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Robert B. Ekelund, J.R.

(
Robert F. Hbert

HISTORIA
DE LA TEORIA
ECONOMICA
Y DE SU METODO
TERCERA EDICION

HISTORIA
DE LA TEORA
ECONMICA
Y DE SU MTODO
TERCERA EDICIN

Robert B. Ekelund, Jr.


Universidad de Auburn

Robert F. Hbert
Universidad de Auburn

Traduccin
IORDI PASCUAL ESCUTIA
FACULTAD DE CIENCIAS ECONMICAS
UNIVERSIDAD DE BARCELONA

Me
Graw
MEXICO BUENOS AIRES CARACAS GUATEMALA LISBOA MADRID
NUEVA YORK SAN JUAN SANTAF DE BOGOT SANTIAGO

AUCKLAND LONDRES MILN MONTREAL NUEVA DELHI


SAN FRANCISCO SINGAPUR ST. LOUIS SIDNEY 'TORONTO

HISTORIA DE LA TEORA ECONMICA Y DE SU MTODO


T ercera edicin
Prohibida la reproduccin total o parcial de esta obra
p o r cualquier m edio, sin la autorizacin escrita del editor.

Me
Graw

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Interamericana

DERECHOS RESERVADOS 2005, respecto a la primera edicin en espaol, por:

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, Basativi 17, i planta
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Traducido de la tercera edicin en ingls de la obra: A History of Economie l


Copyright MCMXC por The Mcgraw-Hill Companies, Inc.
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Delegacin Iztapalapa
09810 Mxico. D.F.

The McGraw-Hill Companies

A James P. Payne, Jr.,


y a la memoria de Alfred F. Chalk,
que ensearon la excelencia con el ejemplo.

NOTA SOBRE
LOS AUTORES

Robert B. Ekeiund, Jr., obtuvo los grados de bachelor y master en Economia en la


Universidad St. Mary, en San Antonio, y un doctorado en la Universidad del Estado
de Luisiana. Ense en la Universidad de Texas A & M, para incorporarse despus
al claustro de la Universidad de Auburn en 1979, donde desempea una ctedra de
Economa. El Dr. Ekeiund es autor de varios libros de teora y de poltica econmi
cas, entre los que se encuentra un manual, y ha publicado ms de sesenta artculos
sobre economa en revistas como American Economic Review, Quarterly Journal o f
Economics, Journal o f Political Economy, Economica y Southern Economic Journal.
Robert F. Hbert se doctor en la Universidad del Estado de Luisiana en 1970. Ha
enseado en la Universidad de Clemson y ha pronunciado m ultitud de conferencias
en los Estados Unidos y en otros pases. En la actualidad es catedrtico de Econo
ma y desempea la ctedra de Estudios Empresariales de la Fundacin Benjamin y
Roberta Russell, en la Universidad de Auburn. El Dr. Hbert es autor de un libro
sobre el desarrollo histrico de la figura del empresario en la literatura econmica y
ha publicado muchos artculos en revistas como Quarterly Journal o f Economics,
Economica, Southern Economic Journal, Economic Inquiry, Journal o f Public Econo
mics y History o f Political Economy. Tambin ha colaborado en la edicin de varios
volmenes de historia de la economa.

CONTENIDO

P r lo g o ...................................................

P A R T E P R IM E R A
1

............................

IN T R O D U C C IO N Y O R IG E N E S
La econom a y su h is t o r ia .........................................................

INTRODUCCION ............................................................................
OBJETO, CAMPO Y METODO ...................................................
POR DONDE EMPEZAR?............................................................
Referencias generales.....................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

3
6
8
9
10
14

P ensam iento e c o n m ic o a n tig u o y m e d ie v a l......................

15

INTRODUCCION ............................................................................
CONTRIBUCIONES DE LOS ANTIGUOS G R IEG O S.................
CONTRIBUCIONES ROMANA Y DEL PRIMITIVO
CRISTIANISMO .......................................................................
PENSAMIENTO ECONOMICO M E D IE V A L ...............................
CONCLUSION ................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................
3

x v ii

El m e rc a n tilis m o y el n a c im ie n to del c a p ita lis m o

15
15
25
27
37
38
42

............

43

INTRODUCCION ............................................................................
EL MERCANTILISMO COMO DOCTRINA: LA ECONOMIA
DEL NACIONALISMO ............................................................
EL MERCANTILISMO COMO PROCESOECO NO M ICO ...........
LA TRANSICION AL LIB E R A LIS M O ..........................................

43
44
56
67

r
X

CONTENIDO

CONCLUSION ................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

69
70
74

La a p a ric i n de una c ie n cia : P e tty, C a n tillo n


y los fis i c r a t a s ............................................................................

77

LAS RAICES IRLANDESAS DE LA ECONOMIA POLITICA . .


LOS HERALDOS DEL LIBERALISMO: BOISGUILLEBERT
Y LOS FISIO C RATAS..............................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................
PARTE S E G U N D A
5

77
87
96
100

EL P E R IO D O C L A S IC O
Adam S m ith : c o n s tru c to r de un sistem a

...........................

105

INTRODUCCION ...........................................................................
LA NATURALEZA DEL SISTEMA ECONOMICO DE SMITH .
CONCLUSION ................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

105
106
128
130
133

El an lisis e c o n m ic o cl sico (I): u tilid a d , p o b la c i n


y d in e ro .........................................................................................

135

INTRODUCCION ............................................................................
EL PRINCIPIO DE UTILIDAD EN LA ECONOMIA CLASICA:
JEREMY B E N T H A M ................................................................
EL PRINCIPIO DE LA POBLACION EN LA ECONOMIA
CLASICA: THOMAS M A L T H U S ............................................
LOS PRIMEROS PROBLEMAS M ONETARIOS........................
CONCLUSION ................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

135

140
143
149
150
152

El an lisis e c o n m ic o c l s ic o (II): el siste m a ric a rd ia n o


y sus c r t i c o s ................................................................................

155

136

INTRODUCCION ...........................................................................
LA DOCTRINA CLASICA DE LA RENTA .................................
EL SISTEMA R IC A R D IA N O ..........................................................
CRITICOS DE RICARDO: MALTHUS Y SENIOR ....................
LA SUPREMACIA DE LA ECONOMIA R IC A R D IA N A .............
RESUMEN: LA DINAMICA ELEGANTE DEL SISTEMA
CLASICO ..................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

175
178
181

El a n lisis e c o n m ic o c l s ic o (III): Jo h n S tu a rt M ili

183

...

INTRODUCCION: UN NIO PRODIGIO COMO ECONOMISTA


CLASICO ..................................................................................

155
156
159
164
174

183

CONTENIDO

LA DECADENCIA DE LA ECONOMIA CLASICA ....................


PUEDE AFIRMARSE QUE LA TEORIA ECONOMICA CLASICA
DESAPARECIO? .......................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................
9

La p o ltic a e con m ica en el p erod o cl sico


INTRODUCCION ............................................................................
LAS IDEAS DE NASSAU SENIOR SOBRE EL TRABAJO
INFANTIL Y LAS LEYES DE FABRICAS .............................
JUSTICIA DISTRIBUTIVA Y LAISSEZ PAIRE: LA POLITICA
SOCIAL Y ECONOMICA DE J. S. M ILL .............................
EL UTILITARISTA COMO ARTIFICE DE LA POLITICA
ECONOMICA: LA ECONOMIA POLITICA DE
SIR EDWIN C H AD W IC K..........................................................
CONCLUSION ................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

PARTE TE R C E R A

10

11

XI

202
211
212
215
217
217
220
223

229
239
240
243

R E A C C IO N E S Y A L T E R N A T IV A S
A LA T E O R IA C L A S IC A EN EL S IG L O X IX
S o c ia lis ta s e h is to ric is ta s ........................................................

247

INTRODUCCION ............................................................................
SAINT-SIMON, SISMONDI Y LIST: EJEMPLOS
DEL PENSAMIENTO EVOLUTIVO EUROPEO ....................
LOS SOCIALISTAS UTOPICOS: OWEN, FOURIER
Y PROUDHON ..........................................................................
H ISTO R IC IS M O ..............................................................................
LA ESCUELA HISTORICA A L E M A N A ........................................
CONCLUSION ................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

247

Karl M a rx y el so cialism o c ie n tfic o ...............................

275

INTRODUCCION ............................................................................
VIDA Y OBRA DE MARX ............................................................
PANORAMICA DEL SISTEMA MARXIANO .............................
PRIMEROS ESCRITOS DE MARX SOBRE LA PRODUCCION
C A P ITA LIS TA ............................................................................
LA NATURALEZA DEL C A P IT A LIS M O ......................................
EL LEGADO DE MARX .................................................................
Notas para lecturas com plem entarias..........................................
Referencias.......................................................................................

275
275
277

249
257
264
265
269
271
274

282
284
295
296
300

XII

CONTENIDO

PARTE C U A R T A

12

13

14

15

LA M I C R O E C O N O M I A EN LA E U R O P A
C O N T I N E N T A L Y EN IN G L A T E R R A
La m ic ro e c o n o m a en Francia: C o u rn o t y D u p u i t .............

305

INTRODUCCION ..............................................................................
COURNOT (1801-1877) ................................................................
JULES DUPUIT (1804-1866) ........................................................
NOTA SOBRE LOS INGENIEROS EN LA HISTORIA
DE LA EC O N O M IA .....................................................................
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

305
306
315
328
330
333

La m ic ro e co n o m a en Viena: M en ge r, W ie ser
y B h m -B a w e rk ...........................................................................

335

INTRODUCCION ..............................................................................
VON THNEN ..................................................................................
GOSSEN ...........................................................................................
VON MANGOLDT ............................................................................
CARL MENGER (1840-1921) ........................................................
FRIEDRICH VON WIESER (1 8 5 1 -1 9 2 6 )......................................
EUGEN BOHM-BAWERK (1851-1914) ......................................
POSDATA .........................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias............................................
Referencias.........................................................................................

335
336
338
339
341
347
360
368
368
371

La m icro e co n o m a en In g la te rra : W illia m S ta n le y Jevons

373

INTRODUCCION ..............................................................................
W ILLIAM STANLEY JEVONS (1835-1882) ...............................
LA TEORIA DEL VALOR ................................................................
JEVONS Y LA CIENCIA ESTADISTICA........................................
EL PROLOGO DE JEVONS DE 1879 Y LA DIFUSION
INTERNACIONAL DE LAS IDEAS ECONOM ICAS...............
POSDATA: LA IMPORTANCIA DE JE V O N S ...............................
Notas para lecturas com plem entarias............................................
Referencias.........................................................................................

373
373
376
386

A lfre d M a rs h a ll y el d e s a rro llo del an lisis


del e q u ilib rio p a rcia l ...................................................................
INTRODUCCION ..............................................................................
VIDA Y OBRA DE M A R S H A L L .....................................................
MARSHALL Y SU M E T O D O ..........................................................
LA OFERTA DE LA INDUSTRIA Y LA ECONOMIA
DE LA PRODUCCION ..............................................................
DEMANDA Y EXCEDENTE DE LOS CONSUMIDORES ...........
LAS IDEAS DE MARSHALL SOBRE LA FORMACION OPTIMA
DE LOS PRECIOS Y EL M O N O P O LIO ...................................
LAS IDEAS DE MARSHALL SOBRE ELASTICIDAD,
DEMANDA DE LOS FACTORES Y ASIGNACION OPTIMA
DE RECURSOS...........................................................................

390
391
392
394

395
395
395
399
407
414
421

428

CONTENIDO

16

VISION RETROSPECTIVA DE M A R S H A L L .................................


Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

436
438
441

Lon W a lra s y el d e s a rro llo del a n lisis del e q u ilib rio


gen eral ..............................................................................................

443

INTRODUCCION: UN ESTUDIO POR CONTRASTE..................


LEON WALRAS: BOSQUEJO DE SU VIDA Y OBRA ...............
WALRAS, MARSHALL Y EL MECANISMO DE AJUSTE
DEL MERCADO .........................................................................
EL EQUILIBRIO GENERAL WALRASIANO EN EL CONSUMO
Y LA LEY DE WALRAS ............................................................
PARETO, EL EQUILIBRIO GENERAL Y LA ECONOMIA
DEL BIENESTAR.........................................................................
LA CORRESPONDENCIA DE WALRAS Y SU IMPACTO
EN LA DISCIPLINA E C O N O M IC A ..........................................
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

P A R T E Q U IN T A
17

19

443
447
449
456
464
467
468
471

LO S P A R A D IG M A S D EL S IG L O X X
T h o rs te in V eblen y la econom a in s titu c io n a lis ta
a m e ric a n a .........................................................................................
INTRODUCCION ..............................................................................
EL HISTORICISMO BRITANICO DEL SIGLO X iX ......................
THORSTEIN VEBLEN Y EL INSTITUCIONALISMO
AMERICANO ..............................................................................
LA SEGUNDA Y TERCERA GENERACIONES
DE VEBLENIANOS .....................................................................
CONCLUSION: EL PARADIGMA INSTITUCIONALISTA .........
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

18

X III

R e co nsid eraci n de la co m p e te n c ia : C h a m b e rlin


y R o b in s o n .......................................................................................

475
475
476
480
498
505
506
510

513

INTRODUCCION: DESARROLLO DE LA COMPETENCIA


IMPERFECTA ..............................................................................
E. H. CHAMBERLIN: EN BUSCA DE UNA NUEVA TEORIA
DEL VALOR ................................................................................
ROBINSON Y LA COMPETENCIA IM PERFECTA......................
Notas para lecturas complementarias ............................................
Referencias.........................................................................................

517
525
539
541

Jo h n M a yn a rd Keynes, la T eora G eneral y el d e s a rro llo


de la m a c ro e c o n o m a ...................................................................

543

INTRODUCCION ..............................................................................
J. M. KEYNES, DILETANTE Y TEORICO ECONOMICO ...........

543
545

513

X IV

CONTENIDO

20

21

22

23

LA TEORIA GENERAL: IDEAS TEORICAS MAS RELEVANTES


CONCLUSION: KEYNES Y LA HISTORIA DEL PENSAMIENTO .
Notas para lecturas com plem entarias............................................
Referencias.........................................................................................

548
563
564
568

M a cro e co n o m a c o n te m p o r n e a : la te o ra c u a n tita tiv a ,


el m o n e ta ris m o y las e x p e c ta tiv a s r a c io n a le s ....................

569

INTRODUCCION ..............................................................................
LOS ORIGENES NEOCLASICOS DEL M O N E T A R IS M O ...........
MONETARISMO MODERNO: TEORIA Y P O L IT IC A ..................
EXPECTATIVAS RACIONALES: LA NUEVA ECONOMIA
C LA S IC A .......................................................................................
CONCLUSION ..................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

585
587
588
590

Econom a a ustraca

593

.....................................................................

569
570
577

INTRODUCCION ..............................................................................
LA GESTALT DE LA ECONOMIA AUSTRIACA ........................
LUDWIG VON MISES: LA TEORIA DEL DINERO
Y DEL C R E D ITO .........................................................................
F.
A. HAYEK Y LOS CICLOS ECONOMICOS: LA TEORIA
MONETARIA DE LA SOBREINVERSION...............................
JOSEPH SCHUMPETER: COMPETENCIA, DINAMICA
Y CRECIMIENTO .......................................................................
COMPETENCIA Y PROCESO DEL M E R C A D O ...........................
PUBLICIDAD Y DESCUBRIMIENTO DE LA DEMANDA .........
EL DEBATE SOBRE EL CALCULO SOCIALISTA ......................
CONCLUSION ..................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

593
595

602
607
609
611
613
614
616

El d e s a rro llo de la econ om a m a te m tic a y e m p ric a . . . .

619

INTRODUCCION ..............................................................................
ORIGENES Y DESARROLLO DEL METODO MATEMATICO . .
LOS HIJOS DE COURNOT: ALGUNAS APLICACIONES
DE LAS MATEMATICAS A LAS IDEAS ECONOMICAS . . .
ECONOMIA EMPIRICA: LA CONTRASTACI O N DE LA TEORIA
ECONOMICA ..............................................................................
CONCLUSION: TENDENCIAS Y PELIGROS DE LA
FORMALIZACION Y CONTRASTACION DE LA TEORIA
ECONOMICA ..............................................................................
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

619
620

642
645
647

M ic ro e c o n o m a m od erna : un fe s tn s u c u le n to y v a ria d o

649

INTRODUCCION ..............................................................................
TECNOLOGIA DEL CONSUMO: VISIONES M O D ER N AS.........

649
650

597
601

624
639

CONTENIDO

24

XV

NUEVAS TEORIAS DE LA EM P R E S A ..........................................


OTRAS APLICACIONES Y A M P LIA C IO N E S ...............................
CONCLUSION ..................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias.............................................
Referencias.........................................................................................

660
663
667
667
669

La nueva e con om a p o ltic a : e le cci n p b lic a


y r e g u la c i n .....................................................................................

671

INTRODUCCION ..............................................................................
ELECCION PUBLICA: ECONOMIA POLITICA
CONTEMPORANEA ...................................................................
LA NUEVA ECONOMIA POLITICA DE LA REGULACION ----CONCLUSION ..................................................................................
Notas para lecturas com plem entarias............................................
Referencias.........................................................................................

671
672
685
693
694
696

A g r a d e c im ie n to s ............................................................................

699

Indices
DE A U T O R E S ..............................................................................
DE MATERIAS ............................................................................

703
717

PROLOGO

La historia de las ideas econmicas ha cambiado poco en la dcada y media


transcurrida desde que este libro apareci por primera vez. Pero si Voltaire estaba
en lo cierto al creer que la historia no es ms que un m ontn de malas pasadas que
los vivos juegan a los muertos, los historiadores de las ideas han jugado algo ms
que unas cuantas malas pasadas a lo largo de los ltimos quince aos. D urante este
tiempo, los historiadores del pensamiento econmico han estado trabajando en el
descubrimiento de nuevas contribuciones y anticipaciones, reinterpretando aporta
ciones pasadas y evaluando las nuevas ideas que informan y amplan, el flujo de la
literatura econmica contempornea. Esta actividad se ha visto estimulada durante
las ltimas dcadas por un m oderado resurgimiento del inters por los orgenes de la
ciencia econmica y por la aparicin de nuevas revistas y de nuevas organizaciones
profesionales dedicadas al estudio de la historia de la economa poltica.

CONTENIDO
La tercera edicin de Historia de la teora econmica y de su mtodo presenta, en
forma inteligible y amena, las principales ideas tericas y metodolgicas que han
formado y continan formando la economa contempornea. Aunque hemos intro
ducido numerosos cambios en el texto, a fin de reflejar la continua investigacin
sobre el tema, hemos intentado una vez ms mantener un equilibrio entre el espacio
dedicado al tratam iento de ideas, personas y mtodos, por una parte, y de institucio
nes y polticas, por otra.
Este libro ofrece algunas ventajas sobre las ediciones anteriores y sobre otras
existentes en este campo. Proporciona una visin de conjunto en profundidad de la
gama completa de las ideas econmicas desde los tiempos antiguos hasta la actuali
dad. El tratam iento no llega a ser enciclopdico, pero es suficiente para dem ostrar la
notable continuidad del pensamiento econmico a lo largo de todas las pocas. El
x v ii

x v iii

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

estudiante que llegue a dom inar el contenido de este libro entender cmo las
contribuciones analticas del pasado, tanto las que han conseguido incorporarse a la
corriente principal de la economa como las que no lo han hecho, han configurado la
teora econmica contempornea. Adems, este libro integra las principales cuestio
nes metodolgicas y los modos ms im portantes de plantear el anlisis, con su visin
histrica del conjunto de contribuciones particulares. Asimismo, explora las conse
cuencias ms amplias de la teora derivadas de la aplicacin de la poltica econmica
y social.

CARACTERISTICAS DISTINTIVAS
Algunas de las caractersticas distintivas de este libro son: un tratam iento detallado
de la economa escolstica que subraya sus avances lentos, pero slidos, hacia una
teora unificada del valor durante la Edad Media; una amplia evaluacin del mer
cantilismo, que destaca las perspectivas tanto de las ideas cuanto las histricoinstitucionales; una discusin en profundidad de las aportaciones continentales,
especialmente las realizaciones de los economistas franceses en el siglo xix; una
visin de conjunto, cuidadosamente elaborada del desarrollo de los mtodos m ate
mticos y cuantitativos en economa; y un panoram a selectivo de las variadas
aplicaciones de la teora neoclsica de los precios a los problemas sociolgicos
contemporneos.
Un libro como ste obliga a los autores a juzgar y elegir. En ciertos puntos del
texto hemos preferido cultivar el detalle institucional (por ejemplo, el captulo sobre
el mercantilismo), mientras que en otros lugares hemos elegido prescindir de tales
detalles para mejor exponer la riqueza del anlisis. En general, hemos dirigido
nuestro esfuerzo menos hacia el planteamiento denom inado institucional y ms
hacia la corriente principal de la economa. Esto refleja dos cosas: nuestra propia
preferencia metodolgica y nuestro criterio informado sobre lo que es ms probable
que sea de utilidad inmediata para los estudiantes universitarios que busquen una
perspectiva histrica de la naturaleza y del futuro de la economa contempornea.

LA TERCERA EDICION
En relacin con las ediciones anteriores de este texto, hemos introducido varios
cambios en la presente edicin, que amplan, completan y en el mejor de los casos
mejoran el texto. En respuesta a sugerencias de lectores y crticos hemos aadido
dos nuevos captulos que amplian la parte de historia contempornea del libro. El
capitulo 22 traza el desarrollo de la introduccin de los instrumentos matemticos y
estadsticos en el anlisis econmico; y el captulo 23 pasa revista, a grandes rasgos,
a la expansin reciente de las ideas neo-marshallianas en la teora de la dem anda del
consumidor, la tom a de decisiones y la naturaleza de la empresa. Se considera que
estos captulos aproxim an mucho ms la historia al presente, lo que dificulta la
perspectiva histrica. Sin embargo, tambin muestran cmo la economa contina
construyndose sobre las ideas y las tcnicas del pasado, en su bsqueda de la
conexin con la realidad actual.

PROLOGO

XX

El ncleo central del libro, tal como estaba estructurado en las versiones anterio
res, tambin ha sido modificado en varios aspectos significativos. Hemos introduci
do nuevo material sobre las aportaciones de los antiguos griegos (captulo 2), sobre
el tema de la usura como forma de poltica eclesistica medieval (captulo 2) y sobre
el papel de William Petty (captulo 4) en la formacin del pensamiento econmico
antes de Adam Smith. Los tratam ientos de Mili (captulo 8) y Wieser (captulo 13)
han sido revisados y un tanto ampliados. Las ideas de Joseph Schumpeter sobre el
ciclo econmico (captulo 21) y sobre la regulacin econmica (captulo 24) han sido
introducidas y/o ampliadas. La discusin de la economa austraca (captulo 21) ha
sido rehecha para incorporar las teoras m onetarias de Mises y Hayek. La teora de
las expectativas racionales hace su aparicin en el captulo 20. Finalmente, todas las
notas al fin de cada captulo para lecturas complementarias han sido concienzuda
mente revisadas y puestas al da.

AGRADECIMIENTOS
El xito que tuvieron las anteriores ediciones de este libro debe atribuirse a los
lectores interesados que han ahondado en su contenido. Muchos han sido generosos
en sus consejos sobre la m anera de m ejorar la exposicin. Estamos agradecidos a los
crticos amistosos e igualmente a los hostiles, que han com partido sus opiniones con
nosotros, y animamos a una participacin de la audiencia todava m ayor por lo
que respecta al contenido del presente libro.
Finalmente, nos gustara expresar nuestra gratitud a una serie de colegas y
estudiantes que nos ayudaron a preparar esta nueva edicin. Los profesores Richard
Ault y Richard Beil, de la Universidad de Auburn; Don Boudreaux, de la Universi
dad George Masn; James Halteman, del W heaton College; Steve Hickerson, de la
Universidad Estatal de M ankato; Terrence M cDonough, del Canisius College; y
M ark Thornton, de la Universidad de Auburn, brindaron consejos y sugerencias en
diversos puntos del manuscrito. Los profesores Richard Ault y John Jackson, de la
Universidad de Auburn, y Charles Maurice, de la Universidad de Texas A & M,
fueron especialmente tiles en las fases de formacin de los Captulos 22 y 23,
as como en los refinamientos posteriores. Los profesores David E. R. Gay, de
la Universidad de Arkansas; M artin Giesbrecht, de la Universidad de Kentucky
(Northern); E. O. Price III, de la Universidad Estatal de Oklahoma; y Warren
Samuels, de la Universidad Estatal de Michigan, hicieron sugerencias tiles en todo
el manuscrito. Linda Hadley, M anisha Perera y James Tillery, graduados de la
Universidad de Auburn, prestaron una competente asistencia tcnica en la fase final,
a fin de term inar el texto dentro de la fecha lmite. Estamos en deuda con cada una
de estas personas por su tiempo y su esfuerzo. Esperamos que esta nueva edicin
ser til para los estudiantes del tema, de m odo que pueda compensar en alguna
medida el tiempo y los esfuerzos que tan generosamente nos regalaron amigos y
crticos.
R ob e rt B. Ekelund, Jr.
R o b e rt F. H bert

PRIMERA
INTRODUCCION
Y ORIGENES

CAPITULO

LA ECONOMIA
Y SU HISTORIA

INTRODUCCION
El anlisis econmico ha generado una rica y extensa historia desde sus comienzos
formales hace cosa de doscientos aos. Al igual que, en el m undo de la biologa, un
gnero particular evoluciona a partir de las primeras especies, tambin la economa
se ha desarrollado como un gnero intelectual. Las primeras formas de la economa
adoptaron unos determinados nombres y caractersticas. Los antiguos griegos nos
legaron la palabra economa, pero limitaron su significado a la administracin
de la casa. .Despus de la Edad Media, la economa fue considerada como un
subconjunto de la filosofa moral, pero en el siglo xvn se desarroll una raza
m utante llamada aritmtica poltica. El siglo xvm fue testigo de otra raza denom ina
da fisiocracia. Con el tiempo, la disciplina adquiri en buena medida su forma
m oderna bajo el nombre de economa poltica, a finales del siglo xvm. Continu
experimentando mutaciones durante el siglo xix, en el que aparecieron varias y
virulentas razas heterodoxas. Pero debido a su constante aceptacin y profesionalizacin a lo largo del siglo xx, el trmino estricto, economa, ha venido a represen
tar una etiqueta ampliamente adm itida para un cuerpo de principios y un m todo de
investigacin que ahora puede denominarse corriente principal. Este libro trata de
la evolucin y desarrollo de la corriente principal de la teora econmica. Como tal,
es una historia del anlisis econmico, pero no es la historia del anlisis econmico.
Desde un punto de vista holstico, la economa moderna, como el plumaje de
un pavo real, est llena de color y variedad, y se orienta en direcciones diversas. La
economa, en este sentido holstico, comprende muchos puntos de vista heterodoxos.
P or mencionar slo unos pocos, en ella encuentran cabida los escritos de los
institucionalistas (viejos y nuevos), socialistas, marxistas, radicales, austracos, postricardianos y postkeynesianos. Este libro no intenta conceder el mismo tiempo y la
3

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

misma atencin a todos los puntos de vista. En lugar de ello, se concentra en el


desarrollo de la corriente principal del anlisis econmico tal como se ha ido
desplegando en la cultura occidental desde la poca de los antiguos griegos hasta la
actualidad. Nuestra justificacin para este enfoque concreto es doble. En primer
lugar, la corriente principal de la economa representa el consenso sobre lo que es la
economa en todas partes. En segundo lugar, una perspectiva histrica sobre la
corriente principal de la economa puede ser de gran valor para el estudiante
contem porneo de esta disciplina. En nuestra aproximacin pedaggica, por tanto,
la heterodoxia se introduce en el estudio histrico o como un desafio directo a la
ortodoxia reinante o como una variacin sobre el tema de la corriente principal de
la economa. Aunque otros puedan tratar el tema de m odo diferente, lo importante,
en conjunto, es que la economa ha sido y es una forma vibrante del discurso
intelectual, no un cuerpo establecido de principios.
La verdad lisa y llana es que la economa es cualquier cosa antes que un cuerpo
de pensamiento establecido. Incluso entre los economistas que integran la corriente
principal, persisten cuestiones pendientes sobre la naturaleza y objeto de la econo
ma, as como sobre su valor y su lugar entre las disciplinas cientficas que compiten
entre s. A causa de esto, no todos los economistas enfocan el tema de la misma
manera; ni estn todos de acuerdo en los lmites del asunto, el papel del individuo
frente al grupo, el m todo de anlisis que debe emplearse o el objeto propio de las
investigaciones econmicas. Aunque destacamos la continuidad y el consenso en la
evolucin de la teora econmica, sin embargo aconsejamos al estudiante que se
m antenga abierto a opiniones alternativas y que busque lecciones provechosas tanto
en los errores del pasado como en sus aciertos. Los historiadores de la economa
deben ser a un tiempo historiadores y economistas. Como economistas, estn intere
sados por la teora y las consecuencias de las decisiones humanas. Como historiado
res, son los cronistas de estos acontecimientos. Los economistas modernos que no
son historiadores tratan de emular a los cientficos, que estn interesados sobre todo
por el presente. Con todo, los historiadores se encuentran forzosamente en la
frontera entre el pasado y el presente. Les interesan tanto los errores del pasado
como sus avances. Constituye esta tarea un simple despilfarro de tiempo, una
obsesin por los detalles minuciosos, o produce resultados constructivos? En otras
palabras, se obtiene un resultado positivo al estudiar la historia de la teora
econmica y de su mtodo?
El tema de la economa, el proceso a travs del cual se tom an las decisiones
humanas, se orienta hacia adelante, mientras que la historia est orientada hacia
atrs. Pero los hum anos slo pueden juzgar dnde estn en trminos de dnde han
estado, y esto parece sostenerse con la misma fuerza en el reino intelectual que en el
m undo de los acontecimientos. La historia lo es de los hum anos y si ellos quieren
comprenderse, no pueden ignorarla. En este libro, nuestro inters especfico es la
historia de la ciencia, una expresin que utilizamos de m odo un tanto impreciso
para referirnos a los aumentos acumulativos del conocimiento humano. La historia
de la ciencia es un problem a esquivo y de solucin nada fcil. U na opinin sostiene
que dicha historia detalla la relacin de un progreso continuo de las ideas, hecho de
las contribuciones que en cada poca van aadiendo nuevas partculas de conoci
miento al legado acumulado por los tiempos pretritos, levantando de este m odo el

LA ECONOMIA Y SU HISTORIA

edificio del conocimiento cientfico, que desde entonces crece ladrillo a ladrillo. O tro
punto de vista afirma que la ciencia avanza por medio de un crecimiento orgnico
un proceso de m aduracin, por lo que el conocimiento avanza lentamente, a
partir de la infancia supersticiosa y adicta a los mitos de las civilizaciones primitivas,
hasta el sofisticado panoram a de la ciencia moderna. Ninguna de stas es una
descripcin completamente esmerada del pasado, ni es probable que sean antepro
yectos fiables del futuro. En vez de esto, lo que sucede a menudo es que el pensa
miento progresa de una m anera semejante a la evolucin biolgica, primero por
mltiples subdivisiones y despus por el desarrollo aislado de diversas ramas del
conocimiento, cada una de las cuales conduce a ortodoxias rgidas, especializaciones
parciales y obsesiones colectivas. A partir de esta fragmentacin y transm utacin
peridicamente surgen nuevas sntesis que nos empujan hacia adelante de un modo
incremental, hasta que se produzca la nueva fase en la divisin intelectual de la
clula. Las nuevas sntesis no surgen nunca a partir de una mera adicin de dos
ramas maduras en la evolucin mental. Cada nueva desviacin y la subsiguiente
reintegracin implican la ruptura de estructuras de pensamiento rgidas y anquilosa
das, que se derivan de un desarrollo hiperespecializado anterior. Desgraciadamente,
todava no sabemos mucho sobre el cmo o el por qu tiene lugar este proceso. Lo
que hemos aprendido es que muchos genios responsables de las principales m utacio
nes en la historia del pensamiento parecen haber posedo determinadas caractersti
cas en comn. Ante todo, los grandes pioneros intelectuales del pasado m antuvieron
una actitud escptica, casi iconoclasta, frente a las ideas tradicionales. En segundo
lugar, m antuvieron (por lo menos al principio) una ausencia de prejuicios rayana en
la ingenuidad ante los nuevos conceptos. Al margen de esta combinacin, a veces se
da una capacidad decisiva para ver una situacin familiar o un problem a bajo una
luz nueva. El proceso creativo consiste en arrancar un concepto de su contexto o de
su significado tradicionales.
O tra precondicin para que se produzcan los descubrimientos bsicos es la
madurez de la poca, algo que parece ser identificable ex-post, si no lo es ex-ante.
Robert M erton, entre otros, ha explicado las condiciones que llevan a descubri
mientos mltiples en el conocimiento: las ocasiones en que dos o ms personas,
trabajando independientemente unas de otras, llegan a la misma idea o al mismo
planteamiento bsicos. Es como si tuvieran que cumplirse determinadas precondi
ciones antes de que pueda tener lugar un cambio progresivo. Thomas Kuhn incidi
en buena medida en lo mismo en La estructura de las revoluciones cientficas, donde
argum entaba que cuando una m anera de pensar adm itida se ve obligada a enfren
tarse con un nmero creciente de anomalas que no puede resolver, por lo general da
paso a una nueva m anera de pensar.
U na de las ventajas del estudio de la historia de la economa, por tanto, es una
mejor comprensin del proceso creativo. A partir de esta exposicin conseguimos
algunas intuiciones fundamentales dentro de la sociologa del conocimiento. La
economa es un mosaico de supuestos, hechos, generalizaciones y tcnicas, y es muy
difcil entender cmo surgi el modelo de ideas corriente sin tener ninguna aprecia
cin de cmo lucharon los distintos pensadores con los problemas del pasado. La
comprensin de la historia de la economa proporciona una perspectiva: lo que
Joseph Schumpeter llamaba una apreciacin de los modos de proceder del espritu

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

humano. La historia de la economa ilustra que la capacidad para analizar proble


mas cambia, y no siempre a mejor, a lo largo del tiempo. Este tipo de intuicin es
raram ente posible en otros cursos que se encuentran en el curriculum universitario
tradicional.
U na segunda ventaja que proporciona un estudio de la historia de la economa
es una sensibilidad ante la clase de ideas que muestran resistencia en una discipli
na cientfica. En qu consiste el atractivo de una idea que vive en la teora econmi
ca mucho despus de que su progenitor se haya ido por el camino que todos
recorreremos? Por qu determinadas ideas se mantienen, mientras otras se apagan
rpidam ente y otras apenas ven la luz del da? Aunque es probable que se las
considere irrelevantes en un curso de teora econmica contempornea, estas cues
tiones son completamente apropiadas en el contexto de la historia del anlisis
econmico.
Tambin constituye otra ventaja la mejor comprensin de la teora econmica
contempornea, a travs de una estimacin de las deficiencias de las teoras del
pasado y de los obstculos superados por los principios que sobreviven. Un suple
mento para algunos estudiantes es que la asimilacin de la teora abstracta se les
hace ms fcil cuando se la presenta en su contexto histrico.
Indudablem ente existen muchas otras razones para estudiar el desarrollo de la
economa, pero no es nuestra intencin revisarlas todas. No menos im portante es el
simple hecho de que el tema sea interesante. Muchos economistas sienten una
afinidad con el famoso herpetologista que un da se vio ante un estudiante imperti
nente que quera saber qu tenan de bueno las serpientes. El hombre, que se haba
pasado toda su vida adulta estudiando las serpientes, respondi con rapidez: Las
serpientes son extraordinariam ente interesantes, eso es lo que tienen de bueno. Esta
defensa parece no menos apropiada para el estudio de la historia de la economa.

OBJETO, C AM PO Y METODO
La presentacin de la historia del pensamiento econmico en toda su diversidad
cultural e intelectual plantea varios problemas. El primero y ms im portante consis
te en identificar las hebras comunes que trenzan el amplio tapiz de la economia en
un todo coherente. La gracia del asunto consistira en m ostrar las hebras sin
deshacer el tapiz. El hilo comn que atraviesa este libro es la teora del valor. No
todos los captulos destacan este tema en la misma medida; pero cualquiera que sea
el nfasis, ningn captulo se aleja nunca, en su contenido, de su inters central.
Aunque la teora del valor se trata generalmente como un problem a microeconmico, sin embargo proporciona una piedra de toque tambin para los temas macroeconmicos. As, en el apogeo de la teora clsica del crecimiento econmico, Adam
Smith, David Ricardo y Karl M arx se detuvieron largamente para resolver la
cuestin del valor. Adems, cualquiera que sea la definicin de economa que se elija,
el tema del valor levanta su cabeza de m odo inevitable.
El segundo problema consiste en definir los lmites de la investigacin econmi
ca. D ado que existen varias escuelas de pensamiento que se disputan la legitimidad,
los autores de un libro como ste tienen que elegir. Hemos declarado antes, y la

LA ECONOMIA Y SU HISTORIA

hemos justificado, nuestra eleccin de presentar este estudio histrico principal


mente en trminos de las corrientes ms im portantes de la economa. Determinados
temas de la historia del pensamiento econmico, definidos de forma amplia, no se
han tratado aqu con gran detalle. Los estudiantes que deseen estudiarlos con ms
amplitud pueden consultar con provecho las notas para lecturas complementarias,
al final de cada captulo. Adems, animamos a todos los estudiantes a discutir sus
particulares intereses intelectuales, amplios o concretos, con el profesor responsable
de la docencia de este curso.
El tercer problema consiste en elegir un adecuado estilo o planteamiento del
tema. Del mismo m odo que hay muchas opiniones diferentes sobre lo que constituye
el estudio propio de la economa, tambin hay distintos planteamientos de la
historia de la disciplina. Algunos apoyan una aproximacin por la va de la socio
loga del conocimiento, que destaca el proceso de aparicin de las ideas y examina
la m ultitud de fuerzas sociales, econmicas e histricas que conforman estas ideas.
O tros consideran que las ideas tienen vida propia. Segn esta ltima opinin, la
solidez de una idea se juzga segn si suena a cierta una vez que se la ha separado
de su marco temporal histrico. Este libro adopta una aproximacin eclctica, que
se sita entre las dos opiniones extremas: 1) las ideas son lo nico que im porta (al
margen del marco temporal), y 2) toda idea es una expresin ms o menos fiel del
perodo temporal en que apareci. El dilema que plantea la adopcin exclusiva de
cualquiera de las dos opiniones anteriores es que la prim era descuida la considera
cin de la sociologa del conocimiento y la segunda imposibilita la evaluacin del
progreso en la historia de las ideas.
Este libro se titula Historia de la teora econmica y de su mtodo porque intenta
presentar no slo una revisin histrica de las contribuciones tericas del pasado,
sino tambin algo de la gestalt de cada pensador, es decir, del sistema de ideas que
pasa de un pensador al siguiente. Creemos que la comprensin de los procedimien
tos intelectuales seguidos por las grandes mentes de la economa constituye una
valiosa leccin para los economistas actuales. As. utilizamos el trmino mtodo
de un m odo modesto, para transm itir un inters por una estructura de pensamiento
en su conjunto, dentro de la cual surgen las contribuciones tericas, a m odo de
ladrillos y mortero, para m antener la estructura cohesionada. En el sentido en el que
empleamos el trmino, mtodo no es sinnimo de metodologa. La metodologa
es el estudio del mtodo. Es el examen sistemtico del cmo y el por qu los
cientficos utilizan los mtodos que utilizan y de las diferencias existentes entre
dichos mtodos. P or tanto, la metodologa est ntimamente relacionada con la
sociologa del conocimiento. Ni la metodologa ni la sociologa del conocimiento
constituyen el principal inters de este libro. Ms bien se interesa primariamente por
las cuestiones relativas a lo que constituye nuestra herencia econmica (su corriente
principal) y por las consecuencias que brotan de ella. Sin embargo, el fondo histrico
es m ayor que el dorado del lirio; en l arraigan los ideales, las presiones y los
acontecimientos que provocaron el descubrimiento original.
Nuestro planteamiento es cuestin de eleccin y no persigue la finalidad de
disminuir la im portancia de estos otros temas. Existiendo estudios que se enfrentan
con esos temas, especialmente el de M ark Blaug, La metodologa de la economa o
cmo explican los economistas, pueden utilizarse con provecho junto con este libro.

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

A diferencia de Blaug, no intentamos presentar una historia de la metodologa. Ante


todo, ste es un libro de texto, y su contenido viene dictado, ms o menos, por los
temas por los que los historiadores del pensamiento, pasados y actuales (incluyndo
nos a nosotros) se han interesado. Algunos autores, sencillamente, han tenido xito:
por ejemplo, Adam Smith, David Ricardo, Alfred M arshall y John M aynard Keynes. Sus ideas deben incluirse slo por este criterio. En los casos menos claros, debe
ejercitarse un juicio ms selectivo. A algunos, nuestra seleccin de individuos y
temas les parecer idiosincrsica. No presentamos ninguna excusa por ello, slo nos
inclinamos a atenernos a los resultados del mercado.
La direccin principal de este libro es el desarrollo de las abstracciones econmi
cas per se, aunque los temas sociales y metodolgicos se consideran con frecuencia
como partes integrales del panoram a intelectual. Creemos que las teoras econmi
cas tienen, en efecto, una vida propia y que un estudio de su desarrollo es interesante
y provechoso para el estudiante de la economa contempornea. Cualquier libro que
trata un campo limitado dejar necesariamente muchas cuestiones sin respuesta.
Qu papel, si es que desempea alguno, juega el entorno en la teora econmica?
Tienen que m odular los intereses empricos (escasez de alimentos, distribucin de la
renta o dimensiones del paro y de la inflacin) la naturaleza y direccin de la
investigacin analtica? Si realmente las abstracciones econmicas poseen vida pro
pia, ha llevado la estrechez de miras a los tericos a excluir reas potenciales
interesantes y beneficiosas para la economa? Cmo se transm iten las ideas dentro
de un pas e internacionalmente? Cmo se relacionan las ideas con la poca en la
que se desarrollan? Qu tiene que ver la filosofa con la teora econmica? No
tenemos respuestas concluyentes para estas preguntas, pero esperamos que este
libro, por lo menos, profundizar en la apreciacin y comprensin de los temas.
Tam poco intentamos en este texto confirmar ningn punto de vista en particular
sobre el desarrollo del anlisis econmico. En su lugar, esperamos exponer el
registro histrico, que debe dar en ltima instancia la medida de los mritos y/o de
los defectos de cualquier opinin en particular.

POR DONDE EMPEZAR?


D ada la gran extensin de tiempo y experiencia humana, por dnde se puede
empezar un estudio de la historia del anlisis econmico? El problema econmico
bsico no puede haber estado lejos de los pensamientos de los hum anos desde que
comenzaron a caminar derechos. Pero los historiadores intelectuales deben mirar
hacia el principio del tiempo registrado para buscar su m ateria prima. El historiador
de la economa, en particular, es consciente de que la economa es un pariente recin
llegado entre las disciplinas cientficas. En el siglo x v i i i surgi una situacin clsica
en la economa. As pues, por qu no empezar por ah una historia de esta
disciplina? Sencillamente porque toda situacin clsica consolida, resume y sintetiza
el trabajo original de un perodo anterior y no puede ser entendida del todo por s
misma. Por tanto, comenzamos por el perodo anterior, por la cuna de la civiliza
cin occidental, la antigua Grecia.

LA ECONOMIA Y SU HISTORIA

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NOTAS PARA LECTURAS COMPLEMENTARIAS


Cualquier incursin seria por la historia de la teora econmica tiene que tratar de
los primeros orgenes de los pensadores ms importantes. Aunque su extensin y su
nivel elevado la hacen inadecuada como texto, la Historia del anlisis econmico de
Schumpeter es una gua til y enciclopdica para las vueltas y revueltas histricas
del anlisis econmico. O tra obra con intencionalidad omnicomprensiva es la His
tory o f Economic Reasoning de Pribram. Ms asequible y, al igual que Schumpeter,
inspirada en la creencia de que las ideas pueden ser juzgadas por sus propios
mritos, sin excesivos adornos histricos, est la Teora econmica en retrospeccin
de Blaug, que ha superado la prueba del tiempo a travs de cuatro ediciones.
Las lecturas seleccionadas, tanto si son de fuentes primarias como si son de
fuentes secundarias, pueden ser tiles al novicio en la historia de la economa.
Fuentes primarias se encuentran en las selecciones de Abbott, M onroe y Wilson.
Gherity y Spiegel renen fuentes primarias y secundarias, mientras que Rima y
Spengler-Allen se centran en escritos secundarios. Los libros de Keynes, Schumpeter
y Stigler contienen las propias investigaciones de cada autor sobre diversos pensado
res y sus respectivas contribuciones, y son muy recomendables.
Aunque la economa m oderna subvalora la im portancia de la historia de la
economa, se han propuesto varios argumentos importantes en su defensa. Una lista
representativa, pero no exhaustiva, incluye a D. F. Gordon, The Role of the
History of Economic Thought in the Understanding of M odern Economic Theory,
American Economic Review, vol. 55 (1965), pgs. 119-127; G. J. Stigler, Does
Economics Have a Useful Past?, History o f Political Economy, vol. 1 (otoo 1969),

LA ECONOMIA Y SU HISTORIA

11

pgs. 217-230; y F. Cesarano, On the Role of the History of Economic Analysis,


History o f Political Economy, vol. 15 (primavera 1983), pgs. 63-82. R. B. Ekelund y
R. W. Ault exponen convincentemente el tema del estudio cuidadoso de la historia
de la economa en The Problem of Unnecessary Originality in Economics, Sout
hern Economic Journal, vol. 53 (enero 1987), pgs. 650-661, donde utilizan la carga
del desarrollo histrico en la formacin de los precios como un estudio de los
beneficios que pueden derivarse de una familiaridad con la literatura anterior.
H an aparecido muchos escritos que tratan de los factores que influyen en el
desarrollo del anlisis econmico. Vanse, especialmente, A. F. Chalk, The Concept
of Change and the Role of Predictability in Economics, History o f Political Eco
nomy, vol. 2 (primavera 1970), pgs. 97-117; J. J. Spcngler, Notes on the Inter
national Transmission of Ideas, History o f Political Economy, vol. 2 (primavera
1970), pgs. 133-151; y la revisin retrospectiva de G. C. Harcourt, Reflections on
the Development of Economics as a Discipline, History o f Political Economy, vol.
16 (invierno 1984), pgs. 489-518. Algunos autores destacan los determinantes end
genos, reforzando su argumento con el creciente profesionalismo de la ciencia, que
se puede observar en el perodo posterior a 1870. Vanse G. J. Stigler, Influencia de
los acontecimientos y las polticas sobre la teora econmica, original ingls en
American Economic Review, vol. 50 (mayo 1960), pgs. 36-45, reimpreso en la
Historia del pensamiento econmico del mismo autor; y J. J. Spengler, Exogenous
and Endogenous Influences in the Form ation of P ost-1870 Economic Thought: A
Sociology of Knowledge Approach, en R. V. Eagley (ed.), Events, Ideology, and
Economic Theory (Detroit: Wayne State University Press, 1968). Sobre el tema de la
aparicin del marginalismo, los determinantes filosficos de diversas clases por
ejemplo, la religin o el utilitarismo han sido tratados como influencias im portan
tes por Emil Kauder, The Retarded Acceptance of the M arginal Utility Theory,
Quarterly Journal o f Economics, vol. 67 (noviembre 1953), pgs. 564-575; mientras
que J. P. Henderson destac la reaccin de los economistas frente a la teora del
valor trabajo de Marx, en su reaccin ante la tesis de Kauder, The Retarded
Acceptance of the M arginal Utility Theory: Comment, Quarterly Journal o f Econo
mics, vol. 69 (agosto 1955), pgs. 465-473.
El impacto del entorno sobre las ideas econmicas es un tema sometido a un
considerable debate. Autores como Rogin (The Meaning and Validity o f Economic
Theory) atribuyen una gran im portancia a los acontecimientos exteriores en la
formacin de las teoras econmicas, en tanto que otros argumentan explcitamente
que el entorno tiene poco o nada que ver con los avances que se producen en el
ncleo terico de la economa. Frank W. Fetter, The Relation of the History of
Economic Thought to Economic History, American Economic Review, vol. 55
(mayo 1965), pgs. 136-142, resumi acertadamente el debate al observar que cuan
to ms ntimamente se asocie el pensamiento econmico con el anlisis tcnico... es
ms probable que se considere el efecto del pensamiento econmico sobre la histo
ria, y menos el efecto de la historia sobre el pensamiento. Pero sigue siendo verdad
que es muy probable que el argumento de un autor se vea afectado de alguna
manera por el perodo que se considere. Todo esto abre la puerta a las cuestiones de
la originalidad y el progreso. El premio Nobel George Stigler trata estos temas
en La naturaleza y el papel de la originalidad en el progreso cientfico, versin

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

original inglesa en Economica, n.s., vol. 22 (noviembre 1955), reimpreso en su Histo


ria del pensamiento econmico. Stigler concluye que puede esperarse un progreso en
la teora econmica en aquellas reas en que se est desarrollando un trabajo
emprico importante.
Una hiptesis convincente en torno al cambio cientfico y relacionada con los
temas anteriores fue expuesta por Thomas K uhn en La estructura de las revoluciones
cientficas (Mxico: Fondo de Cultura Econmica, 1971). Aunque Kuhn utiliza el
cambio en las ciencias fsicas para ilustrar su tesis, su planteamiento se aplic
rpidamente a la economa, por parte de historiadores y metodlogos. Kuhn consi
dera un paradigma como un conjunto de principios interrelacionados pero poco
desarrollados: un cuerpo de pensamiento que puede responder las preguntas que se
le formulen, pero que puede ampliarse libremente. En esta teora, los nuevos para
digmas surgen cuando se van desarrollando contradicciones en el paradigm a exis
tente, que se denom ina ciencia normal. En otras palabras, los viejos paradigmas
son superados cuando se ven enfrentados a un nmero creciente de preguntas que
no pueden responder. Sin embargo, los viejos paradigmas son a menudo absorbidos
dentro de los nuevos, como ilustran los ejemplos de la qumica y la fsica; as, la
aparicin de la mecnica cuntica como reaccin a la fsica newtoniana y la absor
cin de esta ltima por parte de la primera.
Interpretando el desarrollo de la economa a lo largo de estas lneas, podramos
sentirnos tentados a argum entar que el anlisis neoclsico (vanse los captulos 12 a
16) apareci alrededor de 1870 como consecuencia de la quiebra intelectual de la
economa clsica. Segn este razonamiento, el abandono de la doctrina del fondo de
salarios prefiguraba la emergencia de un nuevo paradigma. De hecho, segn Keynes,
el paradigma anterior proporcionaba, a la pregunta de cmo se logra y se mantiene
el pleno empleo, una respuesta que estaba en desacuerdo con la experiencia. En
consecuencia, Keynes sent las bases de un nuevo modelo. Esta explicacin llama la
atencin sobre la superficie, pero encubre ciertos problemas candentes. Por ejemplo,
cmo identificar adecuadamente un paradigm a en economa? Qu es, en rigor, un
cuerpo de principios interrelacionados? Aplicado a la economa, el trmino para
digma se ha visto sujeto a una interpretacin ms bien poco precisa. Por ejemplo,
Brian Loasby ha adelantado la fascinante interpretacin de que la competencia
imperfecta (vase captulo 18) surgi para superar una contradiccin en la teora del
valor de Alfred Marshall. Constituye, por tanto, la competencia imperfecta un
paradigm a competitivo? Tal vez, alternativamente, un paradigm a pueda ser identifi
cado por la unicidad del mtodo. As, podran posiblemente agruparse planteamien
tos aparentem ente diversos, por ejemplo, el clsico, el neoclsico, el keynesiano y
otros, en un solo paradigm a denom inado equilibrio econmico. Sobre esta base,
los intereses contem porneos relacionados con los desequilibrios macroeconmicos
(por ejemplo, Axel Leijonhufvud, Anlisis de Keynes y de la economa keynesiana,
Barcelona: Ed. Vicens-Vives, 1976) y con los desequilibrios microeconmicos (por
ejemplo, Israel Kirzner, Competition and Entrepreneurship, Chicago: The University
of Chicago Press, 1972) pueden considerarse como una reaccin frente al paradigma
de la economa del equilibrio.
O tras cuestiones surgen de m odo natural. Existen paradigmas dentro de otros
paradigmas? Cmo vamos a juzgar las interrelaciones de un cuerpo de pensamien

LA ECONOMIA Y SU HISTORIA

13

to? Queda mucho por hacer si queremos aplicar la interesante tesis de Kuhn a la
historia del pensamiento econmico, y, de hecho, gran parte de la discusin reciente
se ha desplazado de la provocadora tesis de K uhn hacia otras tesis alternativas. No
podemos esperar que sea posible pasar revista aqu a toda esta literatura, pero las
referencias que siguen dan un poco el sabor de la agitacin existente: A. W. Coats,
Is There a Structure of Scientific Revolutions in Economics?, Kyklos, vol. 22
(1969), pgs. 289-296; M artin Bronfenbrenner, The 'Structure of Revolutions' in
Economic Thought, History o f Political Economy, vol. 3 (primavera 1971), pgs.
136-151; L. Kunin y F. Weaver, On the Structure of Scientific Revolutions in
Economics, History o f Political Economy, vol. 5 (otoo 1971), pgs. 391-397; y
D. Dillard, Revolutions in Economic Theory, Southern Economic Journal, vol. 44
(abril 1978), pgs. 705-724. Un texto que apoya el argumento de Bronfenbrenner
de que puede estarse produciendo un proceso dialctico hegeliano, ms que un
ambiguo cambio de paradigma, es el de S. Karten, Dialectics and the Evolution
of Economic Thought, History o f Political Economy, vol. 5 (otoo 1973), pgi
nas 399-419.
Desarrollando y ampliando el trabajo de sir Karl Popper (La lgica de la
investigacin cientfica, Madrid: Editorial Tecnos, 1977), Imre Lakatos ha propuesto
una metodologa alternativa que muchos historiadores de la economa han conside
rado ms atractiva que la de Kuhn. Vanse Lakatos, The Methodology o f Scientific
Research Programmes. Philosophical Papers, vol. 1 (Cambridge: Cambridge Univer
sity Press, 1978); M. Blaug, Kuhn versus Lakatos, or Paradigms versus Research
Programmes in the History of Economics, History o f Political Economy, vol. 7
(invierno 1975), pgs. 399-433; del mismo autor, La metodologa de la economa o
cmo explican los economistas (vanse referencias); J. Jalladeau, Research Program
versus Paradigm in the Development of Economics, Journal o f Economic Issues,
vol. 12 (septiembre 1978), pgs. 583-608; J. V. Remenyi, Core Demi-Core Interac
tion: Toward a General Theory of Disciplinary and Subdisciplinary Growth, His
tory o f Political Economy, vol. 11 (primavera 1979), pgs. 30-63; D. W. Hands, The
M ethodology of Economic Research Programmes, Philosophy o f the Social Scien
ces, vol. 9 (1979), pgs. 293-303; y del mismo autor, Second Thoughts on Lakatos,
History o f Political Economy, vol. 17 (primavera 1985), pgs. 1-16. O tros competido
res en esta batalla intelectual sobre los mtodos son S. Latsis, Situational Determi
nism in Economics, British Journal fo r the Philosophy o f Science, vol. 23 (agosto
1972), pgs. 207-245; del mismo autor (ed.), M ethod and Appraisal in Economics
(Cambridge: Cambridge University Press, 1976); y P. Feyerabend, Contra el mtodo.
Esquema de una teora anarquista del conocimiento (Barcelona: Ediciones Ariel,
1974). Una degustacin de este ambiente intelectual lo proporciona Bruce Caldwell
en Beyond Positivism: Economic Methodology in the Twentieth Century (Boston:
Allen & Unwin, 1982) y Appraisal and Criticism in Economics: A Book o f Readings
(Boston: Allen & Unwin, 1984).

14

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

REFERENCIAS
Blaug, M ark. The M ethodology o f Economics, or How Econom ists Explain. Londres: C am b rid
ge U niversity Press, 1980. (T rad, castellana: L a m etodologa de la economa o cmo
explican los economistas. M adrid: A lianza Ed., 1985.)
K uhn. T h o m as S. The Structure o f Scientific Revolutions, 2.a ed. C hicago: T he U niversity of
C hicago Press, 1970. (T rad, castellana: L a estructura de las revoluciones cientficas. M xi
co: F o n d o de C u ltu ra E conm ica, 1971.)
M erto n , R o b ert K. The Sociology o f Science. Chicago: T h e U niversity o f C hicago Press, 1973.
Schum peter, Joseph A. H istory o f Economic Analysis, E, B. Schum peter (ed.). N u ev a York:
O xford U niversity Press, 1954. (T rad, castellana: H istoria del anlisis econmico. E. B.
Schum peter (ed.). B arcelona: E diciones Ariel, 1982.)

CAPITULO

PENSAMIENTO ECONOMICO
ANTIGUO Y MEDIEVAL

INTRODUCCION
A lo largo de la m ayor parte de la historia, la economia no ha tenido una identidad
propia y distinta de la del pensamiento social en general. Incluso en el siglo xvm,
Adam Smith vio la economa como un subconjunto de la jurisprudencia. Esto hace
ms difcil la bsqueda de los primeros principios del razonamiento econmico, no
porque la despensa de la antigedad se encuentre desprovista, sino porque las lneas
de demarcacin entre las ciencias sociales eran imprecisas. La economa tom
conciencia de s cuando vino a ser identificada con un proceso de autorregulacin
del mercado, y el descubrimiento del mercado como un proceso autorregulador es
un fenmeno del siglo xvm. Sin embargo, las semillas del anlisis econmico fueron
sembradas mucho antes, en la antigua Grecia, cuna de la civilizacin occidental.

CONTRIBUCIONES DE LOS ANTIGUOS GRIEGOS


Nuestros modelos de pensamiento, el marco en el que surgen y circulan nuestras
ideas, las formas de lenguaje en que las expresamos y las reglas que las gobiernan,
todo es producto de la antigedad. Este reconocimiento llev al filsofo Gom perz a
escribir que Aun aquellos que no estn familiarizados con las doctrinas y escritos
de los grandes maestros de la antigedad, y que ni siquiera han odo nunca los
nombres de Platn y Aristteles, se encuentran, sin embargo, bajo el hechizo de su
au toridad1. La misma palabra economa toma su nombre del Econmico, el
tratado de Jenofonte para instruir sobre la direccin eficiente y el liderazgo.
1
Theodor Gomperz, Creek Thinkers: A History o f Ancient Philosophy, vol. 1, L. Magnus (trad.).
Nueva York: Humanities Press, 1955, p. 528.
15

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

Lo que los antiguos griegos aportaron a la economa fue una aproximacin


racional a la ciencia social en general. Su economa puede describirse como de premercado, no en el sentido de que el comercio estuviese ausente, sino ms bien en el
sentido de que los productos no eran uniformes ni se comerciaban por medio de
intercambios organizados, ni se analizaban por s mismos. La vida poltica y econ
mica desde el ao 500 a. C. hasta el 300 a. C. estuvo dom inada por la guerra. Los
pensadores griegos se interesaron principalmente por la eficiencia econmica y
organizativa y su visin del m undo era antropocntrica, no mecanicista. En otras
palabras, el hom bre era el centro de todas las cosas. Los antiguos griegos se
interesaron particularm ente por las capacidades autorreguladoras de los individuos,
que deban enfrentarse con la tom a de decisiones racionales y con la maximizacin
de la felicidad hum ana, pero no descubrieron el mercado autorregulador, que es la
esencia de la economa moderna.
La antigua cultura griega adm ita dos ideas opuestas de individualismo. Por una
parte, un gobernante autoritario tena poder para tom ar decisiones administrativas
en nom bre de los intereses de la sociedad. Esto llev al desarrollo del clculo
racional basado en la idea de un individuo definido de m odo abstracto como la
unidad social bsica. Por otra parte, cada familia era patriarcal y dirigida hacia el
xito, lo que llev al desarrollo del ciudadano individual (slo el hombre) como
quien fundamentalmente tom aba las decisiones. Estas dos formas opuestas de indivi
dualismo, macro y micro, contribuyeron al nfasis formal de la sociedad griega
sobre la administracin de la casa (oikonomia) y al desarrollo de un clculo hedonstico del egosmo racional.
Como que los griegos se concentraron en los elementos de control humano,
desarrollaron el arte de la administracin ms que la ciencia de la economa. Su
economa, despus de todo, era bsica y simple. Consista en una agricultura prim a
ria y en un limitado comercio de lujo. La produccin de bienes era supervisada en
grandes fincas rurales y en los acuertelamientos de los jefes militares. El Estado tena
pocos gastos que no fuesen de ndole militar; era principalmente el punto focal de las
actividades religiosas y militares. Sin embargo, en el curso de la elaboracin de la
naturaleza de la administracin, los griegos desarrollaron estructuras analticas que
tienen significado para la teora econmica. En particular, los siguientes com ponen
tes de la economa moderna tuvieron su origen en el pensamiento griego: el clculo
hedonstico, el valor subjetivo, la utilidad marginal decreciente, la eficiencia y la
asignacin de recursos. Los principales autores de este perodo que contribuyeron al
anlisis econmico fueron Jenofonte, Platn, Protgoras y Aristteles.

Ideas de Jenofonte sobre organizacin,


valor y divisin del trabajo
Philip Wicksteed, notable economista britnico del siglo xix, escribi que la econo
ma puede tomarse [como una disciplina] que incluye el estudio de la adm inistra
cin de los recursos, sean de un individuo, de una casa, de un negocio o del Estado;
incluyendo tambin el examen de las maneras en las que surge el despilfarro en

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

17

todas aquellas adm inistraciones2. De acuerdo con este criterio, Jenofonte (h. 427355 a. C.) debe ser considerado como uno de los primeros economistas. Sus escritos
constituyen un himno a la ciencia de la administracin.
Soldado condecorado y discpulo de Scrates, Jenofonte expres sus ideas en
trminos del individuo que toma decisiones, sea jefe militar, adm inistrador pblico o
cabeza del hogar familiar. Contem plaba los modos de actuar eficientes, en oposicin
a los ineficientes. Su Econmico investiga la organizacin y administracin adecua
das de los asuntos privados y pblicos, mientras que su Caminos y medios prescribe
el curso de la revitalizacin econmica de Atenas a mediados del siglo iv a. C.
Considerando el entorno material como algo fijo, Jenofonte se concentr en la
capacidad hum ana, dirigida por un buen liderazgo, como la principal variable de la
administracin.
U n buen adm inistrador se esfuerza por incrementar el tam ao del excedente
econmico de la unidad que supervisa (por ejemplo, la familia, la ciudad o el
Estado). P ara Jenofonte esto se logra por medio de la habilidad, el orden y uno de
los principios econmicos ms bsicos, la divisin del trabajo. Esta se convierte en el
eje del crecimiento econmico en los escritos de Adam Smith, como veremos en el
captulo 5, pero sus im portantes implicaciones econmicas fueron reconocidas en la
antigedad. Jenofonte atribuy un aum ento en la cantidad y calidad de los bienes al
principio de la divisin del trabajo. Adems, llev la discusin a un anlisis de la
relacin entre la concentracin de la poblacin y el desarrollo de habilidades y
productos especializados. Esta intuicin se encuentra en la base de la famosa afirma
cin de Smith de que la especializacin y la divisin del trabajo estn limitadas pol
la extensin del mercado.
El lder de Jenofonte el individuo excepcional que organiza la actividad hum a
na se enfrenta a las fuerzas de la naturaleza, ms que a las de una economa
competitiva. Aunque el lder sea m otivado por el egosmo, el comportamiento
adquisitivo como tal no se considera natural. Antes bien, el proceso econmico
consiste en la utilizacin, por parte del hombre inteligente, de la percepcin y de la
razn para extraer de la naturaleza lo que es necesario para satisfacer las necesida
des hum anas y evitar las incomodidades. Esta persecucin, activa y racional, del
placer, y esta evitacin del dolor fueron reconocidas formalmente en la doctrina del
hedonismo, que form parte de la conciencia griega ms general. Muchos siglos
despus, la misma idea reapareci en la teora subjetiva del valor que sealaba el
comienzo de la economa neoclsica (vanse los captulos 12 a 16).
Un ejemplo del uso, por parte de Jenofonte, del valor subjetivo presagia el
pensamiento econmico moderno, aunque no se site en un contexto explicito d e
mercado. Refirindose al consumo de alimentos, advierte en el Hiern que cuanto
mayor es el nmero de platos superfluos que se ponen delante de un hombre, m s
pronto le asalta una sensacin de hartazgo; y as, en lo que respecta a la duracin d e
su placer, tambin el hombre al que se le ofrecen muchas posibilidades est peor que
el que disfruta moderadam ente de la vida (Scripta Minora, p. 9). Jenofonte busc
tambin una distincin significativa entre un concepto subjetivo puramente indivi
dual del valor y un concepto general ms objetivo de riqueza o propiedad. Por
2 P. H. Wicksteed, The Common Sense o f Politicai Economy. Nueva York: A. M. Kelley, 1966. p. 17.

