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Fsica Nuclear y de Partculas

Fisin Nuclear
Mauro Mendizbal
Escuela Politcnica Nacional, Facultad de Ciencias, Fsica
Quito, Ecuador
murogrande@yahoo.com

La generacin de energa nuclear por fisin se ha convertido en un tema de gran inters a nivel internacional. Debido al agotamiento inevitable de combustibles fsiles. Si se lograra producir energa nuclear con menos
desechos y peligros radiactivos, la humanidad tendra cubierta la necesidad de energa para las siguientes generaciones. Los ncleos con nmero atmico mayor a 83 son inestables a pesar que algunos tienen largos tiempos
de vida media. Para valores mayores a este Z, la fuerza de Coulomb entre los protones es ms fuerte y el ncleo
se desintegra. Normalmente, los decaimientos son o y algunas veces estn acompaados por un decaimiento
. Sin embargo, existe la probabilidad que el ncleo progenitor decaiga en dos ncleos hijos. Este proceso se
llama la fisin nuclear.

1.

Fisin Nuclear

Como es de conocimiento la energa de enlace del


ncleo es igual a la diferencia de la energa de masa del
ncleo y de los nucleones constituyentes. La energa de
enlace por nuclen es una medida de la estabilidad del
ncleo. Mientras ms grande es este valor ms estable
es el ncleo Figura 1.
El ncleo ms estable es el 56 F e. Para elementos
livianos el proceso de fusin provoca que los ncleos
sean ms estables. En cambio, para ncleos pesados
el proceso es la fisin. Por este motivo se utiliza 235 U
en los reactores nucleares.
Un ejemplo de fisin es la reaccin:
256
140
112
1
100 F m 54 Xe +46 P d + 40 n
donde se observa que la energa de enlace por nuFigura 1: Energa de enlace por nuclen vs A.
clen para cada ncleo hijo es mayor que la del padre.
De este anlisis, la fisin es favorable energticamente
y por ende muy probable, la energa que se libera es igual al Q de la reaccin. Con Q = 150M eV .
En algunos casos el ncleo padre se vuelve inestable si captura un neutrn o protn. Si se produce la fisin
este proceso se llama fusin inducida. Un ejemplo es el 235
92 U por captura de neutrn. Este proceso es la base de
la generacin de energa por fisin nuclear.
El ncleo 236
92 U es inestable y decae rpidamente por fisin. Existen muchos canales de decaimiento en este
236
141
93
1
proceso. Una posibilidad es el siguiente: 10 n +235
92 U 92 U 55 Cs +37 Rb + 2 0 n + 180M eV
La probabilidad que un neutrn sea capturado por
depende en gran parte de la energa del neutrn
incidente. Muchos neutrones cuando chocan con el ncleo de U se dispersan elsticamente sin que se produzca la fisin. La probabilidad de captura es mayor
cuando los neutrones son lentos o trmicos. Este trmino viene de la teora cintica es decir Ek = 3/2kT
donde k es la constante de Boltzmann y para neutrones trmicos T = 300K con lo cual Ek = 0,04eV ,
escrito de otra manera es la energa que tienen los neutrones cuando estos estn en equilibrio trmico con sus
alrededores.
La distribucin de masas de los fragmentos despus de la fisin del 235
92 U para neutrones trmicos se
Figura 2: Distribucin de masa de los fragmento de fisin puede observar en la Figura 2. La distribucin de un
235
de 92 U con nuetrones trmicos.
fragmento est en una regin con A entre 90 y 100 y
para el otro fragmento se encuentra en 130 y 145. Usualmente, hasta 4 neutrones surgen despus de la fisin. En
promedio se tiene 2,42 neutrones emitidos por 235
92 U fisionado. La energa liberada de un ncleo pesado por fisin
235
92 U

