso, de all su nombre de momia negra.
En comparacin, las momias rojas se realizaban sin una gran destruccin del cuerpo.
En general, los rganos eran removidos a travs de incisiones. Para proveer rigidez al
cuerpo se deslizaban maderos puntiagudos debajo de la piel y luego las cavidades eran
rellenadas. Tambin le aadan al cuerpo una larga peluca de pelo humano que
aseguraban con un casquete de arcilla. Despus de cerrar las incisiones el cuerpo era
pintado con ocre rojo y a menudo la cara era pintada de negro. En algunos casos la
piel era repuesta en forma de vendajes. Este estilo rojo aparece cerca de 4.000 anos

atrs y perdura por casi 500 aos. Despus del estilo rojo, las tcnicas de momificacin
se simplifican, los cuerpos comienzan a ser simplemente, cubiertos con una ptina de
barro, como cemento, lo cual ayudaba a prevenir la descomposicin. Este estilo con
ptina solo dur un par de siglos.
A pesar de que las poblaciones Chinchorro eran pescadores sencillos, sin conocimiento
de la cermica, la agricultura o el tejida a telar, su vida religiosa y espiritual debe
haber sido muy compleja como lo demuestran sus practicas funerarias. Ellos veneraban
los cuerpos momificados de sus ancestros. En las culturas posteriores como por
ejemplo en la incaica, tambin se veneraba a los cuerpos, desecados de los ancestros.
Para los Incas las momias eran consideradas Huacas o entes poderosos que tenan el
poder de dar fertilidad, buenas cosechas y felicidad. Las momias conectaban el mundo
real con el sobrenatural.
Los Chinchorro no desaparecieron misteriosamente, sus descendientes continuaron
viviendo y floreciendo en la costa del Pacifico, lo que si cambio fue la complejidad de
su sistema poltico y social. y adems hacia el 1.700 aos antes de nuestra era
Cristiana abandonaron la prctica de la momificacin artificial. En el sistema funerario
de las poblaciones postChinchorro los cuerpos eran enterrados en una posicin
flectada y se momificaban naturalmente debido a la accin desecante del desierto. Sin
embargo, la momificacin natural o artificial evidencia que la preocupacin por la
muerte y el mas all, ha tenido una influencia poderosa en la vida cotidiana de las
culturas prehispnicas.
Las Vegas, Julio de 1994.
Mayor informacin en:

MAKING THE DEAD BEAUTIFUL: MUMMIES AS ART,

Las momias ms antiguas del mundo, Artculo periodstico

Artculo en Ingls de BERNARDO T. ARRIAZA, RUSSELL A. HAPKE, y


VIVIEN G. STANDEN, publicado en Archaeology

de 1985,originalmente publicado en Revista Creces, versin


digitalizada y publicado en internet por Liliana Nez

The Earliest Mummies, Artculo en Ingls publicado en

Chinchorro Mummies of Chile, Nota en Ingls sobre

Primeros poblamientos en el cono sur de Amrica,

Discovering Archaeology

documental de Discovery Channel

artculo de Lautaro Nez y Calogero Santoro, publicado originalmente


en la Revista de Arqueologa Americana (1990).

Artefactos de pesca utilizados por los miembros de la Cultura Chinchorro

(Objetos del Museo Nacional de Historia Natural, Fotografa de E. Ferorelli).


Recreacin artstica de la elaboracin de una momia de preparacin complicada
de la Cultura Chinchorro (Dibujo
de R. Schlecht).

Esquema de la tipologa de Momias Chinchorro: De izquierda a derecha, negro,


vendada, roja y
con ptina de
barro (dibujo
de B. Szuhay).

Momia de nio con ptina de barro, sobre un armazn de madera que fue
utilizado para su traslado
(Foto de E. Ferorelli)

Momia del tipo rojo (Sitio: Morro


1) (Foto de E. Ferorelli)