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

ejemplo, en su discusin sobre la administracin de la hacienda observ que las


mismas cosas, para el que sabe hacer uso de cada una de ellas, son bienes, y para el
que no sabe, no son bienes. Una flauta, por ejemplo, para quien sabe tocarla bien, es
un bien, y para quien no sabe, no lo es ms que piedras intiles... a no ser que la
venda..., en cuyo caso es un bien (Econmico, 1.10-13). As, al final, son bienes las
cosas de las que podemos beneficiarnos, pero si nos causan dao no son bienes.
Tampoco la tierra es un bien para el hom bre que la cultiva de tal guisa que se
perjudica cultivndola (Econmico, 1.8).
La idea de que es la consecuencia del placer producido por un bien, y no el
propio bien, se encuentra en el centro de la teora de la utilidad en economa.
Jenofonte desarroll la idea de la utilidad subjetiva en el dilogo entre Aristipo y
Scrates, en el que Aristipo pregunta: Quieres decir que las mismas cosas son a la
vez hermosas y repugnantes?, y Scrates replica: Por supuesto, y son buenas y
malas. Porque lo que es bueno para el hambre es a menudo malo para la fiebre, y lo
que es bueno para la fiebre es malo para el hambre; y lo que es hermoso para correr
es con frecuencia repugnante para la lucha, y lo que es hermoso para la lucha es
repugnante para correr. Porque todas las cosas son buenas y hermosas en relacin
con los propsitos a los que se adaptan bien, y son malas y repugnantes en relacin
con aquellos a los que se adaptan mal (Jenofonte, Memorabilia, III.8.6-7). Este
recurso a la evaluacin subjetiva en la medida de lo bueno frente a lo malo fue una
premisa im portante del pensamiento griego desde la poca de los primeros sofistas
hasta Aristteles.

P la t n y la t r a d i c i n a d m i n i s t r a t i v a

En contraste con el inters de Jenofonte por la naturaleza prctica del liderazgo y de


la poltica, Platn (h. 427-327 a. C.) analiz toda la estructura poltica y econmica
del Estado. Con todo, ambos autores com partieron una opinin comn sobre el
elemento hum ano como variable prim aria de la economa poltica y del arte de
gobernar. Platn se interes por el ptimo de la combinacin gobierno/economa, y
se acerc al mismo clarificando el imperativo moral de la justicia. La nocin de
Platn de un Estado ptimo es una situacin rgida, esttica e ideal, siendo cual
quier cambio de la misma algo que l consider regresivo.
Aunque en la Repblica se interesa aparentem ente por la naturaleza de la
justicia, sin embargo Platn proporciona un anteproyecto de una economa basada
en varios principios clave. Siguiendo una lnea de pensamiento abierta por Jenofon
te, Platn atribuye el origen de una ciudad a la especializacin y a la divisin del
trabajo. Escribe:
Una ciudad o un Estado es una respuesta a las necesidades humanas. Ninguno de
nosotros se basta a s mismo, sino que necesita de muchas cosas... As pues, cada uno va
tomando consigo a tal hombre para satisfacer esta necesidad y a tal otro para aquella; de
este modo, al necesitar todos de muchas cosas, vamos reuniendo en una sola vivienda a
multitud de personas en calidad de asociados y auxiliares, y a esta cohabitacin damos el
nombre de ciudad... Y cuando uno da a otro algo, o lo toma de l, lo hace por considerar
que ello redunda en su beneficio (La Repblica, II.369b-c).

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

19

Este pasaje establece el fundamento econmico de toda ciudad, intuicin que nos
pone en el camino que lleva a la teora del intercambio. La especializacin crea la
interdependencia m utua, y sta crea el intercambio recproco. Pero Platn no lleg
tan lejos como para construir una teora real del intercambio. El estaba ms intere
sado en el modelo subsiguiente de distribucin.
Reconociendo la especializacin y la divisin del trabajo como una fuente de
eficiencia y productividad, Platn abord la cuestin de cmo deben distribuirse los
bienes. Su respuesta fue que los bienes se distribuyen a travs de un mercado, siendo
el dinero como un smbolo para el intercambio. Sin embargo, de un modo tpica
mente griego, no consider que el mercado fuese capaz de autorregularse. Ms bien
requiere el control administrativo. Los elementos de control que Platn patrocin
eran la moneda autorizada, que debe administrarse para eliminar el beneficio y la
usura, y la costumbre o la tradicin para mantener constantes las cuotas distributi
vas, de acuerdo con principios matemticos estrictos (es decir, reglas de justicia).
M ientras que Jenofonte reconoca que quienes perseguan el beneficio eran
buenos administradores (en tanto que sus excesos fuesen frenados por controles
administrativos apropiados), Platn vio al beneficio y al inters (es decir, el beneficio
sobre el dinero) como amenazas al status quo. De acuerdo con la tradicin adminis
trativa, construy un Estado ideal sobre el fundamento del liderazgo sabio y eficien
te. Se extrem a fin de aislar a sus lderes de toda corrupcin. Propuso que se
impusiera el comunismo a los gobernantes, a fin de que no se viesen tentados por las
riquezas ni distrados en su tarea de prudente gobierno. Trat de sacar filsofos de
entre los soldados, formando una clase gobernante de guardianes, que combinara
la fortaleza y disciplina del guerrero con la sabidura y el entendimiento del erudito.
Habiendo destacado los beneficios de la especializacin y de la divisin del trabajo,
Platn abog por un tipo de especializacin de clase, por la que un grupo de elite,
de gobernantes capaces y de nobles pensamientos seran adiestrados para dirigir la
economa poltica.
D ada la estructura social ideal de Platn, el sustento de la clase gobernante es
problemtico sin la produccin bsica de bienes a cargo del resto de la ciudadana.
A este nivel inferior de la jerarqua social, Platn toleraba el dinero y el comercio
como males necesarios. A causa de su concepcin de la mejor sociedad como algo
absoluto y esttico, cualquier cosa que amenazase el status quo era igualmente
considerada como una amenaza al bienestar social. Por lo tanto, Platn consider
todas las formas de com portam iento adquisitivo, incluyendo el beneficio y el inters,
como potencialmente destructivas. He aqu por qu el dinero y el comercio deben
estar sujetos al control administrativo. La tendencia de los platonistas fue a conside
rar el intercambio, en su aspecto agregado, como una especie de juego de suma
cero, en el que las ganancias de una clase se producan a costa de otra.
La debilidad de la economa poltica ideal de Platn est en que su realizacin
descansa ms en el racionalismo que en cualquier proceso social participativo.
Platn slo poda concebir el Estado ideal como impuesto por la autoridad. La
experiencia de la civilizacin occidental en los milenios transcurridos desde la
antigedad es que donde existe una autoridad semejante es ms probable que
imponga el despotismo que la armo-a.

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

Protgoras y el clculo hedonstico


M ientras que Platn era un absolutista, Protgoras (h. 480-411 a. C.) fue un relati
vista. Sostena que no existe ninguna verdad objetiva, sino slo opiniones subjetivas.
Este subjetivismo queda ejemplificado en la famosa mxima que se le atribuye, el
hombre es la medida de todas las cosas. En otras palabras, aunque no puede
descubrirse la verdad, se puede descubrir la utilidad. Segn Protgoras, corresponde
a los ciudadanos de un Estado decidir lo que constituye el bienestar social y cmo
lograrlo. Contra la autoridad absoluta de Platn, Protgoras ensalz el proceso
democrtico. Crea en el sentido comn frente a la ciencia, y en la experiencia social
prctica de la hum anidad en oposicin a las doctrinas de los tericos morales y
polticos. No es sorprendente que Platn fuese uno de sus principales crticos.
El subjetivismo de Protgoras se basaba en la interaccin entre la percepcin
hum ana y los fenmenos fsicos. Form ulado en una poca en la que se crea que la
visin era producida por una luz que em anaba del ojo, sugiri una perspectiva ms
activa que pasiva del individualismo. Se cree que Protgoras dijo que cada uno de
nosotros es la medida de las cosas que son y de las cosas que no son. Sin embargo,
existe una inmensa diferencia entre un hombre y otro, precisamente en este aspecto:
las cosas que son y le parecen a un hom bre son diferentes de las que son y le parecen
al otro (Platn, Teeteto, 166d). As, para Protgoras, a diferencia de Platn, el tema
de los medios era ms im portante que el de los fines. La estabilidad social tena que
asegurarse mediante la participacin individual en la eleccin de los fines. (Por
analoga con la economa, la estabilidad del mercado se establece a travs de la
participacin activa de los participantes en el mercado.) Como todos los antiguos
griegos, Protgoras estaba interesado en los efectos del liderazgo y la adm inistra
cin, pero el papel adecuado del adm inistrador/lder era el de ofrecer consejo, no el
de gobernar absolutamente. En otras palabras, la administracin hara su contribu
cin a travs de la eleccin informada de los medios para alcanzar fines dados.
En su autorizado estudio del pensamiento econmico griego, S. T. Lowry ( The
Archeology o f Economic Ideas, p. 159) formula algunos alegatos en nom bre de
Protgoras. Afirma que la doctrina de! hombre-medida de Protgoras es la idea
m atriz de la teora del valor trabajo y de la idea del individualismo subjetivo.
Tambin defiende que Protgoras anticip dos de los elementos ms bsicos de la
teora econmica moderna: 1) la manera que tiene el mercado de maximizar la
utilidad a travs de su funcin de asignacin de recursos y 2) el uso de la medicin
hedonstica en la evaluacin de la eleccin. Estos alegatos son difciles de com probar
a la vista del hecho de que el pensamiento de Protgoras slo ha sobrevivido en
fuentes secundarias. Sin embargo, los sofistas, de los que Protgoras fue uno de los
primeros y ms grandes, sembraron definitivamente las semillas de ciertas ideas que
iban a florecer en el siglo xix.

Aristteles y el intercambio entre dos partes


Aristteles (h. 384-322 a. C.) estaba interesado en el potencial analtico de la com pa
racin de mediciones de utilidad. En sus Tpicos y su Retrica present un examen
sistemtico de los elementos de la eleccin adecuada para la tom a de decisiones

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

21

pblicas. M s im portante para la teora econmica moderna, Aristteles discuti el


valor en trminos de comparaciones incrementales. Sin embargo, sus comparaciones
sistemticas del valor basado en la utilidad marginal subjetiva se desarrollaron de
un m odo completamente desvinculado de la teora del precio. Es muy probable que
el anlisis aristotlico del intercambio fuera un intento de determinacin de los
criterios de justicia sobre los que se fundaba el sistema legal ateniense. En cualquier
caso, las consideraciones sobre la equidad dom inaron a las consideraciones econ
micas en el anlisis aristotlico del intercambio.
Es im portante advertir que Aristteles comenz a analizar el intercambio aislado
como opuesto al intercambio de mercado. La diferencia es especialmente pertinente
para la comprensin del procedimiento y de las conclusiones del modelo aristotlico.
Los economistas definen el intercambio aislado como el que realizan dos partes que
intercambian bienes de acuerdo con sus propias preferencias subjetivas, sin referen
cia a cualesquiera oportunidades alternativas en el mercado. P or otra parte, el
intercambio en el mercado tiene lugar cuando los individuos llegan a sus decisiones
a partir de su sensacin de intercambios continuos y omnipresentes entre un gran
nmero de participantes en un mercado organizado e informado. En el intercambio
que se produce en el mercado, el precio pblicamente conocido es el resultado final
de un clculo imparcial de los intereses de muchos compradores y vendedores. En
contraste, en el intercambio aislado no existe un precio de mercado. Sin la interac
cin de un gran nmero de participantes en el mercado, la justicia de cada transac
cin slo puede determinarse por una tercera parte que sea desinteresada, como un
rbitro o un juez. Adems, el juicio debe pronunciarse caso por caso. El intercambio
aislado era un tema de la experiencia de Aristteles, y sigue siendo bastante comn
en la actualidad, en las economas preindustriales con bienes no uniformes.
La naturaleza del gobierno. Aunque discpulo aventajado de Platn, Aristteles
no acept la concepcin del Estado ideal de su maestro. Ms bien favoreci una
economa mixta que permitiera un m ayor juego de los incentivos econmicos. A
diferencia de Platn, Aristteles defendi la propiedad privada para todas las clases,
sobre la base de que promueve la eficiencia econmica, engendra la paz social y
estimula el desarrollo del carcter moral.
El gobierno ateniense de la poca de Aristteles funcionaba en gran medida
como una economa distributiva. En otras palabras, la riqueza y los privilegios se
distribuan segn la costumbre, la tradicin y las directivas gubernamentales. Se
distribuan muchas cosas: honores de todas clases, comidas pblicas gratuitas, entre
tenimientos pblicos, raciones de grano, beneficios de las minas de plata de Laurium
y pagos a muchos ciudadanos por sus derechos como miembros de jurados y por la
asistencia a las asambleas pblicas. En la jerga de la teora social moderna, estas
titularidades eran prerrogativa de todo ciudadano griego. Aristteles consideraba
estas titularidades como una proteccin frente a la democracia sin trabas. Sin
embargo, el tema central de su inters era la cuestin de la justicia distributiva.
La naturaleza del comercio. Es con este panoram a de fondo que debe evaluarse
el anlisis aristotlico del intercambio entre dos partes. El vea el intercambio como
un proceso bilateral en el que ambas partes aum entaran su bienestar como resulta

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

do del intercambio. Este se produce cuando dos partes de un comercio potencial


tienen un excedente que estn dispuestas a sacrificar a cambio de los bienes de una y
otra. As, el intercambio se construye sobre la nocin de reciprocidad. Desde este
punto, el anlisis procede de un modo ms judicial que comercial. Segn la ilustra
cin bsica que hace Aristteles de un trueque:
Lo que p ro d u ce la retribucin p ro p o rc io n a d a es el cruce de relaciones. Sea A un arq u itec
to, B un zap atero , C u n a casa y D un p a r de sandalias. El arq u itecto tiene que recibir del
z a p a te ro lo que ste hace y c o m p artir a su vez con l su p ro p ia o b ra; si, pues, existe en
prim er lu g ar la igualdad p ro p o rc io n a d a y despus se p ro d u ce la reciprocidad, tendrem os
lo que decim os. Si no, n o h a b r igualdad y el acuerdo n o ser posible; p o rq u e n a d a puede
im pedir que el trab a jo del uno valga m s q u e el del o tro ; es, p o r consiguiente, necesario
igualarlos... to d as las cosas que se in tercam b ian deben ser com p arab les de alguna m anera.
E sto viene a hacerlo la m oneda, que es en cierto m o d o algo interm edio p o rq u e to d o lo
m ide, de suerte que m ide tam bin el exceso y el defecto: cu n to s p ares de sandalias
equivalen a u n a casa, o a determ inados alim entos. L a m ism a relacin que existe e n tre el
arq u itecto y el zap atero h a b r e n tre ta n to s pares de sandalias y u n a casa o tales alim en
tos. D e no ser as, no h ab r cam bio ni asociacin. Y no ser as si los bienes no son, de
algu n a m anera, iguales. Es preciso, p o r ta n to , que to d o se m id a p o r u n a sola cosa, com o
se dijo antes. E sta cosa es, en realidad, la dem anda, que to d o lo m an tien e unido...; p ero la
m o n ed a h a venido a ser, p o r as decirlo, la representacin de la d em an d a en virtud de una
convencin, y p o r eso se llam a m oneda, p o rq u e no es p o r natu raleza, sino p o r ley, y
est en n u estra m an o cam biarla o h acerla intil. H a b r , p o r ta n to , reciprocidad c u an d o
los bienes se iguden de suerte que lo que p roduce el zap atero est, respecto de lo que
p rod u ce el agricultor, en la m ism a relacin que el ag ricu lto r respecto del z ap atero (Etica a
Nicm aco, 1133a 5-30).

Este pasaje, ms otras elaboraciones*de Aristteles, se convirti en tema de examen


intenso y repetido de los autores escolsticos de la Edad Media, durante cuya poca
el pensamiento occidental fue avanzando con tanta lentitud hacia una comprensin
de la oferta y la demanda. A causa de su significado oscuro y de no estar centrado en
el mercado, el anlisis aristotlico del intercambio entre dos partes no nos acerca
mucho a un anlisis del precio de mercado. N o est claro a qu tipo de proporcin
alude Aristteles en el pasaje anterior, ni a qu reciprocidad (o incluso igualdad) se
refiere en ese contexto.
Los autores posteriores intentaron dar forma geomtrica al anlisis de Aristte
les. As, Nicole Oresme ofreci el diagrama del grfico 2.1, en su comentario del siglo
xiv sobre las obras de Aristteles. Desgraciadamente, este modelo geomtrico no
aclara los temas econmicos fundamentales. A pesar de su aparente semejanza con
las modernas curvas de oferta y demanda, las diagonales del grfico 2.1 no son
relaciones funcionales en un sentido matemtico. Adems, no existe un reconoci
miento del precio, aunque se sugiere un tipo de equilibrio que iguala las utilidades
subjetivas3. Adems, el grfico no descubre nada sobre la distribucin del beneficio
entre los dos individuos, ni sobre la justicia del intercambio dentro de los lmites de
la eleccin voluntaria.
3
De hecho, el diagrama recuerda a uno que utiliz W. S. Jevons, uno de los fundadores de! anlisis
de la utilidad marginal, en 1871 (vase cap. 14). Jevons reconoci a influencia de Aristteles en su propio
pensamiento.

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

Carpintero

23

Zapatero

\ 4

c/
Casa

\D
Zapatos

Grfico 2.1
Si el carp intero y el za p a te ro intercam bian en el p u n to de interseccin
de las d iag o n ales, se c o n s ig u e la com pen saci n p ro po rcion al.

Las persistentes confusiones sobre el modelo de intercambio aristotlico no


deben oscurecer el hecho de que se convirti en un fundamento im portante de las
prolongadas discusiones sobre el valor que aparecieron subsiguientemente en la
Edad Media. Si ms no, el modelo de intercambio de Aristteles estableci unas
im portantes condiciones previas para el comercio, y estas premisas se convirtieron
en parte del anlisis econmico. P or ejemplo, Aristteles estableci claramente las
siguientes proposiciones:
1.
2.

3.
4.

El comercio aparece slo cuando existe un excedente.


Debe haber diferentes estimaciones subjetivas, entre los individuos que co
mercian, acerca del valor de cada excedente.
Los individuos deben establecer una relacin que reconozca la ventaja m u
tua potencial del intercambio.
Si surge una disputa en el intercambio aislado, respecto a la asignacin
especfica de los beneficios, la proporcin adecuada tendr que determinarse
por parte de una autoridad administrativa, teniendo en cuenta las reglas
comunes de justicia y el bienestar del Estado.

Aristteles tambin produjo impacto en la teora del valor de varias otras


maneras. P or ejemplo, plante el tema en trminos de comparaciones incrementales.
As, observ que una cosa es ms deseable si, cuando se aade a un bien inferior,
hace que el conjunto se convierta en un bien mayor. Asimismo, tambin debes
juzgar por medio de la sustraccin: porque la cosa cuya sustraccin hace que el resto
se convierta en un bien inferior debe considerarse como un bien mayor, indepen
dientemente de la razn por la que dicha sustraccin convierta al resto en un bien
inferior (Tpicos, 118b 15). Tambin tuvo en cuenta la escasez y el valor de uso,

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y D SU METODO

aludiendo a la famosa paradoja del agua y los diamantes elaborada por Adam
Smith (vase el captulo 5). Aristteles advirti que lo que es raro es que un mayor
bien sea abundante. As, el oro es una cosa mejor que el hierro, aunque menos til:
es difcil de obtener, y por tanto su posesin tiene ms valor (Tpicos, 1364a 20-25).
Aadiendo que lo que es a menudo til supera a lo que es raram ente til.
Aristteles cit a Pndaro en cuanto a que la mejor de las cosas es el agua. Su
clasificacin ordinal de las necesidades hum anas en la Poltica tambin presagiaba la
teora del gran economista austraco Cari Menger (vase el captulo 13).

Ideas de Aristteles sobre dinero e inters


La teora aristotlica del dinero racionaliz su origen y sus funciones. El pasaje antes
citado de la Etica (vase p. 2-6) demuestra su percepcin del dinero como patrn de
valor y medio de cambio. Aristteles tambin consider el dinero como un depsito
de valor, observando que si en la actualidad no necesitamos nada, la moneda es
para nosotros como el garante de que podremos tener lo que necesitemos, porque el
que lleva el dinero debe poder adquirir (Etica a Nicmaco, 1133b 10). Algunos
expertos incluso argumentan que la idea m oderna de dinero como un patrn
contractual de pago diferido est implcita en el anlisis aristotlico de la usura.
El inters de Aristteles por la justicia y la naturaleza administrativa de la
economa le llev a una discusin del dinero como objeto del com portamiento
adquisitivo, y particularm ente a un examen del inters como un rendimiento no
natural. El pensamiento econmico m oderno considera el com portamiento adqui
sitivo como una manifestacin de sano egosmo, que ha dem ostrado tener efectos
beneficiosos, habida cuenta de las limitaciones que le supone la competencia. Sin
embargo, para la m entalidad griega, que no comprenda el carcter autorregulador
del mercado, el com portamiento adquisitivo sin trabas representaba una amenaza
para la estabilidad social y econmica. Aristteles crea que la moneda acuada
permita el desarrollo de un intercambio innecesario, que deba desaprobarse en el
buen Estado. En el contexto de la antigua Grecia, el intercambio innecesario era
un intercambio que no tena un lmite natural. A diferencia del intercambio necesa
rio de las economas domsticas, que estaba limitado por las limitadas necesidades
de la familia y por la utilidad marginal decreciente, el intercambio innecesario (es
decir, el comercio al por menor) tiene lugar simplemente con el propsito de
acum ular riqueza por s misma. En otras palabras, aunque Aristteles reconoca el
uso del intercambio para satisfacer necesidades (naturales) individuales y colectivas,
no aprobaba el uso del intercambio como mecanismo para la acumulacin de
riqueza. D ado que esta acumulacin no tiene ningn lmite natural, su persecucin
implacable corre el riesgo de empobrecer a muchos para beneficiar a unos pocos.
Es este tipo de pensamiento el que subyace en la condena aristotlica del inters
como no natural. Para Aristteles, el uso natural del dinero consiste en gastarlo.
El atesoram iento o la acumulacin por s misma era no natural, y por lo tanto
condenada. En tanto que el prstamo no puede existir sin acumulacin, tambin el
prstamo era sospechoso. Aristteles conden el inters, que siempre equipar a la
usura, sobre la base de que no haba ninguna razn por la que un simple medio de
cambio tuviera que aum entar al pasar de mano en mano: no era natural que el

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

25

dinero se reprodujese de esta manera. Desgraciadamente, nunca comprendi, en


prim er lugar, por qu se paga inters. En otras palabras, Aristteles no desarroll
una teora del inters, aunque tuvo una primitiva teora del dinero a la que vincul
el inters.
M irando hacia atrs a lo largo de los siglos, est claro que lo que los griegos
aportaron al pensamiento occidental fue una aproximacin racional a la ciencia
social. Sus ideas establecieron un campo continuo que se extenda desde los valores
microeconmicos de la unidad familiar bsica de consumo y produccin hasta los
valores macroeconmicos de la felicidad y autosuficiencia del colectivo ciudadano.
Lo que no percibieron es el mercado como mecanismo autorregulador. As, su
marco de anlisis era antropocntrico y administrativo.

CONTRIBUCIONES R O M A N A Y DEL PRIMITIVO CRISTIANISM O


Los historiadores econmicos pueden debatir la extensin de la actividad econmica
en la antigua Grecia, pero lo que sabemos indica que fue lo suficientemente amplia
como para generar una seria reflexin. En la poca en que Roma sustituy a Grecia
como centro del pensamiento occidental se haban desarrollado y difundido por
todo el imperio im portantes intereses comerciales. Y al final de la Repblica rom ana
haba suficientes problemas econmicos como para emplear a una legin de econo
mistas y asesores gubernamentales: problemas de comercio, finanzas, guerra, coloni
zacin y esclavitud, por m encionar slo unos pocos. Es sorprendente, por tanto, que
apareciera tan poco trabajo autnticamente analitico en economa durante este
perodo.
Una posible respuesta a este enigma es que la estructura social de la antigua
Roma no congeniaba con los intereses puramente intelectuales. Partiendo de su
estrato inferior, dicha estructura se compona de esclavos, campesinos, artesanos y
comerciantes, coronados por una aristocracia civil y militar. Aunque la aristocracia
alimentaba un considerable inters por la filosofa y el arte griegos, lo haca ms por
distraccin que por vocacin, con el predecible resultado de que se produjo poco
avance analtico serio en economa.
La gran realizacin de la sociedad rom ana fue el derecho. Desde un punto de
vista social, fue la gloria suprema de uno de los mayores imperios en la historia del
mundo. El derecho rom ano se divida entre un derecho civil, que se aplicaba slo a
las relaciones entre los ciudadanos (jus civile), y una especie de derecho comn
aunque no en el sentido ingls, que regulaba las relaciones comerciales y de otro
tipo entre los no ciudadanos o entre ciudadanos y no ciudadanos (jus gentium). Este
ltimo cuerpo jurdico se convirti en un depsito de principios econmicos, que
ms tarde brindaron un punto de partida para el anlisis econmico, especialmente
en la Edad Media. El derecho rom ano de la propiedad y los contratos, por ejemplo,
se convirti subsiguientemente en el sostn principal de los sistemas legales en el
m undo occidental. El concepto de derecho natural, que puede rastrearse hasta
Aristteles, se abri camino en el derecho romano, donde fue utilizado como piedra
de toque para determ inar la validez de la ley humana. Finalmente, la m oderna
doctrina sobre la corporacin puede seguirse retrospectivamente hasta el derecho

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

rom ano4. En general, el derecho rom ano suministr el marco en el que se situ la
economa posterior, de un m odo lento pero seguro. El punto central de las discusio
nes subsiguientes, por ejemplo, sobre el precio de mercado, se fundamenta en el
Cdigo de Justiniano:
Los precios de las cosas no se establecen segn el capricho o la utilid ad de los individuos,
sino de acuerdo con la valoracin. U n hom bre que tiene un hijo p o r el q u e p ag ara un
rescate m uy elevado, n o es m s rico p o r esa cuanta; ni lo es aquel que posee el hijo de
o tro h o m b re p o r la sum a p o r la que se lo po d ra vender a su padre; ni tam p o co debe
esp erar esa sum a al venderlo. E n las presentes circunstancias se le valora com o un
hom bre, y no com o el hijo de alguien... Sin em bargo, el tiem po y el lu g ar in troducen
algunas m odificaciones en el precio. El aceite no ten d r el m ism o valor en R om a que en
E sp a a, ni tam p o co estar v alo rad o lo m ism o en pocas de p ro lo n g ad a esterilidad que
d u ra n te perodos de a b u n d a n te cosecha (Corpus Inris Civitis, citad o en D em psey, p. 473).

Vale la pena advertir que desde la poca de la cada de Roma hasta finales del si
glo xvni, muchos de los que escribieron sobre economa eran, en cuanto a su
profesin, negociantes o abogados. Adems, si eran abogados, eran clrigos forma
dos en el derecho cannico o eran juristas formados en el derecho civil.
La aparicin del cristianismo se sobrepuso al declive del Imperio Romano y
ofreci un tipo diferente de influencia civilizadora. Los esfuerzos de Roma por
civilizar los territorios que se anexionaba prcticamente empezaban y terminaban
con el establecimiento de la ley y el orden. El nico mensaje que ofreca a los que se
encontraban fuera de sus limites jurisdiccionales era la rendicin militar. Tal vez por
esta razn fuera un orden social y poltico inherentemente inestable. El cristianismo
ofreci un mensaje diferente, que demostr ser una inspiracin y un punto de
reunin para millones de gentes, pero no especialmente fructfero para el avance del
anlisis econmico hasta un perodo posterior de su desarrollo.
El primitivo pensamiento cristiano presentaba el reino de Dios como algo muy
prximo y por ello destacaba unos tesoros que no eran los mundanos. La produc
cin y el bienestar material seran superfluos en el reino de Dios. En efecto, los
tesoros de la tierra se consideraban como un impedimento para alcanzar el reino de
los cielos. Como que el transcurso del tiempo hizo que la venida de este reino
pareciera ms lejana, la riqueza vino a considerarse como un regalo de Dios,
otorgada para prom over el bienestar humano. Por tanto, el pensamiento cristiano
vino a centrarse en el recto uso de los dones materiales, idea que persisti en el
pensamiento econmico medieval. As, San Basilio (h. 330-379) escribi:
El ho m b re bueno... ni p o n e su co raz n en la riqueza c u an d o la tiene, ni la busca cu an d o
no la tiene. N o d isfruta egostam ente de lo que le dan, sino que lo ad m in istra con
prudencia ( W orks o f S, Basil, citado en G ray , p. 52).

4
Un excelente, aunque breve, tratamiento histrico de la corporacin moderna se encuentra en
Robert Hessen, In Defense o f the Corporation (Stanford: Hoover Institution Press, 1979). Curiosamente,
Hessen no remonta el concepto hasta el derecho romano, detenindose, en su lugar, en la Edad Media.

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

27

Este tipo de reflexin es ms una advertencia norm ativa que un paso en la direccin
del anlisis. Lo mismo podra decirse de los primeros escritos, incluyendo los de San
Juan Crisstomo (h. 347-407), San Jernim o (h. 347-419), San Ambrosio (h. 339-397)
y, en m enor medida, San Agustn (354-430). San Agustn fue ms all que los otros
en cuanto que m ostr el camino hacia una teora subjetiva del valor, en la que las
necesidades se determinan individualmente. En La Ciudad de Dios, por ejemplo,
escribi:
C ad a cosa recibe un valor diferente p ro p o rcio n a d o a su uso... un cab allo resulta con
m ucha frecuencia m s caro que un esclavo o u n a jo y a m s preciosa que u n a sirvienta.
P uesto que c ad a h o m b re tiene el p o d e r de fo rm ar su m ente com o desee, hay p oco acuerdo
entre la eleccin de un ho m b re que tiene verd ad era necesidad de un o b jeto y del que ansia
su posesin solam ente p o r placer (citado en D em psey, p. 475).

En general, sin embargo, los primeros autores cristianos trataron los temas econ
micos con indiferencia, si no con hostilidad. Estaban interesados principalmente en
la m oralidad del com portam iento individual. El cmo y el porqu de los mecanis
mos econmicos pareca no interesar a los dirigentes de la Iglesia o a sus escritores.

PENSAMIENTO ECONOMICO MEDIEVAL


La muerte del ltimo em perador rom ano, el ao 476, inaugur un largo perodo de
decadencia secular en occidente, con una mejora concomitante de la suerte en
oriente. D urante cinco siglos, desde el ao 700 al 1200, el Islam destac en el mundo,
en poder, organizacin y extensin de su gobierno; en refinamientos sociales y
niveles de vida; en literatura, erudicin, ciencia, medicina y filosofa. El mundo rabe
constituy una especie de conducto hacia occidente, por el que pasaron la sabidura
y la cultura hindes. Fue la ciencia musulmana la que preserv y desarroll las
matemticas, la fsica, la qumica, la astronom a y la medicina griegas durante ese
medio milenio, mientras que occidente se hunda en la que los historiadores, por lo
general, califican de edad oscura. En el ao 730 el imperio musulmn se extenda
desde Espaa y el sur de Francia hasta las fronteras de China, y posea una fuerza y
una elegancia espectaculares. Tal vez la innovacin ms significativa que los am bi
ciosos y curiosos eruditos rabes aportaron al occidente fue su sistema de represen
tacin numrica, cuyos nmeros desplazaron a los toscos nmeros rom anos del
imperio anterior, sustituyndolos por los nmeros rabes actuales, mucho ms
tiles. Uno de los matemticos rabes ms excntricos, Alhazen, fund la m oderna
teora de la ptica hacia el ao 1000. Pero para nuestro propsito la contribucin
ms im portante de la cultura rabe fue su reintroduccin de Aristteles en occidente.
Despus de que la ciudad de Toledo, en Espaa, fuese reconquistada a los moros
en el ao 1085, los eruditos europeos se congregaron en esta ciudad para traducir a
los clsicos antiguos. Los viejos textos fueron vertidos del griego (que Europa haba
olvidado), a travs del rabe y del hebreo, al latn. De esta manera, sus joyas
filosficas fueron explotadas durante los cuatrocientos aos siguientes por los esco
lsticos de la Iglesia medieval.

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

La economa en una sociedad feudal


La forma dom inante de la organizacin econmica en la Edad Media fue el feudalis
mo. Era un sistema de produccin y distribucin en el que la propiedad de la tierra
no era absoluta ni estaba desvinculada de unos deberes, como lo haba sido en la
antigua Roma e iba a serlo de nuevo en la poca moderna. En su lugar, el rey era el
depositario de todos los derechos de propiedad legales. Asignaba tierra en grandes
parcelas a los jefes y nobles que gozaban de su favor, los cuales, a su vez, la
asignaban a diversos subarrendatarios. Propiedad, en el nivel de produccin,
significa el simple derecho de uso (usufructo), aunque este derecho tendi a convertir
se en hereditario. Sin embargo, el usufructo permaneca sujeto al cumplimiento de
determinados deberes: militares, personales o econmicos.
La propiedad feudal se convirti tambin en la sede del poder poltico en la
Edad Media. En esa poca, Europa careca de la integracin poltica, econmica y
social que constituye un prerrequisito de una autoridad central fuerte. En conse
cuencia, cada seor feudal estaba investido de numerosas funciones gubernam enta
les, que ejerca en su territorio particular.
La produccin econmica en el feudalismo tena lugar en el feudo, o finca
agrcola. El producto se obtena en pequea escala, utilizando tcnicas agrcolas
relativamente primitivas. Los servicios de trabajo los prestaban los siervos vincula
dos a la tierra ms que a la persona que la posea. El objetivo del feudo era la
autosuficiencia; las actividades comerciales entre regiones y/o pases estaban severa
mente limitadas. En suma, el marco econmico y social del feudo era anlogo en
muchos aspectos al de la polis o ciudad-estado griega. El principio de organizacin
en ambos era el rango y no el contrato.
Dos factores im portantes que distinguan a la Edad Media de la antigedad
griega fueron su unidad doctrinal, proporcionada por la Iglesia Catlica Romana, y
la omnipresencia del mecanismo del mercado. La sociedad medieval, un tanto de
m ala gana, aliment una forma naciente de capitalismo, a medida que los mercados
econmicos (de productos y de factores de produccin) se iban atrincherando en el
tejido de la vida diaria. Fue con este teln de fondo que se desarroll la economa
escolstica.

El anlisis econmico escolstico


El poder y la influencia de la Iglesia Catlica en la Edad Media se deba en gran
parte a su autonom a en las cuestiones espirituales, pero tambin hubo otra razn.
La clereca medieval conserv la nica luz que brillaba en aquella edad oscura, el
saber. La jerarqua social de la civilizacin medieval era casi platnica en su estruc
tura. Se perteneca al campesinado (que trabajaba), a la milicia (que luchaba) o a la
clereca (que se dedicaba a la contemplacin). Slo el ltimo grupo destacaba la
importancia del conocimiento, y fue as, casi por ausencia de los dems, que los
miembros de la clereca se convirtieron en los depositarios y guardianes de este
conocimiento. Por lo tanto, la economa medieval fue producto de la clereca,
particularmente de un grupo de escritores eruditos a los que ahora nos referimos

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

29

como a los escolsticos5. Fueron ellos los que reunieron las diversas corrientes de
pensamiento que constituyen la economa medieval: ideas recogidas de Aristteles y
de la Biblia, del derecho rom ano y del derecho cannico.
La economa escolstica no se tiene en mucha consideracin en la actualidad. Se
la percibe comnmente como una sarta de falacias fuera de lugar sobre el precio de
mercado, el inters y la propiedad. Aunque muchas de las ideas escolsticas han sido
expulsadas del cuerpo de conocimientos econmicos, esta opinin desfavorable
tiende a oscurecer la significacin de una tradicin im portante en la penosa evolu
cin de la m oderna teoria del valor. Este ltimo fenmeno merece un examen ms
detenido6.
El mtodo escolstico. El m todo de la escolstica era el siguiente. El autor
formulaba una cuestin, a la que segua una exposicin larga y detallada de las
opiniones que iban a ser refutadas o reinterpretadas. Siempre se prestaba atencin al
peso de la autoridad. Con el tiempo, se daba una respuesta, se sometan a un
cuidadoso examen las opiniones contrarias y se produca una documentacin. Todo
el proceso era de naturaleza deductiva, dependiendo no tanto de las reglas de la
lgica o de la experiencia hum ana cuanto de la fe y del peso de la autoridad.
Aunque este m todo puede parecemos decididamente no cientfico, fue el proce
dimiento aceptado durante el perodo medieval. H ubo muchos maestros de este
mtodo, pero cinco en particular destacan en la tradicin de la teora aristotlica del
valor. Estos cinco son Alberto Magno (h. 1206-1280), Toms de Aquino (h. 12251274), Enrique de Frim aria (h. 1245-1340), Jean Buridan (h. 1295-1358) y Gerardo
Odonis (h. 1290-1349).
Como guardiana del cdigo moral de la sociedad medieval, el principal inters
de la clereca era la justicia, no el intercambio. U na forma de la justicia es la justicia
en el intercambio (o justicia conmutativa), que es exactamente el tem a abordado por
Aristteles en el libro V, captulo 5, de la Etica a Nicmaco. Fue all donde Aristte
les desarroll su modelo de reciprocidad (vase ms atrs) y fue a partir de este
punto que la economa escolstica inici su andadura. El texto aristotlico de
anlisis del intercambio puede haber sido mutilado desde el principio, pero parece
cierto que las subsiguientes traducciones al rabe, al hebreo y al latn hicieron poco
por eliminar cualquier ambigedad. Quizs no es sorprendente, por tanto, que los
escolsticos se pasasen cuatro siglos intentando desenmaraar y aclarar su significa
do. En el proceso, el anlisis escolstico infundi a la primitiva nocin aristotlica
del valor la idea de equilibrio. Tambin estableci el razonamiento econmico en dos
vas diferentes que no se reunieron hasta despus de ms de medio milenio: la idea
del valor determinado por el coste, por una parte, y del valor determinado por la
demanda, por la otra.
Trabajo y gastos: el anlisis de Alberto Magno. Alberto Magno, provincial de
los dominicos, obispo de Regensburgo y doctor de la Iglesia, fue el primer gran
5 Tal coma se le utiliza en este contexto, el trmino significa simplemente profesores o docentes..
6 La seccin siguiente sigue muy de cerca el excelente estudio de Odd Langholm, Price ami Value in
the Aristotelian Tradition.

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

aristotlico latino. Su lugar en la historia de la economa lo aseguran dos cosas: su


servicio como m entor de Toms de Aquino, que seguidamente ejerci un enorme
impacto en el pensamiento occidental, y sus comentarios a la Etica a Nicmaco,
donde refundi las antiguas ideas griegas en el molde de la sociedad medieval,
suministrando el punto de partida de todo el pensamiento posterior sobre inter
cambio y valor. Lo que hizo Alberto fue im plantar en el pensamiento occidental la
nocin persistente de que el valor en el intercambio debe ajustarse al coste de
produccin. Hacindolo asi, puso en m archa una larga corriente de pensamiento que
no dara su fruto hasta el siglo xix, especialmente en el trabajo de Karl M arx (vase
el captulo 11).
Los primeros comentadores del modelo de intercambio de Aristteles no fueron
mucho ms all de la cuestin de la medida del valor. Las referencias ms comunes
que se hacan a la medida del valor eran el dinero (nummisma) y la necesidad
(indigentia). Pero Alberto, argum entando que existen un orden natural y un orden
econmico, en los que las cosas se valoran de modo diferente, sostuvo que en el
orden econmico los bienes se miden en relacin con el trabajo (opus). De m odo ms
general, se refiri al trabajo y los gastos, m encionando ambos elementos del coste
al mismo tiempo. Sin embargo, el mero reconocimiento del papel del coste en la
medida del valor no es tan im portante como el uso que Alberto hizo de la intuicin.
Relacion los costes de produccin con la conjuncin cruzada del modelo de
Aristteles, advirtiendo que si el precio de mercado no cubre los costes de produc
cin sta con el tiempo cesar. Esto representaba un im portante salto analtico por
dos razones: sugera que el precio poda tratarse como un valor de equilibrio y
estableca una variable econmica (es decir, los costes), como regulador del valor.
Ciertamente, Alberto estaba lejos de presentar una explicacin integrada y sistemti
ca de la determinacin del precio de mercado, pero el suyo fue, no obstante, un
avance im portante para el siglo x i i i . El hecho de que introdujese el trabajo en el
marco aristotlico fue una contribucin perdurable. En los captulos siguientes de
este libro veremos el largo trecho que recorrieron los autores econmicos posterio
res a partir de la misma nocin.
Necesidades humanas: el anlisis de Toms de Aquino. El brillante discpulo de
Alberto, Toms de Aquino, en realidad no tuvo ningn conflicto con su maestro,
pero se percat rpidam ente de que deba m ejorar la teora del trabajo de Alberto, y
vio que la m anera de hacerlo consista en destacar las necesidades hum anas (indigen
tia). Toms volvi a San Agustn sobre este punto, observando que los hombres no
ordenan siempre las cosas segn el orden natural. Agustn haba jugado con el
subjetivismo advirtiendo que los hombres a menudo valoran ms una joya que una
criada (vase ms atrs). Pero Toms volvi al principio de la enseanza de San
Agustn. M ientras ste discute el orden natural y pasa al orden econmico por
contraste, Toms hizo justam ente lo contrario, comenzando por la economa. Aun
que, en cierto sentido, Agustn fue ms astuto. El no distingua realmente entre
necesidad y placer, planteamiento que podra haber acelerado el primitivo desarro
llo de la teora de la dem anda si Aquino lo hubiera recogido. En lugar de ello,
Aquino prefiri introducir la instruccin moral en su economa, factor que tiende a
descartar el placer. En consecuencia, la teora de la dem anda de Aquino nunca fue

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

31

ms all de la simple nocin de la utilidad hum ana de los bienes en comparacin


con el lugar que ocupan en el orden natural de la creacin.
La contribucin formal de Aquino a la teora aristotlica del valor fue una teora
con dos caras, en la que un elemento condiciona al otro. Primero, reafirma la doble
medida de los bienes (valor de uso frente a valor de cambio) que haba establecido
Aristteles; y, segundo, introduce la necesidad (indigentia) en la frmula del precio.
Esta ltima contribucin es especialmente im portante, porque seala la raz ms
antigua de una teora analtica del valor basada en la demanda. Aquino argument
que el precio variaba con la necesidad. La indigentia se convirti en un regulador del
valor. Sin embargo, esta contribucin era estrictamente formal. Aquinas no explica
sus trminos; simplemente establece la conexin entre necesidad y precio. Pero esta
conexin se mantuvo como una invitacin para que los aristotlicos posteriores
elaborasen una teora del valor ms completa, lo que con el tiempo hicieron. En el
anlisis escolstico que sigui a Aquino, el concepto de indigentia se fue ampliando
gradualmente hasta incluir utilidad, dem anda efectiva e incluso deseo absoluto.
Hay que advertir que el m entor de Aquino, Alberto, no se olvid de la necesidad
en su discusin del valor, ni Aquino descuid los costes. El caso es ms bien que
cada uno de ellos, a su vez, contribuy a desarrollar ms plenamente un aspecto
particular del argumento. Tom ados en conjunto, la discusin es bastante equilibra
da, aunque todava falta mucho para llegar a una comprensin integrada y analtica
del mecanismo del mercado.
En efecto, una opinin com partida por muchos historiadores modernos de la
economa es que la discusin de Aquino sirvi sobre todo para denunciar a las
fuerzas del mercado como antagonistas de la justicia. Es difcil reconciliar la nocin
medieval del precio justo con la nocin m oderna del precio de mercado, porque
el primero se defiende generalmente sobre una base norm ativa, mientras que el
ltimo se considera como un resultado objetivo de fuerzas impersonales. Cierta
mente, el lenguaje de Aquino no se limit de antem ano en muchos puntos, fomen
tando la nocin popular de que su anlisis estaba muy equivocado. Por ejemplo,
inclinndose hacia Aristteles, Aquino escribi:
... si el precio excede la can tid a d del valo r del artculo, o si el artcu lo su p era el precio, se
d estru ir la ig u ald ad de la justicia. P o r lo tan to , vender una cosa m s c a ra o c o m p rarla
m s b a ra ta que su v alo r es, en s m ism o, injusto e ilcito... Sin em bargo, el ju s to precio de
las cosas no est d eterm in ad o h a sta el p u n to de la ex actitud, sino que consiste en una
cierta estim acin... El precio de un artcu lo cam bia segn la situacin, p o ca o riesgo al
q ue se est expuesto al traslad a rlo de lu g ar o al h acer que lo trasladen. N i la com pra ni la
venta, segn este principio, so n injustas (citado en D em psey, p. 481).

En el mejor de los casos, el precio justo era una idea vaga e imprecisa, inadecuada
para una teora operativa de carcter puramente analtico. Pero la economa, como
Alfred M arshall (vase el captulo 15) nos recordara ms tarde a propsito de la
naturaleza, no da saltos repentinos y gigantescos hacia adelante. D urante la Edad
Media avanz ms bien lentamente, pero, no obstante, lo hizo en la direccin
correcta.
Agregacin y escasez: la influencia de Enrique de Frim aria. Aquino haba desa
rrollado el concepto de indigentia de una m anera que se refera esencialmente al

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

individuo. Pero la nocin moderna de demanda es una nocin agregada, en el


sentido de que comprende las necesidades de todos aquellos compradores que
participan en el mercado. El siguiente paso en la tradicin escolstica iba a concebir
la indigentia como una medida agregada, paso que dio el fraile agustino Enrique de
Frimaria.
Tal como lo usaron los escolsticos, el concepto de indigentia no es lo mismo que
la dem anda de mercado en el sentido tcnico de la economa contempornea. N o es
cantidad dem andada en funcin del precio; su significado es mucho menos preciso,
incluyendo elementos tanto de la oferta como de la demanda. El significado que con
m ayor frecuencia se le atribuye al concepto en la literatura escolstica es cantidad
deseada en relacin con la que est disponible (es decir, dem anda frente a escasez).
Como ahora reconocemos con tanta facilidad, el verdadero progreso analtico en la
teora del valor requera la separacin de las dos nociones, demanda y oferta.
La incapacidad de separar la dem anda y la oferta como elementos de la frmula del
valor fue el defecto fundamental del modelo aristotlico del mercado. Desgraciada
mente, el defecto no fue remediado nunca del todo por los escolsticos, a pesar de su
tradicin tan extensa. De hecho, el remedio tard mucho en llegar, teniendo que
esperar el completo florecimiento del marginalismo en el siglo xix.
Aunque lentamente, sin embargo los escolsticos realizaron progresos. De la
misma manera que Aquino haba inclinado la precipitada intuicin del anlisis de
Alberto M agno hacia los factores de la dem anda en lugar de hacerlo hacia los
costes, as Enrique inclin la frmula tomista en favor de la dem anda agregada (es
decir, de mercado). Enrique adelant la nocin un tanto mixta de que el valor est
determinado por ia necesidad comn de algo que es escaso, concepto que recono
ca que en tanto haya abundancia frente a una fuerte demanda, la indigentia no
elevar el precio.
Como ha sealado Odd Langholm, una teora del valor de cambio puede partir
de cualquiera de tres etapas deductivas. Puede aparecer con las condiciones del
mercado, es decir, con la abundancia o la escasez de los bienes. Alternativamente,
puede surgir con las propiedades de los bienes que hacen relevantes las condiciones
del mercado. Finalmente, puede aparecer con las necesidades de la gente que confie
ren relevancia a estas propiedades de los bienes, pasando desde ah a las condiciones
del mercado. La teora medieval, que tena sus races en el suelo aristotlico y que
sobrevivi en la economa moderna, parti del tercer nivel. Aunque los escolsticos
no estuvieron solos en la discusin de los asuntos econmicos en relacin con las
necesidades humanas, son dignos de honor por transform ar este concepto, a travs
de la agregacin y la escasez, en un argumento viable de la frmula del precio
(Langholm, Price and Valu, p. 115).
Demanda efectiva: la contribucin de Jean Rundan. El paso im portante que iba
a seguir en la evolucin de la teora del valor lo dio el rector de la Universidad de
Pars, Jean Buridan. Buridan era un maestro de lgica y un aristotlico de cuerpo
entero, cuyas contribuciones a la ciencia social y a la filosofa se encuentran en unas
tres docenas de comentarios sobre las obras de Aristteles. Fue Buridan quien
acerc la nocin escolstica de indigentia mucho ms al concepto moderno de
demanda efectiva. Describi la pobreza como un estado en el que alguien no tiene lo

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

33

que desea, de manera que la indigentia poda aplicarse a los bienes de lujo, adems
de incluir el sentido tomista ms estrecho de necesidades. Adems, Buridan rela
cion la indigentia con el deseo respaldado por la capacidad de pago.
Esta modificacin, por insignificante que pueda parecer, proporcion una va de
salida para un problem a un tanto enojoso de la teora medieval del valor. Tanto
Aquino como su colega John Duns Scoto fueron portavoces de una doble regla en
la teora medieval del precio. Un vendedor que se deshiciese de una mercanca con
un sacrificio desacostumbradamente alto para l poda, con la bendicin de los
Padres de la Iglesia, compensar su prdida cargando un precio ms alto del normal.
Pero en el caso de que su sacrificio fuese de carcter ordinario, no poda cargar un
precio ms alto simplemente para aum entar su beneficio. En el ltimo caso, Aquino
argum entaba que obteniendo beneficios exorbitantes, el vendedor venda efectiva
mente algo que no era suyo (la misma racionalidad se aplica a la condena escols
tica de la usura). Duns Scoto sostena que una cosa no es preciosa por s misma,
slo porque el com prador la prefiera en grado muy alto. La esencia de cada ar
gumento est en que no es correcto aprovecharse de unas necesidades intensas del
comprador.
Esta doble regla plantea varios problemas. Uno, evidente, es su asimetra analti
ca bsica. Est muy bien que un vendedor haga una cosa si su necesidad es grande,
pero no est bien que haga lo mismo si es grande la necesidad del com prador. El
otro problem a consiste en cmo definir necesidad desacostumbradamente alta.
Partiendo de Aquino y de Enrique de Frimaria, Buridan adelant una lnea de
pensamiento que distingua entre necesidad individual y necesidad agregada.
Relacion el valor con la necesidad agregada, por la que entenda demanda efectiva,
y argument que la conjuncin de cierto nmero de consumidores y su poder
adquisitivo contribuye a la formacin de un estado de los negocios justo y normal
en el mercado. Por lo tanto, un com prador, aunque sea pobre, puede ajustarse a la
valoracin del mercado. Esta es la mismsima lnea de pensamiento que llev siglos
despus a la m oralidad del laissez faire de Nicholas Barbn y Thom as Hobbes,
declarando este ltimo que el mercado es el mejor juez del valor, P or tanto, en la
medida en que la tradicin escolstica se ajust al significado original de Aristteles,
llegamos a la conclusin de que no hay espacio en la tica social aristotlica para
los corazones que sangran.
Lo que es interesante respecto al logro de Buridan es que cabe en un marco
aristotlico que permite la metamorfosis de un estrecho concepto medieval, indigen
tia que originalmente tom la vaga connotacin de necesidad, en una generali
zacin indiscriminada, cualquier deseo que nos mueve a acumular cosas. Es a esta
nocin que la teora europea del precio en oposicin a la teora clsica del valor
britnica debe su xito posterior. Buridan produjo una tradicin de investigacin
econmica que penetr no slo en su Francia nativa, sino que con el tiempo,
tambin lo hizo en Italia y, muy especialmente, en Austria. Esta tradicin, cuyos
tentculos se remontan hasta Aristteles, culmin en la formulacin decimonnica
de la utilidad, y finalmente en la unin de este ltimo concepto con la nocin del
margen. Este xito se explicaba en buena medida por un nfasis en la utilidad como
experiencia psicolgica, quitando im portancia a las consideraciones sobre las pro
piedades de los bienes que hacen que los hombres los deseen, preocupacin que

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

desva con seguridad a los tericos del punto principal (Langholm, Price and Valu,
p. 144).
Hacia una sntesis: Odonis y Crell. A lo largo de toda la Edad Media, las
discusiones sobre la teora del valor opusieron constantemente un concepto genera
lizado de trabajo a una teora de la demanda, de m odo que los dos se estuvieron
rozando continuamente. Aunque en estas circunstancias era de esperar que se
produjese una sntesis, con todo, la tradicin escolstica se detuvo cerca de lo que
hoy llamamos la sntesis neoclsica. Hubo un hombre que llev ms que cualquier
otro la teora del valor cerca de la sntesis ahora familiar que nos ocupa. Era un
ingenioso telogo alemn, llamado Juan Crell (1590- h. 1633), cuya potente intuicin
vino de unir a Buridan con otro escolstico: G erardo Odonis. Este ltimo era un
fraile francs de la orden franciscana, que desarroll su propia tradicin en la teora
del intercambio. Odonis haba heredado un modelo de mercado que haba dejado
atrs a Santo Toms y que llevaba el sello de Enrique de Frimaria. La tradicin
franciscana se centraba en la raritas, por la que se entenda escasez frente a necesi
dad (el inverso de la indigentia de Enrique, que era necesidad frente a escasez).
El planteamiento de Odonis rechazaba especficamente una simple teora del
valor basada en la cantidad de trabajo y se centraba en la escasez y en la calidad de
las habilidades productivas humanas. Esto le llev a una teora de las diferencias de
salarios que reconoca las eficiencias relativas de las diferentes habilidades y el coste
relativo de adquirir aquellas habilidades. Fue un paso im portante en la senda que
llevara al reconocimiento final de la naturaleza sinttica de las teoras del valor
basadas en el trabajo y en la demanda. La teora de Odonis poda explicar, por
ejemplo, por qu un arquitecto ganaba ms que un picapedrero, y llev a la
inferencia de que el trabajo escaso ordena un precio del producto ms alto, a travs
de la escasez del producto. Una sntesis completa requiere un paso adicional: el
reconocimiento de que todo tipo de trabajo siempre es en alguna medida escaso, y
por tanto da lugar a un producto escaso. Es por esto que el trabajo sirve como
regulador del valor. La inferencia tard algn tiempo en llegar; Buridan no lleg a
ella porque era preciso unir su propia intuicin a la de Odonis, que todava no haba
escrito cuando Buridan trabajaba en sus comentarios. Afortunadamente para la
economa, Crell naci en el siglo siguiente, lo que brind la oportunidad para que
un pensador ingenioso los reuniera a los dos.
La historia nos dice que el problema del valor no se solucion completamente
hasta que los economistas llegaron a entender que la teora del coste y la teora de la
dem anda slo eran los componentes de un nico principio. Este nico principio
descansaba sobre dos patas. La primera pata es que el trabajo es un regulador del
valor slo si se gasta en algo til. La segunda pata es que todo trabajo es siempre
(hasta cierto punto) escaso. Las necesidades y los costes son, para usar la feliz
analoga de Alfred Marshall, las dos hojas de las mismas tijeras. Todava llev
mucho tiempo llegar hasta aqu en el anlisis econmico. Irnicamente, durante los
siglos x v ii y xvm, una serie de competentes economistas italianos y franceses sostu
vo am bas teoras m archando separadamente, llevando la escasez y la utilidad el peso
de la explicacin. La tradicin clsica britnica de algn m odo se sali de la
m ontona va de los costes, pero no consigu llegar a una unin, aun cuando la idea

PENSAMIENTO ECONOMICO ANTIGUO Y MEDIEVAL

35

de que el trabajo regula el valor del producto a travs de la escasez es muy evidente
en el trabajo de Snior (vase el captulo 7). En la Francia del siglo xix se produjo un
fogonazo repentino de genio, pero no tuvo su reflejo en la teora econmica hasta
despus de un hiato de casi tres dcadas (vanse los captulos 12 a 16).
La cosa ms interesante que hay que destacar de la investigacin reciente sobre
la economa escolstica es la notable continuidad de la tradicin aristotlica a travs
de los aos. Los economistas escolsticos estuvieron completamente inmersos en
esta tradicin, hecho que desgraciadamente sirve para quitar mrito a sus contribu
ciones originales. Pero uno por uno pusieron los ladrillos y el m ortero con los que
iba a construirse ms tarde el edificio de la teora del valor. Los principales arquitec
tos de este edificio y la naturaleza de estas contribuciones se sintetizan en el gr
fico 2.2.

La doctrina de la usura
En tanto que el inters se considera generalmente como el precio del dinero, una
teora del inters puede considerarse simplemente como un subconjunto de la teora

Adam Smith, et al.

Grfico 2.2
Aristteles, Aquino, Alberto, Enrique de Frimaria, Buridan y Crell contribuyeron a poner
los cimientos de la teora del valor para el desarrollo.

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOMICA Y DE SU METODO

general del valor. Pero, en la Edad Media, pocos temas evocan tanta controversia
como el de las condiciones en las que se permita el inters. Adems, la Iglesia tenia
una posicin oficial sobre el asunto.
Aunque la idea de que el inters, o beneficio, de los prstamos no es correcto
puede remontarse al Antiguo Testamento (Deuteronomio 23:20), la Iglesia Catlica
Rom ana no introdujo el precepto contra la usura en su doctrina oficial hasta el siglo
IV, cuando el concilio de Nicea prohibi su prctica entre los clrigos. D urante el
reinado de Carlomagno, la prohibicin se extendi a todos los cristianos, siendo
definida la usura como una transaccin en la que se pide ms de lo que se da. La
prctica subsiguiente convirti la prohibicin en absoluta, y durante muchos siglos
las leyes contra la usura disfrutaron de un amplio respaldo oficial. D urante la Edad
M edia, la usura y la doctrina del precio justo fueron los principales temas econ
micos que ocuparon a los escolsticos.
En latn, usura, de la que se deriva la misma palabra en castellano, significa pago
por el uso del dinero en una transaccin que produce una ganancia (es decir, un
beneficio neto) para el prestamista; mientras que interesse, que da lugar a la palabra
inters, quiere decir prdida y fue reconocido por el derecho eclesistico y civil
como un reembolso por una prdida o un gasto. El inters se consideraba, por lo
general, como una compensacin por el pago atrasado o por la prdida de beneficios
experimentada por el prestamista que no poda emplear su capital en algn uso
alternativo durante el tiempo del prstamo. El riesgo no se consideraba general
mente como una justificacin del inters, porque los prstamos estaban general
mente asegurados por el valor de la propiedad, que representaba una cantidad muy
superior al dinero adelantado. As, la prohibicin de la usura no estaba concebida
para frenar los elevados beneficios de la empresa con riesgo. Por ejemplo, la societas
(sociedad) era una forma reconocida de organizacin comercial desde los tiempos
romanos. Su objetivo de obtener beneficios estaba reconocido oficialmente y las
ganancias del comercio eran consideradas como ingresos derivados del esfuerzo y
del riesgo. El census era un tipo de instrum ento financiero primitivo, que combinaba
elementos de una hipoteca y de una renta vitalicia. Bajo los trminos de este
contrato, el prestatario incurra en la obligacin de pagar un rendimiento anual de
la propiedad rentable, generalmente una finca rstica. P or su naturaleza, un census
no era considerado usurario.
Adems, los depsitos bancarios se haban convertido en una forma de inversin
en el siglo x iii . Los comerciantes-banqueros pagaban intereses por los depsitos. Ya
en el siglo xn, las letras de cambio com binaban las divisas con el crdito, aunque el
inters se ocultaba a menudo bajo un tipo de cambio alto. En otras palabras,
durante la Edad Media, la doctrina de la Iglesia sobre la usura, coexistiendo con
formas legitimadas de percepcin de intereses, contribuy a promover un doble
patrn que se convirti cada vez ms en arbitrario a medida que transcurra el
tiempo, creando de este modo oportunidades para la explotacin por parte de
quienes establecan las reglas7.
7
Segn Raymond De Roover (The Scolastics, Usury and Foreign Exchange, Business Hislory
Review, vol. 41 (1967), p. 266), prenderos y pequeos prestamistas fueron las principales vctimas de las
campaas de la Iglesia contra la usura, pero a los grandes banqueros con conexiones internacionales no

PENSAMIENTO ECONOM ICO ANTIGUO Y M EDIEVAL

37

A travs de los aos, la doctrina econmica medieval entr frecuentemente en


conflicto con la prctica econmica medieval. Hasta el siglo xm, la condena relativa
mente comprensiva de la usura, por parte de la Iglesia, fue acom paada por prohibi
ciones civiles que variaban ampliamente de un pas a otro. Con todo, a pesar de su
prohibicin tan difundida, la usura nunca fue erradicada del todo en gran parte de
Europa, ni lo fue por mucho tiempo. Los prestamistas profesionales, aunque a veces
de m anera sumergida, probablem ente existieron siempre en la Europa medieval. De
hecho, donde operaban abiertamente, lo hacan con licencia del Estado, a quien
abonaban unos derechos8.
Como que los argumentos de la Iglesia en defensa de la usura tienen poco
sentido en la economa moderna, todo el tema es considerado generalmente como
un callejn sin salida analtico. Los defectos principales del anlisis escolstico
fueron su descuido de la productividad del dinero como recurso econmico y su
fracaso en reconocer el valor temporal del dinero. Algunos historiadores acusan a la
doctrina de la Iglesia de haber retrasado el desarrollo del capitalismo, obstaculizan
do el crecimiento de los mercados de crdito. Pero hasta hace poco no se ha dirigido
m ucha atencin a la explicacin de las anomalas entre la doctrina y la poltica de la
Iglesia sobre este tema.
En un intento de superar este descuido, Robert Ekelund, Robert Hbert y Robert
Tollison (vanse las N otas para lecturas complementarias) plantearon el tema anali
zando el com portamiento de la Iglesia sobre la base de su posicin monopolstica
entre las instituciones religiosas. Llegaron a la conclusin de que fue en inters de la
Iglesia, a fin de utilizar selectivamente la doctrina de la usura para m antener bajo el
coste de sus fondos, evitar la entrada de empresas competidoras y, de otra manera,
mantener su situacin de monopolio. Por lo tanto, en el anlisis final, la desapari
cin, en ltimo trmino, de la doctrina de la usura puede haber sido un efecto de la
m ayor competencia doctrinal cuando aparece la Reforma protestante, ms que una
creencia sistemtica en la debilidad de sus premisas subyacentes.

CONCLUSION
Aunque el perodo que va desde la antigedad griega hasta el final de la Edad Media
representa aproximadamente dos mil aos, la estructura econmica fundamental de
la civilizacin occidental cambi poco durante ese tiempo. Tanto la antigedad
griega como el feudalismo europeo se caracterizaron por economas pequeas,

se les causaba ninguna molestia. Lejos de ser criticados, fueron llamados hijos particularmente queridos
de la Iglesia y se preciaban de ser los cambistas del Papa.
8
Antes del Renacimiento, los lmites legales para los prstamos personales de las casas de empeos
iban de un bajo 10 % en Italia hasta un 300 % en Provenza. En el siglo xtv, los lombardos cargaban a
menudo el 50 %, aunque el lmite legal ms comn para las casas de empeos, era, en efecto, del 43 %.
Los monarcas, como el emperador Federico II (1211-1250), pagaban con frecuencia intereses del 30 al
40 % a los acreedores, especialmente cuando las garantas no eran lquidas. Los prstamos comerciales
devengaban por lo general unos tipos de inters entre el 10 y el 25 %, dependiendo de la suficiencia de los
crditos comerciales (vase Sidney Homer, A History o f Interest Rales, ed. rev. New Brunswick, N. J.:
Rutgers University Press, 1977, pp. 89-103).

38

HISTO RIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

aisladas y autosuficientes, con escaso capital y niveles de produccin bajos. Al nivel


de la produccin bsica, la servidumbre era semejante a la esclavitud, excepto en la
diferencia legal de que los siervos no renunciaban a los derechos de propiedad sobre
sus propios cuerpos. En efecto, los siervos estaban ligados a la tierra, con indepen
dencia del propietario, mientras que los esclavos pertenecan a un propietario parti
cular, con independencia de si ste posea tierra o no.
A lo largo de estos dos milenios, el intercambio aislado predomin sobre lo que
ahora llamamos intercambio de mercado. En consecuencia, los tratados eruditos de
la poca se centran principalmente en la cuestin de la justicia, no en el origen de los
precios. Este hecho proporcion una cierta continuidad desde Aristteles hasta los
escolsticos. Cuando Juan Crell escribi en el siglo xvn, coronaba una tradicin en
el anlisis del valor que haba comenzado con los primeros escolsticos cuatrocien
tos aos antes. Pero, por as decirlo, era una tradicin dentro de una tradicin. La
tradicin escolstica, en el sentido estricto, era, sin embargo, ms cohesiva e integra
da, porque la Iglesia de la Edad M edia disfrut del monopolio intelectual del
conocimiento. Sus eruditos hablaban todos la misma lengua, el latn. Se haban
formado en un sistema educativo que era el mismo en todos los pases. Todas las
figuras de dicha tradicin profesaban las mismas creencias fundamentales y recono
can la misma autoridad de Dios y de la Iglesia. Alberto, Enrique y Juan Crell eran
alemanes; Aquino, italiano; Buridan y Odonis, franceses. Sin embargo, esta heteroge
neidad apenas se notaba. Como Schumpeter ha dicho de los escolsticos, su pas
era la Cristiandad, y su Estado la Iglesia (Historia, p. 114).
C uando escriba Crell, la tradicin escolstica estaba en vas de ser desplazada
por una primitiva forma m oderna de investigacin. Pero los nuevos economistas del
siglo xviii tenan todos una educacin clsica, de manera que la suya no era en
absoluto una aproxim acin de novo al anlisis econmico.