est alrededor de 100 200 M eV , ms o menos 100 veces ms energtico que si el proceso fuera por decaimiento
y millones de veces ms energtico que una reaccin qumica como la combustin de combustibles fsiles. La
energa liberada es una ventaja para la produccin de energa mediante fisin. Otra ventaja es el no consumo
de combustibles fsiles que emiten gases invernadero.
La mayora de reactores usan uranio como combustible. El uranio natural contiene 0,72 % de 235
92 U y
99,28 % de 238
U
.
El
istopo
deseado
es
el
235
para
la
92
captura de neutrones lentos y se realice la fisin. El
istopo 238 tiene una pequea contribucin al proceso. Como consecuencia de esto, los reactores modernos
usan varillas de combustible de uranio enriquecido, las
cuales contiene entre 2 y 3 % del istopo 235.
El proceso de fisin se inicio con un solo neutrn
y del cual surgen despus de la fisin ms neutrones,
esto puede resultar en una reaccin en cadena nuclear
como se observa en la Figura 3. Para controlar la reaccin en cadena y adems para que sea auto sustentaFigura 3: Reaccin en cadena iniciada con un neutrn cap- ble se debe de producir en promedio un neutrn que
produzca la fisin en cada paso. Como en la Figura
turado por un ncleo pesado.
4. Esta reaccin en cadena puede liberar energa en
forma estable y produciendo vapor para mover los generadores de energa elctrica. Si no se tiene la suficiente
cantidad de neutrones para los dems pasos en la cadena el proceso se desvanecer, si no se obtiene la energa
necesario el reactor se lo llama subcrtico. Si por el contrario, existen demasiados neutrones para los siguientes
pasos de la fisin el reactor se lo llama supercrtico. Este ltimo reactor se sobrecalentar y se derretir, hasta
incluso podra explotar como lo ocurrido en Chernobyl. Un reactor nuclear para su funcionamiento debe de
estar en un estado crtico, donde se encuentra balanceado entre los estados subcrtico y supercrtico, lo cual se
logra mediante varios factores que son cruciales en el diseo del reactor.
En resumen, los pasos para la reaccin en cadena
son: Iniciacin: se introduce una fuente de neutrones
(puede ser polonio) que inicie el proceso de fisin en
U-235. Propagacin: Los neutrones liberados en el primer proceso de fisin inician la fisin en los ncleos
cercanos de 235 U . Esto crea una reaccin en cadeFigura 4: Visualizacin esquemtica de una reaccin auto- na que aumenta exponencialmente. Gran cantidad de
sustentado y controlada.
energa es liberada en un tiempo corto. Culminacin:
Cuando la mayor parte de 235 U es usado o cuando los
neutrones escapan sin ser capturados.

2.

Reactores Nucleares

El corazn de un reactor nuclear es su ncleo. En


este lugar es donde se producen las fisiones. Todos los
reactores nucleares usan el mismo principio el cual se
muestra en la Figura 5. El combustible es frecuentemente empaquetado en latas cilndricas donde el uranio es almacenado como xido de uranio. Estas son las
varillas de combustible y son separados del material
moderador. Si la muestra del combustible es pequea,
los neutrones tendrn una alta probabilidad de escape
en lugar se ser absorbidos. Para una muestra grande,
los neutrones liberados en el interior tienen una alta
probabilidad de ser absorbidos por otros ncleos antes que puedan escaparse. La masa del combustible
tiene que ser lo suficientemente grande para asegurar
y mantener la reaccin en cadena. Esta masa se la
Figura 5: Representacin esquemtica de un nucleo de un
llama masa crtica. Para uranio enriquecido la masa
reactor. Seccin transversal de un nucleo esfrico.
crtica es aproximadamente 15 kg, lo suficiente para
hacer una esfera de 12 cm de dimetro. Si la masa excede el valor crtico, la muestra se volver supercrtica y
explotar.
Los neutrones producidos como resultado de la fisin tienen energa del orden de los M eV . Estos neutrones