NOTAS PARA LECTURAS COM PLEM ENTARIAS


El m undo antiguo es prcticamente una tierra a plazos para muchos historiadores
del pensamiento econmico, aunque existe una literatura bastante extensa sobre la
economa del perodo. U na seleccin de fuentes originales, incluyendo textos de
Jenofonte, Aristteles, Aquino, Oresme y Molina, puede encontrarse en A. E. M on
roe, Early Economic Thought (Cambridge, Mass.: H arvard University Press, 1924).
P ara tratam ientos ms completos del perodo, vase M. L. W. Laistener, Greek
Economics (Londres: Dent, 1923); Moses I. Finley, The Ancient Economy, 2.a ed.
(Berkeley: University of California Press, 1985) (existe trad. cast, de la l.a ed.: La
economa de la antigedad. Madrid: Fondo de Cultura Econmica, 1978); Marshall
D. Sahlins, Stone Age Economics (Chicago: Aldine-Atherton, 1972); J. J. Spcngler,
Origins o f Economic Thought and Justice (Carbondale, III: Southern Illinois Univer
sity Press, 1980); y A. M. Andreades, History o f Greek Public Finance, ed. rev., 2 vols.
(Cambridge, Mass.: H arvard University Press, 1933). Sin embargo, el ltimo, y

PENSAM IENTO ECONOM ICO ANTIGUO Y M EDIEVAL

39

probablem ente el mejor, anlisis de la tradicin griega es S. Todd Lowry, The


Archaeology o f Economic Ideas (vanse las Referencias), en el que se ha inspirado
libremente este captulo. Una visin de conjunto de todo el perodo que va desde los
griegos y rom anos hasta el pensamiento econmico medieval se encuentra en Barry
G ordon, Economic Analysis before Adam Smith: Hesiod to Lessius (Nueva York:
H arper & Row, 1975).
G ran parte de la literatura peridica sobre el pensamiento econmico antiguo se
centra en Aristteles, aunque no de un m odo exclusivo. Sobre algunos temas genera
les, vase A. H. M. Jones, The Economic Basis of the Athenian Democracy, Past &
Present, vol. 1 (febrero 1952), pp. 13-31; K urt Singer, Oikonomia: An Inquiry into
the Beginnings of Economic Thought and Language, Kyklos, vol. 11 (1958), pp. 2954; E. Simey, Economic Theory am ong the Greeks and Romans, Economic Re
view, vol. 10 (octubre 1900), pp. 462-481; S. Todd Lowry, The Archaeology of the
Circulation Concept in Economic Theory, Journal o f the History o f Ideas, vol. 35
(julio-septiembre 1974), pp. 429-444; G regor Sebba, The Development of the C on
cepts of Mechanism and Model in Physical and Economic Thought, American
Economic Review, Papers and Proceedings, vol. 43 (mayo 1953), pp. 259-271; y la
deliciosa incursin de William Baumol, Economics of Athenian Drama: Its Rele
vance for the Arts in a Small City Today, Quarterly Journal o f Economics, vol. 85
(agosto 1971), pp. 365-376.
Las ideas econmicas de otros autores que caen dentro de la poca antigua, pero
cuyas ideas no afectan directamente a este captulo, se examinan en J. J. Spengler,
Herodotus on the Subject M atter of Economics, Scientific Monthly, vol. 81 (di
ciembre 1955), pp. 276-285; William F. Campbell, Pericles and the Sophistication of
Economics, History o f Political Economy, vol. 15 (primavera 1983), pp. 112-135; y
Stanley B. Smith, The Economic Motive in Thucydides, Harvard Studies in Classi
cal Philology, vol. 51 (1940), pp. 267-301.
La literatura peridica sobre las ideas econmicas de Platn es relativamente
dispersa. William F. Campbell explora el uso de analogas econmicas por Platn en
The Free M arket for Goods and the Free M arket for Ideas in the Platonic
Dialogues, History o f Political Economy, vol. 17 (verano 1985), pp. 187-197; C. B.
Welles ahonda en los apuntalam ientos de la sociedad ideal de Platn en The
Economic Background of Platos Communism, Journal o f Economic History, supl.,
vol. 8 (1948), pp. 101-114; y Vernard Foley examina el paralelismo entre Platn y
Adam Smith en The Division of Labor in Plato and Smith, History o f Political
Economy, vol. 6 (verano 1974), pp. 171-191. Las ideas de Protgoras han llegado a
nosotros en su m ayor parte a travs de los comentarios de Platn. Vase R.
Hackforth, Hedonism in Platos Protagoras, Classical Quarterly, vol. 22 (1928), pp.
39-42, para un tratam iento de los elementos hedonistas en el pensamiento griego.
La discusin del intercambio realizada por Aristteles ha atrado la mayor
atencin de los historiadores del pensamiento econmico. Los problemas de igual
dad y proporcin en los que estaba interesado Aristteles se analizan (sin mencio
nar, sin embargo, a Aristteles) en L. B. Shaynin. Proportions of Exchange,
Economic Journal, vol. 70 (diciembre 1960), pp. 769-782. La bsqueda del significado
del criptico pasaje de la Etica a Nicmaco contina anim ando un vivo debate entre
los eruditos aristotlicos. Los siguientes trabajos m arcan la evolucin del debate por

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

orden cronolgico: Van Johnson, Aristotles Theory of Value, American Journal o f


Philology, vol. 60 (octubre 1939), pp. 445-451; Josef Soudek, Aristotles Theory of
Exchange: An Inquiry into the Origin of Economic Analysis, Proceedings o f the
American Philosophical Society, vol. 96 (1952), pp. 45-75; Karl Polyani, Aristteles
descubre la economa, en K. Polyani et al. (eds.), Trade and M arket in the Early
Empires: Economics in History and Theory (Nueva York: Free Press, 1957), pp. 64-94
(trad, castellana: Comercio y mercado en los imperios antiguos. Economas en la
historia y en la teora); Whitney J. Oates, Aristotle and the Problem o f Value (Prince
ton, N. J.: Princeton University Press, 1963); Barry G ordon, Aristotle and the
Development of Value Theory, Quarterly Journal o f Economics, vol. 78 (febrero
1964), pp. 115-128; y S. Todd Lowry, Aristotles M athematical Analysis of Exchan
ge, History o f Political Economy, vol. 1 (primavera 1969), pp. 44-66. William Jaff
destaca la influencia de Aristteles sobre el desarrollo de la teora neoclsica del
precio en Edgeworths Contract Curve: P art 2. Two Figures in Its Protohis
tory: Aristotle and Gossen, History o f Political Economy, vol. 6 (otoo 1974),
pp. 381-404.
Sobre las premisas utilitaristas del pensamiento de Aristteles, vase Kenneth D.
Alpern, Aristotle on the Friendships of Utility and Pleasure, Journal o f the History
o f Philosophy, vol. 21 (julio 1983), pp. 303-315. La desconfianza de Aristteles
respecto de la actividad del mercado se basa en la supuesta ausencia de limitaciones
al com portam iento adquisitivo. Sobre este tema, vase S. Todd Lowry, Aristotles
N atural Limit and the Economics of Price Regulation, Greek, Roman and Byzanti
ne Studies, vol. 15 (1974), pp. 57-63; T. J. Lewis, Acquisition and Anxiety: Aristotles
Case against the M arket, Canadian Journal o f Economics, vol. 11 (febrero 1978), pp.
69-90; William S. Kern, Returning to the Aristotelian Paradigm: Daly and Schuma
cher, History o f Political Economy, vol. 15 (invierno 1983), pp. 501-512; y el
intercambio entre Kern y Spencer J. Pack en la misma revista, vol. 17 (otoo 1985),
pp. 391-394. La adquisicin no natural es tambin la base de la condena aristotli
ca de la usura. Para un anlisis competente de este complejo tema, vase Odd
Langholm, The Aristotelian Analysis o f Usurv (Bergen, Noruega: Universitetsforlaget, 1984).
M aterias relacionadas, tanto en aspectos generales como en aspectos especficos,
han atrado la atencin de otros numerosos eruditos. Moses I. Finley, Aristotle and
Economic Analysis, Past & Present, vol. 47 (mayo 1970), pp. 3-25, no encuentra ni
rastro de anlisis econmico en la Etica ni en la Poltica de Aristteles; mien
tras que Barry G ordon, Aristotle and Hesiod: The Economic Problem in Greek
Thought, Review o f Social Economy, vol. 21 (1963), pp. 147-156, es ms generoso en
su valoracin. Facetas adicionales del pensamiento de Aristteles son exploradas
por J. J. Spengler, Aristotle on Economic Im putation and Related Matters, South
ern Economic Journal, vol. 21 (abril 1955), pp. 371-389; Stephen T. Worland,
Aristotle and the Neoclassical Tradition: The Shifting G round of Com plementa
rity, History o f Political Economy, vol. 16 (primavera 1984), pp. 107-134; y T. H.
Deaton, R. B. Ekelund y R. D. Tollison, A M odern Interpretation of Aristotle on
Legislative and Constitutional Rules, Southern Economic Journal, vol. 11 (febrero
1978), pp. 69-90.
La referencia clsica sobre la historia econmica y social de Roma es M. Ros-

PENSAM IENTO ECONOM ICO ANTIGUO Y M EDIEVAL

41

tovtzeff. Historia social y econmica del imperio romano (Madrid: Espasa-Calpe,


1937). Se ha hecho muy poco sobre la historia del anlisis econmico del periodo,
con la excepcin de la enciclopdica Historia del anlisis econmico de Joseph
Schumpeter (vase en Referencias). Sobre el problem a prctico de la fijacin de
precios en las economias antiguas, vase H. Michell, The Edict of Diocletian: A
Study of Price Fixing in the Rom an Empire, Canadian Journal o f Economics and
Political Science, vol. 13 (febrero 1947), pp. 1-12; y R. L. Schuettinger y E. F. Butler.
Forty Centuries o f Wage and Price Controls (Washington, D. C.: The Heritage
Foundation, 1979). El papel fundamental del pensamiento rabe como depsito de
la antigua sabidura griega es explorado por R. Admad, The Origin of Economics
and the Arabs, Pakistani Economic Journal, vol. 3 (agosto 1951), pp. 332-347.
Muchos historiadores que se ocupan de descubrimientos analticos importantes
en economa pasan silenciosamente por encima de la Edad Media. Sin embargo, hay
autores im portantes que hallan grandes intuiciones en la doctrina medieval. Para
una revisin incisiva, vase J. A. Schumpeter, Historia del anlisis econmico, cap. 2;
o Henry W. Spiegel, El desarrollo del pensamiento econmico, cap. 3 (Barcelona:
Ediciones Omega, 1973), que incorpora una excelente bibliografa sobre la economa
medieval. Con mucho, la argumentacin ms meticulosa y convincente de que la
teora moderna del valor es una descendiente directa de Aristteles es, sin embargo,
la de Langholm (vase en Referencias). Este capitulo se ha inspirado en gran medida
en el trabajo pionero de Langholm. M ucho antes, los escolsticos fueron defendidos
por Bernard W. Dempsey (vase en Referencias) y Raymond de Roover, The
Concept of Just Price: Theory and Economic Policy, Journal o f Economic History,
vol. 18 (diciembre 1958), pp. 418-438; y Scholastic Economics: Survival and Lasting
Influence from the Sixteenth Century to Adam Smith, Quarterly Journal o f Econo
mics, vol. 69 (mayo 1955), pp. 161-190. El mismo autor ha seguido la pista de los
desarrollos de la teora del monopolio, remontndose hasta los Padres de la Iglesia,
en M onopoly Theory Prior to Adam Smith: A Revision, Quarterly Journal o f
Economics, vol. 65 (noviembre 1951), pp. 492-524.
Algunas otras contribuciones notables para la comprensin del precio justo y del
significado ms amplio de la economa medieval son John W. Baldwin, The Medie
val Theories of Just Price, Transactions o f the American Philosophical Society, n.s.,
vol. 49, parte 4 (Filadelfia, 1959); E. A. J. Johnson, Just Price in an Unjust World,
International Journal o f Ethics, vol. 48 (enero 1938), pp. 165-181; Samuel Hollander,
On the Interpretation of the Just Price, Kykloi, vol. 18 (1965), pp. 615-634; y
Stephen T. W orland, Scholasticism and Welfare Economics (Notre Dame, Ind.:
University of Notre Dame Press, 1967). George V/. Wilson ampla la interpretacin
del rango de Polyani en el modelo de intercambio de Aristteles tambin a
Aquino, en The Economics of the Just Price, History o f Political Economy, vol. 7
(primavera 1975), pp. 56-74, pero su punto de vista ha sido contestado por Odd
Langholm (vase en Referencias) y por Stephen T. W orland en Justium Pretium:
One M ore Round in an Endless Series, History o f Political Economy, vol. 9
(invierno 1977), pp. 504-521; y en la recensin de W orland al libro de Langholm en
la misma revista, vol. 12 (invierno 1980), pp. 638-642.
Como la idea de usura con la que est relacionada, la idea del precio justo es
ms vieja que el cristianismo. Vase Ephraim Kleiman, Just Price in Talmudic

42

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

Literature, History o f Political Economy, vol. 19 (primavera 1987), pp. 23-46. La


literatura sobre la propia usura es bastante extensa, pero la que hay desprende ms
calor econmico que luz. Para una perspectiva histrica vase Carl F. Taeusch,
The Concept of Usury: The History of an Idea, Journal o f the History o f Ideas,
vol. 3 (junio 1942), pp. 291-318; y Raymond de Roover, The Scholastics, Usury
and Foreign Exchange, Business History Review, vol. 41 (otoo 1967), pp. 257-271.
Una aplicacin provocativa de la eleccin pblica y de la teora del monopolio a
las polticas de usura de la Iglesia en la Edad Media se encuentra en R. B. Ekelund,
R. F. Hbert y R. D. Tollison, An Economic Model of the Medieval Church: Usury
as a Form of Rent Seeking, Journal o f Law, Economics, and Organization, vol. 5
(otoo 1989).
Finalmente, una buena perspectiva del desarrollo de los mercados, especialmente
en el perodo que marca la transicin entre el tema objeto de este capitulo y el
siguiente, puede hallarse en dos artculos de R. H. Britnell: English M arkets and
Royal Administration before 1200, Economic History Review, vol. 31 (mayo 1978),
pp. 183-196; y The Proliferation of M arkets in England. 1200-1349. Economic
History Review, vol. 34 (mayo 1981), pp. 209-221.

REFERENCIAS
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vol. 25 (septiem bre 1935), pp. 471-486. (T rad, castellana: El ju s to precio en una econom a
funcional, en Joseph J. Spengler y W illiam R. Alien: E l pensam iento econmico de
A ristteles a Marshall. M adrid: Tecnos, 1971, pp. 60-74.)
G ray, A lexander. The Developm ent o f Economic Doctrine, 2.a ed. Londres: L ongm an, 1980.
L angholm , O dd. Price a n d Value in the A ristotelian Tradition. Bergen, N oruega: U niversitetsforlaget, 1979.
Lowry, S. T odd. The Archaeology o f Economic Ideas. D u rh am , N . C.: D u k e U niversity Pres,
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------ . Theaetetus, Jo h n M cD ow ell (trad.). O xford: C laren d o n Press, 1973.
Schum peter, Jo sep h A. H istory o f Econom ic Analysis, E. B. Schum peter (ed.). N u ev a York:
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P u tn am 's Sons, 1923. (Existe trad . cast, del Econmico. M adrid: Sociedad de E studios y
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------ . Scripta M inora, E. C. M arch an t (trad.). N ueva Y ork: G . P. P u tn am 's Sons, 1925.

CAPITULO

EL MERCANTILISMO
Y EL NACIMIENTO
DEL CAPITALISMO

IN TRO DUCCIO N
Mercantilismo es un trmino ambiguo. A principios del siglo xvi se estaban
produciendo unos cambios institucionales que haran que los tres siglos siguientes
fueran muy distintos de la anterior poca del feudalismo. U na caracterstica de estos
cambios fue la aparicin de naciones-estados ms fuertes y centralizadas. El trmino
mercantilismo se aplica con frecuencia al entorno intelectual e institucional que
acom pa al ascenso de la nacin-estado. Sin embargo, en el siglo xix, el entorno
institucional e intelectual haba cambiado de nuevo, permitiendo una libertad indivi
dual mucho m ayor y una concentracin mucho m enor del poder econmico y
poltico. As, el mercantilismo se refiere a un perodo intervencionista entre el
feudalismo y el liberalismo. Describe un credo econmico que prevaleci en la poca
de nacimiento del capitalismo, antes de la Revolucin Industrial.
Hay dos maneras bsicas de analizar la economa del sistema de pensamiento
llamado mercantilismo. Una de ellas considera el mercantilismo como un conjunto
de ideas, bastante cohesivo y esttico; esto es, un cuerpo de pensamiento resumido
en los acontecimientos del da. A esta forma la llamamos aproximacin doctrinal.
O tra aproximacin ve el mercantilismo como un proceso histrico importante. Se
concentra en la dinmica de los intereses en competencia y en su papel para definir
las instituciones econmicas y polticas. A sta la llamamos aproximacin poltica.
Ambas aproximaciones consideran el mercantilismo como un sistema de poder, pero
la primera presenta un conjunto de proposiciones mercantilistas diferenciadas, o
tendencias centrales, que caracteriza el pensamiento de la poca. Segn esta
aproximacin, las proposiciones del mercantilismo probablemente desaparecieron
cuando el mercantilismo fue sustituido por un conjunto de ideas que competa con
l. La aproximacin doctrinal sugiere que los humanos y sus ideas pueden disponer
43

44

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

se en un campo continuo, en el que aparezca lo mercantilista en un extremo y lo


liberal en el otro. En contraste con esto, la visin que hemos llamado poltica
ilumina aquellas fuerzas egostas que operaban en el sistema econmico que produjo
cambios en el poder y en la riqueza. Se concentra en las regulaciones especficas del
perodo mercantilista y en la forma en que cada una de ellas afect a los grupos de
intereses en competencia, respaldados por el monarca, el Parlam ento, las Cortes y
los productores. Supone que la fuerza motriz del com portamiento individual en el
perodo mercantilista es la misma que la del capitalismo del siglo xx, es decir, la
persecucin egosta de la ganancia.
Aunque estas dos aproximaciones pueden considerarse como teoras rivales, no
hay ninguna razn por la que no puedan ser tratadas como complementarias. Es
probable que la comprensin ms completa del mercantilismo se produzca a travs
de la consideracin de ambas aproximaciones. Sin embargo, a efectos de discusin y
conocimiento, tratarem os por separado la doctrina y la poltica.

EL M ER CA N TILISM O C O M O DOCTRINA:
LA EC O N O M IA DEL N AC IO NA LISM O
El trmino mercantilismo fue acuado por M irabeau en 1763 para describir ese
sistema, un tanto ilgico, de ideas econmicas que pareca dom inar el discurso
econmico desde principios del siglo xvn hasta casi el final del siglo xvm. Los
autores mercantilistas eran un grupo dispar. Muchos de ellos eran comerciantes, y
muchos simplemente se adhirieron a la causa de sus propios intereses. Aun cuando
era internacional (el mercantilismo fue un credo com partido por Inglaterra, H olan
da, Espaa, Francia, Alemania, Flandes y Escandinavia), en su conjunto haba
menos consistencia y continuidad entre los mercantilistas que entre los escolsticos
de la poca anterior. La falta de cohesin entre los autores mercantilistas puede
atribuirse en gran medida a la ausencia de unos instrumentos analticos comunes
que pudieran com partir y pasar a una generacin de sucesores. Adems, la comuni
cacin entre los mercantilistas fue pobre o inexistente, en contraste con la slida red
de interrelaciones que existe entre los economistas modernos. No obstante, el mer
cantilismo se basaba en varias ideas unificadoras: doctrinas y pronunciamientos
polticos que aparecen y reaparecen a lo largo del perodo.
Tal vez el resumen ms conciso de los principios mercantilistas sea el que
suministr Philipp Wilhelm von Hornick, abogado austraco que public un m ani
fiesto mercantilista de nueve puntos en 1684. El anteproyecto de Von Hornick para
la eminencia nacional proclama los temas de la independencia y el tesoro. Sus nueve
reglas principales de la economa nacional son:
1.
2.

3.

Que cada pulgada del suelo de un pas se utilice para la agricultura, la


minera o las manufacturas.
Que todas las primeras m aterias que se encuentren en un pas se utilicen en
las manufacturas nacionales, porque los bienes acabados tienen un valor
m ayor que las materias primas.
Que se fomente una poblacin grande y trabajadora.

EL M ERCAN TILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

4.
5.
6.
7.
8.

9.

45

Que se prohban todas las exportaciones de oro y plata y que todo el dinero
nacional se mantenga en circulacin.
Que se obstaculicen tanto como sea posible todas las importaciones de
bienes extranjeros.
Que donde sean indispensables determinadas importaciones deban obtenerse
de primera mano, a cambio de otros bienes nacionales, y no de oro y plata.
Que en la medida que sea posible las im portaciones se limiten a las primeras
materias que puedan acabarse en el pas.
Que se busquen constantemente las oportunidades para vender el excedente
de m anufacturas de un pas a los extranjeros, en la medida necesaria, a
cambio de oro y plata.
Que no se permita ninguna im portacin si los bienes que se im portan existen
de modo suficiente y adecuado en el pas.

Los puntos de este program a pueden no haber sido aceptados in tolo por todos
los mercantilistas, pero son suficientemente representativos para caracterizar el ilgi
co sistema de ideas al que se refiere el ttulo de esta seccin.
En la discusin que sigue nos interesar ante todo una caracterizacin de estas
posibles tendencias, ms que de los individuos especficos. El lector debe ser cons
ciente del hecho de que la caracterizacin que sigue es una simplificacin y una
idealizacin que no puede aplicarse especficamente a cualquier nacin mercantilista.
Los mercantilismos britnico, francs, holands y espaol se diferenciaban en mu
chos aspectos esenciales, por ejemplo. La negacin se aplica todava ms a los
individuos, hecho que puede com probarse fcilmente leyendo y com parando los
escritos de dos mercantilistas por lo menos. (Algunas de las referencias que se
ofrecen al final de este captulo pueden consultarse con esta finalidad.) Ningn
individuo en particular sostuvo todas las ideas que se expresan ms adelante como
representativas del pensamiento mercantilista, y la que sigue es slo una de las
posibles caracterizaciones de las ideas mercantilistas. El perodo mercantilista es un
periodo durante el cual se estaban hilando los hilos de muchas ideas. En consecuen
cia, el mercantilismo como conjunto de ideas conserva algo de colcha hecha de
retazos.
Deber centrarse la atencin sobre varias reas de inters mercantilista: ideas
sobre el m undo real, opiniones sobre comercio internacional y finanzas, y ejem
plos de dualismo en la poltica interior. Despus de una valoracin de las ideas
mercantilistas, volveremos al proceso histrico del mercantilismo y a su papel en la
aparicin del liberalismo.

Los m ercantilistas y las deas sobre el mundo real


Los autores mercantilistas, sin excepcin, se caracterizan por un inters por el
m undo real. La justicia y la salvacin ya no constituan el inters prim ordial en los
escritos relativos a la economa (como en el perodo anterior); las cosas materiales se
convirtieron en el fin de la actividad humana. Unos pocos autores del perodo
mercantilista volvieron al sistema medieval en algunos asuntos y otros consideraron
el futuro y pensaron en el laissez faire, pero en su inmensa m ayora se interesaron

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

por una finalidad econmica material y objetiva. Y aunque su objetivo social general
del poder del Estado era subjetivo, sus opiniones sobre el funcionamiento del
sistema econmico eran un reflejo claro de los hbitos de pensamiento del m undo
real.
Cierto nm ero de mercantilistas sustituy los preceptos de la ley divina de
Aquino y los doctores medievales por la concepcin de una ley natural que goberna
ba la organizacin social. Sir William Petty (vase el capitulo 4) proporciona tal vez
el mejor ejemplo del intento de extraer conclusiones sobre el comportamiento
econmico de analogas con las ciencias naturales. En su Political Arithmetick, Petty
adverta que
D ebem os co n sid erar en general que as com o los m dicos m s sabios no intervienen
excesivam ente en el tra ta m ie n to de sus pacientes, sino que m s bien observan y se aju stan
a los m ovim ientos de la n atu raleza, sin co n traria rla con adm inistraciones violentas de su
pro p ia iniciativa, lo m ism o debe hacerse en Poltica y en E conom a (Economic Writings, I,
p. 60).

Aunque Petty escriba al final del perodo mercantilista, las teoras de la causacin
social esto es, las teoras sobre las tendencias naturales que ordenan los fenme
nos del m undo real ya aparecieron a mediados del siglo xvi. Este aspecto de
ciertos escritos mercantilistas es de gran inters como uno de los principios del
laissez faire, pero por ahora es im portante advertir que estas ideas racionalistas
no estaban interesadas en los fines divinos. Como seal Eli Heckscher, autoridad
reconocida de las investigaciones sobre este perodo, En los argumentos de los
mercantilistas no haba mucho de mstica... no apelaban, en general, a los sentimien
tos, sino que aspiraban, manifiestamente, a encontrar los fundamentos racionales de
cada uno de los puntos de vista por ellos adoptados (La poca mercantilista,
p. 748).

Comercio internacional
Un reflejo de estos intereses relacionados con el m undo real en la concepcin
idealizada del mercantilismo fue un inters aparentem ente incesante sobre las ga
nancias materiales del Estado. Los recursos materiales de la sociedad (los medios),
en general, deban utilizarse para prom over el enriquecimiento y el bienestar de la
nacin-estado (el fin). El inters concreto ms im portante de los autores mercantilis
tas parece ser que los recursos de la nacin se empleen de tal manera que aumenten
el poder del Estado en la medida que sea posible, tanto poltica como econmica
mente. Los siglos x v i y x v ii se caracterizaron por la presencia de grandes naciones
comerciales. La consolidacin del poder tom la forma de exploracin, descubri
miento y colonizacin. El tema ms im portante que consideraron los autores m er
cantilistas fue, comprensiblemente, el del comercio y las finanzas internacionales. El
oro y los medios para adquirirlo eran por lo general el nexo de la discusin.
El papel del dinero y del comercio en el mercantilismo. El dinero y su acumula
cin constituyeron los intereses primordiales de las nacientes naciones-estado de la

EL M ERCAN TILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

47

poca mercantilista. Como ya se ha advertido, un floreciente comercio internacional


sigui a la poca de los descubrimientos y colonizaciones, y el lingote de oro era la
unidad de cuenta internacional. La obtencin de oro por medio del comercio y las
restricciones comerciales de muchas clases fueron esencialmente ideas mercantilistas,
y el dinero, y no los bienes reales, fue equiparado por lo general a la riqueza.
Uno de los fines idealizados del comercio y la produccin era aum entar la
riqueza por medio de un incremento de la acumulacin de lingotes en el pas. El
empleo y la industria nacionales se promovan mediante el fomento de las im porta
ciones de primeras materias y de las exportaciones de productos finales. En una
escala macroeconmica, se deseaba un excedente de las exportaciones sobre las
im portaciones (una balanza de comercio favorable), porque el saldo tena que en
viarse en oro. Todo esto puede parecer completamente razonable si los mercantilis
tas hubieran estado racionalizando las ventajas com parativas preexistentes en el
conjunto de las naciones que comerciaban, pero la decepcionante verdad es que
muchos de ellos no parecan comprender que la especializacin y el comercio
aum entaran la produccin total. Algunos autores consideraron el comercio y la
acumulacin de lingotes como un juego de suma cero, en el que cuanto ms ganase
el pas A, menos quedara para los pases B, C, y as sucesivamente. Dados estos
fines, la proteccin y la poltica de perjudicar al vecino eran polticas atractivas y
muchos mercantilistas pensaban que produciran el aum ento de riqueza deseado.
Los aumentos de la riqueza, a su vez, prom ovan el objetivo general de la nacinestado.
Algunos autores, como G erard de Malynes, eran bullonistas comprobados, con
trarios a cualquier exportacin de metales preciosos. Una exportacin de esta
ndole, realizada por la Com paa de las Indias Orientales, fue la causa de un clebre
debate sobre el tema a principios del siglo xvn. Aunque previamente haba adoptado
la posicin de Malynes, Edward Misselden (1608-1654) atac la opinin radical
bullonista, que supona una prohibicin absoluta de la exportacin de metales
preciosos, incluso en transacciones individuales. En su lugar, Misselden adelant la
nocin de que las polticas gubernamentales deban estar dirigidas a la maximizacin de las entradas de metales preciosos sobre la base de una balanza general de
comercio.
Comercio y finanzas internacionales. Por contradictoria y mal dirigida que
parezca que haya sido su orientacin en cuanto al dinero, los mercantilistas produje
ron la prim era conciencia real de la importancia m onetaria y poltica del comercio
internacional y, en el proceso, sum inistraron a la politica econmica un concepto de
balanza comercial que inclua partidas visibles e invisibles (fletes, seguros, etc.). En el
curso del ataque a los bullonistas, por ejemplo, Misselden desarroll un concepto
bastante sofisticado de una balanza comercial expresado en trminos de dbitos y
crditos. En The Circle o f Commerce, publicado en 1623, calcul de hecho una
balanza comercial para Inglaterra (desde la Navidad de 1621 hasta la Navidad de
1622). Sin embargo, fue un ao malo, porque Misselden conclua decepcionado que:
Lo vem os p a ra n u estro d o lor, que estam o s cayendo en u n g ran dficit com ercial con o tras
naciones. A ntes tenam os la sensacin de ello, p ero a h o ra lo sabem os p o r la ciencia; antes

HISTORIA DE LA TEORIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO


nos e n co n trb am o s con ello en la prctica, p ero a h o ra lo vem os m ed ian te la especulacin.
Ay del com ercio, q u e se acab a y se debilita! (The Circle o f Commerce, p. 46).

Misselden deseaba subrayar la naturaleza cientfica de sus clculos, y es este


hecho, ms que la exactitud de sus datos, lo que distingue a sus cuentas de la simple
reunin de cifras, que ya se haba difundido ampliamente en Egipto y Mesopotamia.
Misselden orden los datos con el fin de comprender los efectos econmicos y
prom over fines sociales.
En la actualidad, la idea mercantilista de balanza de comercio multitaleral
encuentra su expresin en la balanza de pagos entre una nacin y el resto del
mundo. Bsicamente, se compone de cinco cuentas:
1.

2.

3.
4.

5.

Cuenta corriente (es decir, la balanza comercial).


a ) Mercancas [A].
b) Invisibles (fletes, seguros, etc.) [A],
Cuentas de capital.
a) A corto plazo [C].
b) A largo plazo [A],
Transferencias unilaterales (donaciones, ayuda militar, etc.) [A].
Oro [C].
Errores y omisiones.

La balanza de pagos siempre est equilibrada, a causa de que se construye segn


los principios de la contabilidad por partida doble, y as, los conceptos de dficit y
supervit deben deducirse de la ordenacin y de los valores de determinadas
cuentas. Algunas cuentas, las que se han indicado con una A un poco ms arriba, se
consideran autnomas, que recogen movimientos producidos en respuesta a las
fuerzas del mercado, mientras que otras, las que se han indicado con una C, se
consideran como compensadoras. Las posiciones del capital a largo plazo y los
movimientos comerciales de los bienes reales, por ejemplo, se consideran motivados
por fuerzas econmicas fundamentales, diferencias de los tipos de inters, diferencias
en los precios relativos de los bienes nacionales y extranjeros, y cosas por el estilo.
Tales movimientos se consideran autnomos. O tras son cuentas de compensacin y
reflejan los resultados del comercio autnom o y de los movimientos financieros. As,
el oro de los Estados Unidos exportado a Francia, o el aum ento de los valores en
dlares en el banco central francs, sera una compensacin pagada por los Estados
Unidos a Francia por un dficit comercial o por un dficit neto en nuestra posicin
de capital a largo plazo con Francia. Puede describirse un dficit entre el pas
acreedor y el resto del m undo como sigue:
supervit
/
dficit
dficit
\
h ' ficit
mov*m*ento adverso
cuenta capital a + transferencias j = netQ =
en el capital
4- oro
corriente
Vlargo plazo
unilaterales /
a corto plazo
Aunque algunos de los autores mercantilistas aludieron a una comprensin del
papel de la inversin internacional de capitales a largo plazo como una fuerza para
establecer una posicin internacional del pas, no parecen haber llegado a una

EL M ERCAN TILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

49

explicacin clara de una balanza de pagos en el sentido moderno. Una versin ms


tosca fue utilizada para el anlisis del comercio, y, en conjunto, se proponan unas
series interminables de restricciones relativas al volumen y composicin del comer
cio, a fin de que los pagos en metlico, en respuesta a las cuentas comerciales
autnom as, estuvieran permanentemente en supervit. Las Leyes de Navegacin pol
las que Inglaterra intent m ejorar sus ingresos por las cuentas invisibles (fletes,
etc.) son buenos ejemplos de tales polticas mercantilistas. Estas polticas eran en
parte la razn fundamental de uno de los mayores problemas de la m ayora de
autores mercantilistas: la incapacidad para comprender la teora cuantitativa del
dinero.
Comercio y flujo de metales. Una de las anomalas de la literatura mercantilista
es la creencia omnipresente de que la riqueza se maximizara por medio de la
acumulacin de metales preciosos resultante de un supervit comercial. Muchos
mercantilistas no entendieron bien los efectos de un aumento de la oferta monetaria
interior (monetizacin), que por lo general sigue a un supervit comercial. Enreda
ron el problema por una aparente creencia en que una balanza comercial favorable
y, por tanto, una acumulacin de metales poda mantenerse durante perodos
largos e indefinidos. David Hume (1711-1776), el filsofo y economista contem por
neo de Adam Smith, deshizo finalmente este error. Puso de relieve un mecanismo
precios-flujo de metales preciosos que vinculaba la cantidad de dinero a los precios y
las variaciones de stos a los supervit y dficit de la balanza comercial. De hecho.
Hume tuvo predecesores en el perodo mercantilista y el descubrimiento de una
parte del mecanismo la teora cuantitativa del dinero fue anticipado por el
filsofo poltico John Locke (1632-1704).
La idea, como muchas buenas ideas, parece simple cuando se la contempla
retrospectivamente. Supongamos un excedente en la balanza comercial de Inglate
rra. Se produce una entrada de oro en el pas, pero suponiendo una forma
extrema de patrn oro (es decir, que slo pueda utilizarse el metal precioso como
medio de cambio) la masa m onetaria aum enta en la misma proporcin, dada, por
supuesto, la monetizacin del metal. Un sistema de moneda fiduciaria, en forma de
moneda fraccionaria de reserva, magnificara el aumento. En todos los casos, el nivel
de precios aumenta, de modo predecible como veremos, incluyendo los precios de
los bienes del sector exportador de la economa. Los pases extranjeros, con tenen
cias de dinero reducidas, experimentan una reduccin de sus precios relativos y, en
consecuencia, com pran menos a los comerciantes ingleses. Simultneamente, los
consumidores britnicos dirigen sus compras hacia los bienes extranjeros y no hacia
las mercancas nacionales. Con el tiempo, el supervit comercial ingls se convierte
en un dficit, el oro sale del pas, la masa m onetaria disminuye, los precios caen y el
supervit aparece de nuevo. El ciclo contina y el intento mercantilista de acumular
oro de modo indefinido es contraproducente.
El inventor de esta doctrina, que dijo del dinero que no es de ningn m odo la
rueda del comercio, sino el aceite, sin embargo vio efectos saludables a corto plazo
en la obtencin de metlico. Hume advirti que:
E n m i opinin, es slo en este in terv alo o situacin interm edia, e n tre la adquisicin de
dinero y el au m en to de los precios, que la can tid ad creciente de o ro y p la ta es favorable a

HISTO RIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO


la industria. C u a n d o se im p o rta cu alq u ier can tid ad de din ero en u n a nacin, al principio
no se dispersa en m uchas m anos, sino que se encierra en las arcas de unas pocas personas,
que inm ed iatam en te tra ta n de em plearlo del m o d o m s provechoso p a ra ellas (O f
M oney, p. 88).

Hume argument, en efecto, que el dinero es como un velo que oculta el funciona
miento real del sistema econmico y que no tiene consecuencias relevantes que l
masa m onetaria de una nacin sea grande o pequea, despus de que el nivel de
precios se ajuste a la cantidad de dinero.
Sin embargo, existe evidencia de que muchos autores mercantilistas no consi
guieron entender la teora cuantitativa del dinero. En su variante ms tosca, esta
teora establece que el nivel de precios, ceteris paribus, es una funcin de la cantidad
de dinero. En sus expresiones ms primitivas, la teora no es ms que una
tautologa que afirma que un aum ento dado de la cantidad de dinero (por ejemplo,
el doble) produce un aum ento dado (el doble) del nivel de precios. Una variante ms
sofisticada iguala la masa m onetaria multiplicada por la velocidad (el nm ero de
veces que el dinero rota por ao), al nivel de precios multiplicado por el nm ero de
transacciones generadoras de renta por ao. Esto puede escribirse como M V = Py.
Como teora del nivel de precios que identifica las variables dependientes (los
precios) y las independientes (el dinero, la velocidad y las transacciones), se expresa
como P = M V /y, o, ms generalmente, P = f( M , V, y). Cuando V e y se suponen
constantes, un aum ento de M lleva a aum entos proporcionales de P. Aunque esta
versin ms sofisticada no apareci hasta mucho despus de Locke y Hume (pero
vase la discusin de Richard Cantillon en el captulo 4), los mercantilistas, en
detrim ento de su anlisis, no vieron ni siquiera la conexin ms simple.

La nacin-estado: el m ercantilism o
como poltica interior
M uchos mercantilistas teman el exceso de libertad, de modo que se apoyaron en el
Estado para planificar y regular la vida econmica. La lista de polticas especial
mente diseadas para promover los intereses de la nacin-estado era larga y variada.
Entre estas polticas haba clases muy diversas de regulacin de la economa nacio
nal e internacional. Las condiciones nacionales en la economa mercantilista tpica
se com ponan de regulaciones detalladas en algunos sectores de la economa, poca o
ninguna regulacin en otros, impuestos y subsidios en el caso particular de algunas
industrias, y entrada restringida en muchos mercados. Como ejemplo de los extre
mos a que podan llegar las regulaciones, en 1666 el ministro francs Colbert dict
una disposicin por la que los tejidos confeccionados en Dijon deban tener 1.408
hilos, ni ms ni menos. Las penas para los tejedores que no se ajustasen a este
patrn eran severas.
Los monopolios legales en forma de privilegios y patentes fueron comunes en el
mercantilismo. Un privilegio garantizaba los derechos exclusivos de comercio a un
comerciante particular o a una sociedad de comerciantes, como la Com paa de las
Indias Orientaes. A veces, los privilegios tambin incluan subsidios masivos del rey.
El efecto de todo esto era una economa mixta, pero con la mezcla mucho ms

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

51

alejada de la libertad individual de lo que fue durante la primera m itad del siglo xix
en Inglaterra o en los Estados Unidos. Algunos historiadores han sugerido que los
mercantilistas eran simplemente comerciantes individuales que defendan estricta
mente sus propios intereses. Aparentemente, por supuesto, el mercantilismo fue una
alianza de poder entre el m onarca y el capitalista-comerciante. El m onarca dependa
de la actividad econmica del comerciante para acum ular su tesoro, mientras que el
comerciante dependa de la autoridad del m onarca para proteger sus intereses
econmicos. El uso del proceso poltico para asegurar las ganancias del monopolio
es una forma de buscar renta, en la que la renta se refiere a los beneficios
atribuibles a la existencia del monopolio. En una seccin posterior exploraremos
ms profundam ente esta idea particular en lo que se refiere al mercantilismo.
La ambigedad en las polticas mercantilistas. Todos los mercantilistas estu
vieron de acuerdo en la necesidad de los controles internacionales, pero con frecuen
cia tenan opiniones distintas cuando se trataba de los controles interiores. Desde el
principio encontram os escritos mercantilistas que por una parte alaban los controles
econmicos internacionales para el enriquecimiento de la sociedad, pero por otra
presentan elocuentes alegatos en favor de la no interferencia en el interior. Este
dualismo tiene algo de desconcierto en la aproximacin doctrinal. A veces, algunos
mercantilistas podan parecer liberales apasionados en economa (en el sentido del
siglo xix).
Un folleto annim o (atribuido a John Hales), titulado A Discourse on th Com
mon Weal o f This Realm o f England, escrito en 1549, m ostraba una tem prana y
proftica desconfianza en la efectividad de los controles legislativos para promover
el bienestar de la sociedad. Analizando diversos problemas que se presentan en el
movimiento de los cercamientos, el autor argumenta que las fuerzas del mercado
asignan los recursos con m ayor eficiencia que los decretos gubernamentales. El
motivo del beneficio jugaba un papel prominente en este primitivo anlisis. Ponien
do de relieve la estupidez y futilidad de la regulacin gubernam ental de los cerca
mientos, el autor pone de manifiesto la dificultad de cumplir dicha legislacin,
porque los intereses creados surgirn inevitablemente para desafiarla; adems, si se
aprueba, aquellos que buscan el beneficio encontrarn la m anera de subvertir la ley
por uno u otro medio. Las interferencias del mercado son dejadas sin efecto,
generalmente, por la respuesta natural ante los precios y los beneficios, como ha
evidenciado la existencia de mercados negros en todas las ocasiones (antiguas y
modernas) en que el gobierno impuso controles de precios. El egosmo, que era una
ley natural para Hales, es la fuerza que se encuentra detrs de la actividad econmi
ca. El autor, en efecto, advierte que todo hombre se inclinar naturalm ente hacia
aquello que le proporcione un m ayor beneficio. Como ha destacado A. F. Chalk,
Esta es seguramente una aproximacin muy estrecha a las opiniones de Adam
Smith sobre los motivos egostas en la actividad econmica (Natural Law and the
Rise of Economie Individualism in England, p. 335).
El annim o autor de 1549 era slo uno de los muchos que anticiparon estas
opiniones liberales en el perodo mercantilista. Los alegatos en favor de un comercio
interior libre fueron cada vez ms enrgicos a medida que el sistema mercantilista se
fue desgastando, especialmente en los escritos de John Locke, Sir Dudley North,

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

Charles Davenant y Bernard de Mandeville. Aunque estas creencias liberales relati


vas a la poltica interior contrastan fuertemente con los puntos de vista mercantilis
tas sobre las restricciones al comercio exterior, representan sin embargo una corrien
te de pensamiento que culmin en La Riqueza de las Naciones de Adam Smith, que,
curiosamente, caracteriz al mercantilismo como un sistema de controles. Sin em
bargo, la investigacin m oderna ha dem ostrado de modo convincente que lo que
haba comenzado como una protesta oportunista y espordica contra los controles
comerciales, resurgi, casi dos siglos despus, en forma de una filosofa sistematizada
del individualismo econmico que proclam aba la beneficencia de las leyes de la
naturaleza (Chalk, N atural Law, p. 347).
El trabajo y la utilidad de la pobreza. Los intereses de la clase mercantil
adinerada y de la aristocracia confluyeron en la cuestin de las polticas nacionales
relativas al trabajo y a los salarios. El mantenimiento de unos salarios bajos y una
poblacin creciente fue un elemento claro en la literatura mercantilista, y tena su
origen en un deseo de mantener una distribucin desigual de la renta, as como en la
creencia de los mercantilistas en una curva de oferta de trabajo inclinada hacia atrs.
Fundam entalm ente, sin embargo, la poltica mercantilista de salarios bajos des
cansa sobre un fundamento am oral o sobre lo que Edgar Furniss ha llamado la
utilidad de la pobreza, en su clsica obra The Posilion o f the Laborer in a System
o f Nationalism. El argumento de que el trabajo deba mantenerse al nivel de subsis
tencia puede encontrarse a lo largo de la poca mercantilista. En un extremo se
parte de una premisa sustentada en la creencia de que el sufrimiento es teraputi
co y que, si se presentase la oportunidad, un criado sera gandul y perezoso.
Debido a la generalmente baja condicin moral de las clases inferiores, los salarios
elevados las llevaran a toda clase de excesos, por ejemplo, la embriaguez y el
libertinaje. En otras palabras, si los salarios estuvieran por encima del nivel de
subsistencia, la bsqueda de la gratificacin fsica llevara simplemente al vicio y a la
ruina moral. La pobreza (precio alto de la subsistencia y/o salarios bajos), por otra
parte, haca laboriosos a los trabajadores, lo que quera decir que vivan mejor.
Como observ A rthur Young en su Eastern Tour (1771), Cualquiera, excepto un
idiota, sabe que las clases inferiores deben mantenerse pobres o nunca sern laborio
sas. El desempleo, desde el punto de vista mercantilista, era simplemente el resulta
do de la indolencia.
Las opiniones de Bernard de Mandeville (que era liberal en otros contextos)
eran todava ms extremadas. Argumentaba que a los nios de los pobres y los
hurfanos no se les deba dar una educacin a cargo de fondos pblicos, sino que
deban ser puestos a trabajar a una tem prana edad. La educacin arruina al que
merece ser pobre, en otras palabras, de m anera que el saber leer, escribir y conocer
la aritmtica, es muy necesario para aquellos cuyos negocios requieren tales conoci
mientos, pero donde la subsistencia de la gente no depende de ellas, estas artes son
muy perjudiciales para el pobre... La asistencia a la escuela, com parada con cual
quier trabajo, es holgazanera; cuanto ms tiempo continen los menores en este
cmodo tipo de vida, ms ineptos sern cuando crezcan, tanto en fortaleza como en
disposicin para el trabajo al que estn destinados (La Fctbula de las Abejas, p. 191).
Se presentaron diversas propuestas para limitar el libertinaje y hacer laboriosos

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

53

a los pobres. En 1701, John Law propuso un impuesto sobre el consumo para
fomentar la frugalidad entre los ricos y la industria entre los pobres. David Hume,
que contribuy al movimiento liberal en otros aspectos, defendi impuestos mode
rados para estimular a la industria, pero pens que los impuestos excesivos des
truan la iniciativa y generaban desesperacin. Estos autores parecan apuntar a un
salario real que significase un nivel ptimo de frustracin, suficientemente alto
para proporcionar un incentivo para los lujos, pero suficientemente bajo para que
nunca pudieran alcanzarse. Como observ Furniss, era de la m ayor importancia
para los autores mercantilistas que
... los estratos ms bajos de las clases trabajadoras se mantuvieran tan abundantes como
fuera posible, porque Inglaterra confiaba en los miembros de este grupo para conseguir el
poder econmico que haba de llevarla a la victoria en la lucha de las naciones por la
supremaca mundial. As, el destino de la nacin estaba condicionado a la existencia de
una numerosa poblacin de trabajadores no cualificados, llevada por la estricta compe
tencia entre ellos a una vida de laboriosidad constante, con unos salarios mnimos:
sumisin y contento eran caractersticas tiles para una poblacin semejante y estas
caractersticas podan fomentarse mediante la destruccin de la ambicin social entre sus
miembros (The Position of tlie Laborer, p. 150).
Oferta de trabajo. La creencia en la utilidad de la pobreza y en la baja condi
cin moral de los trabajadores respaldaba la conocida teora mercantilista de una
funcin de oferta de trabajo inclinada hacia atrs. La teora puede presentarse de un
m odo sencillo, en trminos de anlisis grfico elemental. D ado que la produccin
para el comercio nacional e internacional es una funcin de la cantidad del factor
trabajo y (para simplificar) de una cantidad constante de capital, la cantidad del
factor trabajo es de im portancia fundamental para una economa, como vieron
muchos autores mercantilistas. Pero muchos mercantilistas teman que despus de
que los salarios alcanzasen un cierto punto, los trabajadores prefirieran el ocio
adicional a la renta adicional, como se muestra en el grfico 3.1 (el efecto renta
superara al efecto sustitucin). El aum ento de la prosperidad, como muestra el
grfico 3.1, si se presenta en forma de un aum ento del salario medio para el conjunto
de la economa por ejemplo, de W0 a W ha de desalentarse, porque la cantidad
del factor trabajo disminuira, en consecuencia, de N So a N H. El producto disminuira
y la capacidad de acumular metales por medio del comercio se reducira de modo
parecido.
Sin embargo, la discusin es defectuosa desde un punto de vista macroeconmico. A menos que el proceso fuese acom paado por una reasignacin de la renta real
entre los trabajadores, la reduccin del producto real, en ltima instancia, producira
una reduccin de los salarios reales. Pero estas consecuencias no fueron investigadas
nunca y, tal como se presenta, la idea parece incompleta y paradjica. Es difcil decir
si el argumento descansaba en un juicio emprico, en el sentido de que la curva de
oferta de trabajo agregada (o cualquier componente especfico de la misma) de
hecho se inclinaba hacia atrs, o si el argumento era simplemente una defensa de
una determinada distribucin econmica y social, aunque muchas afirmaciones
respaldan la primera posicin. En cualquier caso, la idea aparece y reaparece en la
literatura posmercantilista sobre pensamiento econmico.

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO NOM ICA Y DE SU METODO

Grfico 3.1
Cuando los salarios aumentan de W0 a W, se produce una disminucin de la oferta
de trabajo, de NS[ a A/Sl.

Algunas valoraciones histricas del m ercantilism o


Como sistema de ideas, el mercantilismo ha experimentado numerosas valoraciones,
comenzando por la evaluacin hipercrtica de Adam Smith (vase el captulo 5) y
siguiendo por los argumentos neoclsicos, anim ados de iguales sentimientos. Sin
embargo, no todas las evaluaciones han sido tan crticas.
La racionalidad de la liquidez. Muchos autores, incluyendo a miembros de las
escuelas histricas alemana y britnica, han destacado los elementos racionales del
mercantilismo. Estos autores consideran que las polticas mercantilistas eran ade
cuadas para su poca; esto es, que unas polticas orientadas a promover una nacinestado fuerte estaban justificadas despus del caos y del desorden inherentes al
hundim iento del sistema feudal. Un punto adicional y mucho ms im portante
es que la oferta de metales tena una elasticidad muy baja en una poca en qu las
exigencias que planteaban las transacciones comerciales e industriales crecan con
gran rapidez. Situando el asunto en el marco de la teora cuantitativa del dinero,
consideremos que la velocidad (o sea el nmero de veces que el dinero rota por ao)
no puede aum entar indefinidamente. Un examen de la identidad M V = Py revela
que un aum ento del nm ero de transacciones ( + 7), dada una masa m onetaria

EL M ERCANTILISM O V EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

55

constante (M), genera una presin al alza sobre la velocidad; esto es, que los
negociantes y los consumidores pueden economizar otro tanto en sus tenencias de
saldos de caja (las letras de cambio y otros documentos se inventaron con esta
finalidad). As, la bsqueda mercantilista de los metales como medio para facilitar
las transacciones puede haber tenido una significacin monetaria, dando por su
puesto siempre, naturalmente, que el metal de hecho se monetizaba. Sin embargo,
dado que el juego de los metales era, en alguna medida, un juego de suma cero,
especialmente en situaciones a corto plazo, los autores mercantilistas podan ser
criticados por no haber comprendido el mecanismo que relaciona el dinero con los
precios y, adems, por no haber prestado atencin a aquellos factores que estaban
detrs del stock dado de oro y que habran aum entado la liquidez.
La defensa keynesiana. Tal vez una de las ms famosas entre todas las defensas
del mercantilismo fuera la de J. M. Keynes (vase el captulo 19). En su Teora
general de la ocupacin, el inters y el dinero, Keynes elogi la sabidura prctica
de la escuela e identific un elemento de verdad cientfica en la doctrina aplicable
a un pas, aunque no al m undo en su conjunto. Keynes formul sucintamente su
principal argumento:
E n u n a poca en que las a u to rid ad es n o tenan c o n tro l d irecto sobre la ta sa de inters
in terio r o los o tro s estm ulos a la inversin nacional, las m edidas p ara au m e n ta r la
b alan za com ercial favorable eran el nico m edio d irecto de que disp o n an p a ra reforzar la
inversin en el extranjero; y, al m ism o tiem po, el efecto de una b alan za de com ercio
favorable sobre la e n tra d a de los m etales preciosos era su nico m edio indirecto de
reducir la tasa de inters dom stica y a u m e n ta r as el aliciente p a ra invertir d en tro del
pas (Teora General, p. 323).

En la ahora familiar terminologa keynesiana, la dem anda agregada aum enta por los
incrementos en la inversin extranjera neta, ms los aum entos en la inversin
interior inducidos por una disminucin de la tasa de inters. Keynes pensaba,
adems, que a travs del efecto multiplicador, el aum ento de la dem anda produce
un efecto m ayor sobre la renta y el empleo agregado. El punto fundamental es que
Keynes crea que el aumento de la masa m onetaria, por medio de la disminucin del
tipo de inters, producira un aum ento de la dem anda agregada y del empleo.
Pero el planteamiento un tanto simplista que hace Keynes del sistema mercanti
lista suscita ciertos problemas relativamente molestos. En primer lugar, Keynes bas
su opinin sobre unos pasajes prudentem ente escogidos de la literatura mercantilista
que revelaban significativamente una comprensin de la relacin entre el dinero y el
inters y del impacto del aumento neto de la inversin extranjera sobre el empleo.
En conjunto no est claro que estas afirmaciones, aun interpretadas con liberalidad,
no fueran simplemente observaciones adventicias de algunos mercantilistas aislados,
como fue el caso de algunos de los autores previamente mencionados en este
captulo.
En segundo lugar, concediendo sabidura prctica a los mercantilistas, sin
embargo, uno se siente inclinado a preguntarse acerca de la naturaleza del desem
pleo en la Espaa o en la Inglaterra de los siglos x v ii y xvm. Respondera el
desempleo, en una sociedad agraria no integrada y casi feudal, a los aumentos de la

56

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

dem anda agregada de bienes, o sera el desempleo, en este contexto, de tipo estructu
ral y tecnolgico, como el de la zona de los Apalaches en la poca moderna?
Determ inados movimientos de profundo significado social, como los que transfor
m aron la sociedad feudal y descentralizada en el Estado moderno, por lo general
necesitan de siglos para desarrollarse por completo. El paro friccional y estructural
es de esperar en estas circunstancias. Las polticas orientadas a reducir el paro en los
pases subdesarrollados que se han basado sobre todo en los incrementos de la masa
m onetaria, muchas veces no han hecho ms que producir inflacin, por ejemplo.
Todas estas razones debilitan la valoracin keynesiana del mercantilismo, a pesar
del hecho de que a primera vista los hechos parezcan adecuarse tan bien a su
estructura terica. Al argum entar que las polticas de los mercantilistas se dirigan a
la mejora de la liquidez general, pisaba un terreno ms slido. En otros aspectos, la
interpretacin keynesiana parece excesivamente generosa.
El mercantilismo como un sistema de ideas: un resumen. Los principales defectos
tericos en la literatura mercantilista (teniendo en cuenta que siempre hay excepcio
nes) fueron una incapacidad para percatarse de la naturaleza cclica de las cuentas
internacionales y de la relacin entre la masa m onetaria interior y los precios. En
pocas palabras, los mercantilistas no lograron integrar el mecanismo flujo de metales-precios, de Locke y Hume (o teora cuantitativa del dinero) en su anlisis, lo cual
es una irona, a la vista de su cuidadosa recopilacin de estadsticas del comercio y
de los registros sistemticos que llevaron.
En efecto, esta predileccin por reunir y conservar estadsticas sobre las cantida
des del m undo real puede constituir el legado ms im portante de los mercantilistas a
la economa moderna. Las intuiciondfe analticas del perodo mercantilista, tal como
se produjeron, eran una consecuencia de su meticuloso empirismo. Los mercantilis
tas estaban entre los primaros autores econmicos que se interesaron ms por la
experiencia de los hechos que por la especulacin metafsica. Llevaron las cuestiones
econmicas a un primer plano y al hacer esto prepararon el terreno para los avances
que tuvieron lugar en el siguiente perodo del pensamiento econmico.
Entre tanto, el proceso econmico en la economa mercantilista (especialmente
en Inglaterra) estaba generando cambios institucionales que tomados en su conjunto
suministran una explicacin para el ascenso y la decadencia histricos del mercanti
lismo. Esta explicacin presta poca atencin a lo que dijeron los mercantilistas. En
su lugar se concentra en lo que hicieron y por qu lo hicieron.

EL M ER C A N TILISM O C O M O PROCESO ECONOM ICO


Una visin del mercantilismo como poltica, o como proceso, trata de explicar por
qu y cmo surgi el mercantilismo, cundo lo hizo, y por qu dio paso, con el
tiempo, a un sistema econmico ntidamente diferente. Implcita en la aproximacin
doctrinal se encuentra la nocin de que slo los fines nacionalistas eran adecuados
para las polticas mercantilistas. La visin como proceso examina las motivaciones
econmicas de los individuos o de las coaliciones dentro de una economa nacional.
Se centra en las ganancias que obtienen los agentes econmicos por utilizar al

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

57

Estado para conseguir beneficios. Tales beneficios, en el lenguaje de la economa


m oderna, se llaman rentas (es decir, rendimientos de monopolio). As, el mercantilis
mo se presenta aqu como una forma de bsqueda de rentas. Esta visin como
proceso es ms rica que la visin doctrinal, por su capacidad para explicar el cambio
histrico.

Algunos conceptos bsicos de la teora moderna


de la regulacin
Una breve ojeada a algunas ideas contem porneas de la teora de la regulacin
econmica y de la poltica sern tiles al examinar la visin poltica del mercantilis
m o 1. El trmino buscadores de rentas, por ejemplo, es simplemente un concepto
que supone un com portam iento egosta de una o de todas las partes implicadas en la
distribucin de la renta. Cuando se aplica al anlisis contem porneo de la regula
cin econmica, la idea es que, en su propio inters, los polticos (miembros del
Parlam ento, del Congreso, legisladores de los estados, concejales, etc.) ofrecern
privilegios de monopolio y regulaciones gubernamentales a los hombres de nego
cios, a los comerciantes o a cualquier grupo cuyo egosmo lleve a la regulacin de la
demanda. Esta actividad egosta no significa (necesariamente) que los polticos acep
ten pagos directos en efectivo, aunque veremos que estos ltimos fueron mucho ms
comunes en el perodo mercantilista. El m undo m oderno es mucho ms sutil. Como
que muchos polticos son miembros de empresas jurdicas, el mecenazgo por va de
anticipos de la compaa constituye una manera factible de aceptar pagos latera
les, como lo es la promesa de puestos mejor pagados cuando el poltico deje su
cargo. El anlisis m oderno intenta explicar, en trminos de costes y beneficios para
los individuos implicados, la existencia o ausencia de privilegios de monopolio en
algunas industrias y actividades.
La especificacin formal de costes y beneficios no nos interesa aqu, pero un par
de ejemplos, a m odo de explicacin, pueden facilitar la comprensin de cmo
funciona la visin del proceso. Consideremos a los representantes de la industria o
cabilderos (lobbyists), como dem andantes potenciales de regulacin. Su dem anda de
privilegios de monopolio del gobierno (por ejemplo, controles de entrada y subven
ciones) estara relacionada obviamente con el volumen del beneficio que podran
esperar de los privilegios. Por ejemplo, cualquier cosa que aumentase la incertidumbre sobre la extensin del privilegio de m onopolio reducira el valor del privilegio
para la industria. As, aceptan algunos costes que se le imponen a la empresa
regulada (por ejemplo, impuestos e inspeccin peridica) como compensacin por el
privilegio.
Consideremos ahora la regulacin desde el lado del oferente. Una perspectiva
econmica m oderna nos dice que los polticos maximizarn su egosmo (por ejem
plo, la reeleccin y los pagos laterales) ofreciendo regulacin a cambio de dinero y
votos. Bsicamente, el problema de estos grupos o individuos consiste en asumir los
1
Los desarrollos corrientes de las teoras de la regulacin y de la eleccin pblica se discuten con
mayor detalle en el cap. 24. Las referencias a esta literatura que son pertinentes para la presente discusin
se encuentran en las Notas para lecturas complementarias, al final de este captulo.

HISTORIA DE LA TEO RIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

costes de la organizacin de una fuerza cabildera eficaz. Grandes grupos, como los
de los detallistas, no pueden sufragar los elevados costes de la combinacin para
establecer un lobby eficaz, mientras que grupos pequeos pueden encontrarse en
mejor situacin para organizar actividades de este tipo. El volumen de regulacin
que los polticos tratarn de ofrecer depende de los costes y beneficios de hacerlo as,
junto con los costes de coalicin y organizacin necesarios para ofrecer de hecho la
regulacin. Ordinariam ente, cuanto ms grande sea el grupo requerido para la
aprobacin de una legislacin de inters especial, mayores sern los costes de la
coalicin.
As. la regulacin puede considerarse como un bien que se ofrece y demanda
como los dems bienes. Una disminucin del beneficio neto de los que esperan ganar
con la regulacin, ceteris paribus, lleva a una reduccin en la cantidad de regulacin
demandada. Asimismo, un aum ento de los costes de la oferta de regulacin como
cuando la capacidad de la oferta de regulacin se transfiere de un solo individuo (un
monarca o dictador) a un grupo de individuos (un Parlam ento o Consejo
municipal) significa que esperamos que la oferta de regulacin disminuya y que la
cantidad de regulacin de equilibrio sea menor. En la poca mercantilista, el incenti
vo de los comerciantes para conseguir regulacin vena dado por las perspectivas de
obtener un privilegio de monopolio, es decir, la proteccin del Estado. En este
aspecto, la lgica econmica del mercantilismo es la misma que subyace en gran
parte de la actividad poltico-econmica actual. Algunos grupos (por ejemplo, los
artesanos de entonces o las empresas de transporte de ahora) poseen ventajas de
organizacin intrnsecas al cabildear para obtener del Estado una proteccin va
regulacin, frente a la competencia (por ejemplo, la Ley del Trabajo de entonces o la
Comisin Interestatal de Comercio de ahora), en relacin con otros grupos, tales
como los de los consumidores en general. Entonces, lo norm al es que las ganancias
de los grupos de intereses que tienen xito sean transferencias de riqueza de los
consumidores de productos regulados.
El trmino crtel se usa tambin con frecuencia en la teora de la regulacin y
en su aplicacin al mercantilismo. Un crtel el ms familiar sera el crtel de la
O P E P es simplemente una combinacin formal de empresas que actan como si
se tratara de un solo m onopolista, en ciertas condiciones de control centralizado.
Los precios y/o las cuotas de produccin se asignan ordinariam ente a los miembros
del crtel, y su com portamiento, de algn modo, es controlado y fiscalizado. Las
condiciones de entrada tambin son restrictivas. Los crteles pueden organizarse
privada o pblicamente. Existe un fuerte incentivo para incumplir los acuerdos
sobre precio o produccin cuando no hay ninguna sancin legal del acuerdo, porque
cualquiera de las empresas tiene mucho que ganar si reduce su precio o vende fuera
del mercado que tiene asignado. La m ayora de los crteles organizados privada
mente son, por tanto, inestables; tienden a deshacerse con el tiempo. Por lo tanto, la
obtencin de regulacin es un medio comn (y barato) para que una industria se
organice en forma de crtel, dado que la regulacin contribuye al fortalecimiento
continuo de las reglas. Por medio de la regulacin, respaldada por sanciones legales
contra los tramposos, el gobierno puede intentar controlar aspectos como los de
entrada, precios o beneficios.
As pues, tanto en el antiguo como en el nuevo mercantilismo, la regulacin

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

59

econmica puede considerarse como el resultado de un proceso competitivo por el


que los grupos de intereses buscan la proteccin del Estado contra la competencia.
En el escenario mercantilista, los grupos de intereses relevantes fueron, en parte,
grupos de adm inistradores locales, comerciantes y trabajadores de las ciudades, y, en
parte, intereses de monopolio com prometidos en la produccin y en el comercio
nacionales e internacionales.

La regulacin interna en el m ercantilism o ingls


La regulacin econmica a los niveles local, nacional e internacional tom bsica
mente la misma forma en el mercantilismo ingls que en las sociedades contem por
neas. Las empresas eran autorizadas y la competencia entre los oferentes era, por lo
mismo, restringida. Sin embargo, es im portante com prender ciertas diferencias rele
vantes entre el manejo de las instituciones locales y la regulacin y el monopolio
nacionales, que exhiben cierto contraste entre ellas. La regulacin local de los oficios,
precios y tasas de salario en los tiempos mercantilistas proceda del sistema de los
gremios medievales. El fortalecimiento de estas regulaciones gremiales, durante el
perodo Tudor, antes de Isabel I, fue responsabilidad de la burocracia gremial en
combinacin con la m aquinaria administrativa de la ciudad o del condado. La reina
Isabel intent codificar y ampliar estas detalladas regulaciones en la Ley del T raba
jo. Esta ley traz la puesta en vigor especfica de los derechos de los jueces de paz
locales (JP), concejales y adm inistradores locales. Los JP y otros ejecutores adminis
trativos de regulaciones locales no cobraban o cobraban muy poco por sus servicios,
circunstancia que condujo a alineaciones locales de intereses econmicos. Estos
intereses, en ltimo trmino, hicieron ineficaz la provisin local de derechos de
monopolio.
Por otra parte, a nivel nacional, la regulacin industrial se creaba de tres
maneras: 1) por leyes del Parlam ento, 2) por proclamas reales y patentes de privile
gio, y 3) por decretos del Consejo Privado de la corte del rey. Hay que advertir
que tanto los comerciantes como los m onarcas estaban atentos a las posibilidades
de buscar rentas. El engranaje de los intereses privados del m onarca y del m ono
polista estaba firmemente arraigado en la prctica inglesa desde el siglo xiv e incluso
antes. La naturaleza de esta alianza fue patente en el debate sobre el tema del
monopolio en la C m ara de los Comunes, en 1601:
Primero, consideremos la palabra monopolio, que se compone de Monos, que es Unus, y
de Polis, que es Civitas. De manera que el significado de la palabra es ste: limitacin de
cualquier cosa pblica, en una ciudad o mancomunidad, a un uso privado. Y a quien la
usa se le llama monopolista; quasi, cujtis privatum lucrum esiurbis el orbis Commune
Malun. Y nosotros podemos calificar a este hombre como el Torbellino de los Beneficios
del Prncipe (Tawney y Power, Tudor Economic Documents, II, p. 270).
Estas reveladoras definiciones del monopolio y del monopolista nos recuerdan que
los motivos de los actores econmicos son generalmente reconocibles y no han
cambiado a lo largo de los siglos. Pero sera un error llevar demasiado lejos la
analoga. Aunque la naturaleza bsica del mercantilismo, entonces y ahora, es la

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

misma, existen diferencias im portantes en los dos entornos de bsqueda de rentas.


La diferencia ms im portante, a los efectos de la discusin que aqu nos interesa, se
refiere al lado de la oferta del mercado de legislacin reguladora.
El mercantilismo nacional era ofrecido por una m onarqua, y una m onarqua
representa un entorno con unos costes especialmente bajos para la bsqueda de
rentas, sobre todo si se le com para con un escenario democrtico moderno, donde el
poder de ofrecer legislacin reguladora se encuentra repartido entre diversas instan
cias de poder gubernamentales. La consolidacin del poder nacional bajo las m o
narquas mercantilistas proporciona una explicacin lgica de la difusin de la
bsqueda de rentas y de la regulacin econmica durante este perodo de la historia
inglesa. En el curso de nuestra discusin veremos cmo el crecimiento y, en ltima
instancia, la tom a del poder para ofrecer legislacin reguladora por el Parlamento,
alter dramticam ente los costes y beneficios de los compradores y vendedores de
los derechos de m onopolio de tal m anera que llev a la decadencia de la regulacin
mercantilista. Pero antes tenemos que considerar el modelo y el destino de la
regulacin local.

La puesta en vigor de la regulacin econmica local


El m arco legal para la puesta en vigor de la regulacin econmica mercantilista al
nivel local fue establecido por la Ley del Trabajo isabelina. Esta ley constitua un
intento de codificacin de reglas ms antiguas, para la regulacin de la industria, el
trabajo y el bienestar, siendo una diferencia im portante que estas regulaciones
tenan que tener un alcance nacional ms que local. Algunos autores han destacado
el enorme aumento de los salarios que tuvo lugar despus de la Peste Negra como la
causa que impuls a la regulacin nacional. La razn econmica inmediata fue, con
m ucha mayor probabilidad, la incapacidad de las ciudades para restringir el incum
plimiento de los acuerdos locales de crtel. Las ciudades intentaron com prar un
sistema nacional uniforme de regulacin al rey, y estos derechos de m onopolio
locales tenan que protegerse contra la usurpacin, especialmente por parte de los
extranjeros. H ubo muchos intentos, por parte de comerciantes y administradores
de las ciudades, para regular la actividad econmica y evitar a los intrusos en los
privilegios locales. Estos sentimientos se expresan en numerosos documentos de la
poca Tudor. La ciudad de Londres, especialmente, quera limitar la entrada de
tecnologa forastera o extranjera que impeda los beneficios de la ciudad. La solu
cin que se ofreci con ms frecuencia fue la de desterrar al campo a los forasteros o
a aquellos trabajadores que no poseyesen las cualificaciones legales para diversos
oficios.
El sistema nacional uniforme de monopolios locales tena que hacerse cumplir
por los JP. Como observ Eli Heckscher, los jueces de paz actuaban como rganos
del sistema uniforme de legislacin industrial (La poca mercantilista, p. 2'29) y
algunos aspectos de este sistema de puesta en vigor tienen importancia para nuestra
interpretacin. Una caracterstica im portante del sistema era que los JP no cobra
ban. Heckscher argumenta que la ausencia de remuneracin a los JP llev a una
incompetencia e indolencia por su parte con respecto a su tarea de hacer
cumplir la ley. Pero es ms probable que la escasez o la ausencia de paga constituye

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

61

se un escenario perfecto para las fechoras y llevasen a que el cumplimiento de su


misin se ajustase a un modelo egosta; se ha sugerido que se dedicaron a activida
des secretas y a la puesta en vigor de crteles selectivos de industrias en las que los
JP tenan intereses. La evidencia sugiere que las regulaciones se hacan cumplir de
tal m anera que el valor neto de las tenencias de los JP en las empresas reguladas
aument. Este hecho poda venir acom paado, generalmente, de un tratam iento
preferencial a la empresa en la que un JP tena un inters se le poda permitir que
incumpliese las norm as del crtel, m ientras que otras empresas no podan hacerlo
o de la existencia de sobornos para influir en otras personas con funciones similares
a las de los JP. El Consejo de la Reina decret que los propios JP fuesen super
visados por una especie de policas, los cuales tenan menos autoridad civil que los
JP y term inaban por ser tambin sobornados a su vez. En la poca de Jacobo I era
de conocimiento general que a los JP se les poda comprar con facilidad. En 1620
se prest el siguiente testimonio ante el Parlam ento, por un Comit de Agravios:
H ay algunas p aten tes que en s m ism as son buenas y legtim as, p ero existe ab u so p o r
p a rte de sus poseedores en la explotacin de las m ism as, p o r lo que no co rresp o n d en a la
confianza d e p o sitad a en ellos p o r Su M ajestad; y de tal clase es la P a te n te de H osteras,
pero los que d isfru tan de la m ism a ab u san , in stalan d o hosteras en bosques y en las
cercanas de las aldeas, slo p a ra esconder a picaros y ladrones; y los jueces de p az del
con d ad o , que son quienes m ejo r sab en d n de es conveniente que estn las hosteras, y
quin m erece ten er licencia p a ra ellas, h an dejad o de o cuparse de las cerveceras; pero de
ningn modo lo rehsan ahora, porque harn una buena composicin (C o rb b ett, Parliamen
tary H istory, vol. 1, pp. 1192-1193).

La referencia a una buena composicin significa que los JP estaban siempre


dispuestos a otorgar una licencia de hostelero, siempre que ellos recibieran un favor
o pago a cambio.
En cualquier poca es difcil encontrar registros minuciosos de las transacciones
ilegales, porque no existe ningn incentivo para realizarlos, pero en el caso del
mercantilismo el testimonio de los observadores contem porneos parece corroborar
la opinin de que los que tenan que velar por el cumplimiento de las regulaciones
mercantilistas internas eran parte interesada. As, la afirmacin de que stos eran
indiferentes y descuidados porque no tenan paga parece ingenua vista retrospectiva
mente. La teora econmica m oderna nos lleva a esperar una fechora como respues
ta predecible a una paga baja en las ocupaciones en las que domina un elemento de
confianza2. Esto es as porque el coste de oportunidad para el m alhechor en caso
de que sea sorprendido (y despedido) es bajo. Desde este punto de vista egosta, el
com portam iento de los JP durante la era mercantilista fue completamente eficiente y
predecible, dadas las restricciones impuestas por la Ley del Trabajo.
Regulacin local y movilidad de los recursos. O tra dificultad para el cumpli
miento del sistema isabelino de regulacin local es que era posible que los regulados
escapasen a la jurisdiccin de la ley m archndose de las ciudades. A pesar de los
2
Por ejemplo, vase Gary Becker y G. J. Stigler, Law Enforcement, Malfeasance, and Compensation
of Enforcers, Journal o f Legal Studies, vol. 3 (enero 1974), pp. 1-18.

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

intentos de limitar la movilidad, existe evidencia de que las reglas eran descarada
mente descuidadas. El movimiento de los artesanos hacia el campo fue, de hecho,
responsabilizado de la decadencia, el empobrecimiento y la ruina de las ciudades
(Tawney y Power, Tudor Economic Documents, I, pp. 353-365). Por su parte, los JP
pusieron en vigor una vez ms la ley de un modo muy diferente a las intenciones
de la corona.
En efecto, los com pradores y vendedores podan emigrar a un sector no regulado
en los suburbios y en el campo, y la existencia de este sector no regulado cre
poderosos incentivos para destruir los acuerdos locales de crtel en las ciudades. A
este respecto, sin embargo, la regulacin interna era diferente en Francia. Segn
Heckscher, La [diferencia] ms im portante de todas, indudablemente, era el gran
nm ero de excepciones a que dejaba margen, en Inglaterra, la aplicacin de las leyes.
En cambio, las leyes francesas no queran dejar, en principio, nada sin reglamentar,
si se prescinde de unas cuantas excepciones puramente fortuitas referentes a algunos
puntos concretos (La poca mercantilista, pp. 249-250). No parece que el campo
ingls fuera dejado libre a travs de un accin poltica deliberada y consciente. En
lugar de ello, los recursos econmicos respondieron simplemente a los incentivos
producidos por el modelo de puesta en vigor de la regulacin local perseguido por
los JP. El movimiento hacia fuera de las ciudades era simplemente la m anera que
tenan algunos artesanos y comerciantes de reducir sus costes de funcionamiento.
La emigracin para escapar de las regulaciones de los crteles locales no debi
suponer una gran distancia. Los suburbios de las ciudades estaban llenos de artesa
nos que no podan ingresar en los gremios urbanos o que queran escapar de su
control. Diversos esfuerzos para controlar a estos tramposos se m ostraron vanos,
a causa de la naturaleza de la industria desarrollada, que estaba relacionada con
un mercado ampliamente disperso. Adam Smith ilustr muy bien este punto: Si se
quiere disponer de un trabajo aceptablemente realizado hay que buscarlo en los
suburbios, donde los trabajadores, al no disfrutar de ningn privilegio exclusivo, no
dependen de nadie ms que de su propio carcter, y despus se debe introducir de
contrabando en la ciudad as que se pueda (La Riqueza de las Naciones, p. 313,
ed. inglesa cit.). El fraude a los crteles locales se convirti de esta manera en el
orden econmico de la poca, y la falta de xito del Estado al tratar estos problemas
es un testimonio suficiente de la naturaleza ineficiente de la organizacin isabelina
de los crteles.
A veces la corona volva a atacar por medio de la creacin de acuerdos institu
cionales que aumentasen la eficiencia de la vigencia de las reglamentaciones. Por
ejemplo, la reina Isabel introdujo la prctica de conceder a sus cortesanos favoritos
el derecho de recaudar multas por violaciones del cdigo regulador. Con el tiempo,
estos derechos fueron vendidos al mejor postor, guardando para s, el postor que los
consegua, todo lo que pudiera recaudar. Sin embargo, como que la recaudacin de
las multas de algunas infracciones (por ejemplo, de patentes) era ms lucrativa que
otras, la vigencia de las reglamentaciones fue desigual y persisti un sector no
regulado de la economa que era bastante grande.
Al final, la Ley del Trabajo incorpor los medios para su propia destruccin. El
com portam iento de los JP que no cobraban y la capacidad de las empresas para
escapar a la regulacin fueron los dos factores ms im portantes que contribuyeron a

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

63

deshacer, a largo plazo, la regulacin mercantilista local. Volvamos ahora a la


consideracin del im portante papel jugado por la judicatura mercantilista en la
desaparicin gradual de la regulacin econmica nacional.

La judicatura m ercantilista y la crisis


de los monopolios nacionales
En un sistema de regulaciones nacionales, la nica m anera de escapar a la jurisdic
cin legal es abandonar el pas, lo que es ms difcil y costoso que marcharse de la
ciudad al suburbio. As, la ausencia de una alternativa no regulada viable hizo que
los acuerdos de crtel fuesen ms estables que los descritos en la seccin anterior.
P or lo tanto, la eliminacin de los monopolios nacionales debe explicarse a travs
de las restricciones cambiantes sobre la actividad econmica en la Inglaterra mer
cantilista.
El Common Law y los tribunales ingleses. El desarrollo de la judicatura en
Inglaterra fue un proceso largo y complicado. Bsicamente, durante el perodo
transcurrido entre la invasin norm anda y la poca mercantil se desarrollaron tres
tribunales de common law: el Tribunal de la Corte Real, el Tribunal de Apelaciones y
el Tribunal del Exchequer. Las cuestiones que se ventilaban ante estos tribunales
eran de naturaleza esencialmente civil, y todos ellos estuvieron inicialmente bajo el
control directo de la corona (el rey incluso tom aba decisiones en el perodo primiti
vo). D urante el siglo xm y hasta el siglo xv, los tribunales se fueron independizando
progresivamente de la corona, aunque el rey conserv la potestad de nom brar y
destituir a los jueces.
Hasta la poca de los Tudor, las jurisdicciones entre los tres tribunales no
estuvieron bien definidas y el pago de los jueces dependa en parte de la recaudacin
de los honorarios de los tribunales. Esto llev a un gran volumen de competencia
jurisdiccional entre ellos. Adems, la separacin funcional de los departam entos del
gobierno, hacia finales del siglo xiv, intensific la divisin de intereses entre el
Consejo Real, el Tribunal de la Corte Real y el Parlamento. El Consejo se convirti
en un ente identificado y aliado con la rama ejecutiva del gobierno (monarca), el
Tribunal Real lo hizo con la judicatura y el Parlam ento pas a ser un cuerpo
legislativo, pero con algunos vestigios judiciales (la C m ara de los Lores sigue
siendo el tribunal de ltima instancia en Inglaterra). La separacin de las funciones
gubernamentales acarre una alineacin de intereses entre los tribunales de common
law y el Parlamento. Estos tribunales reconocan al Parlam ento como el cuerpo
cuyo consentimiento era necesario para que las leyes pudiesen ser aplicadas por los
tribunales. Los abogados expertos en common law en el Parlam ento (que eran
muchos) comenzaron a creer que los errores de la judicatura deban corregirse en el
Parlam ento y no en el Consejo Real.
Esta alianza entre los tribunales de common law y el Parlam ento comenz siglos
antes del perodo mercantilista, en cuya poca los tribunales haban cartelizado y
establecido firmes jurisdicciones y burocracias. Igualmente significativo es el hecho
de que esta identidad de intereses entre los tribunales y el Parlam ento se intensific

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

en 1550, debido principalmente a un sistema legal competitivo en forma de tribuna


les reales, que estaban plenamente desarrollados en la poca de Isabel I.
El sistema judicial competitivo surgi de una tradicin de derecho rom ano (curia
regis) que consideraba los poderes de la corona como algo que estaba fuera de las
jurisdicciones legales normales: por tanto, fuera de los tribunales de common law.
Estos otros tribunales se fundamentaron en departam entos del Consejo Real, en su
tribunal subordinado (el Tribunal de la Cm ara Estrellada) y en otros sectores de la
rama ejecutiva del gobierno, por ejemplo, el Tribunal de la Chancillera. Cuando
ste y el Tribunal de la Cm ara Estrellada extendieron sus jurisdicciones hasta las de
los tribunales de common law, se encontraron con una dura resistencia por parte del
crtel. Uno de los tribunales de la Chancillera sucumbi bajo el ataque persis
tente de los abogados de common law (M aitland, Selected Historical Essays, p. 115),
y la confrontacin sirvi para cimentar la alianza entre los tribunales de common law
y el Parlamento. A medida que se fue desarrollando el poder de ste en relacin con
el de la corona, tuvo necesidad de un respaldo para sus acciones legales, respaldo
que los tribunales de common law estaban impacientes por brindar. P or otra parte,
adems de estar integrados por individuos con una preparacin y unos intereses
semejantes, los tribunales de common law fueron atrados a los intereses del Parla
mento, simplemente porque lo consideraban como otro tribunal de common law (la
C m ara de los Comunes poda anular cualquier decisin tom ada por un tribunal de
common law). Adems, el Parlam ento poda establecer lneas de demarcacin juris
diccionales y legislar sobre otros aspectos de los tribunales, pero dependa de stos
en cuanto a la permanencia y seguridad de sus leyes. Las regulaciones mercantilistas
nacionales deben considerarse teniendo en cuenta esta panoram a judicial de fondo.

Efectos de la com petencia judicial sobre la durabilidad


de los derechos de monopolio
La competencia entre los tribunales reales y los de common law cre una considera
ble incertidumbre sobre la durabilidad de un derecho de m onopolio otorgado por la
autoridad gubernamental. Bajo los sistema de tribunales en competencia, un dere
cho de m onopolio vlido ante un tribunal poda considerarse como no vlido ante
otro. Por lo tanto, la seguridad del privilegio de monopolio dependa de la suerte
cambiante de cada sistema de tribunales. Para que tengan valor para un determ ina
do inters, sin embargo, los derechos de m onopolio tiene que ser ciertos y duraderos.
En consecuencia, una vez que la competencia judicial se convirti en una prctica
comn en Inglaterra, los intentos subsiguientes de la corona para establecer privile
gios de m onopolio tuvieron cada vez un menor xito.
Ejemplo 1. Por razones de defensa nacional, la reina Isabel reclam, en la
dcada de 1580, el derecho real de producir salitre y plvora, y concedi un derecho
de m onopolio para su fabricacin a George y John Evlyn. A raz de ello, la familia
Evlyn disfrut de lucrativos beneficios derivados de las rentas com partidas con la
corona durante casi cincuenta aos, pero la persistente labor en contra de otros
comerciantes y de los tribunales de common law acab con el privilegio de m ono

EL M ERCANTILISM O V EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

65

polio. A consecuencia de esto, la fabricacin de salitre y plvora se convirti en


objeto de competencia abierta.
Ejemplo 2. La reina Isabel tambin intent im itar el afortunado y lucrativo
impuesto del rey francs sobre la sal, pero no tuvo el mismo xito. Cinco aos
despus de instaurar una patente de monopolio de la sal, quienes la disfrutaban
abandonaron su inversin, dejando enormes recipientes de sal oxidndose en la
costa inglesa. Los capitalistas privados sin ningn tipo de privilegios exclusivos
entraron despus en la industria y produjeron y vendieron con beneficios la sal
durante las tres dcadas siguientes, a pesar de los repetidos intentos de la corona
para restablecer los derechos de monopolio (lo cual fue, casi literalmente, como
frotar sal en las heridas de la monarqua).
Ejemplo 3. En 1588 se le otorg un m onopolio del papel a John Spilman, que
deca tener un nuevo proceso para fabricar papel blanco. Ordinariamente, las paten
tes concedidas para proteger un nuevo invento o proceso no tropezaban con la
oposicin del Parlam ento o de los tribunales de common law, pero a veces la patente
se extenda hasta capacitar a sus poseedores para tragar los productos muy
relacionados. Spilman hizo una cosa semejante en 1597, cuando le fue concedido un
m onopolio sobre todas las clases de papel. Sin embargo, el m onopolio no consigui
consolidar su vigencia y en el plazo de seis aos Spilman tuvo que contentarse con
la cuota de un mercado del papel en expansin que la eficiencia de su maquinaria,
la habilidad de sus obreros y la situacin de sus fbricas le permitieran (Nef,
Industry and Government, p. 106). Las desafortunadas experiencias de la reina Isabel
con los privilegios y las actividades de bsqueda de rentas term inaron en 1603,
cuando, ante la oportunidad de conceder un monopolio de naipes, declar personal
mente que tales patentes eran contrarias al common law. Sin embargo, sus sucesores
realizaron otros intentos.
Ejemplo 4. En el interregno entre Isabel y Carlos I (1603-1625), la C m ara de
los Comunes y los tribunales de common law consolidaron su poder y consiguieron
bloquear el establecimiento de monopolios nacionales que tuvieran vigencia y que
interfiriesen en sus intereses o en los beneficios de los comerciantes alineados con
ellos. Esta oposicin al supuesto derecho de la corona para ofrecer regulacin
alcanz su cnit en 1624, cuando la celebrada Ley de M onopolios despoj legal
mente al rey de los medios para introducir m onopolios en la industria.
En 1625, Carlos I subi al trono britnico y no tard en intentar hacer valer de
nuevo el derecho real a otorgar m onopolios mediante patentes de privilegio o por
orden de su Consejo Privado. Junto con su poderoso y persuasivo ministro, Sir
Francis Bacon, encontr una rendija en la ley de 1624, e intent hacer tratos con
grandes productores en muchas industrias, particularm ente en alumbre y jabn.
Entre 1629 y 1640. la patente del alumbre produjo 126.000 libras y la del jabn una
cantidad adicional de 122.000 libras. El proceder descarado del rey Carlos le llev en
ltimo trmino a una confrontacin radical con el Parlam ento y los constitucionalistas, batalla que al final perdi, junto con su cabeza, en 1649.
Estos ejemplos demuestran que de acuerdo con el anlisis poltico, o de proceso,

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

del mercantilismo, los rendimientos de la bsqueda de monopolios nacionales con


cedidos por el Estado cayeron drsticamente en el siglo xvi y principios del siglo
x v ii , a medida que se intensificaba el conflicto entre el Parlam ento y la corona. Esto
no quiere decir que el conflicto estuviese motivado necesariamente por la poltica de
monopolios, sino ms bien que el conflicto, aunque motivado, tena im portantes
efectos laterales en la economa de bsqueda de rentas de la Inglaterra de la poca.
Ciertamente, el inters pblico puede haber jugado un papel en las decisiones
clsicas de los tribunales britnicos de common law, para transferir la concesin de
monopolios al Parlamento. Pero los hechos institucionales de la alianza entre los
tribunales de common law y el Parlam ento, que tena una antigedad de siglos, ms
el control del Parlam ento sobre las disputas jurisdiccionales entre los dos sistemas
de tribunales, sugieren una motivacin econmica muy poderosa y egosta. Sin
embargo, se mantiene una pregunta importante: Por qu no pudo el Parlam ento
efectuar una reinstitucin sostenida de las polticas mercantilistas cuando se convir
ti en el nico oferente de legislacin reguladora?

La decadencia del m ercantilism o y el ascenso del Parlamento


El punto central del conflicto entre el Parlam ento y la corona en la lucha por ofrecer
derechos de monopolio se produjo en el rea de las patentes. El inters del Parla
mento radicaba en la limitacin del poder ilimitado de la corona para conceder
privilegios de monopolio. La lucha no se planteaba entre librecambio y concesiones
gubernamentales de monopolio, sino ms bien sobre quin tendra el poder de
ofrecer regulaciones econmicas.
Esto se vio muy claramente en 1624, cuando la C m ara de los Comunes pidi al
rey Jacobo I que dejase de conceder patentes de privilegio. La controversia provoca
da por la peticin se refera a un faro de la costa inglesa, conocido como W intertonness Lights. El Parlam ento y el rey entraron en conflicto abierto sobre el asunto. El
Parlam ento haba concedido originalmente una patente al master de Trinity House
para construir y mantener el faro. De acuerdo con esta patente original, l deba
cargar seis peniques por cada 20 chaldron (1 chaldron = 32 bushels) de carbn que
transportasen los barcos que pasaran por all. Entre tanto, Sir John Meldrum
solicit, con xito, al rey Jacobo una patente para el faro. Sir John procedi a cargar
una tasa por el carbn que era casi siete veces m ayor que la permitida por el master
de Trinity House. El Parlam ento se indign. Su peticin dice:
... el susodicho Sir Jo h n a ten o r de ia dicha p aten te de privilegio, p o r cad a 20 chaldron de
c arb n ha to m ad o 3 chelines y 4 peniques, y los barcos no p o d r n so p o rtarlo p a ra p o d er
hacer sus entradas... antes de que pag u en los excesivos derechos que se h a dicho... p ara
d a o y p rdida in to lerab le de sus sbditos, l h ab ia to m ad o despus la tasa de 3 chelines y
4 peniques de diversos m arineros, que no navegaban p o r aquella ru ta, ni en su corso
p o d an ten er n ingn beneficio del d icho faro. N u estra hum ilde peticin es que Su M ajes
tad se digne d ecla rar n u las e invlidas las dichas p aten tes de privilegio y o rd e n a r que no
se ejecuten m s (C o rb b ett, Parliam entary H istory, p. 1492).

En ste y en otros numerosos casos el Parlam ento invoc el bienestar pblico


como el elemento de racionalidad para arrebatar el control econmico a la corona.

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

67

Sin embargo, es coherente con los incentivos econmicos que sus intenciones fueran
simplemente adquirir para s el derecho de ofrecer regulacin.
En ltimo trmino, el Parlam ento venci a la corona y se convirti en el nico
oferente de legislacin en Inglaterra, pero, irnicamente, no fue capaz de explotar
con xito y coherencia su nuevo poder de ofrecer regulacin. Esta incapacidad
puede atribuirse a los elevados costes de la toma de decisiones por parte de muchos
individuos. Invariablemente, a cada individuo le resultan ms costosas las decisiones
que dependen de muchas instancias que las que dependen de una sola, como el
monarca. En aquel tiempo, Inglaterra careca de una burocracia administrativa
capaz de adm inistrar y asegurar la vigencia de la regulacin econmica. Incapaz de
delegar autoridad de este modo, al Parlam ento le result costoso legislar e incluso
ms costoso velar por la vigencia de las regulaciones econmicas. Constituye un giro
perverso de la historia que despus de luchar mucho durante mucho tiempo con la
corona por el derecho de gestionar un sistema nacional de regulacin econmica,
el Parlam ento descubriese que los costes de mantener el sistema fueran mucho
mayores que los beneficios. En este tema el mercantilismo termin por no saber qu
decir y a continuacin se produjo una significativa desregulacin de la economa
britnica.
Algunos historiadores han exagerado la naturaleza dual del pensamiento mercantilista, particularmente hacia el final de la poca mercantilista. M uchos mercantilistas tardos abom inaron de los controles interiores, m ientras defendan simultnea
mente las medidas proteccionistas en el comercio exterior. Esta aparente contradic
cin es menos paradjica si se considera el mercantilismo como una forma de
actividad buscadora de rentas. Un incidente particular, aunque pequeo en s mis
mo, revela que la bsqueda egosta de rentas no estuvo nunca lejos de la superficie
cuando se form aron las polticas mercantilistas, a pesar del hecho de que los motivos
nacionalistas se utilizan para explicar las polticas macroeconmicas proteccionistas.
El episodio en cuestin se refiere a Carlos I y a su batalla con el Parlam ento sobre
los derechos aduaneros. El rey Carlos reclam un antiguo derecho de aduanas,
pero el Parlam ento al final recort el poder exclusivo de establecer estos derechos,
en 1641. M ientras disolva el Parlam ento, el rey reafirm su reclamacin de la
autoridad absoluta para imponer tributos. Sin embargo, los comerciantes im porta
dores se negaron, en su propio inters, a pagar aduanas al rey, acatando en su lugar
el decreto del Parlam ento que rechazaba el pago de cualesquiera derechos que no
estuviesen autorizados por l. El rey se desquit em bargando los bienes de los
comerciantes, a lo que algunos de ellos se resistieron y fueron conducidos ante el
Consejo Privado. El comerciante Richard Chambers declar descaradamente que
en ninguna parte del mundo estn los comerciantes tan atornillados como en
Inglaterra. En Turqua se sienten ms estimulados. (Taylor, Origin and Growth o f
tlie English Constitution, p. 274).

LA TRANSICION AL LIBERALISMO
Los principales puntos de inflexin histricos en el pasado lejano son siempre
difciles de concretar. Tal es el caso de la transicin de una economa fuertemente

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

regulada a otra de relativo librecambio. En la prctica, nunca ha existido una


economa de laissez faire pura, pero se pueden detectar cambios estructurales signifi
cativos en la economa britnica entre los siglos xvn y xix. H asta cierto punto, las
visiones doctrinal y poltica del mercantilismo ofrecen diferentes razones de esta
transicin.

La transicin doctrinal: M andeville


Desde un punto de vista doctrinal, el mercantilismo se descompuso porque perdi
respetabilidad intelectual. En el siglo anterior a 1776, la crtica liberal del m ercanti
lismo alcanz una cota muy alta. Uno de los proponentes ms eficaces del nuevo
liberalismo durante este perodo fue Bernard de Mandeville.
Mandeville, que ya se ha mencionado como patrocinador de la doctrina mercan
tilista de la utilidad de la pobreza, fue tambin uno de los ms vigorosos proponen
tes del liberalismo econmico. En 1705 public un poema alegrico titulado El panal
rumoroso o la redencin de los bribones, en el que argum entaba que los vicios
individuales (egosmo) hacen la prosperidad pblica (maximizan el bienestar de la
sociedad), uno de los temas centrales de la La Riqueza de las Naciones de Smith.
Ms tarde se reimprimi el poema, am plindolo en La fbida de las abejas, publica
da en dos partes (la primera en 1714 y la segunda en 1729). El libro caus sensacin.
Mandeville se centraba en una teora de la naturaleza hum ana que rechazaba
una visin racionalista y metafsica del conocimiento. En su lugar, abrazaba una
teora emprica, sosteniendo que las impresiones de los sentidos constituyen todo lo
que podemos saber acerca del mundo. El razonam iento tiene que venir de los
hechos, no de cualesquiera consideraciones racionalistas o apriorsticas. La im por
tancia de su adhesin a una visin emprica de la naturaleza hum ana radica en que
es uno de los principios fundamentales de la revolucin liberal. D ado que las
sensaciones son la fuente del conocimiento y dado que cada individuo recibe unos
estmulos externos diferentes, los primeros empricos argum entaron que la organiza
cin social ptima sera la que permitiese un mximo de libertad individual3.
As, Mandeville rechazaba los criterios absolutos como fundamento de los siste
mas sociales o del com portamiento individual. Lo correcto y lo equivocado eran
relativos, y l observaba que las cosas como el bien y el mal dependan de algo ms,
segn el contexto y la situacin en que se encontraban (Fbula, p. 367 ed. inglesa
cit.). Aunque el empirismo y el relativismo moral de Mandeville fueron atacados
rotundam ente durante su vida, su posicin fue ganando gradualmente aceptacin,
popularizando la opinin (todava corriente) de que los problemas normativos no
puede ser tratados por la ciencia.
Adems, la creencia de Mandeville que el hombre est lleno de vicio (o que es
egosta) pero promueve la prosperidad pblica era una clara anticipacin del pensa
miento liberal. Los hum anos son bsicamente criaturas egostas porque no propor
cionan ningn placer a los dems que no quede compensado por su egosmo, y
3
Aunque no lo hace con tanta coherencia, Mandeville sugiere en varios lugares de su Fbula que la
fuerza motivadora central del hombre es el placer. Por ello algunos pueden considerarle como un
anticipador del pensamiento utilitarista (vase cap. 6).

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

69

como que, en ltimo trmino, no se centran ms que en s mismos, dejmosles que


vayan y vuelvan cuando quieran (Fbula, p. 342 ed. inglesa cit.). Como destac este
autor, el orgullo y la vanidad han construido ms hospitales que todas las virtudes
juntas (Fbula, p. 261 ed. inglesa cit.).
Aunque Mandeville no puede considerarse como un exponente coherente del
liberalismo, no obstante present una clara discusin de los apuntalam ientos filos
ficos de este movimiento. Sin embargo, no aplic su sistema de egosmo a los
problemas reales del comercio, como hicieron autores como Richard Cantillon
(vase el captulo 4). Con todo, se mantiene como un precursor im portante del
liberalismo econmico.

La transicin institucional
Al margen de la interpretacin del mercantilismo que se adopte, la destruccin de
riqueza fue una caracterstica im portante del sistema. La interpretacin convencio
nal destaca el esfuerzo equivocado para acumular oro y metlico, mientras que la
visin como proceso subraya cmo se desperdici la riqueza social a travs de la
creacin de monopolios y de bsqueda de rentas, a nivel local y a nivel nacional.
Segn la visin doctrinal, el mercantilismo decay a medida que sus errores iban
siendo descubiertos, con lentitud, pero con seguridad. La visin poltica subraya las
consecuencias involuntarias de la actividad de bsqueda de rentas; es decir, los
cambios institucionales que produjo y que gradualmente hicieron que la bsqueda
de rentas y la regulacin interna por parte del gobierno central fuesen menos
factibles. El liberalismo y el librecambio se convirtieron, en consecuencia, en alterna
tivas viables en cualquiera de las interpretaciones.
El laissez faire puro no existi nunca en Inglaterra (ni en ninguna parte), ni
siquiera despus del predominio de la capacidad del Parlam ento para ofrecer regula
cin. Las clases terratenientes conservaron el control del Parlamento, y continuaron
aprobando la legislacin favorable a dichas clases. Pero la desregulacin de la
economa britnica en este poca fue significativa, y as se ha reconocido por parte
de los historiadores del perodo, aunque la hayan caracterizado como una disolu
cin, de grado o por fuerza, del viejo orden. Si la desregulacin se produjo con el
tiempo porque se impusieron unas ideas mejores o si fue porque aum entaron los
costes de oferta de regulacin por parte del Parlamento, hay que destacar que los
siglos xvn y xvm fueron perodos de rpido avance tecnolgico y que esta innova
cin de ritmo rpido en un entorno razonablemente competitivo reducira la dem an
da de crteles legales. Esta caracterstica puede haber jugado tambin un papel
im portante en la decadencia de la regulacin en la Inglaterra del siglo x v ii .

CONCLUSION
El anlisis del mercantilismo presentado en este captulo se ha centrado en la
economa britnica. Las fuerzas intelectuales e institucionales interactuaron para
producir la revolucin liberal en Inglaterra y, por su exportacin en el siglo xvm,
tambin en Amrica. Sin embargo, incluso en la poca de m ayor peso de su activi

70

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

dad reguladora, la economa britnica era un plido reflejo de su equivalente


europea, la economa francesa adm inistrada por Colbert, el ministro de Hacienda de
Luis XIV.
El mercantilismo francs se denomina a menudo colbertismo, llevando as el
sello personal del hombre que conform su poltica. Lo que distingua al mercanti
lismo francs era su alto grado de centralizacin y su sistema, muy eficiente, de
fiscalizacin, factores que nunca se dieron en tan gran medida en Inglaterra. La
reaccin liberal frente al mercantilismo francs alcanz su cnit en los escritos de los
fisicratas, grupo de economistas franceses que se discuten en el prximo captulo.

NOTAS PARA LECTURAS COM PLEM ENTARIAS


H asta hace poco, la costumbre en la literatura econmica ha sido la de tratar el
mercantilismo como un conjunto de ideas ms que como un conjunto de institucio
nes producidas por intereses individuales o de grupo. D entro de esta visin doctrinal
ha habido dos tradiciones distintas, segn que su planteamiento fuese absolutista
o relativista. Los absolutistas tienden a ver la historia de la economa como una
progresin ms o menos regular desde el error a la verdad, mientras que los
relativistas consideran que las doctrinas del pasado se justifican dentro del contexto
de su poca. Los absolutistas subrayan la presencia de errores graves en la lgica
mercantilista, errores expuestos por David Hume y los economistas clsicos. El
primer ejemplo de un razonam iento defectuoso de esta ndole fue el fracaso de los
autores mercantilistas en reconocer los efectos autorreguladores que el mecanismo
del flujo de los metales impona a los intentos de conseguir un supervit comercial
permanente. Los relativistas, empezando con la escuela histrica alemana y sus
discpulos ingleses, defendieron generalmente el mercantilismo como histricamente
aceptable, dados sus objetivos de poder y riqueza nacionales. Representativo de la
visin historicista alemana es Gustav Schmoller, The Mercantile System and Its
Histrica/ Significance (Nueva York: Smith, 1931); o sus discpulos ingleses, W. J.
Ashley, An Introduction to English Economic History and Theory, vol. I (Nueva York:
Putnam, 1892); y W. Cunningham, The Growth o f English Industry and Commerce, 2
vols. (Nueva York: A. M. Kelley, Publishers, 1968).
El exponente ms claro de la visin absolutista es Jacob Viner, cuyos dos textos
clsicos sobre el mercantilismo se publicaron originalmente en 1930 como English
Theories of Foreign Trade before Adam Smith, partes 1 y 2, Journal o f Political
Economy, vol. 38 (1930), pp. 249-301, 404-457, reimpresos como los dos primeros
captulos de su Studies in the Theory o f International Trade (Londres: G. Aljen,
1937). Viner consider la teora del comercio de los mercantilistas como cuestiona
ble desde el punto de vista de la doctrina moderna, argum entando que la sencillez
y brevedad de los primeros anlisis llevaba por lo menos a falacias de parecida
sencillez, pero los ltimos autores fueron capaces de reunir una m ayor variedad de
falacias en un sistema elaborado con argumentos confusos y contradictorios (Stu
dies, p. 109). En una crtica incisiva de la posicin relativista, Viner respondi a los

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

71

que defendan las polticas e ideas mercantilistas como justificadas teniendo en


cuenta los fines de la sociedad. Segn Viner, estos defensores deducan de la idea de
que si se dispona de suficiente informacin, el predominio, en cualquier perodo, de
teoras particulares, poda explcame a la luz de las circunstancias que prevalecan, el
curioso corolario de que ellos tambin podan justificarse apelando a estas especiales
circunstancias. Existen algunos obstculos obvios para aceptar este punto de vista.
Llevara a la conclusin de que ninguna poca, excepto al parecer la presente, es
capaz de cometer errores doctrinales graves. Pasa por alto el hecho de que una de
las circunstancias histricas que ha experimentado una evolucin ha sido la capaci
dad para el anlisis econmico. De manera ms especfica, para ser invocada con
xito en defensa de la doctrina mercantilista necesita ser respaldada por la dem ostra
cin de que el com portamiento tpico de los comerciantes, la naturaleza de las
ganancias o prdidas del comercio, la naturaleza de los procesos monetarios y la
significacin econmica de la divisin territorial del trabajo han cambiado suficien
temente desde 1550, o 1650, o 1750, para hacer que lo que fuera un razonamiento
correcto en estos periodos primitivos se convirtiese en un razonamiento incorrecto
en el m undo actual (Studies, pp. 110-111). Una interesante investigacin sobre el
punto de vista de Viner es la que lleva a cabo W. R. Alien en M odern Defenders of
Mercantilist Theory, History o f Poltica! Economy, vol. 2 (otoo 1970). pp. 381-397.
El nico trabajo de la literatura econmica que abarca tanto la posicin absolu
tista como la relativista es la obra en dos volmenes La poca mercantilista, de Eli
Heckscher, publicada en sueco en 1931 y traducida al ingls (vanse las Referencias)
y revisada por el autor en 1935. Fundam entalm ente, Heckscher trata el mercantilis
mo como un sistema coherente e interrelacionado de poder y controles econmicos
en el que se intent maximizar el bienestar del Estado. Segn Heckscher, el Estado
tiene que estar movido por un inters superior a todos los dems y que condicione
todas sus otras actividades. Pues bien, lo que, segn la concepcin moderna, distin
gue al Estado de todos los dems organismos sociales es el hecho de ser, por su
misma esencia, una corporacin coactiva o, por lo menos, la corporacin llamada a
decidir en ltima instancia acerca del empleo de la fuerza en el seno de la sociedad
(La poca mercantilista, p. 461). Aunque las interpretaciones de Heckscher estn
expuestas a la discusin en puntos especficos, su libro sigue siendo el trabajo
esencial sobre el tema.
A un nivel ms simple, Early British Economists, de Max Beer (Londres: G.
Alien, 1938), contiene una discusin menos complicada del mercantilismo que las de
Heckscher o Viner. Se extractan una serie de textos mercantilistas en algunos de los
libros de lecturas relacionados en las Referencias del final del captulo 1 de este libro.
Los trabajos originales de muchos de los principales escritores mercantilistas, por
ejemplo, Gerard de Malynes, Thom as M un y Daniel Defoe, han sido reimpresos y
publicados por A. M. Kelley.
Existe un rico filn de materiales secundarios, centrados en la doctrina mercanti
lista y en los mercantilistas individuales. R. C. Wiles discute los objetivos y los
anlisis cambiantes de los autores mercantilistas en The Development of M ercanti
list Thought, en S. Todd Lowry (ed.), Pre-Classical Economic Tltought (Boston:
Kluwer, 1987). La naturaleza dualista o mixta del pensamiento mercantilista se
destaca en excelentes trabajos de A. F. Chalk (vanse las Referencias) y W. D.

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

Gram pp, Los elementos liberales en el mercantilismo ingls, publicado original


mente en Quarterly Journal o f Economics, vol. 66 (noviembre 1952), pp. 465-501, y
traducido al castellano en Joseph J. Spengler y William R. Alien (eds.), El pensamien
to econmico de Aristteles a Marshall (Madrid: Tecnos, 1971), pp.75-105. El proceso
de adquisicin del gusto y del condicionamiento en el pensamiento de Mandeville
se discute en J. J. Spengler, Veblen y Mandeville Contrasted, Zeitschrift des
Institus f r Weltwirtschaft, vol. 82 (1959), pp. 35-65. Lars Magnusson, M ercanti
lism and Reform Mercantilism: The Rise of Economic Discourse in Sweden during
the Eighteenth Century, History o f Political Economy, vol. 19 (otoo 1987), pp. 415434, describe el desarrollo de la doctrina mercantilista y de sus crticos en ese pas.
La doctrina mercantilista sobre la cuestin del trabajo, el paro y la relacin entre
intensidad de trabajo y comercio internacional se caracterizan en tres trabajos bien
conocidos, de E. A. J. Johnson, The Mercantilist Concept of Art and Ingenious
Labour, Economic History, vol. 2 (enero 1931), pp. 234-253; Unemployment and
Consumption: The Mercantilist View, Quarterly Journal o f Economics, vol. 46
(agosto 1932), pp. 698-719; y British Mercantilist Doctrine Concerning the Expor
tation of W ork and Foreign Paid Incomes, Journal o f Political Economy, vol. 40
(diciembre 1932), pp. 750-770. Estos textos constituyen un acompaam iento muy
til del volumen de Furniss citado en las Referencias del final de este captulo. Vase
tambin D. W oodward, The Background to the Statute of Artificiers: The Gene
sis of Labor Policy, 1558-63, Economic History Review, vol. 33 (febrero 1980),
pp. 32-44.
Algn trabajo intelectual detectivesco sobre la autora e influencias doctrinales se
encuentra en M. Dewar, The M em orandum For the Understandig of Exchange:
Its Authorship and Dating, Economic History Review, vol. 18 (abril 1965), pp. 476487; y G. H. Evans, The Law of Demand: The Roles of Gregory King and Charles
Davenant, Quarterly Journal o f Economics, vol. 81 (agosto 1967), pp. 483-492.
El pensamiento politico, social y econmico de la poca mercantilista durante la
transicin al liberalismo estuvo tambin condicionado por la filosofa. Una lectura
del Leviatn de Hobbes (Mxico: Fondo de Cultura Econmica, 1980, 2.a ed.) o de El
Prncipe de Nicols M aquiavelo (Madrid: Espasa-Calpe, 1976, 14.a ed.), trata el
poder como el tema central del perodo. El carcter amoral del pensamiento mer
cantilista no est en ninguna parte mejor expresado, quizs, que en el consejo de
Maquiavelo al prncipe: Puedes parecer manso, fiel, hum ano, religioso, leal y aun
serlo; pero es menester retener tu alma en tanto acuerdo con tu espritu, que, en caso
necesario, sepas variar de un m odo contrario (El Prncipe, p. 87). El dualismo en el
pensamiento econmico se explica en parte por un dualismo en filosofa. El impacto
de las nuevas filosofas de Hume y Locke sobre el liberalismo y la economa
clsica est tratado admirablemente en cierto nmero de trabajos, en particular,
W erner Stark, The Ideal Foundations o f Economic Thought (Nueva York: Oxford
University Press, 1944), y Carl Becker, The Heavenly City o f Eighteenth-Century
Philosophers (New Haven, Conn.: Yale University Press, 1932).
La evolucin intelectual del laissez faire tambin puede haber dependido, y al
mismo tiempo haber recibido estmulo, del desarrollo, realizado por algunos filso
fos, de instrumentos tericos del anlisis econmico. En este aspecto, vase Karen I.
Vaughn, John Locke: Economist and Social Scientist (Chicago: University of Chica

EL M ERCANTILISM O Y EL NACIM IENTO DEL CAPITALISM O

73

go Press, 1980) (Existe trad. cast.: John Locke, economista y socilogo (Mxico:
Fondo de Cultura Econmica, 1983); M. L. Myers, The Soul o f M odem Economic
M an (Chicago: University of Chicago Press, 1983); y del mismo autor, Philosophical Anticipations of Laissez-Faire, History o f Political Economy, vol. 4 (primavera
1972), pp. 163-175.
Lo que hemos llamado la visin proceso, o la visin poltica, del mercantilismo es
una mezcla de la concepcin histrica de Heckscher y la aplicacin contem pornea
del com portamiento egosta y de la teora de los derechos de propiedad a las
instituciones y al cambio institucional. Especficamente, la visin poltica representa
a los actores econmicos y polticos que maximizan su egosmo individual. Esta
visin del mercantilismo ya fue sugerida por La Riqueza de las Naciones de Adam
Smith (vanse las Referencias), pero fue establecida con ms fuerza en las recensiones
de La poca mercantilista de Heckscher. Aunque era un erudito muy considerado,
Heckscher indign a los historiadores econmicos por su tratam iento generalizado
de la poltica econmica y su excesivo nfasis en la cohesin del mercantilismo como
doctrina y poltica no afectadas por los hechos econmicos reales. Sobre este punto,
vase C. H. Heaton, Heckscher on Mercantilism, Journal o f Political Economy,
vol. 45 (junio 1937), pp. 370-393.
Algunos historiadores criticaron que el tratam iento de Heckscher, sumergido
como est en las ideas, prcticamente ignora toda referencia al proceso poltico a
travs del cual se formularon las supuestamente unificadoras polticas mercantilistas.
D. C. Coleman, Eli Heckscher and the Idea of Mercantilism, Scandinavian Econo
mic History Review, vol. 5 (1957), pp. 3-25, por ejemplo, concluy que el trmino
mercantilismo, como etiqueta para la poltica econmica, no es simplemente err
neo, sino activamente desconcertante; es una pista falsa de la historiografa. Parece
conferir una falsa unidad a hechos dispersos, ocultar la realidad ntima de las pocas
y circunstancias particulares, oscurecer la mezcla vital de ideas y preconcepciones,
de intereses e influencias, polticas y econmicas, y de las personalidades de los
hombres ... (pp. 24-25). La poltica, afirm Coleman, no puede tratarse en el vaco,
ni pueden ignorarse el papel ni los intereses de las partes que intervienen en el
proceso poltico. As, la aplicacin de la teora econmica positiva contem pornea
que trata la regulacin econmica y la eleccin pblica contribuye a llenar esta
im portante laguna del tratam iento de Heckscher.
Esta visin poltica se describe en este captulo y se ampla en R. B. Ekelund, Jr.,
y R. D. Tollison, Economic Regulation in Merca:itile England: Heckscher Revisited, Economic Enquiry, vol. 18 (octubre 1980), pp. 567-599; y, por los mismos
autores, en Mercantile Origins of the Corporation, Bell Journal o f Economics, vol.
11 (otoo 1980), pp. 715-720; y en B. Baysinger, R. B. Ekelund, Jr., y R. D. Tollison,
Mercantilism as a Rent-Seeking Society, en J. M. Buchanan et al. (eds.), Towards a
Theory o f the Rent-Seeking Society (College Station, Texas: Texas A & M University
Press, 1980), que tambin incluye otros trabajos de inters sobre el tema.
En determinadas referencias de este captulo se dan detalles del sistema legal y
poltico que fue el mercantilismo. Las fuentes clsicas sobre la judicatura m ercanti
lista, M aitland y Holdsworth, se recomiendan especialmente. Un texto muy intere
sante que ilustra la duplicidad con la que los juristas del common law se plantearon
el tema del librecambio, es D. O. Wagner, Coke and the Rise of Economic Libera-

74

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

lism, Economic History Review, vol. 6 (marzo 1935), pp. 30-44. Los campos, relati
vamente nuevos, de la eleccin pblica y de la regulacin, en los que se apoya en
gran medida la visin del mercantilismo como un proceso, son el tema del captulo
24. Sin embargo, hay varios artculos especficos contem porneos sobre estas reas,
que son vitales para una comprensin del mercantilismo como un proceso. Vase
especialmente G. Becker y G. J. Stigler, Law Enforcement, Malfeasance and Com
pensation of Enforcers, Journal o f Legal Studies, vol. 3 (enero 1974), pp. 1-18; Isaac
Ehrlich y R. A. Posner, An Economic Analysis of Legal Rule Making, Journal o f
Legal Studies, vol. 3 (enero 1974), pp. 257-286; W. M. Landes y R. A. Posner, The
Independent Judiciary in an Interest-Group Perspective, Journal o f Law & Econo
mics, vol. 18 (diciembre 1975), pp. 875-901; y G. J. Stigler, The Theory of Economic
Regulation, Bell Journal o f Economics and Management Science, vol. 2 (primavera
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EL MERCANTILISMO Y EL NACIMIENTO DEL CAPITALISMO

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CAPITULO

LA APARICION
DE UNA CIENCIA:
PETTY, CANTILLON
Y LOS FISIOCRATAS

LAS RAICES IRLANDESAS DE LA ECO NO M IA POLITICA


A medida que el mercantilismo comenz lentamente a adquirir un contenido menos
confuso a finales del siglo XVI, cierto nmero de autores ilustrados anticiparon la
naciente era del capitalismo al centrarse, intelectual y prcticamente, en el funciona
miento de los mercados libres. Dos de las figuras ms sobresalientes de este perodo
de transicin fueron Sir William Petty (1623-1687) y Richard Cantillon (16807-1734),
ambos nativos de Irlanda. Cantillon, con el tiempo, se convirti en ciudadano de
Francia, donde sus ideas produjeron un impacto sobre un im portante grupo de
economistas llamados fisicratas; mientras que Petty permaneci en suelo britnico,
movindose libremente entre Irlanda e Inglaterra.
Petty y Cantillon fueron figuras de transicin: ambas tenan un pie en la poca
mercantilista y otro en la poca liberal que iba a seguirla. Por tanto, sus escritos
econmicos contienen una mezcla de elementos liberales y mercantilistas, particular
mente sobre la cuestin del dinero, el ms sensible de los temas mercantilistas. Los
fisicratas, que siguieron a Petty y Cantillon y absorbieron mucha de su influencia,
representan el alba de la era liberal. Sus ideas constituyen un rechazo ms vigoroso
del mercantilismo, si no una aceptacin franca del laissez faire.

Sir W illiam Petty


Petty vivi en un perodo de capitalismo comercial emergente, m arcado por los
comienzos de la revolucin agrcola, pero en el que todava no se revelaban ms que
signos muy primitivos de la incipiente revolucin industrial. Viajero, escritor, aven
turero, mdico, acadmico, agrimensor, hombre de negocios, economista, Petty
estaba obsesionado con la idea de la fama y la fortuna. Un episodio de su breve
carrera mdica ilustra su instinto para lo sensacional. Cuando era profesor de
anatom a en Oxford, en 1650, revivi a una joven ahorcada por infanticidio y le
devolvi la salud. Poco despus, apareci un opsculo annimo titulado News from
the Dead, escrito posiblemente (al menos en parte) por el propio Petty, ensalzando
77

HISTORIA DE LA TEORIA ECO NOM ICA Y DE SU METODO

sus milagrosos poderes mdicos que desafiaban a la muerte y a la horca. Semejante


envalentonamiento caracteriz muchos de los esfuerzos de Petty, incluyendo sus
incursiones en la economa.
Mtodo econmico. Petty fue un positivista antes de que el principio se convir
tiese en el criterio predominante de investigacin en las ciencias naturales. Como
activo miembro correspondiente de la Royal Society (Londres), Petty propuso una
vez, de broma, que la reunin anual del grupo se celebrara el da de la fiesta de
Santo Toms Apstol, que crey slo lo que poda ver o tocar. Petty llam a su
mtodo de investigacin aritmtica poltica. Con esta denominacin trataba de
expresar la idea bsica de que la introduccin de mtodos cuantitativos producira
un anlisis ms riguroso de los fenmenos sociales. Este planteamiento representa la
ascendencia de concepciones mecnico-materiales sobre la aproximacin aristotlica
silogstico-deductiva. En tales materias, Petty fue influenciado, sobre todo, por
Francis Bacon, que propuso el mtodo inductivo, una fusin de empirismo y raciona
lismo. Bacon explicaba el nuevo m todo en trminos de una metfora. Los empri
cos, escribi Bacon,
... son com o la horm iga, que slo recolecta y usa; los razo n ad o res se parecen a las ara as,
que tejen te lara as con u n a sustancia que pro d u cen ellas m ism as. P ero la ab eja elige un
m to d o interm edio: recoge su m aterial de las flores del ja rd n y del cam po, pero lo
tran sfo rm a y lo digiere con una fuerza que procede de s m ism a. N o es m uy d istin ta la
v erd ad era ta rea de la filosofa, p o rq u e ni se ap o y a slo o principalm ente en las fuerzas de
la m ente, ni to m a la m ateria con la que tra b a ja de la histo ria n a tu ra l o de los experim en
tos m ecnicos y la d ep o sita en la m em oria tal com o la en cuentra, sino que la in tro d u ce en
el entendim iento m odificada y digerida (New Organon, p. 93).

La trayectoria desde el subjetivismo y la lgica deductiva de los antiguos griegos y


los escolsticos hasta el empirismo y el objetivismo se convirti en un dato im por
tante en la tradicin clsica britnica de economa poltica, como veremos en los
captulos siguientes. Petty reconoca la novedad del nuevo planteamiento, pero lo
defenda como una mejora:
El m to d o que utilizo... n o es m uy frecuente: p o rq u e en vez de n o u sar m s que p alab ras
co m p arativ as y superlativas y arg u m en to s intelectuales, he decidido (com o m u estra de la
A ritm tica P oltica que tengo com o objetivo desde hace tiem po) expresarm e a base de
nm eros, pesos y m edidas; u sar slo arg u m en to s con sentido, y co n sid erar solam ente
aquellas causas que tienen un fu n d am en to visible en la natu raleza; dejan d o a la co n sid era
cin de o tro s aquellas que dependen de las m entes, opiniones, ap etito s y pasiones m u d a
bles de los hom bres en concreto... (Economic IVritings, p. 244).

O tro elemento del planteamiento metodolgico de Petty era un intento de separar la


moral de la ciencia. Segn Petty, la ciencia no existe para tratar los problemas
morales, sino que es simplemente un medio para un fin. Los problemas morales
surgen solamente en la seleccin de los fines que la hum anidad se propone alcanzar
por medio de la ciencia. Sin embargo, esta posicin no llev a Petty a adherirse a
una filosofa econmica coherente. Adelant numerosas propuestas para la nter-

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA : PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

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vencin del Estado aun cuando l apoyaba las propuestas liberales de no inter
vencin. Adems, dado que sus escritos econmicos eran parte integral de sus
actividades polticas y de negocios, Petty defendi frecuente y vigorosamente sus
propios intereses en las sedes del poder.
En el anlisis final, las investigaciones de Petty no estaban orientadas a la
construccin de un sistema general de conocimiento, sino ms bien a formular
soluciones para los problemas prcticos. Slo quera presentar unas orientaciones
generales para la poltica. Esta era la base real de su aritmtica poltica. Estaba
pensada simplemente para reunir los elementos esenciales del problema prctico que
haba que resolver. N o estaba pensada para constituir una descripcin perfecta o
completa de la realidad. Petty reconoca sus limitaciones. Adems, fue consciente de
que cada problem a econmico con el que nos enfrentamos en el m undo real (una
cuestin de dinero, de comercio internacional o de lo que sea) debe considerarse
como una parte integrante de un conjunto mayor, no como un fenmeno indepen
diente. Esta naturaleza sistmica de su pensamiento es la que eleva a Petty por
encima de sus contem porneos y es esta misma caracterstica la que llev a Karl
Marx a calificarle de fundador de la economa poltica moderna.
Sobre el dinero. Petty reconoci las tres funciones del dinero (patrn de valor,
medio de cambio, depsito de valor), pero atribuy el primer lugar a la segunda
funcin. El negaba que el dinero constituyese una medida absoluta del valor, argu
m entando correctamente que su valor vara con las condiciones de la oferta y la
demanda. Tambin fue consciente de las operaciones fiduciarias de los bancos y de
la naturaleza artificial del dinero como una mercanca que simplemente facilita el
comercio. La analoga de Petty respecto al dinero es la que poda esperarse de un
mdico:
El dinero es com o la grasa del cuerp o poltico, que si a b u n d a en dem asa a m en u d o
im pide su agilidad y si es p o ca significa que est enferm o. C iertam ente, as com o la grasa
lubrica el m ovim iento de los m sculos, satisface la necesidad de vveres, llena las cav id a
des desiguales y em bellece el cuerpo, as hace el din ero en el E stado, acelerando su accin,
sum in istrn d o se en el extran jero en p o ca de escasez en el interior, facilita las cu en tas en
razn de su divisibilidad y em bellece al co n ju n to , a u n q u e especialm ente m s a las perso
nas que lo poseen en a b u n d an c ia (Econom ie Writings, p. 113).

Como los mercantilistas, Petty observ una relacin entre la cantidad de dinero y el
nivel de actividad econmica (produccin), pero no vio la relacin entre la cantidad
de dinero y el nivel de precios, que constituye el ncleo de la teora cuantitativa.
Consider que el dinero era un coste indirecto de produccin, que corresponde ai
valor de los metales preciosos incorporados al stock monetario. As, un exceso de
dinero constituye un despilfarro, porque el excedente de metales preciosos podra
haberse intercam biado por medios de produccin, ms que haberse empleado direc
tamente en el proceso de produccin.
La principal contribucin de Petty a la teora m onetaria fue su uso del concepto
de velocidad de circulacin para determ inar la cantidad ptima de dinero. Esto le
hace un predecesor im portante de Locke y de Cantillon. Relacion correctamente la
velocidad de circulacin con los factores institucionales, tales como la amplitud de

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

los perodos de pago de salarios, rentas e impuestos, sosteniendo que la velocidad


aum enta cuando el perodo de pago se reduce. Petty tambin se apart de la
sabidura convencional del mercantilismo al argum entar que la acumulacin de
dinero era un medio para alcanzar un fin y no un fin en s misma. Aunque se mostr
favorablemente dispuesto a la entrada de dinero a partir de una balanza comercial
positiva, no consider esto como una prioridad absoluta. Adems, consider que las
prohibiciones de exportacin de dinero eran intiles. Lo importante, argumentaba,
era un elevado nivel de empleo y de actividad econmica, no la acumulacin de un
mero tesoro.
Sobre el valor. Entre los economistas contemporneos, Petty se recuerda por
determinados slogans econmicos, ms que por sus logros slidos en el anlisis
econmico. El principal entre los slogans popularizados por Petty es su famosa
expresin de que el trabajo es el padre y principio activo de la riqueza y las tierras
son la madre (Economic Writings, vol. 1, p. 63). Aunque esta afirmacin constituye
un tem prano y profundo reconocimiento de los dos factores originarios de la
produccin, tiene poco mrito analtico. Ciertamente, no constituye una teora del
valor. M ucha m ayor im portancia tuvo la investigacin de Petty dirigida al descubri
miento de una paridad natural entre la tierra y el trabajo. Intent relacionar entre
s los valores de la tierra y del trabajo, determ inando la cantidad de tierra necesaria
para producir el alimento de un hombre adulto durante un da, tom ando el valor
de este producto como equivalente al valor del trabajo de un da. El objetivo del
esfuerzo de Petty era establecer una unidad de medida con la que reducir las
cantidades disponibles de los dos factores originarios, tierra y trabajo, a una canti
dad homognea de capacidad productiva, que podra servir como patrn de valor
(tierra-trabajo). Como todos los esfuerzos semejantes para encontrar un patrn
absoluto del valor, tambin ste se m ostr como un callejn sin salida analtico,
pero inspir a Cantillon para emprender una investigacin en el mismo sentido.
A pesar del arom a economtrico que desprenden sus estudios econmicos, Petty
no construy una teora de los precios satisfactoria. En particular, no logr recono
cer la im portancia de los precios relativos, que constituyen el ncleo de la microeconoma moderna. A pesar de la admiracin de Marx por Petty, este ltimo no
desarroll una teora del valor trabajo. Si acaso, Petty tuvo una teora del valor
tierra, aunque es un error considerar que sus logros en esta rea representen una
autntica teora del valor. Lo que le faltaba era un mecanismo fundamental capaz de
explicar las proporciones del intercambio entre los bienes econmicos.
Aunque Petty fue ante todo y por encima de todo un terico, considerado
retrospectivamente, su m ayor logro fue el de introducir un cambio decisivo en el
m todo econmico. Su descubrimiento, la Aritmtica Poltica, era una forma primi
tiva de econometria, campo que ha florecido despus de la segunda guerra mundial
(vase el captulo 22). Como observ Joseph Schumpeter, Petty estaba muy dis
puesto a com batir por... [este credo metodolgico] y a iniciar lo que habra sido la
primera controversia sobre el m todo. Pero no le atac nadie. Le siguieron unos
pocos y le adm iraron muchos. La gran m ayora le olvid en seguida (Historia del
anlisis econmico, p. 254). Enfrentado con el mismo tema un siglo despus, Adam
Smith prefiri la seguridad antes que la novedad metodolgica, declarando en La

LA APARICION DE UNA CIEN CIA: PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

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Riqueza de las Naciones (libro IV, cap. 5) que no crea mucho en la Aritmtica
Poltica. Bajo la gua de Smith, los economistas clsicos conservaron el m todo
lgico-deductivo.