no son trmicos por lo cual seran inservibles para mantener la reaccin en cadena autosustentada. La funcin
del moderador es el frenado de los neutrones a energas trmicas antes que entren en otra varilla de combustible,
hacindoles factibles para sustentar la reaccin en cadena. Como los neutrones no son cargados solo pueden
perder energa mediante choques con los ncleos del moderador. El moderador es escogido para hacer que el
proceso sea efectivo. Del anlisis mecnico resulta que las partculas que chocan deben de tener la misma masa
que los neutrones. Un moderador ideal bebe tener las siguientes propiedades:
1. Los tomos deberan tener un nmero msico cercano a uno
2. Puede ser slido o lquido, altamente denso.
3. Debe de no absorber los neutrones que se involucran en la reaccin en cadena.
4. Debe de ser qumicamente estable, barato y abundante
No existe un material que satisfaga todas las propiedades perfectamente, pero se utilizan comnmente dos
moderadores: agua y grafito. El agua absorbe un poco neutrones, debido a que existe el proceso: 10 n + 11 H 21
H + El grafito no satisface el criterio 1 debido a su alto calor especfico y es un buen absorbedor de calor. En
un evento de accidente en el sistema de enfriado del sistema, la temperatura se elevara muy lentamente. Por
ser slido no se derramara del reactor.
En el ncleo de un reactor debe de haber un controlador de la velocidad de reaccin y esto lo hacen
las barrilas de control, las cuales estn hechas de un
material que absorbe neutrones trmicos. Las varillas
de control deben entrar y salir tan rpido como sea
requerido. Un material comn para estas barrillas es
boro en acero. El boro dentro del acero absorbe neu1
11
trones mediante el proceso: 10
5 B + 0n 5 B
La energa liberada en la fusin es primero cintica en los fragmentos de la fisin y en los neutrones
liberados, luego como calor en los barrillas de combustible, moderador y en la barrillas de control. Para
utilizar esta energa se utiliza un refrigerante. El refrigerante tiene 2 funciones: mantener a los componentes
fros para que no se derritan y eventualmente se evaporen y tambin sirve para transportar la energa a
Figura 6: Diagrama esquemtico de un reactor nuclear co- un termo cambiador donde el agua es calentada pamn, es el reactor AGR Advanced gas-cooled reactor.
ra producir vapor, y el cual mueve las turbinas para
producir electricidad.
Existe otro reactor de fisin que utiliza un ncleo ms pequeo con plutonio como material de fisin, rodeado
de una capa de uranio. El principio de funcionamiento es similar al anterior excepto que el plutonio de fusin
no requiere neutrones trmicos debido a que los neutrones rpidos pueden producir la reaccin en cadena. Este
tipo de reactores se los llama: reactores rpidos o reactor productor. El nombre productor resulta ya que puede
generar plutonio dentro del manto de uranio.

3.

Desechos Radiactivos

Los desechos radiactivos se clasifican en tres: alto, medio y nivel bajo de desecho, dependiendo de la
radiactividad y el peligro. Siendo el nivel alto el ms
peligroso. Para el nivel bajo se tiene una actividad
menor a 4 109 Bq (4GBq) para emisores alfa y bajo
de 12Gbq para y .
El proceso de fisin lleva consigo la destruccin de
235
U
y el agotamiento del istopo activo. Despus de
92
algunos aos de funcionamiento las varillas de combustible se vuelve menos efectivas y debe ser reemplazadas. Las varillas de combustible usualmente son
hechas de uranio enriquecido. El uranio es guardado
Figura 7: Cadenas de decaimientos de los fragmentos de en bolas de oxido de uranio y empaquetados en tarros
93
fisin a) 141
55 Cs y b) 37 Rb.
de acero inoxidable. Estas varillas cuando estn inservibles son altamente radiactivas y los tarros tambin
representan un peligro. De un paso de fisin del 235
92 U se producen por lo menos 8 radio istopos Figura 7.
3