Richard Cantillon
En 1755 se public un libro en originales circunstancias. Probablemente se public
en Pars, pero con el pie de im prenta de un librero de Londres que ya no se dedicaba
al negocio. Este libro, titulado Ensayo sobre la naturaleza del comercio en general,
haba sido escrito ms de dos dcadas antes por Richard Cantillon, banquero en
Pars y comerciante en Londres, de extraccin irlandesa. El ao exacto del nacimien
to de Cantillon, as como otros hechos pertinentes sobre su vida, siguen sin ser
conocidos, aunque las circunstancias de su muerte en 1734 fueron claramente sensa
cionales. Fue asesinado mientras dorm a por un criado despedido que prendi fuego
a la casa en un intento de ocultar su horrible acto. As perda la economa una de sus
mentes preclsicas ms capaces.
El Ensayo de Cantillon representa el estado del arte de la economa antes de
Adam Smith (vase el captulo 5). Es un tratado general de penetrante intuicin y
notable claridad, caractersticas que no han remitido con el paso del tiempo. A
diferencia de Boisguillebert, que atac problemas econmicos especficos, Cantillon
trataba de descubrir principios bsicos. Una relacin de las contribuciones origina
les de Cantillon a la economa sirve para subrayar su importancia. Fue uno de los
primeros en:
T ratar el crecimiento de la poblacin como parte integrante del proceso
econmico.
D esarrollar una explicacin econmica de la localizacin de las ciudades y
ncleos de produccin.
Hacer una distincin entre precio de mercado y valor intrnseco (es decir, precio
de equilibrio) y m ostrar cmo los dos convergen a largo plazo.
Dem ostrar que las variaciones de la velocidad son equivalentes a las de la
masa monetaria.
Investigar los canales a travs de los cuales las variaciones de la masa m oneta
ria influyen en los precios.
Describir el mecanismo por el que los precios se ajustan en el comercio
internacional.
Analizar los flujos de renta entre los principales sectores de la economa.
P or impresionante que sea esta lista, ella sola no puede explicar la singularidad
de Cantillon entre los economistas del siglo xvm. Lo que le separaba enormemente
de los ltimos mercantilistas era el tipo de mente newtoniana que muestran casi
todas las pginas del Ensayo. Cantillon pensaba de la economa como Newton
pensaba del cosmos: como de un conjunto interrelacionado, constituido por partes
que funcionaban de un modo racional. Para Cantillon esto significaba que la
economa se ajustaba constantemente a los cambios bsicos de la poblacin, la
produccin, los gustos, etc. El nima de este proceso de ajuste era la persecucin
egosta del beneficio. En la economa de Cantillon era este ltimo principio el que

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

ocupaba el lugar del principio de gravitacin universal de Newton (es decir, el


principio de gravedad).
Aunque la obra m aestra de Cantillon circul ampliamente en Francia e Inglate
rra antes de su tarda publicacin en 1755, su destino final sera verse ignorada. No
fue hasta cerca de finales del siglo xix que se reconoci y apreci en toda su
importancia. Fue entonces cuando William Stanley Jevons, notable economista
neoclsico (vase el captulo 14), redescubri a Cantillon. Al presentar este descubri
miento, Jevons llam al Ensayo la cuna de la economa poltica. Reflexionando
sobre la herencia de Cantillon y la naturaleza pionera de su anlisis econmico,
Jevons aada que el primer tratado sistemtico sobre economa fue escrito proba
blemente por un banquero de apellido espaol, nacido de una familia irlandesa en el
condado de Kerry, educado quin sabe dnde, que tena su negocio en Pars, pero
que fue asesinado evidentemente en Albermale Street [Londres] (vase Ensayo,
p. 230).
Aunque el trabajo de Cantillon revela algn inters por los temas mercantilistas
tradicionales, es mucho ms caracterstico del perodo liberal de la economa, que
formalmente comenz con Adam Smith algunas dcadas ms tarde. Cantillon estaba
familiarizado con los trabajos de autores ingleses notables como Sir William Petty y
John Locke, pero su influencia inmediata tuvo lugar sobre los economistas franceses
del siglo x v i i i . Su influencia indirecta puede ser mucho ms amplia, extendindose
quizs hasta Jevons y los economistas neoaustracos de hoy (vase el captulo 21).
En este captulo destacamos tres temas im portantes del trabajo de Cantillon: 1) su
visin del mercado y de su funcionamiento, 2) el papel fundamental y la importancia
del empresario en la actividad econmica, y 3) la influencia de las variaciones de la
oferta agregada de dinero en la economa.
El sistema de mercado. Cantillon conceba la economa como un sistema orga
nizado de mercados interrelacionados que funcionaban de tal m anera que alcanza
ban un tipo de equilibrio. Los individuos de la economa estaban relacionados entre
s por una m utua dependencia y las instituciones del sistema evolucionaban a lo
largo del tiempo en respuesta a las necesidades, ms o menos perentorias. El
sistema tiende a su ajuste por el libre juego de los empresarios egostas que dirigen
todo el trueque y la circulacin del Estado (Ensayo, p. 45). Considerando la poca
en la que Cantillon escriba, otorga al prncipe un perfil notablemente bajo, hecho
que revela la conviccin de Cantillon de que un sistema de mercado funciona mejor
sin interferencias del gobierno. Los empresarios, como otros participantes en el
mercado, estn relacionados recprocamente, en tanto que son consumidores y
clientes los unos respecto de los otros. Su nmero se regula, por tanto, por el
nmero de clientes, o la dem anda total, de sus servicios, y sus decisiones se tom an en
condiciones de incertidumbre acerca del futuro.
La estructura del sistema econmico de Cantillon es jerrquica. Los terratenien
tes ocupan el estrato superior del orden econmico y social, y se les representa como
financieramente independientes, aunque su renta procede de los habitantes de un
Estado, que a su vez dependen de los propietarios para obtener los recursos natura
les de la produccin. Los derechos de propiedad privada se consideran esenciales
para el correcto funcionamiento de un sistema de mercados. Los empresarios ocu

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA; PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

83

pan el estrato medio en la jerarqua de Cantillon, pero como se explica en la


seccin siguiente su papel es vital y omnipresente. Son ellos los que continua
mente reaccionan ante los movimientos de precios en los mercados especficos para
conseguir un equilibrio provisional entre las ofertas y demandas particulares.
Viendo la economa como una red de intercambios recprocos, Cantillon propor
cion una de las primeras explicaciones ms claras del precio de mercado. Su nocin
del valor intrnseco (la medida de la cantidad y calidad de la tierra y el trabajo que
entran en la produccin) constituye un primer intento de basar el precio en alguna
medida de los costes reales, al menos en lo que se refiere a los valores de equilibrio
a largo plazo. Sin embargo, cuando trata del precio de mercado a corto plazo,
Cantillon parece dispuesto a adm itir valoraciones subjetivas. Advirti que ocurre a
menudo que muchas cosas, actualmente dotadas de un cierto valor intrnseco, no se
venden en el mercado conforme a ese valor: ello depende del hum or y la fantasa de
los hombres y del consumo que de tales productos se hace (Ensayo, p. 28). O tra
razn por la que los precios de mercado pueden ser distintos a los valores intrnse
cos es que los planes de los productores y de sus clientes pueden no estar coordina
dos. En efecto, parecera imposible alcanzar siempre una coordinacin perfecta.
Cantillon observ que jams existe variacin en el valor intrnseco de las cosas,
pero la imposibilidad de adecuar la produccin de mercancas y productos a su
consumo en un Estado origina una variacin cotidiana, y un flujo y reflujo perpe
tuos en los precios del mercado (Ensayo, p. 29).
El proceso de negociacin descrito por Cantillon refleja la informacin poseda
por los participantes en el mercado y el grado de coordinacin de los planes
individuales. Cantillon describi la manera en que los planes dispersos tendan a
hacer que los precios no coincidiesen con los costes (es decir, con el valor intrnseco):
Si los cam pesinos de un E stado siem bran m s trigo q u e de o rd in ario , es decir, m ucho m s
del que hace falta p a ra el consum o del ao, el valo r intrnseco y real del trigo c o rresp o n
der a la tierra y al tra b ajo que intervinieron en su produccin; pero a causa de esta
excesiva ab u n d an cia, y existiendo m s vendedores q u e com pradores, el precio del trigo en
el m ercado descender necesariam ente p o r deb ajo del precio o valor intrnseco. Si, a la
inversa, los agricu lto res siem bran m enos trigo del necesario p a ra el consum o, h a b r m s
com p rad o res que vendedores, y el precio del trigo en el m ercado se elevar p o r encim a de
su valor intrnseco (Ensayo, p. 29)

Slo hay que sustituir la palabra intrnseco por natural para apreciar cun
cerca de Adam Smith se encuentra este anlisis (vase el captulo 5), y considerar que
si Cantillon hubiera ido un poco ms lejos habra proporcionado una im portante
descripcin del mecanismo de los precios. Pero hizo algo en este sentido, suminis
trando una explicacin rudim entaria de la red de seales de precios que sirve para
relacionar los diferentes mercados. El siguiente pasaje es rico en sugerencias del
egosmo como fuerza motriz, de los precios relativos como seales para ajustar el
uso de los recursos y de los costes de oportunidad como una base de la tom a de
decisiones econmicas:
Si algunos de los colonos siem bran en su g ran ja o parcela m s cereales que de ord in ario ,
ser necesario que cren un n m ero m s reducido de carn ero s, y ten d r n m enos lana y

HISTORIA DE LA TEO RIA ECONOM ICA Y DE SU METODO


m enos carne p a ra vender; p o r consiguiente, h ab r d em asiado g ran o y poca lana p a ra el
consum o de los habitantes. La lana se encarecer, o b ligando a los h ab itan tes a llevar sus
trajes d u ra n te m s tiem po del a co stu m b ra d o , y h a b r un g ran m ercado de g ran o s y un
excedente p ara el siguiente ao... los colonos... ten d rn buen cuid ad o de p ro d u c ir m enos
trigo y m s lana; p o rq u e los colonos se esfuerzan siem pre p o r em plear sus tierras p ro d u
ciendo aquellos artcu lo s que a su ju icio o b ten d r n u n precio m s alto en el m ercado.
P ero si en el a o siguiente dispusieran de lan a en exceso y h u b iera escasez de cereales
p a ra el consum o, cam b iaran de nuevo, de un a o a o tro , el em pleo de las tierras, h asta
p ro p o rc io n a r ap ro x im ad am en te sus p ro d u cto s al consum o de los h abitantes. As, un
gran jero que haya log rad o ajustarse, poco m s o m enos, a las exigencias del consum o,
destin ar una po rci n de sus tierras a p rad eras, p a ra disp o n er de heno; o tra a cereales, a
lana, y as sucesivam ente; y no c am b iar de m todo a m enos que n o ad v ierta alguna
variacin considerable en el consum o (Ensayo, pp. 47-48).

De esta manera, Cantillon dem ostraba cmo los planes inicialmente incompatibles
de compradores y vendedores se hacan m utuam ente compatibles a lo largo del
tiempo por medio de los ajustes egostas ante las variaciones de los precios relativos.
El mismo tipo de fenmeno se manifiesta en los mercados de factores. Cantillon
habl de la tendencia del trabajo a ajustarse naturalmente a la demanda. El nfasis
en las fuerzas naturales para asignar el trabajo a los diferentes empleos es claro
cuando Cantillon habla de la tradicin de educar a los hijos en la profesin de sus
padres. Si los trabajadores de la aldea educan varios hijos para su mismo trabajo,
los adultos excedentes... [tendrn que ir] ... a cualquier otra parte para ganarse la
vida, como ocurre ordinariam ente en las ciudades; si algunos de ellos permanecen
junto a su padre, como no todos encontrarn ocupacin suficiente, vivirn en un
estado de gran pobreza (Ensayo, p. 25). Las disminuciones o aum entos de la
dem anda a corto plazo produciran temporalmente rendimientos menores o mayo
res de las varias clases de trabajo, pero Cantillon contempla un ajuste, con el tiempo,
hacia el equilibrio. Observ correctamente que despus de una emigracin y/o
inmigracin los que permanezcan en el poblado guardan constantemente propor
cin con el empleo suficiente para permitirles subsistir; y cuando sobreviene un
aum ento constante de trabajo, hay algo que ganar, y otros afluyen para com partir la
tarea (Ensayo, p. 26). D ado un aum ento permanente de la dem anda de trabajo, el
mecanismo de asignacin que Cantillon establece es casi tan claro como el que
desarrollara la economa neoclsica.
Competencia y empresariado. Como Adam Smith, que iba a seguirle, Cantillon
conceba la competencia como algo diferente a lo que se presenta en los actuales
textos introductorios de economa. No pensaba en la competencia como una lista de
condiciones que definen una estructura de mercado especfica, sino ms bien en un
proceso de rivalidad entre contendientes que compiten por los mismos clientes. En
este proceso competitivo, Cantillon centr la atencin en el papel e im portancia del
empresario. Vio la economa en trminos de clases de individuos, cada una de ellas
definida por una funcin econmica principal:
C ab e afirm ar que si se exceptan el prncipe y los terratenientes, to d o s los h ab itan tes de
un E stado son dependientes; que pueden, stos, dividirse en dos clases: em presarios y

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA: PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

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gente asalariad a; que los em presarios viven, p o r decirlo as, de ingresos inciertos, y todos
los dem s cu en ta n con ingresos ciertos d u ra n te el tiem po que de ellos gozan, a u n q u e sus
funciones y su ran g o sean m uy desiguales. El general que tiene una paga, el co rtesan o que
cu en ta con u n a pensin y el criad o que dispone de un salario, to d o s ellos qued an
incluidos en este ltim o grupo. T o d o s los dem s son em presarios, y ya se establezcan con
un cap ital p a ra desenvolver su em presa, o bien sean em presarios de su p ro p io trab ajo , sin
fondos de n in g un a clase, pued en ser con sid erad o s com o viviendo de un m o d o incierto; los
m endigos m ism os y los lad ro n es son em presarios de esta natu raleza (E nsayo, p. 43).

Est claro que para Cantillon los requisitos necesarios para entrar en la clase
empresarial son mnimos, y tambin est claro que los empresarios van y vienen,
dependiendo de las vicisitudes del mercado. La esencia de la actividad empresarial
consiste en la asuncin del riesgo. En el caso del empresario-comerciante, ste
com pra bienes a un precio conocido para revenderlos en grandes o pequeas
cantidades a un precio incierto. P or lo tanto, el mercado no est hecho para los
pusilnimes o para aquellos que tienen aversin al riesgo. Como observ Cantillon:
E stos em presarios no pueden sab er jam s cul ser el volum en del consum o en su ciudad,
ni c u n to tiem po seguirn co m p rn d o les sus clientes, ya que los com petidores tra ta r n ,
p o r to d o s los m edios, de a rreb atarles la clientela: to d o esto es causa de ta n ta incertidum bre en tre los em presarios, que cad a d a algunos de ellos caen en b a n c a rro ta (Ensayo,
p. 41).

Cantillon tuvo tambin una nocin de equilibrio general sobre el m odo de funcio
nar de un sistema de mercado. Es decir, que reconoci las interrelaciones entre los
mercados de productos y los mercados de recursos. Los empresarios eran asigna
dos segn el mismo mecanismo que asigna trabajadores o bienes:
T o d o s estos em presarios se convierten en consum idores y clientes u nos de otros, recp ro
cam ente; el lencero, del vinatero; ste, del lencero. En u n E stad o va siendo su nm ero
p ro p o rc io n ad o a su clientela, o al consum o que sta hace. Si existen so m b rerero s en
exceso en u n a ciu d ad o en u n a calle, p a ra el nm ero de personas que en ella co m p ran
som breros, algunos de los m enos acred itad o s an te la clientela caern en b an carro ta; si el
n m ero es escaso, o tro s so m b rerero s co n sid erarn v entajosa la em presa de a b rir una
tienda, y as es com o los em presarios de to d o gnero se aju stan y p ro p o rc io n an au to m ti
cam ente a los riesgos, en un E stad o (Ensayo, p. 42).

Una nota final sobre la teora del empresario de Cantillon: no es algo incidental en
el mercado; es ms bien una parte integrante del mismo. Cantillon intent establecer
como principio bsico que todo el trueque y la circulacin del Estado se realiza por
mediacin de... empresarios (Ensayo, p. 45). As, para Cantillon, la actividad empre
sarial es la esencia de la competencia y viceversa.
El efecto del dinero sobre los precios y la produccin. A pesar del impresionante
tratam iento que hace Cantillon de los principios econmicos fundamentales antes
destacados, es en el rea de la teora m onetaria donde su genio brill con ms
plenitud. El inici la aproximacin a la teora m onetaria por la va de la renta: el
anlisis de la cadena causal que relaciona las variaciones de la masa m onetaria con

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

las del gasto agregado, la renta, el empleo y los precios (vase el captulo 19 para
una presentacin m oderna de su teora). Su anlisis empieza con una descripcin de
las tres rentas, las corrientes de renta y gasto del sector agrcola. El agricultor
paga una renta al propietario; realiza un segundo gasto en trabajo, ganado y bienes
manufacturados; e ingresa un residuo (la tercera renta) que constituye su renta
neta. En la seccin siguiente veremos cmo esta nocin ms bien tosca de los flujos
de renta entre los sectores fue refinada por el fisicrata francs Franois Quesnay, en
su Tableau Economique.
M ostrando una inclinacin emprica que rivaliza con la de Petty, Cantillon
construy sobre su idea de las tres rentas, realizando estimaciones de la masa
m onetaria requerida para que la economa funcionase de modo uniforme. Hacindo
lo as, proporcionaba la primera explicacin clara de la velocidad del dinero:
P ero en los E stad o s d o n d e el dinero es m s ra ro ocurre con frecuencia que las tran saccio
nes p o r va de evaluacin son m s n um erosas q u e en aquellos E stad o s d o n d e el din ero es
m s a b u n d an te , y p o r consiguiente la circulacin resulta m s rp id a y m enos re ta rd a d a
que en los E stad o s d o n d e el dinero n o escasea tan to . As, p a ra estim ar la c an tid ad de
dinero circulante, hay que co nsid erar siem pre la velocidad de su circulacin (Ensayo.
pp. 87-88).

Sin embargo, en ltimo trmino, fue el anlisis de Cantillon sobre los efectos de los
cambios en la masa monetaria el que estableci definitivamente su derecho a la
fama. Citando la teora cuantitativa de John Locke, Cantillon declar: Todo el
m undo reconoce que la abundancia de dinero o su aum ento en el cambio encarece el
precio de todas las cosas. La cantidad de dinero que se ha trado de Amrica a
Europa durante los dos ltimos siglos justifica esta verdad por la experiencia... La
gran dificultad... consiste en saber por qu va y en qu proporcin el aum ento de
dinero eleva el precio de las cosas (Ensayo, p. 105).
Como Newton, con quien ya lo hemos com parado, Cantillon complet sus
principios analticos con investigacin emprica. Desgraciadamente, esta investiga
cin se perdi para las generaciones futuras, pero apoyndose en ella Cantillon
estaba convencido de que la relacin entre dinero y precios no era tan simple y
directa como generalmente supusieron los primeros defensores de la teora cuantita
tiva. El no tuvo ningn problema en distinguir entre precios relativos y nivel de
precios, y razon correctamente que los efectos de las variaciones monetarias sobre
los precios relativos dependen de por dnde entra el nuevo dinero en la economa y
por qu manos pasa en prim er lugar. Si el aum ento de dinero tiene lugar en manos
de los que gastan, stos aum entarn el gasto en determinados bienes, elevando los
precios de los mismos. Dado que algunos bienes probablem ente se adquirirn ms
que otros, segn el capricho de los que adquieren el dinero, los precios relativos
necesariamente se alterarn. Si, en cambio, la abundancia de dinero en el Estado
viene a travs de las gentes que lo ahorran y que, por lo mismo, lo utilizan para
aum entar los fondos prestables, la tasa de inters corriente disminuir, ceteris paribus, y la composicin del producto total se modificar a favor de la inversin
(Ensayo, p. 136). Esta nocin proporcionaba el germen de una teora de los ciclos
econmicos inconfundiblemente austraca, desarrollada en la dcada de 1930 por
Friedrich von Hayek (vase el captulo 20).

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA : PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

87

Es digno de notarse que Cantillon rehus separar la teora m onetaria de la teora


del valor. Defendi una teora del inters basada en los fondos prestables, afirmando
que del mismo modo que los precios de las cosas se fijan con motivo de las
transacciones en los mercados..., establecindose una proporcin numrica entre
vendedores y compradores, as el inters del dinero en un Estado se determina por la
proporcin numrica entre prestamistas y prestatarios (Ensayo, p. 127). Teniendo
en cuenta los precios relativos, Cantillon estudi los efectos del nuevo dinero sobre
los tipos de inters y concluy una vez ms que los aspectos especficos de la
dem anda son fundamentales:
Si la ab u n d an cia de dinero en el E stad o viene a travs de las gentes que lo prestan ,
dism inuir, sin d u d a, el inters corriente, conform e au m en ta el n m ero de prestam istas;
pero si llega p o r m ediacin de p erso nas que lo g astan , te n d r el efecto inverso, y elevar el
tipo de inters a u m en tan d o el n m ero de em presarios que e n c o n tra r n tra b a jo com o
consecuencia de este au m en to en los gastos, vindose o bligados a to m a r din ero a p r sta
m o, p a ra am p liar su in d u stria a to d a clase de clientes (Ensayo, p. 136).

En efecto, Cantillon vio con toda claridad lo que parece que muchos autores del
siglo siguiente no lograron ver, es decir, que una entrada de metales preciosos puede
actuar de dos maneras. El producto de las minas puede ser prestado - lo que
tender a reducir el tipo de inters o puede ser gastado lo que estimular
directamente la produccin , aum entar la dem anda de prstamos anticipando
la realizacin de un beneficio y elevar el tipo que la gente est dispuesta a pagar
por tales prstamos.
De todos los autores econmicos de la poca mercantilista, Cantillon fue el que
ms se aproxim a la fundamentacin de un sistema opuesto de pensamiento
econmico. Con todo, incluso Cantillon conserv algunas nociones mercantilistas
relativas a la balanza comercial. Adems, como banquero, su punto de vista era ms
bien diferente del de los filsofos que iban a construir la nueva ciencia de la
economa. Pero su obra era slida. Adam Smith la cit por su nombre, lo que no es
frecuente en La Riqueza de tas Naciones. El trabajo no publicado de Cantillon
tambin circul en Francia y debe considerarse como un factor im portante en la
formacin del pensamiento de los fisicratas.

LOS HERALDOS DEL LIBERALISMO: BOISGUILLEBERT


Y LOS FISIOCRATAS
A medida que se acercaba el siglo xvm, un pas europeo en particular, Francia, se
encontr con el problema de un descenso secular de la produccin y de la renta
nacional. Los historiadores estn de acuerdo, en general, en que la situacin de
Francia se deba en parte a las costosas guerras y a las extravagancias de Luis XIV,
pero al menos un autor atribuy este desdichado estado de cosas directamente a las
polticas mercantilistas.

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

Boisguillebert (1646-1714)
Pierre le Pesant de Boisguillebert haba sido m agistrado provincial en la ciudad de
Run durante algunos aos, cuando dedic su atencin al problem a de la deca
dencia econmica de Francia. Public cinco obras im portantes entre 1665 y 1707,
pero el planteamiento y los objetivos de cada una de ellas coincidan en lo esencial:
el anlisis de la decadencia secular de Francia. No intent nunca un tratam iento
sistemtico de los principios; en su lugar, intent analizar problemas econmicos
especficos. A la vuelta del siglo x v i i i , el problema consista en invertir los efectos de
las polticas mercantilistas de Francia.
El ataque de Boisguillebert al mercantilismo se mova a lo largo de tres frentes
principales. En primer lugar, como Adam Smith iba a hacer casi un siglo despus,
intent fundam entar la verdadera naturaleza de la riqueza nacional en los bienes (y
servicios), no en el dinero. Consideraba el dinero como simple medio y mtodo para
obtener riqueza, mientras que las mercancas tiles para la vida constituyen su fin
propio y su objetivo (Dtail, p. 198).
El o ro y la p la ta n o son ni han sido n u n ca riquezas en s m ism os, y slo tienen v alo r en
relacin a las cosas necesarias p a ra la vida, en la m edida en que pueden p ro cu rarlas, p o r
lo que sirven m eram en te com o u n a m edida y una evaluacin (citado en Col, Frenclt
M ercantilism , p. 242).

Como Petty, Boisguillebert fue uno de los primeros autores que reconocieron la
im portancia de la velocidad de circulacin y de los sustitutos del dinero, como las
letras de cambio. El argum entaba que no es slo la cantidad de dinero lo que es
im portante, sino el volumen de dinero circulante. La dem anda efectiva, no los saldos
m onetarios nominales, es la clave del bienestar nacional. Consideraba que la renta
de una nacin vena determ inada por los flujos del gasto monetario, y en este
sentido Boisguillebert fue un antecedente directo de John M aynard Keynes (vase el
captulo 19).
El segundo argumento que Boisguillebert anticip contra los mercantilistas fue
la primaca de la agricultura. Sostena que el mercantilismo opt, con parcialidad,
por la asignacin de recursos en favor de las manufacturas (especialmente las de
lujo) y en contra de la agricultura. La prohibicin de exportar cereales, decretada
por Colbert, tambin agrav las irregularidades del ciclo agrcola. D urante los
tiempos de abundancia, el excedente de granos no poda encontrar mercados exte
riores, de manera que su precio y la renta de los agricultores cayeron. Boisguillebert
argum entaba que la subsiguiente disminucin del consumo se difunda desde el
sector agrcola a toda la economa, precipitando de este m odo una crisis general.
P or lo tanto, denunci la prohibicin de Colbert, de exportar cereales, declarando
que el librecambio producira la estabilizacin de su precio, la expansin de la
produccin agrcola y una mejor distribucin de la renta. Sin embargo, como
medida complementaria (que revela la ausencia de un compromiso total con el
principio del laissez fair), Boisguillebert propona una accin directa de gobierno
para sostener el precio de los granos una vez que hubiese alcanzado un nivel
conveniente (Trait des grains, p. 369).

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA: PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

89

Aparte del movimiento cclico de la renta nacional a corto plazo, Boisguillebert


tambin se interes por el problema, a un plazo ms largo, de la decadencia secular.
Estim que entre 1665 y 1695 la renta nacional de Francia haba disminuido
aproxim adam ente en un 50 % (Dtail, p. 163), como consecuencia directa de la
insuficiencia de la dem anda agregada, debida a un sistema fiscal opresivo. Esto abra
el tercer frente del ataque de Boisguillebert contra el mercantilismo: el sistema fiscal
francs. Los principales culpables en este sistema eran la taille, las aides y las
douanes.
La taille era un impuesto sobre la propiedad, dividido en una exaccin sobre la
propiedad real y otra sobre la propiedad personal. El problema no estaba tanto en el
impuesto cuanto en su incidencia. La nobleza y el clero estaban exentos del impues
to, de manera que su carga caa casi exclusivamente sobre los propietarios ms
pobres. La administracin de la taille tambin era caprichosa, dependiendo a menu
do de la agresividad e insistencia del recaudador local o de una valoracin arbitraria
de la capacidad de pago. Boisguillebert dejaba constancia de que incluso en la
misma parroquia el tipo impositivo efectivo poda variar entre el 0,33 y el 33 %
(Dtail, p. 172).
Casi tan daosas para el consumo eran las aides y las douanes. Las primeras eran
originariamente un impuesto general sobre las ventas, pero a finales del siglo xvn se
limitaron a unos pocos productos solamente, en particular el vino. El impuesto
sobre el vino empez a ser tan opresivo que los trabajadores franceses dejaron
prcticamente de beber vino (lo que constituye el m ayor sacrificio para un francs),
los com pradores extranjeros buscaron otros mercados y los viedos fueron abando
nados. En 1779, el economista Le Trosne estim que las aides costaban al pueblo de
Francia ciento cuarenta millones de renta perdida, a fin de asegurar un ingreso de
treinta millones al rey. Las douanes eran derechos sobre las mercancas que entraban
o salan del reino, as como las que entraban o salan de las distintas provincias,
dentro del reino. El efecto de estos derechos era el de restringir el movimiento del
conjunto de los bienes o elevar el precio de los bienes entregados a un nivel
prohibitivo, al menos para el pobre. En conjunto, estos impuestos limitaron en gran
medida el comercio, tanto interior como exterior. Boisguillebert los culp de la
destruccin de los mercados extranjeros franceses de vinos, sombreros, naipes, pipas
y lminas de ballena (Dtail, p. 196).
Los fisicratas (vase un poco ms adelante) fueron los ltimos que reaccionaron
contra el mismo sistema fiscal opresivo al que se enfrentaron Boisguillebert y sus
contemporneos. Pero su intencin era la de im plantar un sistema financiero natu
ral, en lugar de la reforma arbitraria que ellos atribuan a Boisguillebert. El vnculo
entre ste y aqullos es flojo, porque Boisguillebert no anticip ni el concepto de
producto neto ni la productividad exclusiva de la agricultura. Pero en m ateria de
reforma fiscal, los fisicratas reflejaron en gran medida los mismos intereses que
Boisguillebert, que defenda la eliminacin del carcter regresivo de los impuestos y
una distribucin ms equitativa de la carga tributaria. M ientras que Boisguillebert
buscaba esta eliminacin, a fin de disminuir las trabas al consumo, los fisicratas
tenan puestos sus ojos en los efectos saludables de la reforma fiscal sobre la
acumulacin de capital, como pronto veremos.

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

La fisiocracia: el gobierno de la naturaleza


Toda nueva ciencia requiere una filosofa, y la filosofia del capitalismo que Adam
Smith pronto enunciara tan bien, estaba apareciendo, como un capullo, a mediados
del siglo xvni. En esa poca surgi un grupo de escritores franceses que reclamaban
el nom bre de economistas. Este grupo formaba la primera escuela de pensamien
to real en la economa. M s tarde seran rebautizados como fisicratas, a causa
de que la palabra economista adquiri un significado ms genrico. El trmino
fisiocracia significa gobierno de la naturaleza. En este caso es apropiado, por
que los autores en cuestin crean en la ley natural y en la primaca de la agricultura.
El lder intelectual de los fisicratas era Franois Quesnay, mdico de la corte de
Luis XV y M adame de Pom padour. Quesnay y el pequeo grupo de discpulos que
se reunan a su alrededor desplazaron las fronteras tericas de la nueva ciencia e
infundieron en ella una filosofa subyacente. La fisiocracia apelaba a principios
racionales: afirmaba que todos los hechos sociales estn unidos por los lazos de leyes
inevitables, a las que deben obedecer los individuos y los gobiernos, una vez que las
han comprendido. La doctrina fisiocrtica ejerci una im portante influencia en
Adam Smith, que conoci a Quesnay.
En este captulo tratarem os los fisicratas como grupo, aunque, como los mer
cantilistas, formaban un grupo heterogneo. Sus publicaciones se sucedieron casi sin
ininterrupcin entre 1756 y 1778. Sus miembros incluan al M arqus de Mirabeau,
Mercier de la Rivire, D upont de Nemours, Le Trosne y Nicholas Baudeau. El
ministro francs Turgot se aproxim a la doctrina fisiocrtica, pero no lleg a
considerarse miembro de su crculo ms ntimo.
El tipo de lamentaciones expresadas por Boisguillebert a la vuelta del siglo xvm
no recibi la atencin del m onarca entonces reinante en Francia, Luis XIV, ni
tam poco la de sus dos sucesores en el trono. Luis XV fue el ltimo rey francs que
ejerci el poder real sin ninguna limitacin, y las consecuencias de este hecho fueron
mucho ms perjudiciales para Francia durante su reinado que durante el de su
predecesor, el Rey Sol. Luis XV hundi a Francia en guerras innecesarias que
agotaron el tesoro estatal. Sus sbditos (la nobleza siempre estuvo exenta) estaban
sometidos a un sistema fiscal opresivo con el que se trataba de mitigar los efectos de
las desastrosas guerras y de una vida cortesana, extravagante y degenerada, presidi
da por la infame M adame de Pompadour.
El valor de la tierra disminua, a consecuencia del producto decreciente de la
agricultura. Dos tercios del territorio francs eran propiedad del clero y la nobleza,
que estaban exentos de impuestos. Los agricultores ordinarios tenan que entregar
una gran parte de su producto al terrateniente y el resto estaba fuertemente gravado.
La acumulacin de capital al nivel de la produccin era virtualmente imposible. Los
mercados interiores y las rentas personales se vean an ms limitados por la
poltica mercantilista de reduccin de salarios y otros costes de produccin, a fin de
estimular las exportaciones. Como muy bien ha dicho Lewis Haney, Francia era
como un gran ferrocarril o como una gran fbrica que no haba provisto ninguna
cantidad para depreciacin o agotam iento de su equipo; su capacidad productiva
estaba perjudicada y su crdito se haba agotado (History o f Economia Thought,
p. 176). La fisiocracia surgi como reaccin a este estado de cosas.

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA : PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

91

La economa fisiocrtica
Los fisicratas fueron constructores de sistemas, en una escala ligeramente mayor
que Cantillon, pero m enor que Adam Smith. Hacia 1750, Quesnay y su cohorte, y
Vincent Gournay, se preguntaban si la naturaleza de las cosas no tiende hacia una
ciencia de la economa poltica, y cules seran los principios de esta ciencia (citado
en Baur, Studies, p. 100). Bajo el liderazgo de Quesnay, la fisiocracia se dedic al
descubrimiento de estos principios. Su filosofa subyacente era la filosofa medieval
del derecho natural (jus naturae), pero la fisiocracia tambin sigui a Locke al
destacar los derechos individuales y la justificacin de la propiedad privada que se
basa en ellos. Bsicamente era una reaccin contra el mercantilismo, pero aparente
mente un tanto rara, puesto que al mismo tiempo que defendan el librecambio y el
inters individual, los fisicratas continuaban elogiando la autoridad absoluta. Una
explicacin de esta aparente paradoja es que
los fisicratas... fueron un p a rtid o cortesano, a u n q u e radical. La crtica directa de los
abu so s existentes y la libertad de expresin les estab an p rohibidas. L a nica va que se les
ofreca a los reform adores era la de o p o n er al p o d er a rb itra rio un p o d e r superior: las leyes
de la n atu raleza. E ste es, p o r ta n to , el v erdadero origen de su ju s naturae (B aur, Studies,
p. 106).

El punto im portante de este pasaje est en que aunque se haya insistido mucho en
el m odo casi metafisico en que los fisicratas apelaron a un orden natural, cuyas
disposiciones eran perfectas y cuyas leyes expresaban la voluntad de Dios, es ms
im portante considerar retrospectivamente su m todo econmico. Lo que ellos hicie
ron no es muy distinto de lo que hacen los economistas actuales. Ellos partan de la
observacin metdica de su mundo; dispusieron y reunieron los hechos de acuerdo
con sus causas; trataron de conformar un sistema analtico basado en un modelo
terico: un sistema que concordase con la solidez de un pas que posea un alto
grado de civilizacin. Todo esto culminaba, para los fisicratas, en el Tableau
Economique de Quesnay, que constitua el corazn y el alma de la economa fisio
crtica.
La teora fisiocrtica. Los fisicratas argum entaron que la mejor manera de
poner de manifiesto todos los efectos de las opresivas polticas reales en Francia
consista en concebir el proceso de interaccin m utua en cualquier ao como un
flujo circular de renta y gasto. Cualquier poltica que produjera el efecto de ampliar
el flujo circular era, por tanto, coherente con el crecimiento econmico, mientras que
si lo limitaba no era coherente con el crecimiento econmico. El mismo concepto,
considerablemente adornado y elaborado, sigue ocupando un lugar central en la
teora macroeconmica moderna. Entonces, Quesnay escoga un factor clave en el
proceso del flujo circular y analizaba los efectos de las diversas polticas sobre la
economa en su conjunto, a travs de sus efectos sobre este factor clave. (Advirtase
la metodologa familiar, que los economistas todava siguen.)
El factor clave que Quesnay seleccion y que hoy se presenta como la falacia
ms relevante de la doctrina fisiocrtica era la productividad exclusiva de la
agricultura. En el Tableau Economique, que el propio Quesnay titul de esta manera

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

por su representacin visual del flujo circular, las industrias manufactureras y de


servicios se consideraban estriles, en el sentido de que no contribuan en absoluto
al produit net, o producto neto. El producto neto, a su vez, se consideraba como la
autntica fuente de la riqueza real. Este razonamiento implica una peculiar defini
cin de la palabra produccin. Para los fisicratas, produccin significa creacin
de un excedente; es productiva aquella industria que produce ms de lo que consu
me en el proceso. La m anufactura cambia simplemente la forma de los bienes. Los
fisicratas no negaban que tales bienes fuesen ms tiles despus del proceso. Pero
slo la agricultura, razonaban, es capaz de crear riqueza adicional. Si se tiene en
cuenta este nico significado, por extrao que pueda parecer desde una perspectiva
m oderna, las doctrinas de los fisicratas se comprendern con ms facilidad.
El Tableau original era un complicado cuadro numrico que representaba en
forma de zigzag los flujos de renta agregada entre las diversas clases socioeconmi
cas. N osotros nos hemos decidido, en su lugar, por una representacin grfica ms
sencilla, que capta, sin embargo, la esencia del modelo de Quesnay. La figura 4.1
divide la economa en tres clases o sectores: 1) una clase productiva, integrada
enteramente por agricultores (y tal vez tambin pescadores y mineros); 2) una clase
estril, compuesta por comerciantes, fabricantes, criados y profesionales; y 3) una
clase propietaria, que incluye no slo a los terratenientes, sino tambin a los que
posean el ms mnimo ttulo de soberana de cualquier clase. Los flujos de renta en
el diagram a estn representados de acuerdo con el movimiento de las agujas del
reloj. El producto neto (en trminos monetarios, la renta neta) lo produce entera
mente la primera clase y puede utilizarse en su propia actividad o en la de las otras
dos clases.
Utilizando las cifras de Quesnay y partiendo de una riqueza total de 5.000
millones de francos (procedente del perodo productivo anterior), se supone que para
el m antenimiento de la clase productiva y de su ganado durante el ao se necesitan
2.000 millones de francos. Se representan en el grfico 4.1 como pagos del sector
agrcola a s mismo, por lo que esta parte no circula. Adems, el sector agrcola
gasta 1.000 millones de francos en bienes m anufacturados (y servicios), que tambin
son necesarios para mantener a los agricultores durante el ao. Los 2.000 millones
de francos restantes van a los propietarios en forma de rentas e impuestos. Estos
ltimos 2.000 millones representan el producto neto, o sea, el excedente por encima
de los costes necesarios (los fisicratas no consideraron las rentas y los impuestos
como costes necesarios de produccin, sino ms bien como excedentes).
El circuito se completa cuando los propietarios gastan su renta (1.000 millones
en alimentos y 1.000 millones en manufacturas) y los miembros de la clase estril
gastan la suya (1.000 millones en alimentos y 1.000 millones en materias primas). As,
los 3.000 millones de francos gastados originalmente por los agricultores vuelven a
ellos, 1.000 millones de los propietarios y 2.000 millones de los artesanos, y el
proceso contina indefinidamente. Ntese, sin embargo, que los agricultores son los
nicos que obtienen un producto neto, es decir, una cifra superior a la de sus costes
de mantenimiento y de sus actividades agrcolas.
La poltica fisiocrtica. Este resumen proporciona, en el mejor de los casos,
slo una plida idea de las vastas complejidades implicadas en la accin de seguir el

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA: PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

93

n
i
Agricultores

Artesanos

Propietarios

(Cada lnea representa un gasto de mil millones de francos)

G rfico 4.1
El gasto realizado por el sector agrcola en mantenimiento, bienes manufacturados,
rentas e impuestos vuelve a dicho sector a travs de los artesanos, de los propietarios
y de los propios agricultores.

crecimiento de los ingresos a lo largo del tiempo; algo en que los fisicratas estaban
extremadamente interesados y de una forma entusiasta. Sin embargo, el modelo del
flujo circular nos proporciona intuiciones im portantes de sus prescripciones polti
cas. Los fisicratas buscaban polticas para estimular la acumulacin de capital, que
se encontraba frenada por una excesiva carga fiscal sobre los agricultores. As, ellos
argum entaron a favor de la reforma fiscal.
Quesnay haba calculado la suma y la productividad del capital necesario para
llegar a un estado satisfactorio de la agricultura, y siguiendo a Cantillon estaba
convencido de que la aplicacin de capital a la agricultura era la nica forma de
obtener un producto neto imponible. La cuestin estaba en satisfacer las necesidades
del tesoro al mismo tiempo que se supriman los medios irracionales de valoracin
que impedan el desarrollo agrcola. La solucin a ambos problemas estaba sencilla
mente en gravar fiscalmente al terrateniente. Los fisicratas consideraron que la
recaudacin fiscal de la Francia prerrevolucionaria era muy ineficiente. El mtodo
ms eficiente consistira simplemente en gravar al grupo que en ltima instancia
pagaba el impuesto. Dado que los impuestos slo se pueden pagar tom ando su
im porte del producto neto, tenan que exigirse a los que perciban el producto neto.
Al mismo tiempo, el conjunto de tipos impositivos tendra que ser el adecuado para
que los ingresos fiscales fuesen suficientes para satisfacer las necesidades del Estado.
O tra fuente de acumulacin de capital para la inversin agrcola era la renta de
la tierra, en tanto que los terratenientes eran responsables de las mejoras de la tierra.
Sin embargo, las restricciones mercantilistas sobre el librecambio de los productos
agrcolas m antenan bajos los precios (y por tanto las rentas de las tierras), mediante
la restriccin de la demanda. As, los fisicratas argumentaron en favor del libre
cambio. Ellos crean que la eliminacin de estas restricciones y una poltica general
de fuera las manos! (es decir, de no intervencin) por parte del gobierno, hara
posible que el capital fluyese libremente hacia el sector agrcola y que el flujo

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

circular se ampliase a lo largo del tiempo, de acuerdo con las leyes de la natu
raleza.
En este punto es posible que se tienda a considerar a los fisicratas como
enemigos de la clase terrateniente. N ada podra estar ms lejos de la verdad. Los
fisicratas no desafiaron nunca la institucin de la propiedad privada ni la elevada
posicin de los terratenientes. En vez de ello, consideraron a los propietarios como
miembros de la sociedad que eran tan valiosos como necesarios para el proceso de
desarrollo. Despus de todo, era el propietario quien haba realizado la inversin
inicial para poner la tierra en condiciones de ser arada y quien haba introducido
determinadas mejoras antes de entregarla a los agricultores para su cultivo. Y por
esto tenia derecho a una parte de su producto anual. A los ojos de los fisicratas, a
diferencia de lo que suceda con Marx, los terratenientes eran los buenos chicos,
no unos parsitos sociales.
Entonces, por qu penalizaran los fisicratas a los terratenientes proponiendo
un impuesto sobre las rentas de la tierra? Los fisicratas argum entaban que cual
quier desventaja inmediata para los propietarios que pudiera suponer el impuesto se
vera ms que compensada a largo plazo por los incrementos subsiguientes a la
inversin agrcola y por los mayores valores que alcanzara el producto neto, y,
consiguientemente, tambin las rentas. En sntesis, los terratenientes eran una clase
privilegiada, pero sus responsabilidades se consideraban proporcionadas a su eleva
da posicin en la sociedad.
En el anlisis final es, quizs, tan im portante comprender cmo razonaron los
fisicratas como lo es entender lo que tenan que decir. Como muchos escritores
sociales que les siguieron, ellos conceban la economa como fundamentalmente
orgnica. La vieron como una amalgama extremadamente compleja y delicada de
partes constituyentes vinculadas por el mecanismo del intercambio en el merca
do, en la que cualquier trastorno que se produjera en una parte, con el tiempo, se
transm ita a todas las dems partes, a travs del proceso de interaccin y reaccin.
El suyo podra considerarse como el primer anlisis del equilibrio general (vase el
captulo 16), y no debe pasarse por alto la analoga entre esta visin de la economa
y la del cuerpo humano que generalmente sostiene un mdico, como lo era Quesnay.
Anatmicamente, un trastorno en una parte del cuerpo el estmago, por ejem
plo se transmite, tarde o temprano, a las dems partes, que interactan y reaccio
nan para compensar el trastorno inicial. En la economa, un trastorno en la produc
cin produce un trastorno en la dem anda y viceversa, a causa de la m utua inter
dependencia de ambas.

Crticas a la fisiocracia
La economa fisiocrtica fue criticada en su propia poca, pero en general, cbmo
cuerpo de principios sistemticos, m antuvo su influencia durante las dos dcadas
que transcurrieron antes de la aparicin de La Riqueza de las Naciones en 1776. El
italiano Galiani, reaccionando contra la fisiocracia, se opuso tanto a la idea de un
orden natural como al intento de construir sistemas econmicos. El filsofo francs
Condillac refut correctamente la idea de que las manufacturas sean estriles y

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA : PETTY, CANTILLO N Y LOS FISIO CR A TA S

95

contribuy significativamente a la teora del valor, tema que a los fisicratas slo les
interes de un modo tangencial, porque les preocupaban ms la produccin y la
distribucin que la teora del cambio. Pero estas quejas no am enazaron seriamente
el prestigio de los economistas franceses.
Los crticos modernos de la fisiocracia se agrupan por lo general en uno de estos
dos frentes: 1) la teora pura de los fisicratas no concordaba suficientemente con los
hechos de su poca, o 2) su teora quedaba un tanto oscurecida por consideraciones
normativas. La ltima crtica implica que su doctrina puede reducirse a una mera
racionalizacin de intereses de clase. Cada argumento tiene su mrito.
El primer argumento se centra en la opinin fisiocrtica de que las manufacturas
eran estriles. Pero qu queran decir realmente con esta palabra? Como se explic
antes, por productivo ellos no entendan la mera capacidad de crear utilidad o
aadir valor. Aquellas acciones que los fisicratas consideraban productivas tenan
ciertamente esta capacidad, pero tambin la tenan muchas ocupaciones estriles.
La verdadera esencia de una ocupacin productiva, dice Ronald Meek, de
acuerdo con el uso corriente de la palabra por los fisicratas, est en su capacidad
inherente de rendir un excedente disponible por encima del coste necesario, mientras
que la verdadera esencia de una ocupacin estril est en su incapacidad inherente
de producir tal excedente {La fisiocracia, p. 237).
Los fisicratas argum entaban que la manufactura era estril en este sentido
solamente en condiciones de libre competencia. Ellos estaban perfectamente dispues
tos a adm itir que en condiciones de monopolio, la manufactura poda producir un
excedente de valor por encima de los costes necesarios. Recurdese que en condicio
nes competitivas, el precio (de equilibrio) a largo plazo equivale precisamente al
coste total medio de produccin. Y en la Francia del siglo xvm, esta observacin
parece estar de acuerdo con la experiencia de los fisicratas.
Donde los fisicratas se equivocaron de mala manera fue al sostener que la
m anufactura es natural e intrnsecamente incapaz de producir un excedente por
encima del coste. Ellos concluyeron errneamente que porque la manufactura no
produca un excedente de valor por encima de los costes en condiciones competiti
vas, nunca podra hacerlo en condiciones competitivas (a corto plazo, por ejemplo).
En esto se equivocaron, pero el suyo era ms un error de profeca que un error de
hecho. Y tal vez pedimos demasiado si queremos que los economistas sean tanto
profetas como cientficos.
Sin embargo, la solucin de un problema plantea otro. Si la competencia reduce
el precio de los productos m anufacturados hasta el nivel de los costes necesarios,
por qu no hace lo mismo en la agricultura, eliminando la renta? Parece que los
fisicratas, en varios puntos de sus escritos, jugaron con una explicacin monopolstica de la renta de la tierra, pero en lo principal su respuesta fue mucho menos
satisfactoria. Consideraron el producto neto simplemente como un regalo de la
naturaleza, o de Dios: argumento que ya era familiar en la primitiva historia del
pensamiento econmico. Pero aunque la naturaleza pueda explicar un excedente del
producto fsico en la agricultura, no puede explicar la existencia de un excedente de
valor. Este ltimo slo puede explicarse por medio de una teora del valor capaz de
explicar la determinacin del producto y de los precios de los factores. Los fisicra
tas tenan ciertamente nociones del valor, pero no consiguieron construir una teora

96

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

del valor. La tarea de la construccin de una teora general del valor cay sobre
Adam Smith, que respondi admirablemente, como pronto veremos.
El siglo xx ha producido dos interpretaciones opuestas de la fisiocracia, cada
una de las cuales se orienta a la explicacin de los intereses de clase en la Francia del
siglo xvni. Una de estas opiniones sostiene que los fisicratas fueron meramente
neomedievalistas, que intentaban invalidar los principios del mercantilismo y subsa
nar los defectos del viejo orden (Beer, An Inquiry into Physiocracy). La otra, opuesta
a la primera, mantiene que los fisicratas fueron reformistas que trataban de satisfa
cer las necesidades y los intereses de los recin establecidos terratenientes-no arist
cratas (Ware, Physiocrats: A Study in Economic Rationalization).
U na interpretacin ms probable es que los fisicratas m iraban en am bas direc
ciones hacia atrs, en direccin al feudalismo, y hacia adelante, en direccin al
capitalismo. Si esta interpretacin es correcta, entonces su posicin en la historia
del pensamiento econmico es fundamental y es de transicin. En la sociedad
fisiocrtica, la elevada posicin del terrateniente (es decir, la nobleza) y la institucin
de la propiedad privada se mantendran, como en el feudalismo, pero existiran las
condiciones adecuadas para que apareciese un capitalismo agrcola. En otras pala
bras, los fisicratas eran unos reformadores cautos, que no queran eclipsar por
completo al viejo orden, sino que esperaban con impaciencia el nuevo amanecer del
capitalismo.
En el anlisis final, la huella ms permanente de los fisicratas sobre el desarrollo
del anlisis econmico fue probablemente su influencia sobre Adam Smith. En la
cumbre de su actividad literaria, Adam Smith los conoci mientras desarrollaba su
propia investigacin sobre la naturaleza y la funcin del capital en una sociedad
agrcola. Estaba, por ello, expuesto al sistemtico cambio de m entalidad que final
mente cultiv en s mismo y demostr en su magna obra, La Riqueza de las
Naciones. P or falta de este mismo cambio de mentalidad sistemtico en otros
autores, los intentos previos de construir una teora general de la economa en
Inglaterra no haban tenido xito.

NOTAS PARA LECTURAS COMPLEMENTARIAS


Los escritos de Sir William Petty fueron reunidos y publicados por primera vez en
1899, por Charles Henry Hull (vanse Referencias). Hull escribi una extensa intro
duccin sobre la vida y escritos de Petty, incluyendo el tema del papel de John
G raunt en el desarrollo de la estadstica y su probable influencia sobre Petty. Para
una visin ms moderna, se dispone en ingls de un breve pero excelente estudio de
la economa de Petty; vase Alessandro Roncaglia, Petty: The Origins o f Poli'tical
Economy (Armonk, N. Y.: M. E. Sharpe, 1985). (Existe trad. cast. del original
italiano: Petty. El nacimiento de la economa poltica. Madrid: Pirmide, 1980). A. M.
Endress examina la Aritmtica Poltica en general y el uso que Petty haca de los
nmeros en The Functions of Numerical D ata in the Writings of G raunt, Petty,
and Davenant, History o f Political Economy, vol. 17 (verano 1985), pp. 245-264.

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA: PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

97

Los detalles de la vida de Richard Cantillon han permanecido durante mucho


tiempo cubiertos por el misterio, pero una nueva y provocativa biografa de Antoin
M urphy, Richard Cantillon: Entrepreneur and Economist (Oxford: Clarendon Press,
1986), demuestra una laboriosa investigacin y arroja mucha luz sobre este hombre
misterioso de la economa. Un episodio im portante en la carrera bancaria de
Cantillon fue su asociacin con el plan del papel moneda de John Law y su relacin
con la Burbuja del Misisip. Para el panoram a de fondo ilustrado de este perodo,
vase Earl J. Hamilton, The Political Economy of France at the Time of John
Law, History o f Political Economy, vol. 1 (1969), pp. 123-149. Jevons proclam su
redescubrimiento de Cantillon en Richard Cantillon and the N ationality of Politi
cal Economy, Contemporary Review (enero 1881), reimpreso en Higgs (vanse
Referencias) junto con un ensayo biogrfico de Higgs sobre Cantillon, que subsume
dos artculos que haba publicado con anterioridad en Ecomomic Journal, vol. 1
(junio 1891), pp. 262-291, y en Quarterly Journal o f Economics, vol. 6 (julio 1892), pp.
436-456. (Existe trad. cast, del artculo de Jevons, Richard Cantillon y la nacionali
dad de la economa poltica, en la versin castellana de la obra de Cantillon
vanse Referencias pp. 201-231. El economista irlands Joseph Hone, Richard
Cantillon, Economist Biographical Note, Economic Journal, vol. 54 (abril 1944),
pp. 96-100, estableci en 1697 la fecha del nacimiento de Cantillon, pero esta
opinin ha quedado desacreditada por la investigacin ms reciente. La mejor
visin de conjunto de la obra de Cantillon y de su papel en la historia de la
economa la proporciona J. J. Spengler, Richard Cantillon: First of the Moderns,
Journal o f Political Economy, vol. 62 (agosto, octubre 1954), pp. 281-295, 406-424.
(Existe trad, cast.: Richard Cantillon: el primero de los modernos, en Joseph J.
Spengler y William R. Allen (eds.), El pensamiento econmico de Aristteles a Mar
shall. Madrid: Tecnos, 1971, pp. 119-155.) La teora monetaria de Cantillon se discute
brevemente en relacin con los otros tericos preclsicos en Joseph Ascheim y C. Y.
Hsieh, Macroeconomics: Income and Monetary Theory (Columbus: Merrill, 1969),
pp. 144-146. Otros aspectos especficos de la economa de Cantillon se tratan en A.
M. Huq, Richard Cantillon and the Multiplier Analysis, Indian Journal o f Econo
mics, vol. 39 (abril 1959), pp. 423-425; Hans Brems, Cantillon versus Marx: The
Land Theory and the Labor Theory of Value, History o f Political Economy, vol. 10
(invierno 1978), pp. 669-678; Anthony Brewer, Cantillon and the Land Theory of
Value, History o f Political Economy, vol. 20 (primavera 1988), pp. 1-14; y R. F.
Hbert, Richard Cantillons Early C ontributions to Spatial Economics, Economi
ca, vol. 48 (febrero 1981), pp. 71-77. Diversos signos muestran un conmovedor
renacimiento del inters por Cantillon. Una nueva edicin francesa del Essai de
Cantillon, basada en el descubrimiento de una copia m anuscrita en Run, ha sido
publicada en Japn por Takum i Tsuda, Richard Cantillon: Essay de la nature du
commerce en gnral (Tokyo: Kinokuniya Book-Store Co., 1979). Este volumen
incluye un detallado ensayo bibliogrfico de Tsuda. Asimismo, economistas irlande
ses, britnicos y americanos se reunieron en 1980 en la costa de California para
conm em orar el tricentenario del nacimiento de Cantillon (el ao de nacimiento de
Cantillon que se cita con m ayor frecuencia, aunque no se da por confirmado, es
1680). En el simposio de tres das presentaron trabajos sobre la economa de
Cantillon; sus autores eran Michael Bordo (Carleton University), William Gram p

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

(University of Illinois, Chicago Circle), Robert Hbert (Auburn University), Antoin


M urphy (University of Dublin), David O M ahony (University College, Cork), Vin
cent Tarascio (University of N orth Carolina) y E. G. West (Carleton University).
M uchos de estos trabajos, y la discusin que los acompa, han sido reimpresos en
The Journal o f Libertarian Studies, vol. 7 (otoo 1985).
La referencia estndar sobre Boisguillebert es Hazel Robert, Boisguilbert, Econo
mist o f the Reign o f Louis X IV (Nueva York: Columbia University Press, 1935), pero
vase tambin J. J. Spengler, Boisguilberts Economic Views vis-a-vis those of
Contem porary Rformateurs, History o f Political Economy, vol. 16 (primavera
1984), pp. 69-88. C. W. Cole (vanse Referencias) dedica parte de su libro a Boisgui
llebert (pp. 231-267) como, en una medida an mayor, hace J. H. Bast, Vauban and
Boisguilbert (Groningen: P. Noordhoff, 1935). El papel de Boisguillebert como pri
mitivo precursor de Keynes es tratado correctamente en S. L. M cDonald, Boisguil
bert: Neglected Precursor of Aggregate Demand Theorists, Quarterly Journal o f
Economics, vol. 68 (agosto 1954), pp. 401-414.
Los fisicratas contribuyeron a preparar el terreno para el m todo deductivo en
economa, al paso que surgan como primer grupo de constructores de modelos
econmicos. El panoram a de fondo lgico-deductivo del pensamiento francs del
siglo xviii es explorado por Daniel Klein, Deductive Economic M ethodology in the
French Enlightenment: Condillac and Destutt de Tracy, History o f Political Eco
nomy, vol. 17 (primavera 1985), pp. 51-72; y por M artin S. Staum, The Institute
Economists: From Physiocracy to Entrepreneurial Capitalism, History o f Political
Economy, vol. 19 (invierno 1987), pp. 525-550. La gua general estndar para la
fisiocracia, durante muchos aos, ha sido Henry Higgs, The Physiocrats (Londres:
Macmillan, 1897), pero ahora se considera algo anticuada. Igualmente un tanto
antiguo, pero todava accesible, es el tratam iento otorgado a los fisicratas por
Charles Gide y Charles Rist en su m anual A History o f Economic Doctrines from the
Time o f the Physiocrats to the Present Day, R. Richards (trad.), 2.a ed. (Boston:
Heath, 1948). (Existe trad. cast, del original francs: Historia de las doctrinas econ
micas desde los fisicratas hasta nuestros das, 3.a ed. Madrid: Instituto Editorial
Reus, s.a.) Ahora se dispone de gran parte de la literatura fisiocrtica en ingls,
gracias a Meek (vanse Referencias). Stephan Baur (vanse Referencias) examina el
papel del pensamiento econmico anterior a los fisicratas, as como la influencia de
los fisicratas sobre Adam Smith. Como se observa en el texto, existen inter
pretaciones opuestas de la fisiocracia en Beer (vanse Referencias) y W are (vanse
Referencias). D. C. Carbaugh intent una reconciliacin entre las dos opiniones en
conflicto, en The N ature of Physiocratic Society: An Attempted Synthesis of the
Beer-Ware Interpretations, American Journal o f Economics and Sociology, vol. 33
(abril 1972), pp. 199-207. M. Kuczynski y R. L. Meek (eds.), Quesnays Tableau
Economique (Londres: Macmillan, 1972), revelan la extraordinaria historia de la
desaparicin y reaparicin de las sucesivas ediciones del Tableau. (Existe trad, cast.:
El Tableau Economique de Quesnay. Mxico: Fondo de Cultura Econmica, 1980a.)
La History o f Economic Analysis de Joseph Schumpeter (Nueva York: Oxford
University Press, 1954), Parte II, cap. 4, trata de Petty y Cantillon, as como de los
fisicratas (existe trad, cast.: vanse Referencias).
Algunos notables intentos de descripcin de los orgenes del pensamiento fisio-

LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA : PETTY, CANTILLO N Y LOS FISIO CR A TA S

99

crtico pueden encontrarse en R. S. Franklin, The French Socioeconomic Environ


ment in the Eighteenth Century and Its Relation to the Physiocrats, American
Journal o f Economics and Sociology, vol. 21 (julio 1962), pp. 299-307; O. H. Taylor,
Economics and the Idea of Jus N aturale, Quarterly Journal o f Economics, vol. 44
(febrero 1930), pp. 205-241; y L. A. Maverick, Chinese Influences upon the Physio
crats, Economic History, vol. 3 (febrero 1938), pp. 54-67. En la misma lnea, vase
Bert Hoselitz, Agrarian Capitalism, the N atural O rder of Things: Franois Qucsnay, Kyklos, vol. 21 (1968), pp. 637-662.
Dos artculos que discuten la relacin de Quesnay con el resto de los fisicratas
son los de T. P. Neill, The Physiocrats Concept of Economics, Quarterly Journal
o f Economics, vol. 63 (noviembre 1949), pp. 532-553; y Quesnay and Physiocracy,
Journal o f the History o f Ideas, vol. 9, num. 2 (1948), pp. 153-173. M ary Jean
Bowman, The Consumer in the History of Economic Doctrine, American Econo
mic Review, vol. 41 (mayo 1951), pp. 1-18, discute, entre otras cosas, las opiniones
de los fisicratas. Su doctrina del comercio exterior en relacin con las ideas mercantilistas y clsicas es investigada por A. I. Bloomfield en The Foreign Trade
Doctrines of the Physiocrats, American Economic Review, vol. 28 (diciembre 1938),
pp. 716-735.
Una interesante interpretacin de la reforma fiscal fisiocrtica se encuentra en
Luigi Einaudi, The Physiocratic Theory of Taxation, en Economic Essays in
Honor o f Gustav Cassel (Londres: G. Allen, 1933). La poltica y las instituciones
fisiocrticas se destacan en dos artculos de W. J. Samuels: The Physiocratic
Theory of Property and State, Quarterly Journal o f Economics, vol. 75 (febrero
1961), pp. 96-111; y The Physiocratic Theory of Economic Policy, Quarterly
Journal o f Economics, vol. 76 (febrero 1962), pp. 145-162.
El Tableau es un mecanismo analtico que ha atrado la atencin de diversos
autores; vase Almarin Phillips, The Tableau Economique as a Simple Leontief
Model, Quarterly Journal o f Economics, vol. 69 (febrero 1955), pp. 137-144; I.
Hishiyama, The Tableau Economique of Quesnay, Kyoto University Economic
Review (abril 1960), pp. 1-46; T. Barna, Quesnays Tableau in M odern Guise,
Economic Journal, vol. 85 (septiembre 1975), pp. 485-496; y L. Herlitz, The Tableau
Economique and the Doctrine of Sterility, Scandinavian Economic History Review,
vol. 9 (1961), pp. 3-55. J. J. Spengler ofrece algunas intuiciones im portantes sobre
cmo puede la teora fisiocrtica del consumo haber contribuido a una de las piedras
angulares de la teora econmica clsica, en The Physiocrats and Says Law of
Markets, Journal o f Political Economy, vol. 53 (septiembre 1945), pp. 193-211 (exis
te trad, cast., Los fisicratas y la ley del mercado de Say, en Joseph J. Spengler
y William R. Allen (eds.), El pensamiento econmico de Aristteles a Marshall.
Madrid: Tecnos, 1971, pp. 176-229); y J. Johnson pisa un terreno semejante en The
Role of Spending in Physiocratic Theory, Quarterly Journal o f Economics, vol. 80
(noviembre 1966), pp. 612-632. W. A. Eltis ha llevado a cabo una reinterpretacin
im portante de Quesnay y su sistema, en dos partes, Franois Quesnay: A Reinterpretation, Oxford Economic Papers, vol. 27 (julio y noviembre, 1975), pp. 167-200,
327-351. Vase tambin A. C. Muller, Quesnays Theory of Growth: A Comment,
Oxford Economic Papers, vol. 30 (marzo 1978), pp. 150-156; y un comentario adicio
nal de Eltis, inm ediatamente despus de las observaciones de Muller.

10 0

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

En una serie de trabajos que se extienden a lo largo de varios aos, Gianni Vaggi
ha estado investigando sistemticamente aspectos clave del pensamiento fisiocrtico.
Vase, por ejemplo, The Physiocratic Theory of Prices, Contributions to Political
Economy, vol. 2 (marzo 1983), pp. 1-22; A Physiocratic Model of Relative Prices
and Income Distribution, Economic Journal, vol. 95 (diciembre 1985), pp. 928-947;
The Role of Profits in Physiocratic Economics, History o f Political Economy, vol.
17 (otoo 1985), pp. 367-384; y The Economics o f Franois Quesnay (Londres:
Macmillan, 1987).
Los escritos de los autores fisicratas se encuentran dispersos y son de difcil
acceso. U na notable excepcin se refiere al ms capaz de los seguidores de Quesnay,
Turgot. La m ayor parte de los escritos econmicos de Turgot han sido reunidos y
traducidos por R. L. Meek, Turgot on Progress, Economics and Sociology (Londres:
Cambridge University Press, 1973); y por P. D. Groenewegen, The Economics o f A.
R. J. Turgot (La Haya: M artinus Nijhoff, 1977). Vase tambin, de este ltimo, A
Reappraisal of Turgots Theory of Value, Exchange and Price Determination,
History o f Political Economy, vol. 2 (primavera 1970), pp. 177-196; y A Reinterpre
tation of T urgots Theory of Capital and Interest, Economic Journal, vol. 81 (junio
1971), pp. 327-340. P ara un resumen de los escritos econmicos de un fisicrata que
despus se expatri a los Estados Unidos, vase J. J. McLain, The Economic Wri
tings o f DuPont de Nemours (Newark, Del.: University of Delaware Press, 1977).
Finalmente, para una visin amplia del pensamiento econmico francs (inclu
yendo a Cantillon) del siglo anterior a Adam Smith, vase R. F. Hbert, In Search
of Economic Order: French Predecessors of Adam Smith, en S. Todd Lowry (ed.),
Pre-Classical Economic Thought (Boston: Kluwer, 1987), pp. 185-210.

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P etty, W illiam. The Economic Writings of Sir William Petty, 2 vols., C. H. H ull (ed.). N ueva
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LA APARICIO N DE UNA CIEN CIA: PETTY, CANTILLON Y LOS FISIO CR A TA S

10 1

Schum peter, Joseph A. History of Economic Analysis, E. B. S chum peter (ed.). N u ev a York:
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W are, N . J. Physiocrats: A Study in E conom ic R ationalization, American Economic Review,
vol. 21 (diciem bre 1931), pp. 607-619.

^.SEGUNDA
EL PERIODO CLASICO

CAPITULO

A D A M SMITH:
CONSTRUCTOR
DE UN SISTEMA

INTRODUCCION
El nuevo amanecer del capitalismo, que los fisicratas esperaban con tanta impa
ciencia, no haba llegado todava en 1776 cuando muchos ojos europeos estaban
puestos en el Nuevo M undo y en las luchas de una nacin que estaba n a c ie n d o pero iba ciertamente en camino de hacerlo. A ello contribuy, intelectualmente, la
publicacin en aquel ao de un libro que todava se lee y se edita (no precisamente
por y para licenciados, por cierto): la Investigacin sobre la naturaleza y causas de la
riqueza de las naciones, de Adam Smith. Cualquier libro que se lee e imprime
doscientos aos despus de su aparicin merece atencin, y en este caso la atencin
no est fuera de lugar.
Adam Smith naci en Kircaldy, Escocia, en 1723; era hijo nico de un padre que
haba muerto pocos meses antes y de una m adre que vivi hasta la avanzada edad
de noventa aos. Desde su juventud, Smith m ostr los signos de lo que los psiquia
tras podran llam ar el sndrome del profesor. Sus bigrafos le describen como un
alum no aprovechado, aunque dado a ataques de abstraccin, que ms tarde, en su
vida acadmica, se convirtieron en ataques de ensimismamiento que con frecuencia
molestaban a sus colegas (cuando le vean sonrerse en los servicios religiosos, por
ejemplo). En uno de sus primeros ensimismamientos matinales, Smith camin 15
millas vestido slo con el camisn de dormir, antes de que las campanas de la iglesia
de un pueblo vecino le despertaran. Se dice que en otra ocasin, mientras paseaba
con un amigo, habiendo comenzado una anim ada disertacin perdi la nocin de
dnde estaba y se cay en una tina de curtido! Tambin se dice que en otra ocasin
dej caer distradam ente su pan con mantequilla en agua hirviendo, declarando a
continuacin que aquel brebaje era la peor taza de t que jam s haba probado.
Aunque no era un hombre bien parecido, los otros encantos de Smith le granjea105

10 6

HISTORIA DE LA TEO RIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

ron amigos y discpulos. Poda describrsele, un tanto cruelmente, como una amal
gama de protuberancias. Un camafeo en el que se le retrata revela un labio inferior
saliente, una gran nariz y unos ojos saltones. Adems, durante toda su vida padeci
una afeccin nerviosa; le temblaba la cabeza y tena un defecto de habla. Sin
embargo, ninguna de estas imperfecciones se poda com parar con su capacidad
intelectual. El se describi como hermoso en nada, excepto en mis libros. A decir
verdad, estuvo entre los filsofos ms im portantes de su poca. En la Universidad de
Glasgow y despus en la de Oxford, Smith pronunci conferencias sobre teologa
natural, tica, jurisprudencia y economa poltica. Fue discpulo de Francs Hutcheson, amigo de David Hume y conocido de Quesnay. Los discpulos viajaban desde
Rusia y el continente para escuchar sus conferencias.
En su propia poca, la reputacin de Smith como filsofo descansaba amplia
mente en su im portante obra, The Theory o f Moral Sentiments, publicada por
primera vez en 1759. Este trabajo constitua un intento de identificar los orgenes de
los juicios morales, o de la aprobacin o desaprobacin moral. En l, Smith conside
raba al hombre como una criatura egosta que, no obstante, pareca capaz de
formular juicios morales sobre la base de consideraciones que no eran egostas. Esta
aparente paradoja se resuelve, afirma Smith, por medio de la facultad de la simpata.
Esto es, los juicios morales se formulan caractersticamente prescindiendo del egos
mo y colocndose uno mismo en la situacin de una tercera persona, el observador
imparcial. De esta manera, se alcanza una nocin benvola o simptica de la
m oralidad, ms que una nocin egosta, y la moralidad supera de hecho al egosmo.
The Theory o f M oral Sentiments y sus problemas atrajeron la fama y el inters
inmediatos por su autor. Pero muchos historiadores del pensamiento econmico
han tendido a considerarla como inconsistente con la importancia que Smith otorg
ms tarde al egosmo como fuerza motriz en La Riqueza de las Naciones. La opinin
informada tiende a considerar La Riqueza de las Naciones como una prolongacin
lgica de The Theory o f M oral Sentiments, aunque esto dista de ser un juicio
unnime.