El plutonio de las varillas desechas es particularmente peligroso, como tambin es un qumico altamente
txico y es un ingrediente portencial para una bomba. Las varillas tambin tienen uranio. Existe tcnicas de
reprocesamiento de estas varillas para recuperar dichos materiales. Estas tcnicas involucran la disolucin de
las varillas en una mezcla de solventes de agua y aceite, escogidos de tal manera que el uranio y el plutonio
se disuelvan en aceite y los otros materiales en agua. Cuando los lquidos se precipitan, el aceite flota en la
superficie del agua y las dos soluciones estn separadas.
Los largos tiempos de vida de los desechos presentan un gran problema para los reactores nucleares presentes.
En muchos lugares, los residuos son guardados en tanques con doble pared y blindados. El volumen de los
desechos pueden ser reducidos convirtiendolos en bloques de vidrio, proceso conocido como vitrificacin. Otro
tratamiento para los desechos es el bombardeo de neutrones trmicos. Estos interaccionan con los actnidos y
productos de la fisin por absorcin o fisin, y los transmutan en otros istopos inactivos o en istopos de vidas
cortas.
El desecho intermedio tiene una menor actividad que del alto. Consiste del material que recubre al combustible. Usualmente se lo almacena en tambores de acero dentro de bbedas de cemento.
El desecho de nivel bajo consiste de equipo y prendas utilizadas en las reas donde el material radiactivo
el manipulado. Este tipo de desechos tambin es obtenido en hospitales como en indistrias y en laboratorio
de investigacin. Se puede almacenar los desechos de nivel bajo e intermedio bajo tierra en zonas con gran
estababilidad geolgica. Los desechos lquidos de nivel bajo, como el agua de enfriamiento en donde se ha
guardado las varillas desechadas, es tratada y descargada.

4.

La fisin es un proceso espontneo ?


Una reaccin tpica de fisin es:
239
94 P u

124
1
112
46 P d +48 Cd + 3 0 n

El Q de la reaccin es 188M eV , lo cual es observado en una fisin promedio. De esto se puede pensar que
la fisin es un proceso espontneo. Realmente no lo es, debido a la interraccin de Coulomb.
Si asumimos que los dos fragmentos de la ltima reaccin son esferas cargadas unifirmes con radios rP d y
rCd . Podemos calcular la energa del potencial de Coulomb debido a la interaccin entre los dos fragmentos
dada por la ecuacin:
Ecou =

e2 ZP d ZCd
40 r

con r la distancia de separacin entre los dos ncleos.


Si los unimos a los dos nucleos tanto como sea
posible es decir:
1/3

1/3

r = rP d + rCd = r0 (ACd + AP d )
La energa reemplazando todos los parmetros es:
Ecou = 270M eV
De esto se puede decir que si queremos unir
a los dos fragmentos, tenemos que cruzar la barrera de Coulomb. Solo cuando los nucleos estn
muy cerca la fuerza fuerte ayudar a unirlos y habran sobrepasado la repulsin de Coulomb, Figura
8.
Si vemos a este proceso en direccin opuesta, para tener una probabilidad alta de fisin espontnea
del nucleo padre, la energa que se libere durante
la fisin Q debe de ser comparable con la barrera
Figura 8: Representacin esquemtica de la barrera de de Coulomb. En este caso no se tiene tal resultado.
Coulomb en el ncleo.
Apesar de este resultado la fisin espontnea existe, con una probabilidad muy baja, pero ocurre estadsticamente. Este proceso ocurre cunticamente por efecto tunel. Algunos istopos muy pesados son muy inestables
que la fisin sobrepasa la barrera de Coulomb, para esto se necesita nucleos con un A largo ( 300) y Z 2 /A > 47.

Sin embargo, algunos istopos tienen una probabilidad que no es despreciable. Por ejemplo: 252 Cf , el cual es
usado como radioistopo y su rama de fisin espontnea es de 3 %.
Generalmente la reaccin de fisin tiene que ser inducida. Para lograrlo se debe de exitar al nucleo ms arriba
de la barrera de Coulomb. Esto para cuando el nucleo absorbe un neutron. Como el nuetron no tiene carga, este
pasa sin interacctuar con la barrera de Coulomb y el nucleo lo absorbe. El nuetrn abosrbido producir que el
ncleo suba a un estado excitado:
235

U+

1
0n

236

Todos los grficos fueron extrados de la de bibliografa.

Referencias
[1] Energy Fission and Fussion Also at: http : //www.f oothill.edu/psme/larson/resources/1C Lecture and Lab/Chapter
21. 3 Energy F ission and F usion.pdf
[2] Nuclear fission and fussion and radiation hazards. University of Reading. School of Mathematical and Physical Sciences. PPLATO. Also at: http : //www.met.reading.ac.uk/pplato/resources/h f lap/p9_3t.pdf
[3] The Physics of Energy sources Nuclear Fission. B. Maffei. The University of Manchester. Also at:
http : //www.jb.man.ac.uk/ bm/T eaching/en_sources/Lecture_notes/Lecture6_f ission_notes.pdf