LA NATURALEZA DEL SISTEMA ECONOMICO DE SM ITH


Hoy se considera a Adam Smith como el padre de la economa porque fue ante todo
el constructor de un sistema. Existe evidencia de que haba empezado a construir un
sistema general de anlisis dos dcadas antes de la publicacin de La Riqueza de las
Naciones, y los perfiles de ese sistema eran claramente visibles antes de 1776. El
sistema de Smith com binaba una teora de la naturaleza hum ana y una teora de la
historia con una forma peculiar de teologa natural y algunas observaciones prcti
cas sobre la vida econmica. Reducido a la esfera econmica, su sistema caracteriza
ba las actividades de la agricultura, la manufactura y el comercio. En su sistema el
intercambio viene facilitado por el uso del dinero y la produccin se caracteriza por
la divisin del trabajo. Las tres caractersticas principales de su anlisis central son
la divisin del trabajo, el anlisis del precio y de la asignacin, y la naturaleza del
crecimiento econmico.
Los logros de Smith en el campo de la economa no slo tendieron a transfor-

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

10 7

m arla en una disciplina formal y autnom a de la investigacin cientfica, sino que


tambin m arcaron el comienzo de lo que se llama el perodo clsico del pensamiento
econmico. Este perodo se extiende aproxim adamente desde la aparicin de La
Riqueza de las Naciones en 1776 hasta la muerte de John Stuart Mili en 1873.
Aunque existieron diferencias entre las ideas de los miembros de la escuela clsica,
en general sostuvieron principios que incluan la creencia en la libertad natural
(laissez faire) y la im portancia del crecimiento econmico como medios para mejorar
la condicin de la existencia del hom bre1. Estas dos ideas, que haban de encontrar
se en la doctrina fsiocrtica, subyacen tambin en La Riqueza de las Naciones.

Derecho natural y derechos de propiedad


En la poca de Adam Smith, la economa era una disciplina nueva, definida de
m odo amplio como economa poltica. El principal problema econmico y polti
co que Smith plante, para definirlo y resolverlo, fue la relacin del individuo con el
Estado y las funciones adecuadas del Estado en relacin con sus miembros. Las
opiniones de Smith sobre estas materias se apoyaban en su sistema de teologa
natural, expuesto con considerable extensin en The Theory o f Moral Sentiments y
desarrollado, con algunas modificaciones, en La Riqueza de las Naciones. Dicha
teologia no era otra que la doctrina greco-escolstica del derecho natural, aunque
influida por la filosofa escocesa del sentido comn.
Los fisicratas, por supuesto, haban ensalzado un orden natural basado en el
derecho natural, como opuesto al derecho positivo. Para ellos, el derecho natural
reflejaba la mente del Creador, inferida por la razn humana. Puesto que el derecho
natural tena una sancin ms alta que el derecho positivo, que se m aterializaba en
meras proclamaciones de una asamblea legislativa, el derecho positivo era, por lo
mismo, inferior; y cuanto menos derecho positivo hubiera, tanto mejor. Habiendo
llegado tan lejos, estaban claramente en el umbral del laissez faire como una
envoltura del derecho natural. Tanto los fisicratas como Adam Smith argum enta
ron esencialmente este rasgo.
Sir Alexander Gray ha sealado que es ms fcil hablar del derecho natural que
codificarlo. Pero nos acercamos mucho al ncleo de las cosas cuando consideramos
el derecho natural como algo que se interesa por la propiedad personal que cada
individuo tiene sobre s mismo y como un esfuerzo a tientas para subrayar que hay
un cuerpo de derechos del hom bre que existe antes que el Estado, y que si hace
falta debe prevalecer contra el Estado. Para expresarlo en trminos ms prximos a
nuestro tema, el "derecho natural implica una restriccin de las funciones del
gobierno, en inters de la libertad del individuo (Adam Smith, p. 155). A lo largo
de La Riqueza de las Naciones y de su predecesora, The Theory o f Moral Sentiments,
Smith explic cmo el gobierno divino del universo acta sobre nuestros problemas
polticos y econmicos inmediatos. Un ejemplo semejante es el justam ente famoso
pasaje de Smith sobre la mano invisible;

1
Aunque cae dentro del perodo clsico, John Stuart Mili constituy en cierto sentido una excepcin
en estos puntos (vase cap. 8).

10 8

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

Cada individuo intenta [mediante el empleo de su capital] que el ingreso anual de la


sociedad sea tan grande como pueda. Por regla general, no intenta promover el bienestar
pblico ni sabe cunto est contribuyendo a ello. Prefiriendo apoyar la actividad domsti
ca en vez de la fornea, slo busca su propia seguridad, y dirigiendo esa actividad de
forma que consiga el mayor valor, slo busca su propia ganancia, y en ste como en otros
casos est conducido por una mano invisible que promueve un objetivo que no entraba
en sus propsitos. Tampoco es negativo para la sociedad que no sea parte de su intencin,
ya que persiguiendo su propio inters promueve el de la sociedad de forma ms efectiva
que si realmente intentase promoverlo. No son muchas las cosas buenas hechas por
aquellos que dicen dedicarse al comercio en favor del bienestar pblico. Tambin es
verdad que sta es una actitud poco comn entre los comerciantes, y unas pocas palabras
bastan para disuadirlos de ella (La Riqueza de las Naciones, pp. 503-504).
O tro pasaje fustiga la futilidad de la planificacin central y la ineptitud del burcra
ta y del poltico:
El hombre del sistema... es capaz de ser muy sabio en su propio engreimiento; y a menudo
est tan enamorado de la supuesta belleza de su propio plan ideal de gobierno, que no
puede sufrir la ms mnima desviacin de cualquiera de sus partes. Sigue desarrollndolo
por completo y en todas sus partes, sin ninguna consideracin a los grandes intereses o
a las fuertes prevenciones que se le pueden oponer. Parece imaginar que puede disponer
las diferentes piezas sobre un tablero de ajedrez. No considera que las piezas situadas
sobre un tablero de ajedrez no tienen otro principio del movimiento que el que les impri
me la mano que las coge: pero que en el gran tablero de ajedrez de la sociedad humana,
cada pieza tiene un principio de movimiento propio, enteramente distinto del que el
cuerpo legislativo pudiera escoger imponerle (Theory o f Moral Sentiments, pp. 380-381).
Estos pasajes indican la conviccin de Smith de que en el m undo econmico existe
una arm ona natural, que hace que la interferencia gubernamental sea innecesaria e
indeseable en la mayora de materias. La mano invisible, la doctrina de la libertad
natural y la sabidura de Dios (visible incluso en la locura de los hombres), forman
parte del argumento. Pero hay un fundamento subyacente ms fuerte que la simple
metafsica. Existe un argumento emprico en el cual Smith tambin confi, por el que
acusa al gobierno de incompetente de hecho y subraya la impertinencia descarada
del burcrata, dicindonos lo que debemos hacer en reas en las que est claro que
conocemos nuestros propios intereses mucho mejor de lo que pueda conocerlos
cualquier otra persona. En esta visin existe una lnea de influencia muy clara entre
Adam Smith y su campen contemporneo, Milton Friedm an (vase el captulo 20).

La naturaleza humana
La inconveniencia del control y la deseabilidad de la libertad natural se van hciendo ms convincentes cuando consideramos el mecanismo que dirige la sociedad de
Smith. Este autor no era ni un racionalista estricto ni un soador ocioso. Era un
prctico realista que tom aba a la gente como la vea y basaba su anlisis de la
sociedad en una naturaleza hum ana invariable. Segn Smith, haba dos caractersti
cas innatas de la psicologa de los humanos. La primera es que los hum anos nos

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

10 9

interesamos ante todo por las cosas ms prximas a nosotros y mucho menos en las
que se encuentran a cierta distancia (en el tiempo o en el espacio); as, todos nos
consideramos a nosotros mismos como de la m ayor importancia:
C ad a hom bre... se recom ienda p rim era y p rincipalm ente a su p ro p io cuidado; y cad a
hom b re es, ciertam ente, en cu alq u ier aspecto, m s ad ecu ad o y m s cap az p a ra c u id ar de si
m ism o que de cualquier o tra p erso n a (Theory o f M o ra l Sentim ents, p. 359).

La segunda caracterstica, que de hecho es un corolario de la primera, es el deseo


arrollador que todo hombre experimenta de m ejorar su condicin:
... el deseo de m ejo rar n u estra condicin... a u n q u e generalm ente sea sereno y desap asio n a
do, nos aco m p a a desde el nacim iento h a sta la tum ba. En to d o el in terv alo que separa
estos dos m om entos, es difcil e n co n tra r u n solo in stan te en q u e un h o m b re est perfecta y
com p letam en te satisfecho con su situacin de form a que n o desee cam bios o m ejoras de
algn tip o {La R iqueza de las Naciones, p. 398).

Expresado en los trminos ms estrictos de nuestro tema, los humanos son egostas
(self-interested), una caracterstica que no es necesariamente sinnima del sentido
que esta palabra tiene en el lenguaje comn [castellano; en ingls, selfishness']. El
hom bre econmico de Smith, en La Riqueza de las Naciones, no es diferente
de su hombre moral en The Theory o f Moral Sentiments. Ambos son criaturas
movidas por el egosmo. En The Theory o f Moral Sentiments, la simpata es aquella
facultad hum ana que refrena el egosmo, mientras que en La Riqueza de las Naciones
la competencia es la facultad econmica que limita el egosmo. De hecho, la compe
tencia asegura que la persecucin del egosmo m ejorar el bienestar econmico de la
sociedad. En la poca de Smith sta era una idea liberal, porque implicaba que una
sociedad sin extensos controles gubernamentales no degenerara en el caos, como
podra suponerse. El monopolio, por otra parte, representa el egosmo desenfrenado
y la consiguiente destruccin de bienestar econmico. Aunque a todos los vendedo
res de bienes y servicios les gustara cargar los precios ms altos que fuese posible
por sus mercancas o habilidades, generalmente no pueden hacerlo, a menos que
tengan algn privilegio de m onopolio, lo que en el tiempo de Smith era concedido
por el gobierno. La competencia, o la ausencia de monopolio, obligar a todos los
vendedores a reducir sus precios (dentro de unos lmites) para atraer ms clientes, y
el resultado natural de dicha accin es el de reducir los precios al consumidor y
m ejorar el bienestar econmico. P ara el economista, algunos de los pasajes ms
memorables de Smith contienen invectivas contra los privilegios de monopolio. En
una de sus perdurables expresiones, Smith declar: Las gentes del mismo oficio
pocas veces se renen, aunque sea para divertirse y distraerse, sin que la conversa
cin acabe en una conspiracin contra el pblico o en algn arreglo para elevar los
precios (La Riqueza de las Naciones, pp. 209-210). En otra parte observ: El
m onopolio es un gran enemigo de la buena gestin, la cual no puede extenderse sino
mediante la competencia libre y generalizada que obliga a cada uno a recurrir a ella
a fin de defender sus propios intereses (La Riqueza de las Naciones, p. 226).

110

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

Una teora de la historia: egosmo


y crecimiento econmico
En la visin de Adam Smith, el egosmo, el desarrollo de los derechos de propiedad
y la divisin del trabajo se encuentran entrelazados en el proceso histrico del
crecimiento econmico. La apreciacin de este hecho es im portante para la com
prensin de la macroeconoma de Smith en la poca comercial.
La historia conceptual de la civilizacin, en Smith, identificaba cuatro etapas
evolucionistas. Las dos primeras eran el perodo cazador y el perodo pastoril de las
culturas nm adas prefeudales. A continuacin segua la etapa agrcola y finalmente
la comercial. Cada etapa se caracteriza por una estructura un tanto diferente de los
derechos de propiedad. U na cultura cazadora no reconoce derechos exclusivos a la
propiedad. Todos los miembros de la sociedad estn relativamente en pie de igual
dad, econmica y socialmente, y existe poca dem anda para una estructura formal de
gobierno civil, porque la poblacin es escasa y nmada. En una cultura semejante, el
viejo y el sabio proporcionan por lo general el liderazgo, y el resto de la sociedad se
impone a s misma la subordinacin a aqullos, ante su experiencia e intelecto
superior.
Sin embargo, a lo largo del tiempo el egosmo produce una evolucin sociopoltica y un crecimiento econmico importantes. La sociedad civil es en gran medida una
consecuencia de la propiedad privada y de la acumulacin de riqueza. Smith consi
der el papel clave desempeado por los pastores en la etapa pastoril de la historia:
Es en la poca del p asto reo , segundo estadio de la sociedad, c u an d o aparecen las desigual
dades de riqueza, y se in tro d u ce en tre los hom bres un cierto g rad o de a u to rid a d y
sub o rd in aci n que no p o d a existir con anterio rid ad . A parece asi un cierto g rad o de ese
p o d er civil que es indispensablem ente necesario p a ra su p ro p ia conservacin... El g o b ier
no civil, al configurarse com o g a ran te de la p ro p ied ad se instituye en realid ad p a ra
defensa del rico co n tra el p o b re o de aquellos que tienen alg u n a p ro p ied ad c o n tra los que
carecen de ella (La Riqueza de las Naciones, pp. 748-749).

En otras palabras, en la sociedad civil una jerarqua de riqueza lleva a una jerarqua
de poder con sus arreos familiares, transferencias hereditarias de poder, cortes, y as
sucesivamente. En esta estructura de cosas, el pobre otorga al rico su lealtad a
cambio de la proteccin de ste.
Con el tiempo, las culturas nm adas tienden a ser sustituidas por comunidades
agrcolas estables. Con este tipo de vida se hacen tambin ms estables los suminis
tros de alimentos, aum enta la especializacin y la poblacin es mayor. En la Edad
Media, esta clase de sociedad se fue encerrando en una estructura institucional
conocida como feudalismo. El gobierno civil, bajo el feudalismo, estaba muy descen
tralizado, en tanto que cada uno de los seores feudales adm inistraba justicia en su
propio dominio. En Europa, este sistema dur desde la cada del Imperio Romano
hasta finales del siglo xv. Su estructura se conserva de m odo parecido en una tercera
parte de las naciones del m undo actual.
El egosmo fue responsable de la transicin de las sociedades nm adas a las
agrcolas, y de igual m odo explicaba Smith el desarrollo de las sociedades comercia
les con su consiguiente crecimiento de las ciudades como centros comerciales. En el

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

111

perodo inmediatamente posterior a la cada de Roma, los comerciantes y artesanos


urbanos reciban el mismo tratam iento fiscal que sus equivalentes rurales, los agri
cultores. Sin embargo, a medida que los habitantes de las ciudades se fueron
haciendo ms independientes, lograron una exencin general en algunos impuestos
comerciales. Surgieron, por tanto, como una primitiva clase de librecambistas, y,
desde luego, como los primeros capitalistas. Adems, la gente de las ciudades se
aliaba frecuentemente con el m onarca contra un enemigo comn, los seores de la
tierra. El rey otorg a menudo concesiones a las ciudades, a cambio de su lealtad
contra los seores feudales, y las ciudades pudieron obtener su independencia fiscal
a cambio de un impuesto global que se pagaba al rey. Estos desarrollos llevaron al
autogobierno en las ciudades y al consiguiente establecimiento del imperio de la ley,
que a su vez suministr una base firme para la expansin del comercio, particular
mente en las ciudades costeras. El floreciente comercio, a su vez, independiz an
ms a las ciudades de los feudos. En ltimo trmino, las ciudades se convirtieron en
refugio de capitalistas dispuestos a volar, porque el derecho urbano protega a los
siervos fugitivos, siempre que hubiesen evitado su captura durante un ao. Smith
subray esta tendencia en el siguiente pasaje:
Si un p o b re ag ricultor, oprim id o p o r el peso de la servidum bre, acu m u lara un pequeo
capital, n atu ra lm e n te lo o cu ltara a su seor, pues era a ste a q uien perteneca, y
ap ro v ech ara la p rim era o p o rtu n id a d p a ra escapar a la ciu d ad (La Riqueza de las N acio
nes, p. 456).

La servidumbre era una institucin en la que los campesinos estaban vinculados a la


tierra y deban una determinada cantidad de trabajo al terrateniente. Pero como
acumulaban pequeos excedentes, se encontraron con que podan rescatar esta
obligacin pagando rentas m onetarias a los terratenientes, en lugar de servicios de
trabajo. Primero, los excedentes se cambiaban por dinero en los mercados de granos
locales; as pues, el dinero se utilizaba para conm utar su obligacin laboral. Esto
produjo con frecuencia una situacin en la que el campesino casi se converta en un
pequeo hom bre de negocios independiente. Poda arrendar tierra al seor, vender
la produccin para cubrir su renta y quedarse la diferencia para l. El efecto
acumulativo de este com portam iento iba a erosionar los lazos tradicionales del
feudo y a sustituirlos por el mercado y la bsqueda del beneficio como principio
organizativo de la produccin. A mediados del siglo xiv, las rentas m onetarias
superaban el valor de los servicios de trabajo en muchas partes de Europa.
Los seores parecan dispuestos a cooperar con la nueva ordenacin institucio
nal, en parte por la modificacin de sus modelos de consumo, que exigan cantidades
crecientes de efectivo para com prar baratijas y bienes de lujo a los comerciantes
urbanos. Poco despus, el seor del feudo se convirti en un simple terrateniente en
el sentido moderno; pronto apareci un mercado de tierra, basado en el derecho
individual de poseer una propiedad y respaldado por el derecho de contratos. A
partir de aqu slo haba un paso para la especializacin y la divisin del trabajo,
signos de la era industrial.
En suma, el crecimiento econmico hasta la aparicin del sistema comercial
fue una consecuencia de la interaccin del egosmo, las modificaciones en los dere

112

HISTORIA DE LA TEO RIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

chos de propiedad y el cambio institucional en su sentido ms amplio. Como que en


1776 ya se haba desarrollado el sistema comercial, Smith declar acto seguido que
el crecimiento econmico dependa fundamentalmente de la amplitud de la especializacin y de la divisin del trabajo. Volveremos sobre el papel central de estos
principios gemelos despus de pasar revista a los fundamentos microeconmicos de
la teora del crecimiento de Smith.
Es difcil, si no imposible, apreciar un libro sin haberlo ledo, y en el caso de La
Riqueza de las Naciones leerlo entero es ciertamente una empresa formidable. Pero
es una tarea que todo estudioso serio de la economa tiene que intentar (al menos
una vez). Porque el libro contiene mucho ms que el clebre ataque de Smith contra
el mercantilismo (monopolios) y su justificacin de la libertad natural (laissez faire),
que es por lo que ms se lo conoce. Es, en efecto, un trabajo maravilloso, incluso
para los patrones del siglo xx. Y no fue un clsico que floreciese postumamente,
como sucedi con otros muchos tratados econmicos, sino que fue ampliamente
ledo y citado durante la vida de Smith.
En muchos aspectos, las partes menos ledas del libro son las ms deliciosas,
como cuando Smith hace una digresin sobre la historia de la educacin en la Edad
M edia o sobre el procedimiento de seleccin de obispos en la primitiva Iglesia. Con
todo, a pesar de sus digresiones, La Riqueza de las Naciones contiene un im portante
y relevante anlisis econmico.
Una breve ojeada al contenido de La Riqueza de las Naciones revela la extrema
amplitud del tratamiento. El Libro I trata de la divisin del trabajo, del origen y uso
del dinero, y de la determinacin del precio, los salarios, los beneficios y la renta, con
una anim ada digresin sobre las variaciones en el valor de la plata. El Libro II
contiene la teora del capital y del inters de Smith, que con tanta frecuencia no ha
recibido el trato que merece. En el Libro III se invita al lector a pasar una larga
revista al desarrollo econmico de Europa desde los tiempos antiguos hasta el siglo
xviii. El Libro IV discute los diferentes sistemas de poltica econmica, incluyendo
una m ordaz crtica del mercantilismo y de las barreras al librecambio. El Libro V
concluye con un extenso tratado sobre los impuestos y la poltica fiscal en la G ran
Bretaa del siglo xviii. No es sorprendente que sean pocos los economistas que hoy
puedan enorgullecerse de haber ledo el libro entero, desde la primera a la ltima
pgina!

Los fundamentos microeconmicos


de La R iq u e za de /as N a c io n e s
Aparte de que cubra de m odo desigual numerosos temas econmicos, el tema
central de La Riqueza de las Naciones, como de la doctrina fisiocrtica, es el
crecimiento econmico. M ientras que los fisicratas se centraron en el crecimiento
del producto neto, Smith destac el crecimiento de la riqueza nacional (por la que
entenda, en terminologa actual, la renta nacional). Pero ms que los fisicratas,
Smith logr comenzar la investigacin por una teora del valor, superando de este
m odo una deficiencia im portante del anlisis fisiocrtico. En otras palabras, el
inters macroeconmico de Smith por el crecimiento econmico descansaba, como

ADAM SMITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

113

tena que ser, en determinados fundamentos microeconmicos, especialmente la


teora del valor.
La teora del valor. F.l captulo sobre el valor en La Riqueza de las Naciones va
precedido de una discusin sobre las ventajas de la divisin del trabajo y del uso del
dinero en las sociedades avanzadas. La divisin del trabajo, afirmaba Smith, brota
de una propensin de la naturaleza hum ana al cambio, por lo que cada individuo
debe disponer de un excedente por encima de sus inmediatas necesidades, para
poderlo intercambiar. El dinero aparece en escena porque facilita el intercambio en
tanto que disfruta de aceptacin general y que se puede transportar con facilidad.
Entonces, el valor se determina por las reglas que la gente observa naturalm ente
cuando intercam bia los bienes por dinero o por otros bienes.
Smith plante el problema del valor en trminos de la siguiente paradoja:
... la p a la b ra valo r tiene dos significados distintos: u n as veces expresa la utilidad de un
objeto p articu lar, y o tras veces la capacidad de co m p ra r o tro s bienes que confiere la
posesin de tal objeto. P o d em o s llam ar al prim ero valor en uso y al o tro valor en
cam bio. L as cosas que tienen un g ra n valor en uso, frecuentem ente apenas tienen valor
en cam bio; y, p o r el c o n trario , aquellas que tienen un g ran v alo r en cam bio apenas tienen
valo r en uso. P o cas cosas hay m s tiles que el agua, p ero con ella n o se puede c o m p rar
casi nada. P o r el co n trario , un d iam an te apenas tiene v alo r en uso y, sin em bargo, se
puede cam b iar p o r una g ran can tid ad de bienes (La R iqueza de las Naciones, p. 113).

Como veremos, la economa clsica fue incapaz de resolver esta paradoja del valor,
o sea, la discrepancia entre valor en uso y valor en cambio, porque, como grupo, los
economistas clsicos no intentaron explicar la existencia y el significado de las
valoraciones marginales (es decir, incrementales) en el mercado. En cuanto a Smith,
se puso a explicar slo el valor de cambio, o el precio relativo, y sus variaciones a lo
largo del tiempo.
El trabajo como medida del valor. El Libro I de La Riqueza de las Naciones, en
sus captulos 5 a 7, contiene el ncleo de la discusin del valor de cambio en Smith.
Las interpretaciones posteriores de Smith en este punto se han visto confundidas a
menudo por el hecho de que en estos captulos pareca discutir simultneamente la
medida del valor (precio) y la causa del valor. En el captulo 5, por ejemplo, afirma:
El v alo r de una m ercanca p a ra la p erso n a que la posee y que no tiene intencin de
consum irla, sino de in tercam b iarla p o r o tras m ercancas, es igual a la can tid ad de tra b ajo
de que puede d isp o n er o c o m p ra r con la m ism a. El tra b a jo es, p o r ta n to , la m edida real
del valo r en cam bio de to d as las m ercancas (La R iqueza de las Naciones, p. 115).

Esta idea, de que lo que se compra con dinero o con bienes se adquiere con trabajo,
parece que Smith la tom de su amigo David Hume, aunque la misma idea haba
sido expresada por otro de los predecesores de Smith, Sir William Petty (vase el
captulo 4). Sin embargo, se presentan algunas dificultades tericas y prcticas en
una teora del valor trabajo, y Smith puso de manifiesto que era consciente de estos
problemas:

114

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO


A m en u d o es difcil p recisar la p ro p o rci n en tre dos cantid ad es distin tas de trab ajo . El
tiem po utilizado en dos clases diferentes de trab a jo n o siem pre d eterm in ar p o r s solo
esta pro p o rci n. Los d istin to s grad o s de penosidad so p o rta d o s y de h abilidad utilizada
tam bin deben ser tenidos en cuenta. P uede h a b er m s tra b ajo en una h o ra de tra b a jo
d u ro que en dos h o ras de u n a ocu p aci n sencilla; o en la dedicacin de u n a h o ra a un
oficio que cuesta diez a o s en aprender, que en un mes de tra b a jo en un em pleo o rdinario.
P ero no es fcil e n c o n tra r u n a m edida exacta de las p enalidades o de la habilidad. Al
in tercam b iar el p ro d u c to de distin tas clases, generalm ente se prev un m argen p ara
am bas. Sin em bargo, n o se equilibra de form a exacta, sino con el regateo y negociacin en
el m ercado, llegando a u n a grosera igualdad que, sin ser exacta, es suficiente p ara llevar a
cabo los negocios de la vida co rriente (La Riqueza de las Naciones, pp. 116-117).

Precios. El dinero es, por supuesto, la medida ms comn del valor, pero Smith
era igualmente consciente de los defectos de las medidas m onetarias, dado que el
valor del dinero cambia con el tiempo. As, se esforz, en el resto del captulo 5, por
distinguir cuidadosamente entre precios reales y precios nominales. Por ejemplo,
seal que
puede decirse que el tra b ajo , com o las m ercancas, tiene un precio real y un precio
nom inal. Se puede co n sid erar que su precio real consiste en la can tid ad de las cosas
necesarias y convenientes de la vida que se entreg an a cam bio de l, y su precio nom inal
en la c an tid ad de dinero. El tra b a ja d o r es rico o pobre, est bien o m al retribuido, segn
el precio real de su trab a jo y no segn su precio nom inal (La Riqueza de las Naciones,
p. 119).

En el captulo 6, Smith aclara finalmente que cuando se supera este estado tem pra
no y rudo de la sociedad que precede a la acumulacin de capital y a la apropiacin
de la tierra, el trabajo solo no puede explicar adecuadamente el precio de mercado.
Las economas capitalistas estn m arcadas por la acumulacin de capital y por los
derechos de propiedad individuales sobre la tierra y otros recursos. As, en las
sociedades ms avanzadas, segn Smith, el valor de mercado se resuelve en tres
partes componentes:
Los salarios, el beneficio y la ren ta son las tres fuentes o riginarias de to d o el ingreso, as
com o de to d o valo r de cam bio. C u alq u ier o tro ingreso [intereses, im puestos, etc.] se
deriva en ltim a instancia de alguna de esas tres (La R iqueza de las Naciones, p. 136).

Incluyendo el beneficio como uno de los componentes necesarios del precio, Smith
dem ostraba una comprensin del concepto de coste de oportunidad. Observ que
... au n q u e en el lenguaje co rrien te lo que se llam a el coste p rim ario no com p ren d e el
beneficio de la p erso n a que la revende, si sta no la vende a un precic que le perm ita
o b ten e r la tasa o rd in aria de beneficios en su vecindad se le co n sid erar p e rd ed o r en su
negocio, ya que em pleando su capital de cualq u ier o tra form a p o d ra h a b er o btenido
dicho beneficio (La Riqueza de las Naciones, p. 140).

Obsrvese el desarrollo natural de las ideas en estos dos captulos de La Riqueza de


las Naciones. M uchos autores anteriores tuvieron una teora del valor basada en el

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

115

coste del trabajo, y muchos autores posteriores atribuyeron la misma teora a Smith.
Pero su explicacin es realmente algo ms. U na cosa es afirmar que la verdadera
medida del valor, en trminos reales, es el coste del trabajo, y otra es reconocer que
la fuente del valor son los costes necesarios de produccin de cada mercanca. En
resumen, Smith crea que las teoras del valor trabajo slo eran vlidas para las
sociedades primitivas, en las que el trabajo representa el principal (si no el nico)
factor de produccin.
Precio de mercado frente a precio natural. El captulo 7 del Libro I est lleno de
lo que M ark Blaug ha llamado el tipo de anlisis del equilibrio parcial' que
siempre fueron tpicos de los economistas (Teora econmica en retrospeccin, p. 69).
En l, Smith discute el precio natural y de mercado de las mercancas. Esencialmente,
Smith establece una dicotoma entre el precio real (es decir, de mercado) y el precio
natural. El primero se determina por la interaccin de la oferta y la dem anda a corto
plazo; el ltimo, por los costes de produccin a largo plazo. En sus propias palabras:
El precio de m ercado de cu alq u ier m ercanca se regula p o r la p ro p o rci n entre la
can tid a d que se lleva al m ercado y la d em an d a de aquellos q u e estn dispuestos a p ag ar el
precio n a tu ral de la m ercanca o el v alo r to tal de la ren ta, tra b a jo y beneficios que debe
ser p a g ad o p a ra llevarla al m ercado. T ales p erso n as pueden ser d en o m in ad as d e m a n d a n
tes efectivos, y su d em an d a la d em an d a efectiva, puesto que es suficiente p a ra llevar al
m ercado dicha m ercanca. E sta d em an d a es d istinta de la d em an d a ab so lu ta. U n hom bre
m uy p o b re puede d em an d ar, en cierto sentido, u n carru aje con seis caballos, po d ra
gustarle tenerlo, p ero su d em an d a no es una d em an d a efectiva, ya que la m ercanca nunca
puede ser llevada al m ercado p a ra satisfacerle (L a Riqueza de las Naciones, p. 140).

La discusin que realiza Smith del precio real y del precio de mercado no es incohe
rente con la explicacin del precio, grficamente ms precisa, ofrecida por Marshall
(vase el captulo 15), ms de cien aos despus. La explicacin de M arshall se basa
en los conceptos, ahora familiares, de curvas de oferta y demanda, conceptos nota
blemente difciles de concebir y explicar por los autores primitivos. No est del todo
claro si Smith consider los ajustes del precio y la cantidad en trminos de variacio
nes de las curvas de dem anda y oferta o simplemente como movimientos a lo largo
de una curva (o curvas) dada; si es que, de hecho, lleg a pensar en ajustes de esta
clase. N osotros utilizamos el anlisis de M arshall en la interpretacin de Smith
simplemente para clarificar determ inados puntos tericos que se nos presentarn.
As, en el grfico 5.1 suponemos un precio por ejemplo, p 0 equivalente al
precio natural de Smith. Este precio se supone invariable a lo largo del tiempo e
igual a la suma de las tasas naturales de los salarios, la renta y el beneficio. El
concepto de dem anda efectiva de Smith sugiere la existencia de una curva de
dem anda con pendiente negativa. El mendigo pobre a quien le agradara tener un
carruaje y seis caballos, pero que no puede permitrselo, con el tiempo lo comprara,
tal vez, si el precio bajase lo suficiente. Otros demandantes, con diferentes grados de
riqueza, podran encontrarse con que su dem anda se convirtiera en efectiva a
precios ms bajos. As, en el grfico 5.1 suponemos la existencia de la curva de
dem anda D 0. La dem anda efectiva de Smith (es decir, la cantidad dem andada al
precio natural) es OQn. Suponiendo que no se produce ninguna variacin en gustos,

116

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

G rfico 5.1

Si Q, representa la cantidad que se lleva al mercado, el precio de mercado se elevar


por encima del precio natural, de p0 a p v

rentas, precios de los dems bienes, nmero de dem andantes y oferentes, y expectati
vas acerca del futuro, p 0 y Q0 seran el precio de equilibrio y la cantidad producida,
a largo plazo, en la industria sometida a examen.
Yuxtapongamos ahora el comentario de Smith y el grfico 5.1:
Cuando la cantidad de cualquier mercanca disponible en el mercado es menor que la
demanda efectiva [g ] no se puede satisfacer a todos aquellos dispuestos a pagar el valor
total de la renta, salarios y beneficios que han de pagarse para llevar dicha mercanca
[<20] al mercado. Algunos de ellos preferirn pagar ms por ella que carecer de tal
artculo. Surgir inmediatamente la competencia y el precio de mercado subir ms o
menos por encima del precio natural [hasta />,, por ejemplo], segn que la mayor o
menor escasez, riqueza y ganas de ostentacin de los competidores, estimulen con mayor
o menor fuerza su afn de competir. Entre competidores de la misma riqueza, una oferta
deficiente ocasionar una competencia ms o menos dura segn la importancia^ que
concedan a la adquisicin de la mercanca. De ah los precios exorbitantes de los bienes de
subsistencia durante los asedios a una ciudad o en pocas de hambre (La Riqueza de las
Naciones, p. 141).
Esta ltima frase es una clara referencia a la im portancia de la elasticidad de la
dem anda a corto plazo. Por otra parte,

ADAM SMITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

117

C u an d o la can tid ad disponible en el m ercad o excede a la d em an d a efectiva [Q 2], no se


puede vender to d a ella a aquellos que estn dispuestos a p a g ar el valor to tal de la renta,
salarios y beneficios que h an de a b o n arse p a ra situ arla en el m ercado. A lgunas partes
deb ern venderse a aquellos q u e quieren p a g a r m enos, y el precio m s bajo que p agan
reducir el precio del conjunto. El precio de m ercado descender m s o m enos p o r debajo
del precio n a tu ra l [h a sta p 2, p o r ejem plo] segn el m ay o r o m eno r increm ento de la
com petencia de los vendedores d ebido al exceso de oferta o a la m a y o r o m enos im p o r
tancia que concedan a desprenderse inm ed iatam en te de la m ercanca. El m ism o exceso de
oferta, en la im p o rtaci n de m ercancas perecederas, o casio n ar u n a com petencia m ucho
m s g ran d e que en el caso de m ercancas duraderas... (La Riqueza de las Naciones, p. 141).

La ltima frase de este pasaje es probablemente una clara referencia a la im portan


cia de la elasticidad de la oferta a corto plazo. Finalmente,
C u an d o la can tid ad llevada al m ercad o es la ju s ta p a ra proveer la d em an d a efectiva y
n ad a m s, el precio de m ercado es exactam ente el m ism o o tan cercano com o pueda
pensarse al precio n atu ral [/>]. T o d a la c an tid ad ofrecida se vender a este precio y no
puede ser vendida p o r ms. L a com petencia de los d istin to s com erciantes les obliga a
acep tar este precio, pero n o o tro m en o r (L a R iqueza de las Naciones, p. 141).

El anlisis anterior gira sobre la existencia de competencia, de una rivalidad que se


presume existe entre los compradores y entre los vendedores del mismo producto.
Adems, en la comprensin de la naturaleza de la competencia y sus efectos es
donde Smith realiz el mayor avance respecto de la economia escolstica y, efectiva
mente, encarril al anlisis econmico por su senda moderna. Smith reconoci
sagazmente que las realidades econmicas de un capitalismo naciente hacan superflua la doctrina del precio justo. El m undo moderno descansaba en la existencia
de la competencia atomstica, que implica una difusin ms o menos uniforme del
poder econmico. La difusin del poder proporciona, a su vez, un freno autom tico
al abuso individual del poder, que constitua uno de los principales intereses de los
escolsticos. La teora del precio natural de Smith cumpla las condiciones de la
justicia econmica establecidas por los doctores de la Iglesia, al tiempo que simult
neamente haca innecesario el concepto norm ativo del precio justo en un mundo
nuevo de competencia atomstica.
Existe evidencia de que Smith no se sinti enteram ente cmodo con las nociones
abstractas de precio y equilibrio. Como muestra claramente un examen de la econo
ma escolstica (captulo 2), haba dos teoras que se disputaban el predominio: la
del lado de la oferta y la del lado de la demanda. Dado que el precio de mercado
debe cubrir los costes de produccin a largo plazo, el valor tiene que ser una funcin
de los recursos utilizados en la produccin. Por otra parte, la dem anda formula su
propio derecho a ser un determinante del valor porque la gente est dispuesta a
pagar por algo en proporcin a la intensidad de su deseo. Smith observ que el
valor puede verse influido por la utilidad (demanda), pero no sigui adelante por
este lado del anlisis. Su contribucin a la teora de la demanda se limita en gran
medida a una distincin entre dem anda absoluta (deseo agregado) y dem anda
efectiva (deseo + poder adquisitivo). La dem anda efectiva es la dem anda de los
com pradores que estn dispuestos a pagar el precio natural, que es el precio

118

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

suficiente para cubrir los costes de produccin. Evidentemente, Smith era consciente
de que la teora del valor basado en el coste requera un anlisis adicional, y
parece que quiso elegir el trabajo como el denom inador comn que subyace en los
elementos del valor, por el lado de la oferta. Adems, parece como si buscase a
tientas una medida absoluta y universal del valor, pero no tuvo xito en este sentido.
El intento de Smith de resolver las dos series de exigencias, las de la oferta y las de la
demanda, le llev a la descripcin del equilibrio que antes se ha esbozado.
Hay dos puntos que es necesario destacar en cuanto a lo que hizo Smith. El
primero es que Smith tenda a considerar el precio natural no slo como un precio
de equilibrio (el precio central hacia el que gravitan continuam ente los precios de
todas las mercancas), sino como un patrn invariable a largo plazo. En lenguaje
moderno, vio una curva de oferta a largo plazo horizontal. En el grfico 5.1, la curva
de oferta a largo plazo ocupa el mismo espacio que la lnea discontinua p 0p 0'. Dado
que este tipo de curva de oferta a largo plazo existe solamente en las industrias
caracterizadas por costes de produccin constantes, la teora del valor de Smith se
adapta solamente a un caso especial. En la actualidad, los economistas reconocen
que muchas industrias producen en condiciones de costes crecientes y slo unas
pocas, de hecho, producen en condiciones de costes decrecientes.
El segundo punto es que Smith subray la naturaleza abstracta de su modelo al
m ostrar que los mercados reales se desvan a menudo del ideal:
... au n q u e el precio de m ercado de cad a m ercanca en p artic u la r est de esta form a
oscilando en to rn o al precio n atu ral, pueden acaecer circunstancias particulares, causas
natu rales, y regulaciones polticas concretas, que m an ten g an el precio de m ercad o d u ra n te
m ucho tiem po p o r encim a del precio n a tu ra l (La Riqueza de las Naciones, p. 144).

La terminologa de Smith es curiosa para los patrones modernos, pero lo que l


quiere significar con circunstancias son acontecimientos que conspiran para ocul
tar informacin a los vendedores o a los compradores. Los secretos comerciales o las
tcnicas de produccin clandestina producen este efecto. Las causas naturales que
se traducen en unos precios por encima del nivel natural incluyen la limitada
superficie de determ inados suelos de especiales caractersticas. Los entendidos en
vinos saben, por ejemplo, que toda la tierra adecuada para la produccin de clarete
M outon-Rothschild no puede satisfacer la dem anda efectiva, por lo que el precio de
este vino es muy superior a su coste de produccin. Adam Smith pens que era poco
lo que se poda hacer ante los caprichos de la naturaleza y que los secretos comercia
les e industriales no podran mantenerse por mucho tiempo. Pero las regulaciones
del gobierno eran otra historia. La economa britnica, en la poca de Smith, estaba
llena de prcticas restrictivas que impedan que el mercado alcanzase el equilibrio, y
por lo mismo limitaban el volumen del comercio, interior y exterior, dificultando la
divisin del trabajo y retrasando el crecimiento econmico.
Smith seal inm ediatamente el paralelismo entre las concesiones gubernam en
tales de privilegios de m onopolio y los secretos comerciales:
O to rg a r un m o n o p o lio a u n individuo o a u n a em presa tiene el m ism o efecto que un
secreto en el com ercio o en la m an u factu ra. Al m a n te n e r el m ercado co n tin u am en te
desabastecido, esto es, al no cu b rir to talm en te la d em an d a efectiva, los m o n o p o listas

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

119

venden sus m ercancas p o r encim a del precio n a tu ra l y elevan sus ganancias, bien sean
estas salarios o beneficios, p o r encim a de su tasa n a tu ra l (La Riqueza de las Naciones,
p. 145).

En el anlisis final, el modelo de equilibrio de mercado de Smith se basaba en la


causa y en el efecto, pero se esmer mucho en la explicacin de su naturaleza
abstracta. La realidad econmica es distinta de la teora, porque supone condiciones
que m oderan o impiden la suavidad de ciertos ajustes a largo plazo. Por esta razn,
Smith puede com pararse con los fisicratas (vase el captulo 4), que consideraron el
Tableau Economique como una forma rgida de causa y efecto. En su modelo, una
determ inada variacin de los flujos de renta prim arios entre las tres clases socioeco
nmicas de la sociedad, genera las correspondientes variaciones continuas en la
renta nacional. A pesar de su admiracin por estos franceses del sistema, Smith
sinti que los fisicratas se convertan en cautivos inconscientes de sus propias
abstracciones. Para el realista escocs, la vida econmica no era tan simple ni tan
precisa.
Tal vez sea tan im portante la comprensin, por parte de Smith, de los principios
que determinan los precios de mercado de los productos, como su apreciacin de la
interdependencia entre los mercados de productos y los mercados de factores. El
reconocimiento de esta interdependencia es bsico para la visin de Smith sobre los
ajustes a largo plazo. l observ, por ejemplo, que si en algn momento la cantidad
ofrecida de un bien superaba a la dem anda efectiva,
algn co m p o n en te del precio se p a g ar p o r debajo de su tasa n atu ral. Si es la renta, el
inters de los terraten ien tes Ies inducir a re tira r de ese cultivo u n a p a rte de su tierra; si
son los salarios o el beneficio, el inters de los tra b aja d o re s en un caso y el de los
em presarios en el o tro , p ro v o car la retira d a de su tra b a jo o de su capital de tal empleo.
L a can tid ad llevada al m ercado p ro n to ser no m s que la suficiente p a ra satisfacer la
d em an d a efectiva. L as diferentes p artes de su precio se elevarn h a sta sus tasas natu rales y
el precio to ta l alca n zar el precio n a tu ra l (La Riqueza de las Naciones, p. 142).

En otras palabras, segn Smith, los precios de los productos no pueden estar en
equilibrio a largo plazo, a menos que los precios de los factores tambin estn en
equilibrio a largo plazo. Casi cien aos despus, el economista francs Lon Walras
(vase el captulo 16) desarroll un anlisis m atemtico del equilibrio econmico
general basado en el mismo principio.
Un examen de las palabras de los autores que precedieron a Adam Smith
aum enta el aprecio por el avance terico incorporado en su teora del valor natural.
Con todo, hay algo obsesionantemente tautolgico en todo esto. La teora del valor
natural explica el precio en trminos del coste de produccin. Pero los costes son
precios. Se realizan pagos para adquirir (o alquilar) los diversos factores de produc
cin. Entonces, en esencia, la teora del valor natural explica los precios por medio
de los precios. Una teora completa del valor no puede detenerse aqu, sino que
tambin tiene que explicar la causa y determinacin de los pagos que se efectan a
cada uno de los factores de produccin.
Los factores y su participacin en el producto. De hecho, Smith no desarroll
una teora satisfactoria de la determinacin de los salarios, la renta y el beneficio,

12 0

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

pero ofreci numerosas e im portantes intuiciones y contribuciones que fueron am


pliadas ms tarde por sus seguidores. Podra decirse, por ejemplo, que Smith ofreci
hasta tres explicaciones de los salarios, tres explicaciones de la renta y tal vez dos
explicaciones del beneficio. En lo que sigue, no es la elegancia analtica de las ideas
de Smith lo que destaca tanto como el amplio abanico de penetrantes intuiciones
que consider en el tema de la distribucin de la renta.
Salarios. Smith comienza su discusin de los salarios como lo hizo con su
discusin del valor, recordando ese estado originario de la sociedad que precede a
la apropiacin de la tierra y a la acumulacin del capital. En esta sociedad
primitiva, los salarios estn determinados por la productividad, porque en ese
estado originario de la sociedad ... el producto total del trabajo pertenece al trabaja
dor. N o tiene terrateniente ni patrn con el que compartirlo [La Riqueza de las
Naciones, p. 148).
Tan pronto como la tierra se convierte en propiedad privada, el terrateniente
dem anda su parte del producto anual, y tan pronto como se produce la acumulacin
de capital, el capitalista hace lo propio. As, el terrateniente y el capitalista partici
pan del producto del trabajo, y, segn Smith, una vez que sucede esto deja de tener
sentido seguir investigando los posibles efectos del aum ento de la productividad del
trabajo sobre los salarios. La opinin de Smith a este respecto fue desafortunada,
como m ostrarn los desarrollos posteriores de la teora de la distribucin de la
renta. Sin embargo, prepar el terreno para el desarrollo del concepto clsico del
fondo de salarios, que jug un papel im portante en el refinamiento de las teoras de
Smith, que llevaron a cabo Ricardo, M althus y muchos otros. La teora de los
salarios ms refinada de Smith est contenida en la doctrina del fondo de salarios.
La dificultad con la que se enfrenta el estudioso moderno, que considera retros
pectivamente el concepto de fondo de salarios como un mecanismo de anlisis, es
que, simultneamente, era una teora de los salarios y una teora del capital. La
opinin predominante sobre el pago de salarios durante la m ayor parte de los siglos
x v i i i y x i x puede resumirse como sigue. La acumulacin de capital hace posible
emplear trabajo, en tanto que el capital acumulado constituye un fondo para el
mantenimiento de una poblacin trabajadora. Este fondo consiste en adelantos a los
trabajadores, adelantos de los que el propietario del fondo (es decir, el capitalista)
espera, y est legitimado para ello, resarcirse. Aunque la nocin del fondo de salarios
no era original de Smith, tal vez l dio a la idea su ms sucinta expresin:
L a perso n a que cultiva la tierra ra ra vez
recoleccin. Su m anten im ien to lo obtiene
em plea, y que no ten d ra inters alguno en
de su tra b a jo o a m enos que rep o n g a su
Naciones, p. 149).

tiene lo suficiente p a ra m antenerse h asta la


generalm ente del cap ital del p a tr n q u e le
hacerlo a m enos que participe en el p ro d u cto
capital con un beneficio (La R iqueza de las

En el concepto del fondo de salarios, Smith rene los ingredientes esenciales del
proceso del crecimiento econmico. La existencia de un fondo de salarios es, simul
tneamente, un elemento para racionalizar el ahorro (es decir, la acumulacin), una
explicacin de los salarios y del beneficio, y un determinante del crecimiento de la

ADAM SMITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

12 1

poblacin. La doctrina sostiene que los trabajadores dependen de los capitalistas


para que stos les provean de las herramientas necesarias para el trabajo y de los
alimentos, vestido y abrigo (es decir, los bienes salariales de subsistencia), a fin de
que puedan sobrevivir. La nica manera de aum entar el stock de bienes salariales
consiste en inducir a los capitalistas a que ahorren, y el nico modo de hacer esto es
aum entar los beneficios, que, en opinin de Smith, constituyen la nica fuente de
ahorro. En otras palabras, los ahorros tienen que encontrar una salida en el proceso
de produccin: si se usan para contratar ms trabajadores, el fondo de salarios crece,
y lo mismo sucede con los pagos (medios) a los trabajadores. En consecuencia, los
trabajadores gastan ms en bienes salariales, aum enta la dem anda agregada y se
produce ms en el siguiente perodo de produccin. En este sistema es im portante
advertir que el dinero se considera solamente como un medio de cambio, no como
un depsito de valor. El atesoramiento se considera irracional (es decir, costoso) y,
por tanto, todos los ahorros se invierten. Esto es, los ahorros van al fondo de
salarios. Una variante particular de esta opinin se conocera despus como ley de
Say, por el economista francs y discpulo de Smith, J. B. Say.
Sin embargo, en otro lugar Smith ofrece una teora contractual de los salarios
y, de nuevo, una teora de la subsistencia. Advierte, por ejemplo, que
los salarios corrientes del tra b a jo dependen del c o n tra to establecido entre dos partes
cuyos intereses n o son, en m o d o alguno, idnticos. Los trab aja d o re s desean o b ten er lo
m xim o posible, los p a tro n o s d a r lo m nim o. L os p rim ero s se unen p a ra elevarlos, los
segundos p a ra reb ajarlo s (La Riqueza de las Naciones, p. 149).

Est claro que existe un lmite mnimo para los salarios, contina Smith, o para la
actividad coordinada de los empleadores, porque cualquier hom bre ha de vivir
siempre de su trabajo, y sus salarios deben ser suficientes para mantenerle; a veces
incluso han de ser mayores, ya que, si no, le resultara imposible m antener una
familia, y se acabara en una generacin la raza de los trabajadores (La Riqueza de
las Naciones, p. 151).
Entonces, a medida que crece el fondo de salarios puede soportar una poblacin
mayor, de m odo que a medida que los salarios medios suban lo suficiente por
encima del nivel de subsistencia, los trabajadores um entarn su nmero en virtud
de la propagacin de la especie. Sin embargo, el crecimiento de la poblacin no
puede continuar indefinidamente, porque una poblacin m ayor aum entara la carga
que debe soportar el fondo de salarios. As, es probable que las tasas de salarios a
largo plazo tiendan a los niveles de subsistencia .
Cul de estas explicaciones representa la teora de los salarios de Smith? De
hecho, todas ellas se derrum ban a la vez; por lo menos, no son inconsistentes entre
s. El tam ao del fondo de salarios explica el tam ao del total de pagos salariales,
m ientras que las tasas salariales individuales o medias se explican por las condicio
nes de oferta y demanda. A largo plazo, Smith considera que las tasas de salario
vienen determinadas por los costes de m antenimiento y reproduccin de los trabaja
dores. El salario natural es un salario de subsistencia, pero subsistencia significa
simplemente el pago mnimo que exigen los trabajadores antes de estar dispuestos a
tener hijos. En resumen, tambin el trabajo se produce a costes constantes, de modo

12 2

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

que la curva de oferta de trabajo a largo plazo es horizontal para cualquier salario
consistente con la nocin de subsistencia de Smith. A corto plazo, sin embargo, las
tasas salariales pueden estar por encima o por debajo del salario de equilibrio a
largo plazo, porque la oferta y la dem anda a corto plazo pueden verse afectadas por
acuerdos contractuales, accidentes de la naturaleza, legislacin, y as sucesivamente.
Incluso a largo plazo, la tendencia de los salarios puede ser creciente, porque una
m ayor demanda de trabajo origina unos salarios medios ms altos e induce un
incremento de la poblacin, que tendr lugar con un retraso temporal suficiente. En
otras palabras, en una economa en crecimiento, los aum entos de la oferta de trabajo
pueden producirse continuam ente con un retraso respecto de los aum entos de la
dem anda de trabajo.
Aparte de la cuestin del nivel agregado de salarios, Smith ampli la discusin
de las diferencias salariales de equilibrio, por las que se entienden las primas
salariales m otivadas por ciertas condiciones de empleo. M ientras que el nivel agre
gado de salarios es una variable macroeconmica importante, la nocin de diferen
cias salariales de equilibrio es una consideracin microeconmica importante. Cantillon fue el primer autor que abord el tema de una m anera sistemtica. Trabajado
res con una formacin similar y situados de forma semejante en los dems aspectos,
sin embargo, ganarn ms o menos segn el tiempo o el gasto invertido en la
adquisicin de sus habilidades, el riesgo y el peligro del empleo, y el grado de
confianza exigido a los empleados. Cantillon iniciaba esta discusin con brevedad
caracterstica:
Los oficios q u e reclam an m s tiem po p a ra perfeccionarse en ellos, o m s h ab ilid ad y
esfuerzo, deben ser, n atu ralm en te, los m ejor pagados. U n eb an ista hbil deb er recibir p o r
su tarea un precio m s alto que un carp in te ro com n, y un b uen relojero m s que un
herrad o r.
L as artes y oficios que llevan consigo ciertos riesgos y peligros, com o en el caso de los
fundidores, m arineros, m ineros de p lata, etc., deben ser p ag ad o s en p ro p o rci n a dichos
riesgos. C uan d o , ad em s de los peligros, se exige habilidad, la paga ser to d av a m s alta;
tal ocurre con los pilotos, buzos, ingenieros, etc. C u an d o se precisa capacidad y confianza
se p ag a to d av a m s caro el trab a jo , com o ocurre con los joyeros, tenedores de libros,
cajeros y o tro s (Ensayo, p. 24).

En La Riqueza de las Naciones (Libro I, captulo 10, parte I), Smith elabor estos
temas y ampli la discusin de las desigualdades de los salarios y de los beneficios
que surgen de la propia naturaleza de los empleos. Sigue un breve resumen de sus
principales puntos. Segn Smith:
1.

2.

3.

Los salarios varan en proporcin inversa a lo grato del empleo. (El empleo
ms detestable de todos, el de verdugo, est, en proporcin a la cantidad de
trabajo realizado, mejor pagado que ningn otro.)
Los salarios varan en proporcin directa al coste de su aprendizaje. (La
educacin en las artes y en las profesiones liberales an es ms larga y
costosa. La retribucin pecuniaria de pintores y escultores, de abogados y
mdicos, debe ser, por tanto, mucho ms generosa, y as lo es en efecto.)
Los salarios varan en proporcin inversa a la continuidad del empleo. (Nin

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

4.

5.

12 3

gn otro trabajo cualificado es ms fcil de aprender que el de albail... Por


lo tanto, los altos salarios de estos trabajadores no son tanto la recompensa
de su habilidad como la compensacin por la eventualidad del empleo.)
Los salarios varan en proporcin directa a la confianza que debe depositarse
en el empleado. (Los salarios de los orfebres y joyeros son, en todas partes,
muy superiores a los de los otros trabajadores, no slo de igual, sino de
m ayor habilidad, debido a los materiales preciosos que se les confian.)
Los salarios varan en proporcin inversa a la probabilidad de xito. (Un
abogado que quizs a los cuarenta aos empieza a obtener algo de su
profesin, debe recibir la retribucin correspondiente no slo a su larga y
costosa educacin, sino a la de los otros veinte que nunca obtendrn nada de
ella.)

Beneficio e inters. Sobre estos mismos factores que afectan a los salarios,
Smith observ que los beneficios slo se ven afectados por el primero y el ltimo, es
decir, lo agradable o desagradable del empleo y el riesgo o seguridad que ofrece.
Smith consider el beneficio como un rendimiento del capital ms que como una
retribucin del empresariado, de m odo que su teora de los beneficios es anticuada
para los patrones contemporneos. De hecho, Smith ofreci intuiciones tiles en el
proceso de obtencin de beneficios, ms que una teora sobre cmo surgen los
beneficios. La principal caracterstica de los beneficios, segn Smith, es su incertidumbre:
i
El beneficio es ta n fluctuante que ni siquiera la perso n a o c u p ad a en u n negocio concreto
puede esta r siem pre segura de cul es su beneficio an u al m edio. Le influyen n o slo
cualq u ier variacin de los precios de las m ercancas de las que se trate, sino la m ejor o
p eor fo rtu n a de sus com petidores, de sus clientes, y los miles de accidentes que pueden
acaecer a las m ercancas c u an d o estas se tra n sp o rta n p o r m ar, p o r tierra, o incluso
cu an d o estn alm acenadas. P o r ta n to , el beneficio vara n o slo de a o en ao, sino de da
en da, incluso casi de h o ra en h o ra. P o r ello, precisar el beneficio m edio de to d o s los
sectores de u n g ran reino es m ucho m s difcil, y ju z g a r lo que h a p o d id o suceder
previam ente o en p erodos rem o to s de tiem po, con algn g rad o de precisin, es to ta l
m ente im posible (La R iqueza de las Naciones, p. 170).

Por lo tanto, lo que Smith sugera es que en la medicin de los beneficios agregados,
el inters debe considerarse como un sustituto del beneficio. Smith defini el benefi
cio como ingreso derivado del stock [es decir, capital] por la persona que lo
adm inistra o emplea, m ientras que el inters lo define como ingreso derivado del
capital por la persona que no lo emplea ella misma, sino que lo presta a otra. La
concepcin que tiene Smith del beneficio aparece como la suma de dos pagos: 1) un
rendimiento por el capital adelantado, y 2) una compensacin por-el riesgo. El
inters solo no puede explicar la totalidad del beneficio, aunque es una buena
indicacin del mismo. As, en palabras de Smith:
... de a cu erd o con ello podem os afirm ar que, a m edida que la tasa de inters del m ercado
vare en cu alq u ier pas, los beneficios del capital tam b in variarn , decrecern conform e
aqulla decrezca, y a u m en tarn c u an d o aqu lla aum ente. E n definitiva, las oscilaciones

12 4

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO


del inters pueden o rien tarn o s sobre las variaciones del beneficio (L a R iqueza de las
Naciones, p. 117).

Aparte de lo anterior, Smith aadi ciertos obiter dicta a los conceptos de beneficio e
inters. El ms bajo tipo de beneficio corriente, afirm, debe ser siempre algo
m ayor que lo suficiente para compensar las prdidas ocasionales a las que cualquier
empleo de capital est sometido. Slo esta diferencia puede considerarse como
beneficio neto o puro. Del mismo modo, Smith declar que el tipo de inters
corriente ms bajo debe ser algo ms que suficiente para compensar las prdidas
ocasionales a las que los prstamos, incluso con una prudencia aceptable, estn
expuestos. Si no fuera mayor, la caridad o la amistad seran los nicos motivos para
prestar (La Riqueza de las Naciones, p. 178). Tambin aclar los efectos que la
competencia tendra probablemente sobre los beneficios:
El au m en to del capital, que eleva los salarios, tiende a d ism inuir el beneficio. C u a n d o los
capitales de m uchos ricos com erciantes se invierten en la m ism a actividad, la com petencia
m u tu a dism inuye sus beneficios, y c u an d o existe un au m en to del capital en to d as las
diferentes actividades de una m ism a sociedad, la com petencia m u tu a debe p ro d u c ir un
efecto sim ilar en to d as ellas (La R iqueza de Ias Naciones, p. 170).

Generalmente se acepta que Smith consider el beneficio como un residuo, o exce


dente, tal vez porque ste fue el sentido que adopt el principal discpulo de Smith
en G ran Bretaa, David Ricardo (vase el captulo 7). Sin embargo, el siguiente
extracto del captulo de Smith sobre los beneficios desafia esta sabidura conven
cional:
En realidad, los beneficios elevados tienden m ucho m s que los salarios alto s a elevar el
precio de la obra... N u estro s com erciantes y fabricantes se quejan m ucho de los m alos
efectos de los salario s altos p o rq u e elevan el precio, dism inuyendo en consecuencia sus
ventas ta n to en el in terio r com o en el extranjero. P ero n o dicen n a d a en c u a n to a los
m alos efectos de los altos beneficios (La R iqueza de las Naciones, p. 180).

Si, efectivamente, el beneficio es un residuo, parece improbable que pueda ser un


determ inante del precio, como sugiere el pasaje anterior. Pero dejaremos que el
lector determine lo que dijo realmente Smith en materia de beneficio. Sin embargo,
volveremos sobre el tema del beneficio y de la acumulacin de capital cuando
examinemos el anteproyecto de Smith para el crecimiento macroeconmico.
Renta. La discusin de la renta, en Smith, depende de tres factores: 1) elemen
tos de monopolio, 2) la idea del excedente residual, y 3) costes alternativos. La
renta de la tierra, declar Smith, es un precio de monopolio. No guarda propor
cin alguna con lo que el propietario pueda haber invertido en su mejora, ni con la
rentabilidad de la tierra, sino con lo que el colono puede dar (La Riqueza de las
Naciones, p. 224).
Smith defini la renta simplemente como el precio que se paga por el uso de la
tierra. La suma de la renta anual se determina generalmente mediante un acuerdo
contractual entre el propietario y el arrendatario, en el que el propietario tiene la

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

12 5

ventaja, y de ah que la renta se considere un rendimiento de monopolio. Smith


escribi:
El p ro p ietario , c u an d o se estipulan las condiciones del arren d am ien to , p ro cu ra d ejar al
colono slo aqu ella p o rci n del p ro d u cto que es suficiente p a ra m an ten er el capital que
p ro p o rc io n a la sim iente, retribuye el tra b a jo y co m p ra y m antiene el g an ad o y o tro s
instru m en to s de labor, ju n to con los beneficios o rd in a rio s del capital d estin ad o en la
lab ra n z a en la regin. E videntem ente, esto es lo m enos con lo que puede co n ten tarse un
colono p a ra n o p erder, y el p ro p ietario n o suele entregarle n a d a m s (L a Riqueza de las
Naciones, p. 223).

O tros elementos de m onopolio implicados en la determinacin de la renta incluyen


la fertilidad y la localizacin. As, la tierra ms adecuada para un producto concreto
puede disfrutar de un m onopolio, como el de las grandes regiones productoras de
vino de la C te-d'O r francesa o los distritos de la Champagne. En este caso, Smith
advirti que la cantidad de tierra dedicada a la produccin de vino era demasiado
pequea para satisfacer la dem anda efectiva, de m anera que el precio de mercado de
los vinos franceses era mayor que su precio natural. En este caso y slo en l,
argument Smith, el excedente del precio, una vez pagados los gastos de cultivo e
inversiones, puede no guardar una proporcin con el mismo excedente en las tierras
de pastos y cereales, sino ser superior en cierto grado; en ese caso la m ayor parte de
dicho excedente incrementar la renta del terrateniente (La Riqueza de las Nacio
nes, p. 234).
La renta, en la visin de Smith, es claramente un pago residual. Es la parte del
producto anual que queda despus de cubrir todos los dems costes de produccin,
incluyendo el beneficio ordinario. Como tal, la renta, ms que determ inar el precio,
viene determ inada por l. En las propias palabras de Smith, la renta entra en la
composicin del precio de las mercancas de manera distinta a como lo hacen los
salarios y el beneficio. Salarios y beneficios altos o bajos son la causa de precios
altos o bajos; una renta alta o baja es la consecuencia del precio (La Riqueza de las
Naciones, p. 225).
Finalmente, Smith sostena que las rentas diferenciales pueden explicarse sobre
la base de los costes alternativos.
En E u ro p a el g ra n o 2 es el p rincipal p ro d u c to agrcola que sirve inm ediatam ente com o
alim ento del hom bre. P o r ello, y con excepcin de algunas situaciones p articulares, la
ren ta de las tierras cerealistas regula en E u ro p a la de o tra s tierras cultivadas... Si en un
pas el alim ento vegetal m s co rrien te y preferido p o r el p u eblo se obtuviese de una p lan ta
que, en la tierra m s com n, rindiese u n a c an tid ad m ay o r que la que de trigo p ro d u ce la
tierra m s frtil, la re n ta del propietario... sera necesariam ente m ucho m ay o r (L a R iqueza
de las Naciones, pp. 237-238).

En otras palabras, la renta de la tierra dedicada a un uso concreto depender en


gran medida de la productividad de la tierra en su mejor uso alternativo.

2
El trmino grano se usaba frecuentemente, en aquella poca, en el sentido genrico de significar
virtualmente todos los cereales comestibles, como trigo, cebada, avena, etc.

1 26

HISTORIA DE LA TEORIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

La macroeconoma de Smith: anteproyecto


del crecimiento econmico
Aunque el Libro I de La Riqueza de las Naciones estaba dedicado principalmente a
los fundamentos microeconmicos del valor y de la distribucin, tambin contiene la
famosa discusin de la divisin del trabajo, que constituye el punto de partida de la
teora del crecimiento econmico de Smith. Esta teora tiene que construirse en este
punto, porque todos sus elementos esenciales no van a encontrarse en ninguna otra
parte de La Riqueza de las Naciones. Lo que sigue es una visin general de la teora
del crecimiento econmico de Smith.
Divisin del trabajo. Joseph Schumpeter ha observado que para Adam Smith la
divisin del trabajo [es] prcticamente... el nico factor del progreso econmico
[Historia del anlisis econmico, p. 229). Aunque esta valoracin tiende a ser un tanto
exagerada, no est fuera de lugar. La discusin de la divisin del trabajo que realiza
Smith en el Libro I proporciona un anlisis excepcionalmente lcido de las ganan
cias de la especializacin y el intercambio: principios sobre los que descansa la teora
de los mercados.
En un pasaje citado con mucha frecuencia, Smith describe las ganancias de la
especializacin y de la divisin del trabajo en una fbrica de alfileres:
U n tra b a ja d o r sin ad iestra m ien to en esta tarea... y que n o est a co stu m b ra d o al m anejo
de la m aq u in aria que en ella se em plea... p o r m s que trab aje apenas p o d r hacer un
alfiler en un d a y, desde luego, n o p o d r hacer veinte. P ero d a d a la form a en que esta
tarea se ejecuta hoy da, n o slo la fabricacin m ism a co nstituye un oficio p articu lar, sino
que adem s est dividida en un cierto n m ero de ram as, de las cuales la m ayora
constituyen a su vez oficios p articulares. U n ho m b re estira el alam bre, o tro lo endereza,
un tercero lo co rta, un cu arto lo afila, u n qu in to lim a el extrem o d o n d e ir la cabeza;
hacer la cabeza requiere dos o tres operaciones distintas, ponerla es un tra b a jo especial, y
esm altar los alfileres o tro ; de este m o d o , la im p o rta n te ta re a de hacer un alfiler se divide
en unas dieciocho operaciones d istintas, ejecutadas p o r distin to s o b rero s en algunas
fbricas, m ientras que en o tra s un m ism o ho m b re ejecutar dos o tres. H e visto una
pequ e a fbrica de este tipo d o n d e slo tra b a ja b a n diez ho m b res y... [ca d a uno fabrica
ba]... c u atro mil o chocientos alfileres p o r dia. P ero si hubiesen tra b a ja d o sep arad a e
independientem ente, y sin que n in g u n o de ellos hubiese sido ed ucado p a ra esta tare a
particu lar, seguro que n o p o d ran h ab er hecho veinte, y ni siquiera un solo alfiler al da
(La Riqueza de las Naciones, pp. 85-86).

Smith concluy que la divisin del trabajo tiene tres ventajas, cada una de las cuales
lleva a una m ayor riqueza econmica: 1) un aum ento de la habilidad y destreza de
cada trabajador, 2) un ahorro de tiempo, y 3) la invencin de maquinaria: Esta
ltima ventaja resulta de la concentracin de la atencin del individuo en un objeto
particular, a causa de la divisin del trabajo. Como dijo Smith: Los hombres son
ms propensos a descubrir mtodos ms fciles y expeditos para alcanzar un objeti
vo cuando toda la atencin de sus mentes est concentrada en un objeto que cuando
se disipa entre una gran variedad de cosas (La Riqueza de las Naciones, p. 90).

ADAM SMITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

12 7

Riqueza, renta y trabajo productivo e improductivo. Como se observ antes,


Smith discrepaba abiertam ente de los mercantilistas sobre la naturaleza de la rique
za de un pas. Observ que el alto valor de los metales preciosos no prueba la
pobreza y atraso de un pas determinado... slo prueba la esterilidad de las minas
que, en ese momento, abastecan al m undo comercial [La Riqueza de las Naciones,
p. 315). Para Smith, la riqueza nacional no se meda por el valor de los metales
preciosos, sino por el valor de cambio del producto anual de la tierra y el trabajo
del pas. As, Smith entenda por riqueza nacional esencialmente lo mismo que
los economistas actuales entienden por renta nacional.
Pero Smith consideraba que la esencia de la riqueza era la produccin de bienes
fsicos solamente, y esto llev en el Libro II a su desafortunada distincin entre
trabajo productivo e improductivo. Segn esta distincin, el trabajo productivo es el
que produce un bien tangible que posee un valor de mercado. El trabajo im producti
vo, por otra parte, se traduce en la produccin de cosas intangibles, como los
servicios prestados por los artistas o los profesionales. Smith caracterizaba su propio
producto (como docente) como esencialmente improductivo, puesto que no resulta
ba en bienes tangibles que se vendieran en el mercado. Tambin incluy en esta
categora los servicios de abogados, mdicos y otros trabajadores orientados hacia el
sector de los servicios.
Esta distincin de Smith ha sido tratata muy injustamente. Por supuesto, es
absurdo caracterizar las industrias de servicios como improductivas simplemente
porque no producen bienes tangibles. No obstante, Smith apuntaba a la distincin
entre aquellas actividades que aum entan la inversin agregada neta, contribuyendo
de este m odo a la finalidad del crecimiento econmico, y aquellas actividades que
satisfacen meramente las necesidades de las familias. Esta ltima distincin es perfec
tam ente vlida en la teora econmica, aunque la terminologa elegida por Smith es
errnea. Hay que advertir que Smith no consider intiles a los trabajadores im pro
ductivos; simplemente no consider que sus actividades fomentasen el objetivo del
crecimiento econmico.
El papel del capital. Aunque la divisin del trabajo (que Smith consideraba una
tendencia inherente en la sociedad) pone en marcha el proceso de crecimiento, es la
acumulacin de capital la que lo mantiene. Los elementos clave del proceso de
crecimiento son la naturaleza, la acumulacin y el empleo del stock. Por stock,
Smith entenda lo que en trminos modernos es riqueza, una parte de la cual (o toda)
se reserva para el consumo y otra puede reservarse para producir una renta adicio
nal, por medio de la inversin. C uanto m ayor sea esta ltima proporcin, mayor
ser el potencial de crecimiento de cualquier nacin. Hay que recordar que la
acumulacin de capital ampla el fondo de salarios, lo que a su vez permite que un
m ayor nmero de trabajadores se incorpore a la actividad productiva, incrementan
do de este modo el tam ao del producto nacional.
Los trabajadores agotan el fondo de salarios a lo largo del tiempo, a medida que
obtienen del mismo los adelantos necesarios para su subsistencia durante el proceso
de produccin. Sin embargo, al final del perodo de produccin, los bienes produci
dos se venden, ordinariam ente con un beneficio, de manera que se repone, e incluso
aumenta, el stock de bienes salariales (capital), por la suma que representa el

12 8

HISTO RIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

beneficio obtenido. De este modo, a travs de la acumulacin del beneficio, el stock


de capital crece a lo largo del tiempo, sosteniendo as un m ayor nmero de trabaja
dores y un m ayor producto en el siguiente periodo de produccin.
La cadena completa del crecimiento econmico, tal como la representaba Smith,
puede resumirse en el grfico 5.2, en el que el crecimiento se contempla como un
proceso continuo, en tanto la cadena de causacin no se rompa. Partiendo de la
divisin del trabajo, como hizo Smith, la lnea de causacin opera en el sentido de
las agujas de un reloj. La restriccin ltima del proceso de crecimiento es la
dificultad creciente de encontrar nuevas inversiones rentables, a medida que el stock
de capital sigue creciendo a lo largo del tiempo.

CONCLUSION
Desde la Edad Media hasta mediados del siglo xvm, las poblaciones y los productos
nacionales de Europa y G ran Bretaa aum entaron de m anera significativa. En la
poca en que Adam Smith escribi La Riqueza de las Naciones, la Revolucin
Industrial estaba a punto de doblar la esquina. Estos desarrollos modificaron el
conjunto de actitudes de la gente frente a la industria y el comercio. Desde unos

G rfico 5.2
La teora del crecimiento econmico de Smith es un proceso continuo, en el que la
divisin del trabajo pone en marcha el proceso de crecimiento; en el esquema se
representa el modo de las agujas del reloj.

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

12 9

intereses que se limitaban a la justicia econmica y al statu quo, tpicos de la Edad


Media, se pas al predominio de una actitud de crecimiento econmico y cambio
estimulantes. Este cambio evolucionista, a su vez, llev al desmantelamiento de las
limitaciones feudales y mercantilistas de la industria y el comercio.
Las razones de este proceso de asuncin de nuevas realidades y de superacin de
elementos del pasado no son muy oscuras. En una sociedad como la medieval, en la
que el estancamiento econmico constitua su sello, la ganancia de una persona era
la prdida de otra; de ah el inters de los Padres de la Iglesia por la justicia
econmica y su tendencia, nada m undana, a describir la minimizacin de las necesi
dades como la senda para llegar a la felicidad y al bienestar econmico. Al contrario,
cuando el producto nacional est aum entando, se espera una m enor preocupacin
por la tica y una m ayor concentracin en el anlisis econmico para explicar las
causas subyacentes del crecimiento econmico. Es muy sencillo: la necesidad de
frenar desde arriba el instinto adquisitivo hum ano es menos im portante en una
economa en expansin, en la que cada individuo puede disponer de una porcin
m ayor del pastel econmico (creciente), sin que necesariamente empeore la parte de
los dems. En 1776, ya era posible y deseable reducir las limitaciones contra la
bsqueda individual del beneficio.
La idea de una economa autorregulada que funcionara dentro de un sistema de
mercado era nueva a mediados del siglo x v i i i . Tena que encontrarse en los escritos
de los fisicratas y de Adam Smith, aunque tal vez fuera ste el que dio a la idea su
expresin ms elocuente. Esta percepcin de un orden natural para la sociedad,
existente en ausencia de cualquier forma de planificacin central, fue una de las ideas
ms liberadoras que han aparecido en la historia del pensamiento econmico, y
encamin al anlisis econmico por la nueva senda. Adam Smith inici el proceso
sum inistrando un marco para el anlisis de las cuestiones econmicas del crecimien
to de la renta, del valor y de la distribucin. Prcticamente, durante todo el siglo
siguiente, los economistas trabajaron en buena medida dentro de ese marco, para
investigar las cuestiones planteadas por el tranquilo filsofo escocs. No es sorpren
dente que en la actualidad se le considere el padre de la economa. El solo logr
integrar sus propias contribuciones con las de sus predecesores, que eran muchos, en
un tratado sistemtico y global, que era ms que la mera suma de sus partes.
Al mismo tiempo, el libro de Smith se convirti en muchas cosas para mucha
gente, hecho que cuenta en no pequea medida para explicar su xito inmediato.
T anto los hombres de negocios como los trabajadores podan encontrar pasajes en
La Riqueza de las Naciones que respaldaban sus intereses. El gobierno, por supuesto,
no poda hacerlo, aunque Smith reserv tres papeles im portantes al Estado: 1)
adm inistrar justicia, 2) asegurar la defensa nacional, y 3) mantener determinadas
empresas de inters pblico que nunca podran ser rentables si se gestionaban de
m odo privado (es decir, la cuestin de los bienes pblicos). A medida que nos
acercamos al final del siglo xx, parece obvio que cada una de estas funciones ha
representado una peso cada vez m ayor para los gobiernos, a todos los niveles.

13 0

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

NOTAS PARA LECTURAS COMPLEM ENTARIAS


Como que la literatura sobre Adam Smith es extensa y variada, aqu slo puede
presentarse una muestra. Para dar una ojeada al enorme depsito de los temas
smithianos, vase Burt Franklin y F. Cordasco, Adam Smith: A Bibliographical
Checklist (Nueva York: Burt Franklin, 1950), y la bibliografa de Henry W. Spiegel
que acom paa a The Growth o f Economic Thought (Englewood Cliffs, N. J.: PrenticeHall, 1971). (Existe trad, cast.: El desarrollo del pensamiento econmico. Barcelona:
Ediciones Omega, 1973). Los trabajos estndar sobre la vida y el pensamiento de
Smith son John Rae, Life o f Adam Smith (Nueva York: A. M. Kelley, Publishers,
1965 [1895]; W. R. Scott, Adam Smith as Student and Professor (Glasgow: Jackson,
Son & Co., 1937); y C. R. Fay, The World o f Adam Smith (Cambridge: Heffer, 1960).
En el primer centenario de La Riqueza de las Naciones, W alter Bagehot, economista
por derecho propio, escribi una interesante caracterizacin de Smith: Adam Smith
as a Person, Fortnightly Review, nm. 115(1 julio 1876), pp. 18-42, reimpreso en los
Biographical Studies de Bagehot, R. H. H utton (ed.) (Londres: Longmans, 1881). Las
evaluaciones ms recientes de Smith y su pensamiento incluyen a E. G. West, Adam
Smith: The Man and His Works (New Rochelle, N. Y.: Arlington House, 1969); y
Sam Hollander, The Economics o f Adam Smith (Toronto: University of Toronto
Press, 1973), una reinterpretacin general de la significacin de Smith como econo
mista.
U n largo debate se refiere a la compatibilidad de los argumentos intelectuales en
la Theory o f Moral Sentiments y en La Riqueza de las Naciones, de Smith. La
preponderancia de la evidencia parece respaldar la tesis de la consistencia: no existe
un conflicto real entre los dos trabajos publicados con casi veinte aos de diferencia.
Sobre este tema, vase A. L. Macfie, Adam Smiths M oral Sentiments as F ounda
tion for His Wealth o f Nations, Oxford Economic Papers, n.s., vol. 2 (octubre 1959),
pp. 209-228; del mismo autor, Adam Smiths Theory of M oral Sentiments, Scot
tish Journal o f Political Economy, vol. 8 (1960), pp. 12-27; W. F. Campbell, Adam
Smiths Theory of Justice, Prudence, and Beneficence, American Economic Review,
vol. 57 (mayo 1967), pp. 571-577; Ralph Anspach, The Implications of the Theory
of M oral Sentiments for Adam Smiths Economic Thought, History o f Political
Economy, vol. 4 (primavera 1972), pp. 176-206; R. L. Heilbroner, The Socialization
of the Individual in Adam Smith, History o f Political Economy, vol. 14 (otoo
1982), pp. 427-439; J. T. Young, The Im partial Spectator and N atural Jurispruden
ce: An Interpretation of Adam Smiths Theory of the N atural Price, History o f
Political Economy, vol. 18 (otoo 1986), pp. 365-382; y J. M. Evensky, The Two
Voices of Adam Smith: M oral Philosopher and Social Critic, History o f Political
Economy, vol. 19 (otoo 1987), pp. 447-468.
El ciento cincuenta aniversario de la publicacin de La Riqueza de las Naciones,
en 1926, fue seguido cincuenta aos despus por una celebracin, en gran escala, de
la conmemoracin bicentenaria. Sobre el primero, vase J. M. Clark et al., Adam
Smith, 1776-1926 (Chicago: University of Chicago Press, 1928). En relacin con el
ltimo, vase T. W. Hutchison, The Bicentenary of Adam Smith, Economic Jour
nal, vol. 86 (septiembre 1976), pp. 481-492; G. J. Stigler, The Successes and Failures
of Professor Smith, Journal o f Political Economy, vol. 84 (diciembre 1976), pp. 1199-

ADAM SM ITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

13 1

1214 (existe trad, castellana: Los xitos y fracasos del profesor Smith, en El
economista como predicador y otros ensayos. Barcelona: Ed. Orbis, 1985); y todo el
nm ero del invierno de 1976, de History o f Political Economy, que contiene artculos
sobre Smith, de Ronald Meek, H. W. Spiegel, E. G. West y otros. Una buena parte
de la celebracin del bicentenario consisti en la publicacin, por la Universidad de
Glasgow, de las obras completas y la correspondencia de Smith, acom paadas de
una nueva biografa de I. S. Ross y dos volmenes de ensayos crticos editados por
A. S. Skinner y T. Wilson.
La teora de la historia de Smith y su desarrollo de una investigacin sistemtica
es examinada por Andrew S. Skinner en Economics and History -the Scottish
Enlightenment, Scottish Journal o f Political Economy, vol. 12 (febrero 1956);
Adam Smith: The Development of a System, Scottish Journal o f Political Eco
nomy, vol. 23 (junio 1976), pp. 111-132; Smith and Shackle: History and Epistcmics, Journal o f Economic Studies, vol. 12 (1985), pp. 13-20; por G. Bryson en Man
and Society: The Scottish Inquiry o f the Eighteenth Century (Nueva York: A. M.
Kelley, 1968): y por Ronald 1. Meek en Smith, Turgot, and the Four Stages
Theory, History o f Political Economy, vol. 3 (primavera 1971), pp. 9-27. (Existe
trad, cast.: Smith, Turgot y la teora de los cuatro estadios, en Sm ith, M arx y
despus. Diez ensayos sobre el desarrollo del pensamiento econmico. Madrid: Siglo
xxi de Espaa, 1980, pp. 24-41). Sobre un tema relacionado, vase S. Rashid, Adam
Smiths Interpretation of the History of Economics and Its Influence in the 18th and
19th Centuries, Quarterly Journal o f Economics, vol. 27 (otoo 1987), pp. 56-69. La
teora de los derechos de propiedad de Smith es el asunto de una nota de David E.
R. Gay, Adam Smith and Property Rights Analysis, Review o f Social Economy,
vol. 33 (octubre 1975), pp. 177-179.
El punto de partida de la teora del desarrollo econmico de Smith es la divisin
del trabajo. Sin embargo, Smith pareca tener dos opiniones sobre el tema. Recono
ci sus beneficios en el Libro I y sus limitaciones en el Libro V. Para una discusin
del asunto, vase E. G. West, Adam Smiths Two Views on the Division of Labor,
Economica, vol. 31 (febrero 1964), pp. 23-32; y N athan Rosenberg, Adam Smith on
the Division of Labor: Two Views or One?, Economica, vol. 32 (mayo 1965), pp.
127-140. Para los antecedentes histricos del concepto, vase Vernard Foley, The
Division of Labor in Plato and Smith, History o f Political Economy, vol. 6 (verano
1974), pp. 171-191; y Salim Rashid, Adam Smith and the Division of Labor: A
Historical View, Scottish Journal o f Political Economy, vol. 33 (agosto 1986), pp.
292-297. La alienacin, el tema favorito de Karl Marx, tambin ha sido propuesto
como un inters de Adam Smith: vase E. G. West, The Political Economy of
Alienation: Karl M arx and Adam Smith, O xford Economics Papers, vol. 21 (marzo
1969), pp. 1-23; la crtica dc West por R. Lamb, Adam Smiths Concept of Aliena
tion, Oxford Economic Papers, vol. 25 (julio 1973), pp. 275-285; y la respuesta de
West, Adam Smith and Alienation: A Rejoinder, O xford Economic Papers, vol. 27
(julio 1975), pp. 295-301. Vase tambin M. Fay, The Influence of Adam Smith on
M arxs Theory of Alienation, Science and Society, vol. 47 (verano 1983), pp. 129151. El concepto de alienacin aparece de nuevo en J. P. Henderson, Agency or
Alienation? Smith, Mill and M arx on the Joint-Stock Company, History o f Politi
cal Economy, vol. 18 (primavera 1986), op. 111-131.

13 2

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

La teora del desarrollo econmico de Smith es explorada por J. J. Spengler,


Adam Smiths Theory of Economic Development, Science and Society, vol. 23
(1959), pp. 107-132; por W. O. Thweatt, A Diagram m atic Presentation of Adam
Smith's Growth Model, Social Research, vol. 24 (julio 1957), pp. 227-230; por V. W.
Bladen, Adam Smith on Productive and Unproductive Labor: A Theory of Full
Development, Canadian Journal o f Economics and Political Science, vol. 24 (1960),
pp. 625-630; por Hla Myint, Adam Smiths Theory of International Trade in the
Perspective of Economic Development, Economica, vol. 44 (agosto 1977), pp. 231248; por P. Bowles, Adam Smith and the N atural Progress of Opulence, Economi
ca, vol. 53 (febrero 1986), pp. 109-118; y por Gavin C. Reid, Disequilibrium and
Increasing Returns in Adam Smiths Analysis of Grow th and Accumulation, His
tory o f Political Economy, vol. 19 (primavera 1987), pp. 87-106.
J. P. Henderson, The M acro and Micro aspects of The Wealth o f Nations,
Southern Economic Journal, vol. 21 (julio 1954), pp. 25-35, presenta una equilibrada
visin general de la economa de Smith. Para ms detalle sobre los temas microeconmicos de la economa smithiana, vase M. A. Stephenson, The Paradox of Value:
A Suggested Interpretation, History o f Political Economy, vol. 4 (primavera 1972),
pp. 127-139; David Levy, Diamonds. W ater and Z Goods: An Account of the
Paradox of Value, History o f Political Economy, vol. 14 (otoo 1982), pp. 312-322;
H. M. Robertson y W. L. Taylor, Adam Smiths Approach to the Theory of Value,
Economic Journal, vol. 67 (junio 1957), pp. 181-198; Ronald L. Meek, Adam Smith
and the Classical Concept of Profit, Scottish Journal o f Political Economy, vol. 1
(junio 1954), pp. 138-153 (existe trad, cast.: Adam Smith y la teora clsica del
beneficio, en Economa e ideologa y otros ensayos. Esplugues de Llobregat: Ariel,
1972, pp. 33-55); Sam Hollander, Some Implications of Adam Smiths Analysis of
Investment Priorities, History o f Political Economy, vol. 3 (otoo 1971), pp. 238264; P. E. Mirowski, Adam Smith, Empiricism and the Rate of Profit in EighteenthCentury England, History o f Political Economy, vol. 14 (verano 1982), pp. 178-198;
R. F. Hbert y A. N. Link, Adam Smith on the Division of Labor and Relative
Prices, History o f Economics Society Bulletin, vol. 9 (otoo 1987), pp. 80-84; David
Levy, Adam Smiths Case of Usury Laws, History o f Political Economy, vol. 19
(otoo 1987), pp. 387-400; y C. E. Staley, A Note on Adam Smiths Version of
the Vent for Surplus Model, History o f Political Economy, vol. 5 (otoo 1973),
p p . 438-448.
Cierto nmero de autores han explorado las opiniones de Smith sobre temas
especficos de poltica pblica y sobre el papel del gobierno en general. P ara un
examen en diagonal de tales opiniones, vase N athan Rosenberg, Some Institutio
nal Aspects of the W ealth of Nations, Journal o f Political Economy, vol. 68 (1960),
pp. 557-570; R. D. Freeman, Adam Smith, Education, and Laissez-Faire, History
o f Political Economy, vol. 1 (primavera 1969), pp. 173-186; W arren J. Samuels, The
Classical Theory of Economic Policy: Non-legal Social Control, Southern Econo
mic Journal, vol. 31 (octubre 1973), pp. 123-137; G. J. Stigler, Smiths Travels on the
Ship of State, History o f Political Economy, vol. 3 (otoo 1971), pp. 265-277 (existe
trad, cast.: Los viajes de Smith en la nave del Estado, en George J. Stigler, El
economista como predicador y otros ensayos, 2 vols. Barcelona: Ediciones Orbis,
1985, vol. II, pp. 54-69); Donald Winch, Science and the Legislator: Adam Smith

ADAM SMITH: CO N STRU CTO R DE UN SISTEM A

13 3

and After, Economic Journal, vol. 93 (septiembre 1983), pp. 501-520; y G. M.


Anderson, W. F. Shugart II y R. D. Tollison, Adam Smith in the Custom-house,
Journal o f Political Economy, vol. 93 (agosto 1985), pp. 740-759.
Sobre la relevancia del pensamiento de Adam Smith en la poca moderna, vase
S. Moos, Is Adam Smith Out of Date?, Oxford Economic Papers, vol. 3 (junio
1951), pp. 187-201; K. E. Boulding, After Samuelson, Who Needs Adam Smith?,
History o f Political Economy, vol. 3 (otoo 1971), pp. 225-237; y R. H. Coase, The
Wealth of Nations, Economic Inquiry, vol. 15 (julio 1977), pp. 309-325.

REFERENCIAS
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1985. (T rad, castellana: Teora econmica en retrospeccin, 1.a. ed. castellana de la 3.a
inglesa, 1.a reim pr. M adrid: F o n d o de C u ltu ra E conm ica, 1985.)
C antillon, R ichard. Essai sur la nature du commerce en general, H. H iggs (ed.). Londres:
M acm illan, 1931 [1755], (T rad, castellana: Ensayo sobre la naturaleza del comercio en
general. M xico: F o n d o de C u ltu ra E conm ica, 1950.)
G ray, A lexander. A dam Sm ith, Scottish Journal o f Political Economy, vol. 23 (junio 1976),
pp. 153-169.
Schum peter, Joseph A. History of Economic Analysis. N u ev a Y ork: O xford U niversity Press,
1954. (Trad, castellana: Historia del anlisis econmico, 2.a ed. E splugues de Llobregat:
Ariel, 1982.)
Sm ith, A dam . The Wealth o f Nations, E dw in C an n an (ed.). N ueva Y ork: M o d ern L ibrary,
1937 [1776]. (T rad, castellana: Investigacin sobre la naturaleza y causas de la riqueza de
las naciones, 2 vols. V ilassar de M ar: O ikos T au, 1987.)
----- . Theory of Moral Sentiments. Ind ian ap o lis, Ind.: L iberty Classics, 1976 [1759].

6
EL ANALISIS ECONOMICO
CLASICO (I):
UTILIDAD, POBLACION
Y DINERO

INTRODUCCION
Adam Smith hizo ms por establecer la economa como una disciplina cientfica que
cualquier autor antes que l. Estableci los fundamentos de la teora clsica del
valor y suministr un anteproyecto con sentido para el crecimiento econmico.
Tambin le dio a la economa poltica una filosofa subyacente basada en la doctrina
de la utilidad o egosmo. El deseo de mejorar la propia situacin se manifiesta en los
intentos de los individuos por obtener beneficios y evitar costes. Para Jeremy
Bentham (1748-1832), un contem porneo ms joven de Smith, la doctrina se formali
z en trminos del principio del placer y del dolor. En su Introduction to the Principies
o f Moris and Legislation (1789), Bentham escribi con confianza:
La natu raleza ha puesto a la h u m an id ad bajo el gob iern o de dos am os sob eran o s, el dolor
y el placer. Slo ellos sealan lo que tenem os que hacer, as com o determ in an lo que
harem os... El principio de utilidad reconoce esta sujecin... (p. 17).

La idea de que el egosmo era, si no la exclusiva, al menos s la influencia dominante


en la actividad humana, gan terreno con m ucha rapidez en el siglo xvm. Smith fue
meramente uno ms de una larga serie de filsofos que expusieron el principio.
Tambin estaba incluido en esta lnea David Hume, profesor y amigo de Smith.
Juntos forjaron un marco filosfico que sirvi de piedra de toque para el nuevo
campo de la economa poltica.

135

13 6

HISTORIA DE LA TEO RIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

EL PRINCIPIO DE UTILIDAD EN LA ECONOM IA CLASICA:


JEREMY BENTHAM
Desde un punto de vista de la poltica, el principio de utilidad (egosmo) se ha
interpretado de dos maneras distintas. U na de ellas descansa en la creencia en una
identidad natural de intereses, y la otra en la creencia en una identidad artificial de
intereses. Adam Smith defendi la tesis de la identidad natural, que depositaba una
gran confianza en el orden natural y la armona. El crea que los egosmos indivi
duales de la naturaleza hum ana se armonizan espontneamente en una economa
libre; en consecuencia, su prescripcin bsica promova esencialmente una poltica
de laissez faire. Bentham, sin embargo, tom un rumbo diferente. Aun admitiendo
que los individuos son sobre todo egostas, Bentham negaba cualquier arm ona
natural de los egosmos. El delito, por ejemplo, brinda un caso de com portam iento
egosta que viola el inters pblico. El mismo hecho de la existencia del delito
constitua para Bentham la prueba suficiente de que la arm ona natural no existe.
Por tanto, el principio central de la filosofa de Bentham era que el inters de cada
individuo debe identificarse con el inters general, y que la tarea del legislador
consista en producir esta identificacin a travs de la mediacin directa. As,
Bentham adopt en primer lugar el principio de utilidad en forma de un marco de
identidad artificial de intereses. Su doctrina fue conocida como utilitarismo.
A primera vista, la doctrina de Bentham muestra un parecido con la antigua
filosofa griega del hedonismo, que tambin sostena que el deber moral se satisface
en el disfrute de los intereses que buscan el placer. Pero el hedonismo prescribe
acciones individuales sin referencia a la felicidad general. El utilitarismo aadi al
hedonismo la doctrina tica de que la conducta hum ana tena que ser dirigida hacia
la maximizacin de la felicidad del m ayor nmero de gente. La m ayor felicidad
para el m ayor nmero, era la consigna de los utilitaristas, los que participaban de
la filosofa de Bentham. Entre ellos haba personalidades como las de Edwin Chadwick (vase el captulo 9) y la combinacin de padre-e-hijo que formaban James y
John Stuart Mili (vase el captulo 8). Este grupo defenda la legislacin, ms
sanciones sociales y religiosas que castigasen a los individuos que perjudicaran a
otros al perseguir su propia felicidad.
Bentham defendi su principio de la forma siguiente:
P o r el principio de utilid ad se entiende aquel principio q u e ap ru e b a o d esap ru eb a to d a
accin segn la tendencia que dem uestre tener p a ra a u m e n ta r o dism inuir la felicidad de
la p a rte cuyo inters est en juego... no slo de cad a u n a de las acciones de u n individuo
privado, sino de to d a accin de g o bierno (Principies o f M oris and Legislation, p. 17).

Lo que es digno de notarse en esta declaracin es la mnima distincin que hizo


Bentham entre moral y legislacin. La misin que se asign a s mismo era-la de
d otar de carcter cientfico, en el sentido newtoniano, a la teora de la m oral y la
legislacin. As como la fsica revolucionaria de Newton giraba alrededor del princi
pio de atraccin universal (es decir, la gravedad), la teora de la moral de Bentham
giraba sobre el principio de utilidad. La influencia indirecta de Newton sobre las
ciencias sociales tambin se dej sentir de otras formas. El siglo xix fue un siglo que

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

13 7

tuvo pasin por la medicin. En las ciencias sociales, Bentham cabalg la cresta de
esta nueva ola. Si el placer y el dolor podan medirse en algn sentido objetivo,
entonces cada acto legislativo poda juzgarse en base a consideraciones de bienestar.
Este logro exiga una concepcin del inters general, que Bentham estaba dispuesto
a proporcionar.
Segn Bentham, el inters general de la com unidad se mide por la suma de los
intereses individuales en la comunidad. El planteamiento utilitarista era democrtico
e igualitario. N o im portaba que uno fuera un pobre o que fuera el rey: cada uno de
los intereses individuales tena que tener el mismo peso en la medicin del bienestar
general. As, si algo aade ms al placer de un campesino de lo que quita a la
felicidad de un aristcrata, es deseable desde el punto de vista utilitarista. Asimismo,
si una accin gubernamental de cierto tipo aum enta la felicidad de la comunidad
ms de lo que disminuye la felicidad de algn sector de la misma, la intervencin,
por lo mismo, queda justificada.
Todo esto presupone una especie de aritmtica moral, que Bentham consider
anloga a las operaciones matemticas requeridas por la fsica newtoniana. Sin
embargo, no todas las operaciones de aritmtica moral son de la misma clase. Los
valores de los diferentes placeres se suman para los individuos, pero el valor de un
placer dado debe multiplicarse por el nmero de gente que lo experimenta, y los
diversos elementos que forman el valor de cada placer tambin tienen que multipli
carse mutuamente. Una faceta econmica singular de esta teora del bienestar radica
en la eleccin que hace Bentham del dinero como medida del dolor y del placer. Por
supuesto, el dinero est sujeto a la utilidad marginal decreciente a medida que se
adquiere en cantidades progresivamente mayores, lo que Bentham reconoci, aun
que no explor el principio m arginalista tan a fondo como hicieron algunos de sus
sucesores. En otras palabras, Bentham fue ms un utilitarista que un marginalista.
Por lo tanto, no tom parte en la revolucin de la utilidad marginal que reorient la
teora general del valor, aunque influy en William Stanley Jevons (vase el captulo
14), que particip en la llamada revolucin.

El clculo de la felicidad
El intento de Bentham para medir el bienestar econmico en sentido cientfico tom
la forma de clculo de la felicidad, o suma del placer y del dolor colectivos. Ya en
1780, en su Introduction to the Principies o f Moris and Legislation (p. 30), Bentham
describa las circunstancias en las que tenan que medirse los valores del placer y del
dolor. Para la comunidad, se com ponan de los siete factores siguientes:
1. La intensidad del placer y del dolor.
2. Su duracin.
3. Su certeza o incertidumbre.
4. Su proximidad o lejana.
5. Su fecundidad, o la posibilidad de que las primeras sensaciones fuesen segui
das de otras de la misma clase (es decir, placer seguido de ms placer, o dolor
seguido de ms dolor).
6. Su pureza, o la posibilidad de que las primeras sensaciones no fuesen segui

13 8

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

7.

das de otras de la clase opuesta (por ejemplo, el parto tiene un bajo ndice de
pureza, porque representa una mezcla de dolor y de placer)
Su extensin, esto es, el nmero de gente afectada.

Bentham reconoca que la quinta y sexta circunstancias no constituyen propie


dades inherentes del dolor y del placer en s mismas, sino slo del acto que produce
placer o dolor. En consecuencia, slo entran en los clculos de la tendencia de
cualquier acto o acontecimiento que afecte a la comunidad.
Clculos del bienestar. Bentham tambin explic detalladamente el mecanismo
por medio del cual deban efectuarse los clculos de bienestar. Entonces, para hacer
un clculo exacto de la tendencia general de cualquier acto que afecte a los intereses
de la comunidad, exhorta a proceder como sigue:
C om incese con cualquier p erso n a de aquellas cuyos intereses parecen afectados de form a
m s d irecta p o r l [a c to ]; y hgase u n clculo,
1.
lugar.

Del valo r de cad a placer identificable que parezca p ro d u cid o p o r l en prim er

2. D el v alo r de cad a d o lo r que parezca pro d u cid o p o r l en prim er lugar.


3. Del valo r de cad a placer q u e parezca pro d u cid o p o r l despus de la p rim era
sensacin. E sto co nstituye la fecundidad del prim er placer y la im pureza del p rim er dolor.
4. Del v alo r de cad a d o lo r que parezca p ro d u cid o p o r l despus de la p rim era
sensacin. E sto co nstituye la fecundidad del prim er d o lo r y la im pureza del p rim er placer.
5. Sm ense to d o s los valores de to d o s los placeres p o r u n a p arte y los de todos los
dolores p o r otra. El saldo, si es favorable al placer, nos d a r la tendencia buena del acto
en conjunto, con respecto a los intereses de ese individuo; si es favorable al d o lo r [d a r ] la
tendencia m ala del acto en conjunto.
6. Realcese u n clculo del n m ero de personas cuyos intereses parecen estar im plica
dos, y reptase el proceso a n terio r con respecto a c ad a uno. Sm ense los n m ero s que
expresan los g rad o s de la tendencia buena... en relacin con... el conjunto: hgase de
nuevo con respecto a cad a individuo, en relacin con el cual la tendencia sea m ala en su
conjunto. H gase balance: que, si es favorable al placer, d a r la tendencia b u en a general
del acto... y si es favorable al d o lo r [d a r ] la tendencia m ala general con respecto a la
m ism a co m u n id ad (Principies o f M oris and Legislation, pp. 30-31).
Anticipando probablemente una crtica de la impracticabilidad de su teora del
bienestar, Bentham adm ita que no esperaba que se realizase el clculo de la felici
dad despus de cada juicio moral o disposicin legislativa. Pero exhortaba a los
legisladores y adm inistradores a tener siempre presente la teora, porque cuanto ms
avanzase el proceso real de evaluacin, ms cerca se encontrara de una medida
exacta.

Evaluacin del utilitarismo


Hay varias dificultades analticas y prcticas en la teora de la medicin del bienestar
de Bentham, algunas de las cuales reconoci, ignorando otras. Uno de los muchos
problemas a los que Bentham tuvo que enfrentarse era el de las comparaciones

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (I): UTILIDAD, POBLACION V DINERO

13 9

interpersonales de utilidad. La felicidad de un hombre, para parafrasear un viejo


tpico, puede ser veneno para otro hombre. El hecho de que diferentes individuos
tengan gustos diferentes, rentas diferentes, objetivos y ambiciones diferentes, etc.,
hace que las comparaciones de utilidad (ganada o perdida) entre individuos sean
ilegitimas, en relacin con cualquier criterio objetivo. Bentham admita esta dificul
tad, pero consideraba que haba que realizar tales comparaciones, o la reforma
social sera imposible. Por lo tanto, su teora del bienestar tiene un contenido
subjetivo (es decir, normativo).
O tro problema de la teora del bienestar de Bentham se refiere a la ponderacin,
si es que existe alguna, de los placeres cualitativos. Deban recibir los placeres de la
mente, por ejemplo, ms o menos nfasis que los placeres del cuerpo? Bentham fue
incapaz de resolver esta cuestin, aunque era consciente de la dificultad. Como
tantos economistas posteriores, recurri al dinero como la mejor medida disponible
de la utilidad, aunque las medidas m onetarias no registran siempre los cambios
cualitativos de un modo inequvoco.
Un defecto de la teora del bienestar de Bentham, del que aparentemente no tuvo
conciencia, se refiere a la dificultad lgica que los economistas llaman falacia de
composicin. Esta falacia afirma que si algo es cierto en relacin con una parte,
tambin lo es en relacin con el todo. Con referencia a Bentham, hay una falacia
lgica en la afirmacin de que el inters colectivo es la suma de los intereses de los
individuos. Aunque la afirmacin puede ser cierta en muchos casos, no lo es necesa
riamente en todos.
U n sencillo ejemplo puede servir para ilustrar este punto. Probablem ente es de
inters general, en los Estados Unidos, que todo automvil est equipado con todos
los mecanismos de seguridad posibles. Sin embargo, una m ayora de compradores
de automviles no est dispuesta a pagar el coste de tales equipos, en forma de
precios ms altos de los coches. En este caso, el inters colectivo no coincide con la
suma de los intereses individuales. El resultado constituye un dilema legislativo y
econmico. En otras palabras, el supuesto bsico de Bentham, en relacin con la
medicin del bienestar, puede llevar a estimaciones imprecisas del bienestar general.
En un terreno puramente filosfico, la visin de Bentham sobre la naturaleza
hum ana es esencialmente pasiva: la gente se ve empujada por la bsqueda del
placer y la huida del dolor. De ah que no existan motivos malos o deficiencias
morales; slo hay malos clculos respecto del placer y del dolor. Bentham no
pensaba que fuese errneo hacer un mal clculo; se poda ser estpido, pero proba
blemente la estupidez poda corregirse por medio de la educacin. Efectivamente, el
utilitarismo insisti mucho en la educacin como medio de reforma social.
El utilitarismo es demasiado estrecho en su aproximacin al comportamiento
humano. Hay muy poco espacio, o no lo hay en absoluto, para otros motivos de
com portam iento que no sean la persecucin del placer y la huida del dolor. Pero
Bentham pensaba que el clculo de la felicidad era una teora til, aunque no fuese
original, a pesar de sus dificultades inherentes. Los clculos individuales de placer y
de dolor pueden hacerse inconscientemente, y, sin embargo, existen, afirmaba Ben
tham. En todo esto, deca, no hay nada ms que la prctica de la humanidad, que
dondequiera que tenga una visin clara de su propio inters se conforma perfecta
mente con l (Principies o f Moris and Legislation, p. 32).

14 0

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

La bsqueda, por parte de Bentham, de una medida cuantitativa exacta de la


utilidad tenia que ser infructuosa, por supuesto. An en la actualidad, los economis
tas del bienestar no han podido resolver nunca el problema de las comparaciones
interpersonales de utilidad de m anera que pudiesen deducirse criterios verdadera
mente objetivos en los que basar las decisiones de bienestar. N o obstante, la influen
cia de la filosofa de Bentham se manifest a travs de James Mili, un adepto al
utilitarismo, sobre su hijo John Stuart, particularmente en el rea de la reforma
social. Y lo que es ms im portante para la historia del anlisis econmico, el clculo
de la felicidad proporcion un punto de partida para las intuiciones ms profundas
de Jevons en la teora del com portam iento del consumidor basada en la utilidad
marginal (vase el captulo 14).
La influencia de Bentham sobre la poltica econmica fue especialmente profun
da en las primeras dcadas despus de su muerte, cuando Edwin Chadwick y John
Stuart Mili mantuvieron alta la bandera de la reforma utilitarista. Su aproximacin
a la economa, sin embargo, sigue siendo influyente en la actualidad, habiendo
servido para inspirar las ampliaciones contemporneas de la teora neoclsica, en
reas como las de la economa del delito y la economa de la licitacin del derecho
de votar (vanse las N otas para lecturas complementarias al final del captulo). En
un sentido general, Bentham dem ostr ser el innovador magistral de las reformas
institucionales y adm inistrativas diseadas para cambiar los incentivos econmicos
de acuerdo con la voluntad general.

EL PRINCIPIO DE LA POBLACION EN LA ECONOM IA CLASICA:


T H O M A S MALTHUS
Si el principio de utilidad era una piedra angular de la economa clsica, el principio
de la poblacin fue otra. El autor que dio a la teora clsica de la poblacin su
formulacin definitiva fue Thomas Robert M althus (1766-1834). John M aynard
Keynes le llam el primero de los economistas de Cambridge, porque fue en
Cambridge donde M althus se distingui como alumno del Jesus College. All,
M althus se prepar para una carrera ministerial. A pesar de una palatosquisis
congnita, gan premios por sus declamaciones en griego, latn e ingls. Se gradu
en 1788 y recibi rdenes sagradas en el mismo ao, pero sigui en Cambridge
como fellow hasta 1804, en que se cas y, por lo mismo, tuvo que renunciar a su
cargo, segn las reglas del College.
El padre de M althus contaba a Jean-Jacques Rousseau y a David Hume entre
sus amigos, suponindose que ambos fueron los primeros visitantes del joven Tho. mas, cuando ste era un nio. Cuando se hizo mayor, M althus fue educado privada
mente y aprendi a ser un pensador independiente, rasgo del que ms adelante hara
buen uso al establecer su teora de la poblacin. En 1798, M althus public, anni
mamente, An Essay on the Principie o f Population as It Affects th Future Improvement o f Society, with Remarks on the Speculations o f Mr. Godwin, M. Condorcet, and
Other Writers (existe trad. cast.; vanse las Referencias). Sin embargo, el anonim ato
dio paso rpidamente al reconocimiento general, y a su debido tiempo, el nom bre de
M althus se convirti en una palabra familiar.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

14 1

El ttulo completo del Ensayo sugiere el motivo que subyace en l. M althus


reaccionaba contra el optimismo extremo de los filsofos Godwin y Condorcet.
Inspirados por la euforia poltica de la Revolucin Francesa, estos dos filsofos
pronosticaron la eliminacin de los males sociales. Describieron una sociedad libre
de la guerra, el delito, el gobierno, la enfermedad, la angustia, la melancola y el
resentimiento, en la que todo hombre buscara el bien de los dems. La respuesta de
M althus a la visin de Godwin y Condorcet parece, en visin retrospectiva, sencilla
mente decepcionante: afirm que la capacidad biolgica del hombre para reprodu
cirse, cuando no se ve limitada, supera los medios fsicos de subsistencia y, en
consecuencia, imposibilita la perfectibilidad de la sociedad humana.
El primer Ensayo se contruy en gran medida en la propia cabeza de Malthus.
Despus, y en parte a causa del furor que gener, comenz a rellenar con algunos
datos empricos el esqueleto de su teora. El Ensayo tuvo sucesivas ediciones en
1803, 1806. 1807, 1817 y 1826. Finalmente, culmin en A Summary View o f the
Principie o f Population, publicado en 1830. A pesar de las numerosas modificaciones
introducidas en sus diversas ediciones, sin embargo, el principio esencial del primer
Ensayo no vari.

Esbozo de la teora
M althus bas su principio de la poblacin en dos proposiciones. La primera afirma
ba que la poblacin, cuando no se ve limitada, aum enta en progresin geomtrica,
de tal m odo que se dobla cada veinticinco aos (A Summary View, p. 238). M althus
intent aadir precisin a este principio, basndolo en la experiencia de la poblacin
en los Estados Unidos. Sin embargo, las estadsticas disponibles no eran fiables y
proporcionaban un escaso respaldo emprico al primer postulado de M althus. En
consecuencia, tuvo el cuidado de indicar que la duplicacin de la poblacin cada
veinticinco aos no era ni la tasa de crecimiento mxima de la poblacin, ni era
siempre necesariamente la tasa real. Pero M althus afirm claramente la existencia de
una tasa de crecimiento potencial de la poblacin que aum entaba en progresin
geomtrica.
A modo de contrapeso del primer postulado, estaba el segundo: en las circuns
tancias ms favorables, los medios de subsistencia (es decir, la oferta de alimentos)
posiblemente no pueden aum entar ms que en progresin aritmtica. La precisin
que M althus prest a esta segunda afirmacin fue desafortunada, dado que la
progresin aritmtica de la oferta de alimentos no vena respaldada por los hechos,
ni siquiera en la forma aproxim ada que se daba en la primera afirmacin. No
obstante, la yuxtaposicin de los dos primeros postulados llevaba al reconocimiento
de la evidente discrepancia entre el crecimiento potencial de la poblacin y la oferta
de alimentos. En las propias palabras de Malthus: La capacidad de crecimiento de
la poblacin es... tan superior, que el aumento de la especie hum ana slo puede
mantenerse al nivel de los medios de subsistencia mediante la accin constante de la
terrible ley de la necesidad, que acta como un freno sobre la mayor capacidad de
reproduccin (A Summary View. p. 21).
Este dilema de la poblacin planteaba una cuestin terica y una cuestin

142

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

prctica. La cuestin terica se centraba en la identificacin de los frenos reales del


crecimiento de la poblacin; la cuestin prctica se refera a las soluciones del
problema, es decir, qu frenos deban ser estimulados ms que otros. M althus
discuti ambas cuestiones, comenzando con el problema de la identificacin.
Frenos positivos y preventivos. El freno ltimo del crecimiento de la poblacin
es la oferta limitada de alimentos. Pero hay otros, y M althus los clasific en frenos
positivos y frenos preventivos. Los primeros, como la enfermedad, aum entan la tasa
de mortalidad, mientras que los ltimos, como la anticoncepcin, disminuyen la tasa
de natalidad. El propio M althus no favoreci ni la anticoncepcin ni el aborto como
medios prcticos para limitar el crecimiento de la poblacin. En una condena
cuidadosamente m esurada del ltimo, describi el aborto como un arte indecoroso
para ocultar las consecuencias de una unin irregular.
La significacin de la contribucin de M althus radica en su capacidad de presen
tar la tendencia procreativa y los frenos a la misma dentro de una estructura terica
que concentra la atencin en las fuerzas que tienden a modificar el nm ero de
personas sobre la Tierra. El cuadro 6.1 presenta la teora de la poblacin de M althus
en forma resumida.
Como teora, el principio de poblacin nos dice que sta aum entar siempre que
el efecto acumulativo de los diversos frenos sea menor que el de la procreacin, que
disminuir siempre que el efecto acumulativo de los frenos sea m ayor que el de la
procreacin y que permanecer invariable siempre que los efectos combinados de los
frenos y de la procreacin se compensen.
Limitaciones tericas. Aunque la teora esbozada en el cuadro 6.1 es completa
mente general, el propio M althus tendi a considerar el resultado de la lucha entre
la poblacin y la oferta de alimentos como algo que llevara inevitablemente a una
economa de subsistencia. Esta opinin fue desafortunada por dos razones; 1) como
profeca se ha m ostrado errnea en muchos casos, y 2) no. es en absoluto inherente a
la estructura terica ideada por Malthus.
Por una parte, la teora de la poblacin de M althus es neutral con respecto a los
supuestos y a las conclusiones. Dados unos factores empricos relevantes para el
cuadro 6.1, la teora es capaz de explicar todas las variaciones de la poblacin:
crecimiento, despoblacin o estancamiento. Por otra parte, M althus infiri el hecho
de que se pudiera llegar realmente a una economa de subsistencia porque la
Cuadro 6.1
D istincin de M alth u s en tre frenos positivos y preventivos

Frenos positivos
(factores que aumentan
las muertes)

Frenos preventivos
(factores que reducen
los nacimientos)

G u erra
H am bre
Peste

R estriccin m oral
A nticoncepcin
A b o rto

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

143

tendencia a procrear dom inara de hecho el efecto acumulativo de los frenos en


accin. M althus afirmaba que esta consecuencia era inevitable, aunque, de hecho, las
economas avanzadas del m undo han hecho mucho para evitarlo.
Como teora, es invlido el principio de la poblacin de Malthus? N o necesaria
mente, porque su estructura terica es perfectamente capaz de proporcionar conclu
siones generales relativas a la poblacin y a la subsistencia para economas diferen
tes en distintos periodos histricos. Lo que se requiere para que una teora sea
operativa en un sentido predictivo, sin embargo, es que una informacin fiable sobre
la magnitud de las tendencias confiera relevancia a la teora.
Tambin se puede achacar a M althus que pasase por alto otros frenos que
pueden evitar su conclusin pesimista. En primer lugar, no consigui separar,
conceptualmente, sexo y procreacin. Con todo, en un m undo de tcnicas modernas
de control de nacimientos y otros mecanismos de planificacin familiar, esta distin
cin se hace con frecuencia. Muchas familias limitan el nmero de sus vstagos por
razones que no son financieras, por ejemplo, un deseo de libertad personal y
movilidad o una carrera. No puede descartarse el motivo esttico en el control de
nacimientos: demasiados nios pueden perjudicar el aspecto, la com odidad y el
bienestar de la madre. Estos frenos adicionales son capaces de reducir la disparidad
entre la multiplicacin de la especie y el crecimiento de la oferta de alimentos.
Un defecto ms grave de la teora de la poblacin de M althus fue su tendencia,
com partida por otros autores clsicos, a subestimar el progreso de la tecnologa
agrcola. En el Ensayo ya se insina que la agricultura est sujeta a rendimientos
decrecientes, un tema que M althus ampliara ms adelante en su teora de la renta.
Sin embargo, como ley econmica, los rendimientos decrecientes rigen slo en un
estado constante de la tecnologa. Y en las economas avanzadas, el rpido progreso
de la tecnologa ha logrado ahuyentar el espectro malthusiano. P or supuesto, esto
no niega la amenaza, autnticamente real, de la subsistencia en el m undo subdesarrollado. All, el espectro malthusiano se presenta como una autntica amenaza para
los objetivos prcticos del crecimiento y desarrollo econmicos.

LOS PRIMEROS PROBLEMAS MONETARIOS


Por lo menos durante un tiempo, la teora de la poblacin de M althus pareci
plantear una cuestin im portante en la economa clsica, la cuestin de la oferta de
trabajo. Despus de Malthus, la poblacin se convirti en el principal determinante
de los salarios, y en las explicaciones subsiguientes de la participacin agregada del
trabajo en el producto anual se puso el nfasis en el concepto del fondo de salarios.
Un tema que result ms difcil de plantear fue la cuestin monetaria, es decir, la
cuestin de los efectos que tiene, si es que tiene alguno, el dinero sobre la actividad
econmica.

La teora monetaria preclsica


Desde, aproximadamente, 1650 hasta 1776, la teora m onetaria se compona bsica
mente de dos corrientes de pensamiento. Una corriente afirmaba que el dinero

144

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

estimula el comercio y contaba entre quienes la proponan a John Law, Jacob


Vanderlint y George Berkeley (el obispo). Esta corriente destacaba el efecto del
dinero sobre la produccin y el empleo, ignorando en gran medida la posible
relacin entre dinero y precios. La otra corriente era la teora cuantitativa del
dinero, que, como hemos visto en el captulo 3, se centraba en la relacin entre
dinero y precios. Los autores im portantes que contribuyeron al desarrollo de la
teora cuantitativa del dinero fueron John Locke, Richard Cantillon y David Hume.
Como muchas teoras anteriores, el argumento del dinero-estimula-el-comercio
constituy una primera aproximacin til. Subyacente en la teora estaba la idea de
que, dado un volumen de comercio, se necesita una cantidad adecuada de dinero por
el motivo transaccin. El dinero es un determinante im portante del gasto agregado,
que a su vez determ ina los niveles de produccin y empleo. Este progreso terico es
el elemento de verdad que se encuentra en la doctrina del dinero-estimula-elcomercio. Pero no va lo bastante lejos, especialmente en dos aspectos crticos.
Primero, como se advirti previamente, ignoraba los posibles efectos del dinero
sobre el nivel de precios. Y. segundo, pasaba por alto el papel de las expectativas en
el proceso de tom a de decisiones. Este ltimo tema separa claramente a Keynes
(vase el captulo 19) de los tericos del dinero-estimula-el-comercio de los siglos
x v i i y x v i i i . A diferencia de sus antepasados, Keynes no afirm que en el dinero
estuviese la clave para resolver el desempleo. Sin embargo, como ellos, vio en el
dinero la clave de la explicacin del desempleo.
Aunque ya hemos discutido la mecnica de la teora cuantitativa del dinero en
los captulos 3 y 4, aprovechamos esta ocasin para mencionar una vez ms el
nombre de David Hume (1711-1776), en cuyas manos la teora cuantitativa del
dinero tom la forma de su versin ms comnmente aceptada. Fue Hume quien
intent conciliar la teora del dinero-estimula-el-comercio con la teora cuantitativa
del dinero. Adems, es en los escritos econmicos de Hume donde aparece por
primera vez el concepto de dinero neutral. Como observ Keynes, Hume tena pie
y medio en el m undo clsico (Teora general, p. 329n.).
Las actitudes del siglo x v i i i ante el dinero no pueden comprenderse en el vaco
histrico. El siglo comenz con los experimentos monetarios de John Law. que fue
inspirado por la idea de que una abundancia de dinero es el camino real que
conduce a la riqueza (Rist, Historia de las doctrinas relativas al crdito y a la
moneda, p. 103 de la trad. inglesa citada por los autores). Despus del hundimiento
del sistema de Law, muchos de los ilustrados de aquella poca de Cantillon a
Hume, de Quesnay a Turgot y Smith, y, en el siglo siguiente, de T hornton a
Ricardo restaron nfasis a la importancia del dinero, insistiendo en que el trabajo
y los recursos naturales son, en su lugar, los elementos fundamentales de la riqueza.
Paradjicamente, la comunidad de los negocios continu creyendo en una moneda
metlica, incluso cuando los tericos argum entaban en contra de ella.
El siglo x v i i i fue un siglo en el que Europa padeci los estragos de la guerra; en
consecuencia, haba una gran presin sobre las economas de Europa para aum entar
la oferta monetaria. Apenas se haba instaurado el papel de curso forzoso en
Inglaterra a finales de siglo cuando todos empezaron a ponderar los modos y
m aneras de volver lo ms rpidam ente posible al dinero metlico. Esta experiencia
del pasado brinda algunas lecciones para el presente. Adam Smith ense clara

EL A N A LISIS ECONOM ICO C LA SICO (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

145

mente que las nicas cosas que cuentan para el progreso de la riqueza son los
recursos que proporciona la naturaleza a la actividad del hombre y el uso que ste
hace de aqullos a travs de su trabajo y de sus inventos. Pero esto no basta. Debe
recordarse que los seres hum anos viven en sociedad y que la sociedad se basa en un
conjunto de intercambios recprocos. La mayor parte de estos intercambios slo
pueden realizarse despus de un intervalo de tiempo, que supone alguna incertidumbre con respecto al futuro. Los bienes que ofrecen la mejor posibilidad de defenderse
contra la incertidumbre del tiempo son objetos preciosos, raros, duraderos e indes
tructibles, como el oro. Por lo tanto, tales objetos juegan necesariamente un im por
tante papel en todas las sociedades humanas en las que el futuro es una realidad.
Por lo general, el anlisis econmico subestima el lugar que ocupa el futuro en la
actividad econmica. La consideracin del futuro nunca est lejos de las mentes de
los industriales, los comerciantes y las gentes dedicadas a los negocios. Estos concen
tran continuam ente su visin en el futuro, en lo que se refiere a precios, mercados y
fuentes de oferta y demanda. La moneda estable es un puente im portante entre el
presente y el futuro. Slo gracias a la moneda estable (o, en su ausencia, otros
objetos preciosos, que tengan un valor estable) pueden esperar las personas, reservar
sus elecciones y calcular sus posibilidades. Sin ella, flotaran por completo en un mar
de incertidumbre.
En la poca moderna, las controversias sobre el dinero fuerte frente al papel
moneda son raras, aunque esto puede cambiar. Lo que ha durado ms como
cuestin terica ha sido la controversia sobre la neutralidad o no neutralidad
del dinero. La neutralidad del dinero se refiere al hecho de que los cambios de la
masa m onetaria no tienen ningn efecto sobre los precios relativos. En su celo por
desacreditar la idea mercantilista de que el dinero constitua la riqueza, los primiti
vos tericos m onetaristas dieron la impresin de que el dinero es un velo que oculta
las fuerzas reales de la productividad, que es lo nico que cuenta para la autntica
riqueza econmica. Todo lo que hacen las variaciones m onetarias es cambiar el nivel
de precios en proporcin a los cambios en el dinero. La exposicin que hizo Hume
de esta opinin es clsica:
Si consideram os cualquier reino en s m ism o, es evidente que la m ay o r o m en o r a b u n d a n
cia de din ero no tiene n inguna consecuencia; d a d o que los precios de las m ercancas son
siem pre p ro p o rcio n ales a la can tid a d de dinero... Es u n a m xim a casi evidente que el
precio de to d a s las cosas d epende de la p ro p o rci n existente entre las m ercancas y el
dinero, y que cualquier alteracin considerable de am b o s tiene el m ism o efecto, elevando
o reduciendo el precio... (W ritings on Economics, pp. 33, 41).

Una cosa es aislar los efectos de las variaciones monetarias sobre el nivel de precios,
aunque ignorando los efectos concomitantes sobre los precios relativos, y otra cosa
completamente diferente es negar que los shocks monetarios no tengan ningn efecto
sobre los precios relativos. No todos los tericos m onetarios primitivos fueron
ingenuos en este sentido. Cantillon (vase el captulo 4) vio muy claramente los
efectos del dinero sobre los precios relativos y tambin Hume desarroll un mecanis
mo de ajuste interior que describa los efectos de una variacin m onetaria a corto y
a largo plazo. Observ que un aum ento o disminucin de la oferta monetaria influa
sobre el empleo, la produccin y la productividad, as como sobre los precios

14 6

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

(Mayer, David Hume and Monetarism, p. 573). Finalmente, Gary Becker y William Baumol no encontraron virtualmente ningn respaldo para la opinin de que
los primitivos tericos monetaristas aprobaron inequvocamente la tesis del dinero
neutral. Por eso concluyeron que la idea en su conjunto fue bsicamente un
hombre de paja construido por conveniencia de los tericos monetarios neoclsi
cos (The Classical M onetary Theory, p. 376).

La teora monetaria clsica


En lo que a la teora pura se refiere, una buena parte del terreno fue roturado en el
siglo x v i i i . El siglo x v i i i tuvo que hacer poco ms que adoptar la teora monetaria
de Cantillon y Hume, aadiendo a veces ms confusin que luz.
Tal vez el mejor resumen del pensamiento monetario del perodo sea el Bullion
R epon de 1810. En los primeros aos del siglo x i x , el movimiento hacia un papel
m oneda no convertible vio slo un ligero aumento de la circulacin de billetes de
banco britnicos y escasas variaciones de los tipos de cambio. Pero, a partir de 1808,
el aum ento de la emisin de billetes empez a sentirse, a medida que suban
regularmente los precios y disminuan los tipos de cambio. Determinados sectores
del pblico expresaron su inters, y a principios de 1810, Francis Horner, miembro
del Parlamento, propuso en la C m ara de los Comunes, que se nombrase un comit
para investigar el elevado precio de los metales preciosos. Cierto nm ero de testigos
fue llamado a declarar, despus de lo cual se entreg a la Cm ara, en el mes de junio,
un informe redactado en gran parte por Horner, William Huskisson y Henry
Thornton. Sin embargo, no fue debatido hasta el ao siguiente, siendo rechazadas
sus conclusiones.
El Bullion Report era el primer argum ento oficial contra la poltica monetaria
discrecional. Sostena que una cantidad excesiva de billetes de banco influa en el
valor del papel moneda y se atribua el elevado precio de los metales preciosos
(inflacin) a esta causa. Un tanto paradjicamente, el informe sostena que los
problemas monetarios britnicos de entonces no los ocasionaba la falta de la
confianza del pblico en el papel moneda, aunque sta era una creencia am plia
mente difundida entre el pblico. La posicin del Comit a este respecto puede
haber sido impuesta por Thornton, que haba adoptado una posicin semejante en
su libro An Enquiry into the Nature and Effects o f the Paper Credit ofG reat Britain,
publicado en 1802. Sin embargo, en la poca en que se termin el informe, el Comit
prcticamente la haba invertido, porque conclua que la vuelta a la convertibilidad
era la nica manera de restaurar efectivamente la confianza general en el valor de
los medios en circulacin del reino (Cannan, The Paper Pound, p. 70).
El Bullion Report sirvi como pretexto para los primeros opsculos de David
Ricardo (vase el capitulo 7) sobre m aterias monetarias, que se publicabancomo
comentarios al informe. En 1809, Ricardo public sus colaboraciones sobre El
precio del oro, y en 1816 sus Propuestas para una moneda econmica y segura.
En ambos trabajos, Ricardo reafirmaba la teora cuantitativa del dinero y defenda
una vuelta a la convertibilidad. El concepto de cantidad dom inaba por completo la
teora m onetaria de Ricardo. El sostena que tanto las disminuciones como los

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

14 7

aumentos del nivel de precios se regulan por los cambios en la cantidad de dinero.
La idea del dinero como un depsito de valor no parece habrsele ocurrido. No
menciona la dem anda de dinero. El dinero se define en los trminos ms estrictos
como un mero regulador del valor. Ricardo rechaz o ignor la idea del dinero
como un vnculo entre el presente y el futuro, en virtud de que es no perecedero y
escaso. Su visin del crdito fue tambin excesivamente restrictiva. Por ejemplo, no
consider los cheques como instrumentos de circulacin (como hizo Cantillon), sino
como medios de economizar el uso del dinero. Dado que no consideraba los cheques
como instrumentos monetarios, no podan afectar a los precios. Tom adas en su
conjunto, las ideas de Ricardo sobre el dinero tuvieron el efecto de transform ar la
teora cuantitativa del dinero en una teora ricardiana del dinero. Su formulacin era
tan unilateral y restrictiva que llev a muchos economistas posteriores a considerar
con reservas cualquier teora del dinero o de los precios en la que la cantidad jugase
un papel.
Queda algo curioso por ver sobre este tema. Encontrado entre los papeles de
Ricardo despus de su muerte y publicado en 1823, estaba su Plan para crear un
banco nacional, que adelantaba la nocin de que el papel moneda es un sustitutivo
eficiente del dinero metlico porque exige menores recursos para mantenerlo. Lo
nico que hace falta es fijar la cantidad de papel m oneda de una vez por todas.
Ricardo ide un plan para esto, por el cual el Estado disfrutara del monopolio de la
emisin de papel m oneda y slo podra emitir nuevos billetes con el respaldo de una
m ayor cantidad de oro procedente del extranjero. Sin embargo, se introduca un
elemento de elasticidad m onetaria, permitiendo al banco central que interviniese en
operaciones de mercado abierto: com prara valores gubernamentales cuando quisie
ra aum entar la cantidad de dinero y los vendera cuando quisiera disminuirla. Estas
compras y ventas vendran determ inadas por las variaciones del tipo de cambio que
reflejaran la relacin entre el valor del papel moneda y su contrapartida metlica.
As, puede verse que la idea de tales operaciones, aunque a veces se la considera
como la cumbre del modernismo, de hecho es muy vieja. Adems, parece que no hay
ms que un paso desde el reconocimiento de la legitimidad de tales operaciones en
rgimen de patrn oro a la idea de una moneda fiduciaria completamente dirigida.
John Stuart Mili (vase el captulo 8), que representaba la economa clsica en la
cima de su influencia, tambin aceptaba la teora cuantitativa, pero le aadi
algunas cualificaciones que servan para corregir los excesos ricardianos. En primer
lugar, Mili reconoci (como Cantillon y Hume) que las rgidas conclusiones de la
teora cuantitativa se basaban en el supuesto de una distribucin equitativa del
nuevo dinero, en relacin con las tenencias iniciales. Cualquier otra distribucin
alterara la estricta proporcionalidad entre dinero y precios. Adems, l crea que la
teora cuantitativa estricta slo se sostena para el dinero metlico y que:
C u an d o el crdito act a slo com o m edio de com pra, d istin to del dinero en m ano, m s
adelan te verem os que la relacin en tre los precios y el volum en de m edios en circulacin
es m ucho m s d irecta e ntim a, y que tal relacin, c u an d o existe ya n o adm ite un m o d o de
expresin ta n sim ple (Principies o f Political Economy, p. 495 ed. inglesa cit.).

Finalmente, Mili reconoca que un aum ento del crdito bancario en condiciones de
pleno empleo podra hacer que disminuyese el tipo de inters.

14 8

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

Con mucho, la luz ms brillante entre los tericos monetarios clsicos fue Henry
T hornton, el banquero britnico y miembro del Parlam ento que se mencion antes,
en relacin con el Bullion Report de 1810. Thornton hizo dos contribuciones im por
tantes a la teora monetaria: 1) la distincin entre tipo de inters natural y tipo de
inters bancario (prstamos), y 2) la doctrina del ahorro forzoso.
En relacin con el prim er principio, T hornton seal correctamente que el tipo
de rendimiento sobre el capital invertido (determinado por la frugalidad y la produc
tividad) regula el tipo de inters bancario sobre los prstamos. Si el tipo bancario
est por debajo del primero, la competencia por los prstamos a las empresas
elevar el tipo bancario; si el tipo bancario est por encima del primero, la dem anda
de prstamos bancarios se reducir, obligando a los bancos a disminuir los tipos a
fin de conseguir prstamos. Por lo tanto, la cuestin de determ inar la cantidad
ptima de los prstamos bancarios depende de una comparacin entre el tipo de
rendimiento sobre el capital (Thornton lo llam tipo natural) y el tipo de inters
sobre los prstamos bancarios. Si la inversin y el ahorro vienen determinados por
las fuerzas reales de la frugalidad y la productividad, slo un cambio en una u otra
de estas fuerzas desplazar las curvas representadas en el grfico 6.1. En este modelo,
S S ' representa la oferta de ahorro como funcin del tipo de inters. De modo
semejante, II' representa la demanda de fondos para invertir, tambin como funcin
del tipo de inters. La interseccin de S S ' y II' determina el tipo natural (r). En

G rfico 6.1
En equilibrio monetario, la tasa de los prstamos es igual a la tasa natural (/ = r).
En caso de trastornos monetarios, la tasa de los prstamos se apartar de la
tasa natural (/ # r).

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

149

equilibrio m onetario el tipo de prstamo (/) ser igual al tipo natural. Pero si
el equilibrio m onetario se altera por un aum ento del papel moneda, el tipo de inters
sobre los prstamos bancarios disminuir, por ejemplo hasta /' (a causa de un
aum ento de los fondos prestables). Al mismo tiempo, S S ' y II' permaneceran sin
variacin, a menos que se produjera un cambio en los factores reales de frugalidad y
de productividad, que no sera inducido por un fenmeno puramente monetario,
como un aum ento del papel moneda.
As, aparecera una brecha entre el tipo natural y el tipo de los prstamos, y esta
brecha motivara la aparicin de una dem anda insaciable de prstamos. La presin
inflacionista subsiguiente sera eliminada slo cuando el tipo de los prstamos
aumentase de nuevo hasta su anterior nivel en r. Sin embargo, en el proceso, los
precios habran aumentado. De esta manera, se rehabilita la teora cuantitativa: un
aum ento en la cantidad de dinero lleva a unos precios ms altos, pero no produce
ningn cambio (a largo plazo) en el tipo de inters real.
La segunda contribucin de Thornton la doctrina del ahorro forzoso reco
noca que un aum ento de la cantidad de dinero produce un aum ento del capital, as
como un aum ento de los precios. Este sera el caso, con tal que una parte del nuevo
dinero fuera a los empresarios. Si stos convierten este nuevo dinero en capital,
entonces los efectos de produccin (acumulacin de capital forzosa) acom paaran a
los precios ms altos asociados con el aum ento del dinero; de ah que el dinero no
fuera estrictamente neutral, como sostena Hume. Adems, T hornton sugiri la
posibilidad de que un aumento de los billetes en condiciones de desempleo general
llevara a un aum ento de la produccin y del empleo, ms que a un aum ento de los
precios. Est claro que Thornton afirmaba la neutralidad del dinero slo como una
proposicin a largo plazo, y aun entonces bajo ciertas condiciones.

CONCLUSION
Los temas e intereses planteados en este captulo se combinan para formar el teln
de fondo general en el que el anlisis econmico clsico se desarrollaba en el siglo
xix. El egosmo se convirti en la explicacin dom inante de la actividad econmica.
La teora de la poblacin de M althus se introdujo en el anlisis econmico como
una variable endgena y se convirti en parte integral de la teora de la distribucin
de la renta. Finalmente, la teora cuantitativa del dinero suministr la estructura
analtica para comprender y explicar los cambios en el nivel agregado de precios.
Excepto la teora de la poblacin, cada una de estas proposiciones se ha m antenido
dentro del cuerpo de la corriente principal de la economa. Las variaciones de la
poblacin fueron relegadas por los economistas neoclsicos al rango de variables
exgenas, es decir, de influencias exteriores, ms all del inters directo del terico.
Nuestro examen de cada uno de estos temas ha sido necesariamente breve y no
debe considerarse exhaustivo. En particular, es extremadamente difcil ofrecer un
resumen inequvoco de la teora m onetaria clsica en trminos de la doctrina del
dinero neutral. H asta el presente, la teora cuantitativa se ha mantenido como una
de las ideas ms viejas y ms duraderas en la economa. Dentro del perodo

1 50

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

neoclsico se produjeron algunas modificaciones, y, despus de un breve intervalo


keynesiano, se han seguido produciendo (vase el captulo 20).

NOTAS PARA LECTURAS COM PLEM ENTARIAS


Las referencias generales a Bentham y sus ideas incluyen a J. L. Stocks, Jeremy
Bentham (Manchester, Inglaterra: M anchester University Press, 1933); C. W. Everett,
Jeremy Bentham (Nueva York: Dell, 1966); D. J. Manning, The M ind o f Jeremy
Bentham (Londres: Longmans, 1900); y Elie Halvy, The Growth o f Filosophic Radi
calism, M. M orris (trad.) (Londres: Faber, 1928).
Desde el punto de vista de la economa, tal vez la fuente ms original sobre
Bentham sean sus Economic Writings, 3 vols., W. Start (ed.) (Londres: G. Alien,
1952-54) (Existe trad. cast, de una seleccin de los mismos, Escritos econmicos.
Mxico: Fondo de Cultura Econmica, 1965). The Works o f Jeremy Bentham, 11
vols., J. Bowring (ed.) (Nueva York: Russell & Russell, 1962), es ms completo, pero
abarca mucho ms que los temas econmicos, com prendiendo moral, filosofia y
jurisprudencia.
Dos visiones opuestas del clculo de la felicidad de Bentham se presentan en
Lionel Robbins, Bentham in the Twentieth Century (Londres: University of London,
Athlone Press, 1965), y en John Plamenatz, The English Utilitarians, 2.a ed. (Oxford:
Blackwell, 1958). Sobre el mismo tema, vase W. C. Mitchell, Benthams Felicific
Calculus, Political Science Quarterly, vol. 33 (junio 1918), pp. 161-183, reimpreso en
The Backward Art o f Spending Money (Nueva York: McGraw-Hill, 1937).
O tros tratam ientos incluyen W. Start, Liberty and Equality, or: Jeremy Bent
ham as an Economist, Economic Journal, vol. 51 (abril 1941), pp. 56-79, y vol. 56
(diciembre 1946), pp. 583-608: Jacob Viner, Bentham and J. S. Mill: The Utilitarian
Background, American Economic Review, vol. 39 (marzo 1949), pp. 360-382; y T. W.
Hutchison, Bentham as an Economist, Economic Journal, vol. 66 (junio 1956), pp.
288-306. (Existe trad, cast.: Bentham como economista, en Joseph J. Spengler y
William R. Allen (eds.), El pensamiento econmico de Aristteles a Marshall. Madrid:
Tecnos, 1971, pp. 344-362). Tambin es interesante P. A. Palmer, Benthamism in
England and America, American Political Science Review, vol. 35 (octubre 1941),
pp. 855-871.
La referencia estndar sobre M althus es James Bonar, Malthus and His Work,
2a. ed. (Nueva York: Macmillan, 1924). Una interpretacin ms reciente es G. F.
McCleary, The Malthusian Population Theory (Londres: Faber, 1953). Bonar, C. R.
Fay y J. M. Keynes reunieron sus esfuerzos para escribir A Com memoration of
Thom as Robert M althus, Economic Journal, vol. 45 (junio 1935), pp. 221-234, en
ocasin del centenario de la muerte de M althus. Keynes tambin fue generoso en su
elogio de Malthus, en sus Essays in Biography (Nueva York: N orton, 1963) (Existe
trad. cast, de este ltimo texto, Robert M althus (1766-1834). El primer economista
de Cambridge, en Thom as Robert M althus, Primer ensayo sobre la poblacin.
Madrid: Alianza, 1966, pp. 9-40).

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

1 51

Para otras valoraciones, vase Lionel Robbins, M althus as an Economist,


Economic Journal, vol. 77 (junio 1967), pp. 256-261; y R. L. Mcek, Malthus:
Yesterday and Today, Science and Society, vol. 18 (invierno 1954), pp. 21-51. Los
tratam ientos notables de la teora de la poblacin de M althus incluyen a S. M.
Levin, M althuss Conception of the Checks to Population, Human Biology, vol. 10
(1938), pp. 214-234; S. M. Levin, M althus and the Idea of Progress, Journal o f the
History o f Ideas, vol. 27 (enero-marzo 1966), pp. 92-108; Kingsley Davis, M althus
and the Theory of Population, en P. F. Lazarsfeld y M. Rosenberg (eds.), The
Language o f Social Research (Nueva York: Free Press, 1955); J. P. Hubei, The
Demographic Impact of the Old Poor Law: M ore Reflections on Malthus, Econo
mic History Review, vol. 33 (agosto 1980), pp. 367-381; J. M. Pullen, M althus on the
Doctrine of Proportion and the Concept of the Optimum, Australian Economic
Papers, vol. 21 (diciembre 1982), pp. 270-285; J. M. Pullen, Some New Information
on the Rev. T. R. Malthus, History o f Political Economy, vol. 19 (primavera 1987),
pp. 127-140; P. Laslett, Gregory King, Robert M althus and the Origins of English
Social Realism, Population Studies, vol. 39 (noviembre 1985), pp. 351-362; y Sam
Hollander, On M althuss Population Principle and Social Reform, History o f
Political Economy, vol. 18 (verano 1986), pp. 187-235. La correspondencia entre
Senior y M althus sobre el tema de la poblacin se incluye en Senior, Selected
Writings on Economics (Nueva York: A. M. Kelley, 1966).
La teora m onetaria tiene una vieja y larga historia. Sobre el perodo preclsico,
vase Douglas Vickers, Studies in the Theory o f Money: 1690-1776 (Philadelphia:
Chilton, 1959); A. E. Monroe, Monetary Theory before Adam Smith (Cambridge,
Mass.: H arvard University Press, 1923); William Letwin, The Origins o f Scientific
Economics (Garden City, N. Y.: Doubleday, 1964), que contiene una reimpresin del
primitivo manuscrito de Locke, Manuscript on Interest; y Jacob Viner, Studies in the
Theory o f International Trade (Nueva York: Harper & Row, 1937). Las principales
realizaciones entre los primitivos autores se detallan en F. Cesarano, M onetary
Theory in Ferdinando G alianis Della Moneta, History o f Political Economy, vol. 8
(otoo 1976), pp. 380-399; A. H. Leigh, John Locke and the Quantity Theory of
Money, History o f Political Economy, vol. 6 (verano 1974), pp. 200-219; J. A.
Weymark, Money and Lockes Theory of Property, History o f Political Economy,
vol. 12 (verano 1980), pp. 282-292; M. I. Duke, David Hume and M onetary
Adjustment, History o f Political Economy, vol. 11 (invierno 1979), pp. 572-587; y
T. Mayer, David Hume and M onetarism (vanse Referencias).
Las ideas de Adam Smith sobre dinero y teora monetaria, que no se han
considerado en este captulo, son el tema de David Laidler, Adam Smith as a
M onetary Economist, Canadian Journal o f Economics, vol. 14 (mayo 1981), pp. 185200. El bimetalismo se discute dentro de un marco de equilibrio general por C. N.
Chen, Bimetallism: Theory and Controversy in Perspective, History o f Political
Economy, vol. 4 (primavera 1972), pp. 89-112. Un im portante economista monetario
del siglo xix fue Thom as Tooke, cuyas ideas sobre el tema son exploradas por Arie
Arnon, The Transform ation of Thom as Tookes M onetary Theory Reconsidered,
History o f Political Economy, vol. 16 (verano 1984), pp. 311-326. Para un examen de
la teora m onetaria clsica, a la luz del debate contem porneo sobre la deseabilidad
del restablecimiento del patrn oro, vase David Glasner, A Reinterpretation of

1 52

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

Classical M onetary Theory, Southern Economic Journal, vol. 52 (julio 1985), pp. 4667. La evolucin de las norm as m onetarias a las que se adhieren los m onetaristas
modernos ha sido descrita desde Jeremy Bentham hasta Henry Thornton por G. S.
Tavlas, en Some Initial Form ulations of the M onetary Growth Rate Rule, History
o f Political Economy, vol. 9 (invierno 1977), pp. 535-547. Vase tambin R. L. Hetzel,
Henry Thornton: Seminal M onetary Theorist and Father of the M odern Central
Bank, Federal Reserve Bank o f Richmond Economic Review, vol. 73 (julio-agosto
1987), pp. 3-16.
Las contribuciones de David Ricardo a la teora del dinero y de la banca han
sido exploradas por J. C. W. Ahiakpor, Ricardo on Money: The Operational
Significance of the Non-neutrality of Money in the Short-Run, History o f Political
Economy, vol. 17 (primavera 1985), pp. 17-30; y por A. Arnon, Banking between the
Invisible and Visible Hands: A Reinterpretation of Ricardos Place Within the
Classical School, O xford Economic Papers, vol. 39 (junio 1987), pp. 268-281, en el
que el ltimo argumenta que Ricardo prepar el camino para el banco central.
Henry T hornton es quizs el terico monetario ms interesante entre los econo
mistas clsicos. Su principal obra, An Inquiry into the Nature and Effects o f the
Paper Credit o f Great Britain (1802), ha sido reimpresa, editada por F. A. Hayek
(Nueva York: F arrar & Rinehart, 1939). Vase tambin, de Hayek, Note on the
Development of the Doctrine of Forced Saving, Quarterly Journal o f Economics,
vol. 47 (noviembre 1932), pp. 123-133. La teora m onetaria de Ricardo es revisada en
R. S. Sayers, Ricardos Views on M onetary Questions, Quarterly Journal o f Eco
nomics, vol. 67 (febrero 1953), pp. 30-49. P ara referencias sobre el campo que no
cubre solamente las teoras clsicas, vase Charles Rist, History o f M onetary and
Credit Theory (vanse Referencias), y F. W. Fetter, Development o f British Monetary
Orthodoxy, 1797-1875 (Cambridge, Mass.: Harvard University Press, 1965).

REFERENCIAS
Becker, G ary, y W illiam Baum oi. The C lassical M o n etary T heory: The O u tco m e o f the
D iscussion, Economica, n.s., vol. 19 (noviem bre 1952), pp. 355-376.
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C laren d o n Press, 1879 [1789].
C annan, Edwin. The Paper Pound o f 1797- 1821. Londres: K ing, 1921.
H um e, D avid. D avid H um e: W ritings on Economics, E. R otw ein (ed.). M adison, Wis.: T he
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M althus, T h o m as R obert. A n Essay on the Principle o f Population and a Sum m ary V iew 'o f the
Principle o f Population, A. Flew (ed.). Baltim ore: P enguin, 1970. (T rad, castellana: Ensayo
sobre el principio de la poblacin. M xico: F o n d o de C u ltu ra E conm ica, 1951. N o incluye
la trad u cci n de A S um m ary View.)
M ayer, T hom as. D avid H um e an d M onetarism , Q uarterly Journal o f Economics, vol. 95
(agosto 1980), pp. 89-101.
M ill, Jo h n S tuart. Principles o f Political Econom y, W. J. Ashley (ed.). N ueva Y ork: A. M.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (I): UTILIDAD, POBLACION Y DINERO

1 53

Kelley, 1965 [1848]. (Trad, castellana: Principios de economa poltica. M xico: F o n d o de


C u ltu ra E conm ica, 1951 [1848].)
Rist, C harles. H istory o f M o n eta ry and Credit Theory, Jan e D egras (trad.). N u ev a York:
M acm illan, 1940. (T rad, castellana: H istoria de las doctrinas relativas al crdito y a la
moneda. B arcelona: Bosch, 1945.)

CAPITULO

EL ANALISIS ECONOMICO
n A < iir n m iv
EL SISTEMA RICARDIANO
Y SUS CRITICOS

INTRODUCCION
Hemos visto que Adam Smith estableci los fundamentos de la teora clsica del
valor y la primera teora cientficamente rigurosa del crecimiento econmico. La
Riqueza de las Naciones se apoder de la imaginacin de sus lectores, y la economa
poltica se convirti en un tema serio y oportuno de inters y debate. El propio libro
representaba la culminacin de desarrollos previos y un catalizador para futuros
avances y refinamientos. U na de las personas que se encendi con la lectura de la
obra de Smith fue Ricardo.
David Ricardo (1772-1823) era hijo de un agente de bolsa, inmigrante judo. Sin
otra cosa que una elemental educacin comercial, Ricardo consigui reunir una
cierta fortuna mediante sagaces inversiones en valores y en propiedades inmobilia
rias. En 1799, durante unas vacaciones en las que se encontraba aburrido, tom La
Riqueza de las Naciones de Adam Smith y pronto qued absorto en su contenido.
Diez aos ms tarde comenz a tratar cuestiones econmicas en folletos y en la
prensa, ocupacin que poco despus se convertira en una dedicacin intelectual
consumada. Lo que asegur el lugar de Ricardo en la historia de la economa fue su
capacidad de construir un sistema analtico general que generaba conclusiones
fundamentales, basadas en unos relativamente pocos principios bsicos. Su siste
ma era un m onum ento al proceso del razonam iento deductivo. Tres principios eran
fundamentales para el anlisis de Ricardo, cada uno de los cuales haba sido tom ado
de alguien ms. Las tres proposiciones fundamentales eran: 1) la teora clsica de la
renta, 2) el principio de la poblacin de M althus, y 3) la doctrina del fondo de
salarios. Com o que la segunda y tercera proposiciones ya se han examinado en
captulos anteriores, nos detendremos para analizar la primera, antes de proceder a
una explicacin del sistema ricardiano.

155

1 56

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

LA DOCTRINA CLASICA DE LA RENTA


El primer tratado sobre la renta que podra llamarse clsico en el sentido en que
se utiliza aqu el trmino fue escrito por James Anderson (1739-1808). agricultor
escocs e inventor del arado escocs. En 1777, Anderson public un folleto que
estableca claramente el principio de los rendimientos decrecientes, aunque en forma
embrionaria. Este hallazgo fue seguido por una serie de descubrimientos mltiples,
ms o menos independientes, de la misma idea bsica, en 1815, por Sir Edvvard
West, M althus, Robert Torrens y Ricardo. El espacio no nos permite una com para
cin detallada de estas diferentes presentaciones en este punto. Nos concentraremos
en la presentacin de Ricardo porque es ms relevante en el presente contexto. Sin
embargo, debe advertirse que Ricardo reconoci su deuda con M althus y West en
este sentido.

El papel de las Leyes de Granos


Desde Anderson a Ricardo, el impulso inmediato para el desarrollo de la doctrina
clsica de la renta fue la controversia sobre las Leyes de Granos, que se suscit
durante las guerras napolenicas. El embargo de Napolen sobre los puertos brit
nicos impidi eficazmente la entrada de los granos extranjeros. Los agricultores
britnicos se vieron obligados a aum entar la produccin del cereal domstico, a fin
de alimentar a la poblacin. Y como que los costes de produccin eran ms altos en
Inglaterra que en el extranjero, el precio del cereal britnico aument. Entre 1790 y
1810, lo hizo a un promedio del 18 % anual. Las rentas de la tierra tambin
aum entaron, hasta el punto de que los terratenientes desarrollaron unos intereses
creados para continuar restringiendo las importaciones de cereales. Las Leyes de
G ranos aprobadas por el Parlam ento en 1815 cubran eficazmente este objetivo. Fue
esta cuestin del proteccionismo agrcola y sus efectos sobre la distribucin de la
renta y el crecimiento econmico los que suministraron el estmulo para el desarro
llo de la teora clsica de la renta.
M althus comenzaba su tratado describiendo los efectos del aumento del cultivo
sobre el precio del cereal:
La causa del precio m o n etario c o m p arativ am en te alto del g ran o es su precio real c o m p a
rativ am en te costoso, o la m ay o r ca n tid a d de capital y tra b a jo que debe em plearse p a ra
producirlo; y la raz n p o r la que el precio real del g ran o es m s alto y au m en ta
co n tin u am en te en los pases que ya son ricos, y siguen p ro g resan d o en p ro sp erid ad y
poblacin, tiene que en co n trarse en la necesidad de recu rrir a tierras cad a vez m s pobres
... que exigen un gasto m ay o r p a ra trabajarlas... [d e m o d o q u e] el precio au m en ta en
p ro p o rci n (An Inquiry into the N ature and Progress o f Rent, pp. 35-36).
Se sigue... que el precio del p ro d u c to en to d o pas progresivo debe ser exactam ente
igual al coste de p ro d u cci n en la tierra de p eo r calidad que de hecho se est cultivando; o
al coste de o b ten er un p ro d u c to ad icional en la an tig u a tierra, que p ro d u ce slo los
rendim ientos h ab itu ales del cap ital agrcola, con poca o n in g u n a renta... Siem pre le
convendr, a cu alq u ier ag ricu lto r que p u ed a disp o n er de capital, invertirlo en su tierra, si
el p ro d u c to ad icional resu ltan te le com pensa p o r com pleto los beneficios de su capital,
au n q u e no p ro d u zca n a d a p a ra el p ro p ietario de la tierra (Inquiry, p. 32).

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II); EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITIC O S

1 57

En otras palabras, la renta, que Ricardo defini como lo que se paga... por el uso
de las energas originarias e indestructibles del suelo, no existe en el margen (es
decir, las peores tierras cultivadas) y aparece en las mejores tierras slo cuando se
ponen en cultivo las tierras peores. Ricardo fue ms explcito:
Si to d a la tierra tuviera las m ism as p ropiedades, si su can tid a d fuera ilim itada y su calidad
uniform e, su uso no ocasio n ara n ingn cargo, a m enos q u e b rin d a ra ventajas peculiares
de situacin. P o r ta n to , nicam ente p o rq u e la tierra n o es ilim itada en can tid a d ni
uniform e en calidad, y p o rq u e con el increm ento de la poblacin, la tierra de calidad
inferior o m enos v entajosam ente situ a d a tiene que p o n erse en cultivo, se p ag a ren ta p o r
su uso. C on el p rogreso de la sociedad, c u and o se inicia el cultivo de la tierra de segundo
g rad o de fertilidad, principia in m ed iatam en te la ren ta en la tierra de la p rim era calidad, y
la m ag n itu d de dicha ren ta d ep en d er de la diferencia en la calidad de estas dos porciones
de tierra (Principios de economa poltica y tributacin, p. 53).

En este pasaje, Ricardo identificaba la renta en el margen extensivo (es decir, cuando
se cultivaba una tierra nueva). Pero segn Ricardo, la renta tambin aparece a causa
de los rendimientos decrecientes de la tierra de la misma calidad (es decir, el margen
intensivo). El observaba:
O cu rre a m enudo, y aun, pu d iram o s decir, con c arcter general, que antes de que se
cultiven las nm s. 2, 3, 4 5, o tierras de inferior calidad, el cap ital puede em plearse de
m an era m s p ro d u ctiv a en las tierras que ya se en cu en tran b ajo cultivo. A caso resulte que
d up lican d o el cap ital o riginario em pleado en la nm . 1, a p esar de que el p ro d u c to no se
duplique, es decir, no au m e n ta r en 100 cuartales, p u ed a in crem entarse en o chenta y
cinco cu artales, y que dicha can tid ad excede la que p o d ra obtenerse en la tierra nm . 3
em p lean d o el m ism o capital.
E n este caso, el capital se em p lear de preferencia en la tierra vieja y c rear igualm ente
u n a renta, ya que sta es siem pre la diferencia existente en tre el p ro d u c to o b ten id o
m ediante el em pleo de dos cantid ad es iguales de cap ital y tra b a jo (Principios de economa
poltica y tributacin, p. 54).

El efecto de las Leyes de G ranos era el de forzar una agricultura ms intensiva y


extensiva en Inglaterra. Lo que Ricardo demostr era que existan rendimientos
decrecientes tanto en el margen intensivo (mayor cantidad de factores aplicada a la
misma tierra) como en el margen extensivo (la misma cantidad de factores aplicada a
diferentes clases de tierra). El cuadro 7.1 contribuye a clarificar algunos puntos de la
discusin de la renta en Ricardo.
La prim era columna del cuadro muestra las unidades de trabajo y capital que se
supone que se van aadiendo a la produccin en cantidades fijas (por ejemplo, un
hombre, una pala). Las tierras de distinta fertilidad (pero en cantidades fijas) se
representan por diferentes grados, de m odo que el nm. 1 representa la tierra de
m ayor fertilidad, y los nms. 2 a 5 representan tierras de menor fertilidad, por orden
decreciente. El producto marginal (MP) del capital y el trabajo se define como la
variacin del producto total resultante de la adicin de una nueva unidad del factor
capital-trabajo a la produccin. De acuerdo con la ley de los rendimientos decre
cientes, el producto marginal disminuye a medida que se van aadiendo ms unida
des de los factores en cada clase de tierra. Tal como se han definido convencional-

1 58

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

Cuadro 7.1
Producto total y marginal segn tipos de tierra

Capital
y

trabajo

N. 1

(MP,)

N. 2

(MP2)

N. 3

(MP3)

N. 4

(MP4)

N. 5

(MP5)

0
1
2
3
4
5

0
100
190
270
340
400

(100)
(90)
(80)
(7))
(60)

0
90
170
240
300
350

(90)
(80)
(70)
(60)
(50)

0
80
150
210
260
300

(80)
(70)
(60)
(50)
(40)

0
70
130
180
220
250

(70)
(60)
(50)
(40)
(30)

0
60
110
150
180
200

(60)
(50)
(40
(30)
(20)

mente, y en este contexto, los rendimientos decrecientes del trabajo se producen slo
en el margen intensivo. Pero el producto total tambin disminuye a medida que la
produccin se desplaza a tierras ms pobres. En el margen extensivo, la disminucin
del producto total se debe a las diferencias en la fertilidad.
Utilizando la definicin de renta de Ricardo como la diferencia entre el produc
to obtenido por el empleo de dos cantidades iguales de capital y trabajo, podemos
identificar, en el cuadro 7.1, las rentas reales pagadas en el margen extensivo y en el
margen intensivo. As, si slo se cultivaba la tierra nm. 1, aparecera en ella una
renta real de 10 bushels, despus de introducir la segunda dosis de capital y
trabajo (100 90). La introduccin de una tercera dosis de capital y trabajo en la
tierra nm. 1 elevara pronto la renta total de dicha tierra a 30 bushels (100 80 +
+ 90 80 = 30), y as sucesivamente. En el margen extensivo, la renta es la
diferencia entre el producto de la mejor tierra y el de la peor tierra en cultivo, para
cantidades iguales de capital y trabajo en ambas. As, si, por ejemplo, las tierras
nms. 1, 2 y 3 reciben una dosis de capital y trabajo cada una, la renta de la tierra
nm. 1 sera de 60 bushels (270 210 = 60), y la renta de la tierra nm. 2 sera de
30 bushels (240 210 = 30). Como siempre, en el margen de la ltima tierra puesta
en cultivo no habra renta.
La informacin del cuadro 7.1 nos dar fcilmente la asignacin ptima de los
gastos totales entre las diversas clases de tierra, una vez que conozcamos la informa
cin sobre los precios de factores y productos. Supongamos que el precio por bushel
de grano sea SI, de m anera que las cifras del cuadro 7.1 se convierten en ingresos
colocando simplemente el signo del dlar delante de ellas. Puede verse fcilmente en
el cuadro que si el precio de cada dosis de capital y trabajo (por perodo de
produccin) fuera de S100, la produccin tendra lugar slo en la tierra nm. 1. Pero
si el precio del factor fuera de S60 por dosis, sera rentable ampliar la produccin
hasta el punto en que el ingreso marginal (M P x precio del grano) es igual al- coste
marginal del factor (S60). Esto supondra ampliar la produccin hasta la tierra nm.
5, empleando cinco unidades de capital y trabajo en la tierra nm. 1, cuatro en la
nm. 2, tres en la nm. 3, dos en la nm. 4 y una en la nm. 5 (comprubese esto en
el cuadro 7.1).
Hay que sealar que esta teora slo explica las rentas agrcolas. En la teora

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SUS C R ITICO S

1 59

clsica de la renta se supone que la tierra no tiene usos alternativos. O se utiliza para
producir una mercanca homognea llam ada grano o se deja en barbecho. Se
supona que la cantidad de tierra utilizada por el sector manufacturero tena un
valor despreciable y no se ofreca ningn anlisis de la renta de dicha tierra. Como
que el problema que atacaron M althus y Ricardo era el de determ inar la distribu
cin del producto total entre renta, por un lado, y salarios y beneficios, por el otro,
ignoraron el sector manufacturero, en el que las rentas eran (supuestamente) despre
ciables, y se concentraron por completo en el principal sector de la economa, la
agricultura. Su teora permita que el capital y el trabajo fueran perfectamente
movibles, no slo entre parcelas de tierra, sino tambin entre manufacturas y
agricultura. Sin embargo, se supona que la tierra slo se dedicaba a la produccin
agrcola o no se dedicaba a nada en absoluto.

EL SISTEMA RICARDIANO
Por razones que discutiremos ms adelante, Ricardo tuvo un impacto mucho mayor
que M althus sobre la futura direccin de la teora econmica. Pero como antagonis
tas tericos, cada uno de ellos jug un papel im portante en el desarrollo del sistema
analtico del otro. M althus vio un vnculo estrecho y directo entre el nivel general de
salarios y el precio del grano. Argument en favor de las Leyes de Granos, porque
pens que la libre im portacin de granos reducira los precios interiores del cereal (y
de los salarios) y precipitara una depresin. Para Ricardo, sin embargo, las Leyes de
Granos significaban un aum ento de salarios y una disminucin de los beneficios, y,
de este modo, menos acumulacin de capital y el fin del crecimiento econmico.
Respondiendo a Malthus, Ricardo construy un argumento muy ingenioso, alrede
dor de la teora del valor trabajo.

La teora del valor trabajo: emprica o analtica?


Pocos conceptos errneos en la historia de la economa se han perpetuado tan
extensamente como el que se refiere a la teora del valor de Ricardo. La inter
pretacin de la teora que ha persistido es la de una estricta e intransigente teora del
valor trabajo. Sin embargo, en los escritos de Ricardo hay poco o nada en favor de
esta interpretacin. Es irnico que no fueran los crticos de Ricardo (por ejemplo,
M althus y Samuel Bailey), sino sus ardientes discpulos, los principales responsables
de esta interpretacin errnea. N osotros preferimos caracterizar la teora del valor
de Ricardo como una teora del coste real, en la que, sin embargo, el trabajo es el
factor (emprico) ms importante.
El problema central planteado por Ricardo en sus Principios de economa poltica
y tributacin era ver cmo se producen los cambios en las proporciones relativas de
la renta correspondientes a la tierra, al trabajo y al capital, y el efecto de estos
cambios sobre la acumulacin de capital y el crecimiento econmico. La determ ina
cin de la renta era una parte integral de este problema, por supuesto. Pero toda
teora de la distribucin de la renta tiene que descansar en una teora del valor, y

16 0

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

Ricardo procedi a modificar la teora del valor de Smith para su propio uso. En
particular, Ricardo apreciaba ciertas deficiencias en la doctrina de Smith sobre el
valor natural. Segn Smith, un aum ento en el precio de un factor (por ejemplo, los
salarios) aum entara el precio de los bienes producidos por aquel factor (trabajo).
Para Ricardo, ste era un anlisis superficial, especialmente si el cambio en el valor
era ms que un cambio en el nivel nominal de precios.
Ricardo pens que, con determinadas modificaciones, la teora del valor trabajo
proporcionaba la mejor explicacin general de los precios relativos, y que la limita
cin de la teora del trabajo a una economa primitiva, como haca Smith. era
innecesaria. Para Ricardo, la relacin entre valor y tiempo de trabajo empleado en
la produccin era una relacin bien simple: cualquier aum ento de la cantidad de
trabajo debe elevar el valor de este bien sobre el que se ha aplicado, as como
cualquier disminucin debe reducir su valor (Principios de economa poltica y
tributacin, p. 11). Aunque Ricardo nunca modific esta posicin bsica, sin em bar
go, aadi varias cualificaciones necesarias para hacer ms realista la teora. En este
proceso, su teora del valor dej de ser una teora del valor pura. Pero Ricardo,
consistentemente, esquiv sus propias cualificaciones en el anlisis y en la poltica
posteriores, e hizo uso de una teora simple del valor, a fin de llegar a conclusiones
generales.
La primera excepcin a la regla anterior, que Ricardo se permiti, fue en el caso
de los bienes no reproducibles: Existen ciertos bienes, sostuvo, cuyo valor est
determ inado tan slo por su escasez. Ningn trabajo puede aum entar la cantidad de
dichos bienes y, por tanto, su valor no puede ser reducido por una m ayor oferta de
los mismos. El valor de una pintura de Renoir o de una botella de LaffiteRothschild de 1929, en palabras de Ricardo, es totalmente independiente de la
cantidad de trabajo originariamente necesaria para producirlos, y vara con la
diversa riqueza y las distintas inclinaciones de quienes desean poseerlos (Principios
de economa poltica y tributacin, p. 10). Cuantitativamente, esta excepcin careca
de importancia para Ricardo, porque estos bienes constituyen tan slo una peque
a parte de todo el conjunto de bienes que diariamente se intercambian en el
mercado.
Las cualificaciones ms im portantes de la teora del valor trabajo se hicieron
respecto al papel y a la importancia del capital, que se trata como trabajo indirec
to o incorporado. Aqu, Ricardo distingui entre capital fijo y circulante. El
capital circulante perece rpidamente y tiene que ser reproducido con frecuencia,
mientras que el capital fijo se consume lentamente. Por tanto, el valor aum entar
a medida que aumente la proporcin entre el capital fijo y el capital circulante y a
medida que aumente la duracin del capital. Este hecho lo demuestra Ricardo en el
siguiente pasaje:
S upo n gam o s que dos p ersonas em pleen cad a una cien hom bres, d u ra n te u n ao,, en la
construccin de dos m quinas, y que o tra p erso n a emplee el m ism o n m ero de individuos
p a ra cultivar maz; al final del ao, cad a u n a de las m q u in as te n d r el m ism o valo r que el
m az, ya que c ad a u n a de ellas fue p ro d u cid a con la m ism a can tid a d de trab ajo . S u p o n g a
m os que uno de los p ro p ietario s de las m q u in as utilice u n a de stas, con la ay u d a de cien
hom bres, al a o siguiente, p a ra fabricar p a o , y que el p ro p ietario de la o tra m q u in a la
use tam bin, con igual ay u d a de cien hom bres, en la fabricacin de tejidos de algodn.

EL A N A LISIS ECONOM ICO C LA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITIC O S

16 1

m ientras el ag ricu lto r sigue em p lean d o los m ism os cien ho m b res que antes p a ra cultivar
m az. D u ra n te el segundo ao, to d o s h a b r n em pleado la m ism a c an tid ad de trab ajo ,
p ero los p ro d u cto s y la m q u in a del fabricante de p a o , e igualm ente los del fabricante de
tejidos de algodn, sern el resu ltad o del tra b a jo de doscientos ho m b res em pleados
du ra n te un a o , o, m s bien, del tra b a jo de cien hom bres d u ra n te dos aos, m ien tras que
el m az ser p ro d u cid o p o r el tra b ajo de cien hom bres p o r un ao. En consecuencia, si el
m az tuviera un v alo r de 500 libras, la m q u in a y el p a o del p rim er fabricante deberan
tener un valo r de 1.000 libras, y la m q u in a y los tejidos de algodn del o tro fabricante
tam b in deb eran ten er un valo r equivalente al d oble que el del maz. P ero de hecho
ten d ran un valo r m ay o r que eso, ya que las utilidades de cap ital de los dos m an u factu re
ros en el p rim er a o h an sido agregadas a sus capitales, m ientras que las del ag ricu lto r
han sido gastad as y disfrutadas. P o r consiguiente, y d ebido a los diferentes grad o s de
d u rab ilid ad de sus capitales, o, lo que viene a ser la m ism a cosa, al tiem po q u e debe
tran sc u rrir hasta que un co n ju n to de bienes p ueda llevarse al m ercado, te n d r n un valor
no precisam ente p ro p o rcio n al a la c an tid ad de tra b a jo utilizada en ellos... sino algo
m ayor, p a ra co m p en sar el m ay o r lapso de tiem po que debe tran sc u rrir h asta que los
bienes m s valiosos pued an situarse en el m ercado (Principios de economa poltica y
tributacin, pp. 25-26).

El ejemplo de Ricardo ilustra claramente que reconoci las dos maneras en las que
el capital afecta al valor de los bienes: 1) el capital utilizado en la produccin
constituye una adicin al valor del producto, y 2) el capital empleado por unidad de
tiempo tiene que ser compensado (al tipo de inters corriente). Este reconocimiento,
por Ricardo, de que el tiempo, como el trabajo, es un elemento im portante del valor,
constitua una autntica contribucin a la economa, por la que le concedieron poco
o ningn crdito.
Entonces, desde un punto de vista analtico, est claro que Ricardo bas el valor
en los costes reales de trabajo y capital. Su teora difera de la de Smith en que
exclua la renta de los costes. Pero desde un punto de vista emprico, Ricardo
sostena que las cantidades relativas de trabajo utilizadas en la produccin son los
principales determinantes de los valores relativos. En el frente metodolgico, Ricar
do representa el razonador abstracto y deductivo. Prefera basar los principios de su
sistema analtico en una sola variable dom inante ms que en un nm ero de variables
menores de dudoso efecto. Con este fin, adverta a sus lectores (despus de destacar
los anteriores efectos del capital sobre el valor): en la parte subsiguiente de la
presente obra, aunque de modo ocasional habr de referirme a esta causa de
variacin [es decir, el tiempo], considerar tambin todas las notables variaciones
del valor relativo de los bienes producidos por una m ayor o menor cantidad de
trabajo que pueda necesitarse en distintas pocas para producirlos (Principios de
economa poltica y tributacin, p. 28). Ricardo, por lo menos, estaba menos expuesto
a la crtica que se ha dirigido a algunos tericos modernos, es decir, no establecer
explcitamente los supuestos que subyacen en la propia construccin ana.tica.
A pesar de su rigor, la teora del valor de Ricardo tena varias deficiencias. En
primer lugar, su tratam iento de las diferencias cualitativas en el trabajo era insatis
factorio. Ricardo supona que los ajustes salariales por diferencias cualitativas en el
trabajo se produciran en el mercado, y que una vez determinados, la escala de
diferencias variara poco. Como que Ricardo estaba buscando ante todo una medida
del valor de mercado, ste es un argumento circular. En segundo lugar, excluir la

1 62

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

renta de los costes slo puede justificarse si la tierra no tiene usos alternativos (lo
que Ricardo supona, de m odo nada realista). Adems, la teora del valor ricardiana
limitaba el papel de la dem anda a una clase especial de bienes (no reproducibles).
P or supuesto, esto es inadecuado en el caso en que los bienes no se produzcan en
rgimen de costes medios de produccin constantes.

La naturaleza del progreso econmico:


el estado estacionario
En el sistema ricardiano, la teora del valor, reducida al nivel de simplificacin de la
de Ricardo, ms la teora de la renta, proporcionaba la clave para el problema
central de la distribucin de la renta. P or supuesto, era necesario relacionar la
teora del valor con la teora de los precios en una economa compleja. Ricardo lo
hizo relacionando el precio de mercado con los costes de produccin en la empresa
marginal (que no produce renta). Observ:
El v alo r de cam bio de to d o s los bienes, ya sean m an u factu rad o s, extrados de las m inas u
obten id o s de la tierra, est siem pre regulado no p o r la m en o r c an tid ad de m an o de o b ra
que b astara p a ra p roducirlos, en circunstancias am p liam en te favorables y de las cuales
disfrutan exclusivam ente quienes poseen facilidades peculiares de p roduccin, sino p o r la
m ay o r can tid ad de tra b a jo necesariam ente g astad a en su p roduccin, p o r quienes no
disp o n en de dichas facilidades, p o r aquellos que siguen p ro d u cien d o esos bienes en las
circunstancias m s desfavorables (Principios de economa poltica y tributacin, p. 55).

Ricardo reconoca que no existe una medida del valor perfecta, porque cualquier
medida que se elija vara con las fluctuaciones de las tasas de salarios y beneficios.
Hemos visto que las diferentes durabilidades del capital y las diferentes proporciones
entre el capital fijo y el circulante influirn en los precios de mercado de m odo
distinto si los salarios varan respecto a los beneficios. As, Ricardo ide un artificio
gramatical la empresa media, en la que tanto la proporcin entre el capital y
el trabajo como la duracin del capital se supone que son iguales a las del promedio
de la economa. Armado de esta guisa, Ricardo estaba preparado para resolver el
problem a de la distribucin de la renta y sus variaciones a lo largo del tiempo.
Ilustremos el proceso de Ricardo utilizando la informacin sobre el producto
contenida en el cuadro 7.2. Supongamos que tres dosis de trabajo y capital en una
granja dada producen 270 bushels de cereal por ao. Cada unidad del factor trabajo,

Cuadro 7.2
V alor del p ro d u cto
T asa de salarios
N m in a
D epreciacin
G an an c ia to ta l
R enta

=
=
=
=
=

270 x SI
(10 x SI) + $10
3 x $20
3 x $10
$270 - $90

=
=
=

S270
20
60
30
180
0

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITIC O S

16 3

en virtud del adelanto que recibe del fondo de salarios, constituye un gasto de
capital circulante, mientras que cada unidad del factor capital, a travs de la
depreciacin anual, constituye un gasto de capital fijo. Ricardo defini los beneficios
totales como el ingreso total menos la suma de gastos de capital fijo y circulante en
los que se ha incurrido por periodo de produccin. Supongamos ahora que el precio
del cereal, por bushel, es de SI, que la tasa de salarios por trabajador es de 10 busiiels
de cereal y de $10 por otras necesidades (esta ltima cifra puede darse en dla
res porque se supone que se producen en condiciones de costes constantes), y que
la depreciacin anual por unidad de capital es de S10. Los beneficios de la tierra
nm. 1 se calcularan como en el cuadro 7.2.
Si toda la tierra fuese igualmente frtil, los beneficios podran continuar con la
misma tasa. Pero con el progreso del capital y de la poblacin, el cultivo tiene que
extenderse a la tierra nm. 2, en la que tres dosis de trabajo y capital producen slo
240 bushels de cereal. Tcnicamente, ahora se necesita ms trabajo y capital para
producir el mismo producto en las tierras nms. 1 y 2. Por lo tanto, el precio del
grano tiene que aum entar hasta S I,125 (270/240 x $1,00 = $1,25). En el sistema
ricardiano, este aum ento del precio del cereal produce el efecto de elevar los salarios
monetarios y las rentas agregadas y de disminuir los beneficios. El modelo de
distribucin subsiguiente se ilustra en el cuadro 7.3.
El cuadro 7.3 muestra lo que ya sabemos: que la renta aumenta en la tierra nm. 1
slo cuando la produccin, con la misma cantidad de capital y trabajo, se extiende a
la tierra nm. 2. La renta, como indic Ricardo, se calcula como valor del producto
inicial de la empresa menos el valor del producto de la empresa marginal. La
ilustracin puede ampliarse a las empresas adicionales (es decir, a las diversas clases
de tierra), por supuesto, pero los efectos del crecimiento econmico sobre la distribu
cin ya estn claros. El aum ento de la produccin agrcola lleva a salarios m oneta
rios ms elevados, pero sin que varen los salarios reales. Ricardo supona, va
principio de la poblacin, que las tasas salariales se m antendran a los niveles de
subsistencia a largo plazo. Por otra parte, las tasas salariales nominales ms altas y
el aum ento de las rentas agregadas presionan de dos maneras sobre los beneficios.
Aunque en rgimen de competencia los beneficios son los mismos para todas las
empresas de una industria dada, la tendencia inevitable de los beneficios ser la de
su disminucin a medida que aum enta el producto. Con el tiempo, se llega a una
tasa de beneficio mnima, en la que se detiene la nueva inversin (es decir, la

Cuadro 7.3
Tierra nm. 1
Valor del producto
Tasa de salarios
Nmina
Depreciacin
Ganancias
Renta

270 x S I.125
(10 x Sl,125) + S10
3 x S21,25
3 x S10
$ 3 0 3 ,7 5 -9 3 .7 5 -3 3 ,7 5

Tierra nm. 2
= S303.75
=
21,25
63.75
30,00
176.25
33.75

2 4 0 x 5 1 ,1 2 5
=
(10 x Sl,125) + S10 =
3 x $21,25
3 x $10
$ 2 7 0 -9 3 ,7 5

$270,00
21,25
63,75
30,00
176,25
0

1 64

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

acumulacin adicional de capital). Ricardo describi esto como el estado estaciona


rio. Tericamente, esta tasa mnima de beneficio es cero; sin, embargo, en la
prctica, puede estar ligeramente por encima de cero.
El proceso que describa Ricardo puede, por tanto, replantearse como una
paradoja: el resultado lgico del crecimiento econmico es el estancamiento! El
sistema analtico de Ricardo no tiene en cuenta el progreso tecnolgico y acepta de
modo acrtico el principio de la poblacin; puede ser atacado en estos dos terrenos.
Pero teniendo en cuenta los supuestos de Ricardo, es un sistema lgicamente
consistente. En su versin final, el estado estacionario aparece del modo siguiente.
La tasa media de salarios se determina por la proporcin entre el capital fijo y
circulante (es decir, el fondo de salarios) y la poblacin. M ientras los beneficios son
positivos, el stock de capital aumenta, y el aumento de la demanda de trabajo
incrementar temporalm ente la tasa media de salarios. Pero cuando la tasa de
salarios se eleva por encima del nivel de subsistencia, entran enjuego las delicias de
la vida domstica, y la poblacin aumenta. Una poblacin m ayor exige una mayor
oferta de alimentos, de manera que, poniendo barreras a las importaciones, el
cultivo debe extenderse a las tierras de calidad inferior. A medida que ocurre esto,
las rentas agregadas aum entan y los beneficios disminuyen, hasta que, en ltimo
trmino, se llega al estado estacionario.

CRITICOS DE RICARDO: M ALTHUS Y SENIOR


D entro de un corto perodo despus de la aparicin de los Principios de Ricardo,
cierto nmero de autores se concentr en su doctrina y su mtodo. Tal vez el ms
capaz de estos autores fuera John Ramsay McCulloch, colaboraborador habitual de
la revista ms influyente de G ran Bretaa, The Edinburgh Review. Tambin destaca
ban en este grupo James Mili, padre de John Stuart Mili (vase el captulo 8), y
Thom as De Quincey. Estos hombres se consideraban ricardianos, y trataron fiel
mente de difundir y defender las ideas de su maestro. Pero Ricardo no disfrut del
lujo de un xito sin crtica. Dos de sus crticos ms im portantes en Inglaterra fueron
Thomas Malthus, con el que ya estamos familiarizados, y Nassau Snior, que se
convirti en el primer profesor de economa poltica de la Universidad de Oxford, en
1825.

La correspondencia Ricardo-Malthus
Desde su primer encuentro en 1811, hay pocas cosas de importancia fundamental en
economa poltica en las que M althus y Ricardo estuviesen de acuerdo. Este hecho
es revelado por la extensa correspondencia que sostuvieron, y que abarca dos
dcadas. Muchos desacuerdos eran de orden menor, pero en 1815 sus investigacio
nes respectivas sobre las Leyes de G ranos los colocaron en campos opuestos, en el
tema del librecambio.
La controversia sobre las Leyes de Granos. En el sistema de Ricardo, la renta se
considera como un pago socialmente innecesario (es decir, un pago corriente que se

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITICO S

16 5

realiza, pero que no es necesario para producir la oferta disponible de tierra). As,
cuando aum entan las rentas de la tierra (como argum entaba Ricardo que sucedera
con las Leyes de Granos), lo hacen a expensas de los beneficios. Como que Ricardo
vea los beneficios como el m otor que mueve el progreso econmico, consideraba las
Leyes de G ranos como una amenaza para el crecimiento econmico y, por tanto,
argum entaba vigorosamente en favor del librecambio.
Sin embargo, M althus argum entaba que los precios ms altos del cereal favore
can a los trabajadores, porque su poder adquisitivo estaba estrechamente vinculado
al precio del cereall. Como se observ antes, era comn entre los autores clsicos de
economa poltica hablar de salarios en grano, en un intento de describir el poder
adquisitivo real. Por lo tanto, una cuestin fundamental, en el debate sobre las Leyes
de Granos, era la de si los precios ms altos del cereal significaban salarios reales
ms altos. Ricardo crea que no, y argum entaba en consecuencia. M althus se situ
en el campo contrario y argument en favor de las Leyes de Granos.
Su antagonism o en este y en otros puntos de la economa constitua simplemente
el primero de los muchos desacuerdos famosos que se produciran entre los futuros
economistas. George Bernard Shaw capt este elemento de la economa en su
irnico comentario: Si coges a todos los economistas del m undo y los pones de
m anera que se junten los dos extremos, ni aun as llegaran a una conclusin. Hay
verdades permanentes en economa?
Obviamente, los economistas estn en desacuerdo con frecuencia, para conster
nacin de aquellos individuos que encuentran la seguridad en la unanimidad de las
opiniones. Sin embargo, como en el caso de M althus y Ricardo, el desacuerdo no
suele basarse en los principios tericos, sino ms bien en su interpretacin, en el
m todo o en la poltica. Ya hemos visto que M althus y Ricardo estaban de acuerdo
en la teora bsica de la renta. Con todo, los debates sobre interpretacin, m todo y
poltica, dejan un considerable espacio para los juicios de valor, lo que a su vez
reduce la frecuencia de la unanimidad entre los participantes en el debate.
Mtodo econmico. Tambin ilumina este punto el desacuerdo entre M althus y
Ricardo sobre el m todo econmico, que tom forma en el debate M althus-Ricardo
sobre el valor de cambio. Recurdese que Ricardo trataba los costes como determi
nantes del valor, pero procur lograr la mxima simplificacin, hasta el punto de
que una sola variable (es decir, el trabajo) se converta en la nica significativa.
M althus, por otra parte, que estaba interesado en los principios econmicos con
vistas a su aplicacin prctica, insista en introducir el anlisis del coste de Ricardo
en un marco de oferta y demanda. En esto, M althus estaba claramente en el camino
correcto, pero su teora del valor no se impuso a la de Ricardo. Las razones de esto
no estn del todo claras. Hay dos aspectos en la cuestin del valor que M althus
trat. El primero era una explicacin del valor de cambio; el segundo, una explica
cin de la medida del valor.
Segn M althus, el principio de oferta y dem anda determina lo que Smith llama
ba precio natural, as como el precio de mercado. Defina la demanda como la
voluntad de com prar combinada con los medios de adquisicin y oferta como la
1 Para aclarar este punto, vase Grampp. Malthus on Money Wages and Welfare.

1 66

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

cantidad de mercancas para la venta combinada con el deseo de venderlas (Princi


pios, p. 52). Pero por muy grandes que sean esa voluntad y esos medios de los
demandadores, argum entaba M althus, ninguno de ellos estar dispuesto a dar un
precio elevado por la mercanca si puede obtenerla a un precio bajo; y mientras los
medios y la competencia de los vendedores continen llevando la cantidad necesaria
al mercado a bajo precio, no se har patente la intensidad total de la demanda
(Principios, p. 53). Entonces, M althus conclua correctamente que las causas de un
aumento del precio eran aumento en el nmero, en las necesidades y en los medios
de que disponen los demandadores, o una deficiencia en la oferta; y las causas que
hacen bajar el precio son: una disminucin en el nmero, en las necesidades y en los
medios de que disponen los demandadores, o una m ayor abundancia en su oferta
(Principios, p. 54).
Ricardo rechazaba esta nocin porque entenda que el trmino demanda
significaba algo diferente. De hecho, un estudio com parativo de las obras de ambos
autores muestra que M althus y Ricardo hablaron entre s con frecuencia sin com
prenderse y que toda la confusin sobre el papel de la demanda y la oferta poda
haberse aclarado si ellos hubiesen comprendido la diferencia que existe entre una
variacin de la cantidad dem andada (es decir, un movimiento a lo largo de una
curva de demanda) y un cambio de la dem anda (es decir, un desplazamiento de la
curva). Sin embargo, la nocin de curvas de oferta y dem anda todava no se haba
abierto camino, explcitamente, en el anlisis econmico. Por su parte, Ricardo
consideraba los esfuerzos de M althus como un inters excesivo por cosas triviales.
En dos cartas a M althus, escribi:
Si soy d em asiado terico, y creo que esto es un hecho, usted, a su vez, es dem asiado
prctico. Existen ta n ta s com binaciones y ta n ta s causas diferentes o p eran en la econom a
poltica que considero m uy peligroso a p ela r a la experiencia en favor de u n a d eterm in ad a
doctrin a, a m enos de poseer la plena seguridad de h ab er considerado to d as las causas de
variacin y de h a b er estim ado deb id am en te sus efectos (Obras y correspondencia, VI,
p. 194).
C reo que n u estras diferencias pueden atrib u irse en algunos respectos a que usted
considere mi libro m s p rctico de lo que yo m e p ro p u se que fuera. M i o bjeto era
dilucidar principios, y p a ra hacerlo im agin casos extrem os p a ra p o d er m o stra r la accin
de dichos principios (Obras y correspondencia, V III, p. 124).

A decir verdad, haba algo ms. La teora del valor de Ricardo era una teora
simplificada en extremo, y a largo plazo, pero constitua la piedra angular sobre la
que descansaba todo el sistema ricardiano. Abandonarla llevara al hundimiento de
toda la estructura analtica, algo a lo que Ricardo, comprensiblemente, se resista
con vehemencia.
Com paradas con sus opiniones sobre la naturaleza del valor de cambio, las ideas
de M althus sobre la medida del valor experimentaron muchas variaciones a travs
de sus sucesivas obras. Este hecho indica que no estaba del todo seguro de sus
opiniones sobre el tema, defecto que asimismo se desliz en otras partes de la
economa de Malthus. En el anlisis final, el aspecto vacilante de su pensamiento
ofreca una dbil defensa contra la embestida de la lgica implacable de Ricardo y

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITICO S

1 67

puede explicar, en consecuencia, por qu fue Ricardo, y no Malthus, el que se


impuso en la economa clsica britnica.
Ley de Say y subconsumo. Habiendo desafiado a la teora ricardiana del valor,
M althus no lleg a derrotarla. Tambin cuestion la teora ricardiana de los benefi
cios. Un supuesto im portante del anlisis de Ricardo era que el coste de produccin
de los alimentos controla los salarios (directamente) y los beneficios (indirectamente,
a travs del efecto sobre los salarios). En el sistema ricardiano, los precios del cereal
ms altos llevaban a salarios m onetarios ms altos y a unos beneficios decrecientes.
Sin embargo, M althus no adm ita que los precios ms elevados de los alimentos
fuesen la nica, o ni siquiera la ms importante, razn para que disminuyesen los
beneficios. Utilizando una distincin smithiana entre consumo productivo e im
productivo, M althus escogi la dem anda agregada insuficiente como fuente de
debilitamiento de los incentivos para la inversin y, de este modo, como causa de la
disminucin de los beneficios.
El argumento de M althus es como sigue. Aquella parte de la produccin que se
dedica a las necesidades de la vida crea su propia demanda, mientras que la
dem anda para aquella parte que se dedica a las cosas convenientes y lujosas
depende de los hbitos de consumo de los elementos no productivos de la socie
dad (por ejemplo, los terratenientes). Com o que los terratenientes no gastan siempre
sus rentas como otros grupos de la sociedad (es decir, en bienes de consumo), es
posible que pueda producirse una oferta excesiva de mercancas. Lo que se necesita
para garantizar una expansin uniforme del producto y para eliminar un exceso de
oferta de bienes es un nivel suficiente de dem anda efectiva, y esto, pensaba
M althus, no quedara garantizado por la mera im portacin de alimentos baratos.
En una carta a Ricardo, M althus expona su posicin sobre la dem anda efectiva:
L a d em an d a efectiva co n sta de dos elem entos, a saber: el poder y el deseo de com prar. El
p o d er de co m p ra p uede tal vez representarse correctam en te m ediante el p ro d u cto de un
pas, ya sea a b u n d a n te o escaso; p ero el deseo de ad q u irir ser siem pre m ayor; c u a n to m s
pequeo sea el p ro d u cto , c o m p arad o con la poblacin, m s escasam ente se suplir a la
d em an d a de la poblacin. C u a n d o a b u n d a el capital, n o es fcil en co n tra r nuevos objetos
con suficiente dem anda... E n un pas d o n d e existe un cap ital relativam ente escaso, el valor
del p ro d u cto an u al puede in crem entarse m uy rp id am en te debido a la m ag n itu d de la
dem anda. E n resum en, n o creo de ningn m o d o que el p o d e r ad quisitivo a b arq u e
necesariam ente el deseo de adq u irir; y n o p uedo concordar... que en u n a nacin la oferta
no puede n u n ca exceder a la d em an d a. U n a naci n debe ciertam ente tener el p o d er de
ad q u irir to d o lo que produce, pero m e es fcil im ag in ar que no tenga deseos de hacerlo
(Obras y correspondencia, VI, pp. 87-88).

La idea clsica que M althus atacaba en este pasaje era la nocin de que en el
proceso de produccin se genera exactamente la renta necesaria para adquirir la
produccin obtenida y que excepto en el caso de atesoram iento toda la renta
as generada se gastar para com prar esa produccin. Puesta en circulacin por el
economista francs J. B. Say, esta nocin clsica fue conocida simplemente como
ley de Say, que afirma que la oferta crea su propia demanda. Pocas nociones
fueron asimiladas de una forma tan completa por la corriente principal de la

1 68

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

economa clsica. La crtica de M althus a la ley de Say, por tanto, lo marc


indeleblemente como un disidente entre los economistas, hecho que, no obstante, le
granje las simpatas del pionero, bien conocido, de la teora macroeconmica
m oderna, John M aynard Keynes (vase el captulo 19).
Aunque el asalto de M althus al bastin del clasicismo tuvo escaso efecto sobre la
economa ortodoxa antes de Keynes, contiene por lo menos una intuicin im portan
te sobre las decisiones ahorro-inversin que tanto interesaron a Keynes en una
poca posterior. La intuicin se refiere a la idea de una propensin ptima a
ahorrar. En diversos pasajes clave de sus Principios, M althus afirmaba esta idea:
Si el consum o su p era a la p roduccin, el capital del pas tiene que dism inuir, y su riqueza
tiene que d estruirse g rad u alm en te p o r falta de cap acid ad p roductiva; si la p roduccin
sup era en m ucho al consum o, tiene que cesar el m otivo p a ra ac u m u lar y pro d u cir, p o r
falta de una d em an d a efectiva... Los dos extrem os son indudables, y p o r ta n to , aun q u e
los recursos de la econom a poltica no pueden d eterm inarlo, tiene que existir algn
p u n to interm edio, en d onde, to m a n d o en consideracin ta n to la capacid ad p ro d u ctiv a
com o la v o lu n tad de consum ir, el aliciente p a ra a u m e n ta r la riqueza sea el m xim o
(Principios, p. 8).

En otras palabras, M althus reconoca que los gastos de consumo representan la


dem anda y que los ahorros representan la dem anda potencial (a travs de la
inversin), pero que esta ltima de ningn modo garantiza la dem anda efectiva. En
la jerga ms moderna, el ahorro ex post es siempre igual a la inversin ex post
(hecho que Malthus, aparentemente, aceptaba), pero el ahorro ex ante no siempre es
igual a la inversin ex ante2. As, M althus argum entaba la posibilidad de una
pltora general.
La crtica de M althus a la ley de Say era im portante por dos razones: 1) contena
una teora de la produccin y del empleo que m ostraba atributos keynesianos, y 2)
constitua una crtica de la teora ricardiana del beneficio. Con todo, el anlisis del
ahorro agregado de M althus naca analticamente muerto, porque ni especificaba las
fuerzas del mercado capaces de mantener la tasa ptima de ahorro ni analizaba las
causas puramente m onetarias del exceso de produccin. En consecuencia, la ley de
Say fue defendida con xito por Ricardo y sus seguidores, y se convirti a continua
cin en una piedra angular bien conocida de la economa clsica.

Nassau Snior y la aparicin de la economa cientfica


En el siglo xix haba tres ingleses cuyas obras suministraban los escalones principa
les entre Adam Smith y John Stuart Mili: Ricardo, M althus y Nassau Snior.
Nacido en 1790, en Berkshire, Snior era el hijo m ayor del vicario de Durnford. Fue
educado en Eton y despus en Oxford, donde se gradu en derecho en 1815, el ao
en que M althus, West, Ricardo y Torrens publicaron sus folletos sobre la renta. Sin
embargo, la prctica jurdica no se adaptaba al temperamento de Snior, y despus

2 Este punto se explica con ms detalle en el contexto keynesiano, en el captulo 19.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITIC O S

16 9

de algn trabajo de posgrado sobre economa poltica, fue nom brado para la
primera ctedra de esta materia que se dot en Oxford en 1825. Como miembro de
diversas comisiones gubernamentales, en las dcadas de 1830 y 1840, Snior contri
buy a la realizacin de las reformas legislativas sobre educacin, condiciones de
trabajo en las fbricas y Leyes de Pobres (vase el captulo 9).
Entre sus obras publicadas, destac An Outline o f the Science o f Political Eco
nomy, impresa por primera vez en 1836 y revisada por Snior en 1850. Political
Economy adolece de una falta de organizacin y consistencia, y, sin embargo,
constituye un hito en la historia de la economia, no slo por su crtica de la
economa ricardiana, sino tambin por sus contribuciones originales. Las examina
remos bajo dos encabezamientos principales: 1) la formulacin que hace Snior del
objeto y del m todo de la investigacin econmica, y 2) sus im portantes modificacio
nes de las teoras ricardianas del valor y de los costes.
Ideas de Snior sobre el mtodo econmico. Snior estaba totalmente absorto en
aquella etapa del desarrollo de cualquier disciplina acadmica que, aunque no es
muy apasionante, sin embargo es necesaria: la identificacin de los principios bsi
cos y su organizacin, a lo largo de lneas axiomticas, en un marco autnticamente
cientfico. Esto le cualifica, en opinin de Joseph Schumpeter, como el primer
terico puro en la economa. Ciertamente, su originalidad subjetiva y sus infatiga
bles intentos para unificar y sistematizar la teora econmica legitiman a Snior para
ocupar en la historia de la economa un puesto ms relevante del que generalmente
se le concede.
Snior comenzaba su Political Economy definiendo los lmites de la investigacin
econmica. La economa poltica, reconoca, es la ciencia que trata de la naturale
za, la produccin y la distribucin de la riqueza. Adverta que otros autores haban
utilizado el trmino economa poltica en un sentido mucho ms amplio inclu
yendo el gobierno, por ejemplo, pero que el resultado de sus esfuerzos haba sido
decididamente acientfico. La investigacin econmica tena que ser esencialmente
positiva (es decir, exenta de juicios de valor), en opinin de Snior, porque el campo
de la economia no es la felicidad, sino la riqueza (Political Economy, p. 2).
Snior aclaraba su posicin metodolgica en el pasaje siguiente:
Las prem isas [d e los econom istas] consisten en unas pocas proposiciones m uy generales,
provenientes de la observacin, o de la introspeccin, y que apenas requieren pruebas, o
ni siquiera d eclaracin form al, y que cualq u ier hom bre, ta n p ro n to las oye, las adm ite
com o p arte de su p ro p io pensam iento; y sus deducciones son casi ta n generales, y, si ha
ra zo n a d o co rrectam ente, ta n ciertas com o sus prem isas.
P ero sus conclusiones, cu alq u iera que sea su g ra d o de generalidad y de verdad, no le
au to rizan a a a d ir ni una sola slaba de consejo. Este privilegio le co rresp o n d e al escritor
o al estad ista que ha considerado to d as las causas que pueden p ro m o v er o im pedir el
bienestar general de aquellos a los que se dirige, n o al terico que ha considerado slo
una de aquellas causas, a u n q u e sea la m s im p o rtan te. L a ta re a de un econom ista poltico
no es reco m en d ar ni disuadir, sino establecer principios generales, que es funesto descui
dar, pero que no es conveniente ni tal vez posible u tilizar com o nica, o ni siquiera
principal, gua en la direccin prctica de los asuntos... D ecidir en cad a caso h asta qu
p u n to deben trad u cirse estas conclusiones en actos pertenece a una accin de gobierno,

17 0

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO


una accin en la que la econom a p oltica slo es una de las m uchas ciencias su b o rd in ad as
(Poltical Econom y, pp. 2-3).

La confusin, demasiado fcil, en la que incurren muchos autores, entre la ciencia de


la economa y el arte del gobierno, era responsable, en opinin de Snior, de los
prejuicios pblicos desfavorables, en su poca, contra la economa poltica y los
economistas polticos.
Esencialmente, la economa tena que ser un ejercicio de razonamiento, no una
expedicin para reunir hechos, y Snior estaba dispuesto a establecer los hechos
sobre los
que
descansan los principios generales de la economa
en unas pocas
frases, y es posible que en unas pocas palabras. La dificultad de dom inar la
economa, segn Snior, no radica en la observacin y determinacin de estas pocas
proposiciones, sino en razonar correctamente a partir de ellas.
Los cuatro postulados. Aquellas pocas frases a las que Snior aluda tom aron
la forma de cuatro postulados bsicos, o axiomas, sobre los que se basa la teora
econmica. Estas proposiciones se presentan aqu en sus propias palabras:
1.

Q ue to d o ho m b re desea o b ten er m s riqueza con el m en o r sacrificio posible.

2. Q u e la poblaci n del m u n d o o, con o tra s palab ras, el n m ero de personas que


viven en l, est slo lim itad a por... el m iedo a que falten los artculos de riqueza que los
h b ito s de los individuos de cad a clase de h ab itan tes les m ueven a requerir.
3. Q ue las fuerzas del tra b ajo y de los dem s in stru m en to s q u e p ro d u cen riqueza se
pueden a u m e n ta r indefinidam ente m ediante el uso de sus p ro d u cto s com o m edios de
u lterio r produccin.
4. Q ue, si perm anece inm utable la habilid ad agrcola, el tra b a jo ad icional em pleado
en la tierra en un d istrito d ad o p ro d u ce en general un rendim iento p ro p o rcio n alm en te
m en o r o, dicho de o tro m odo, que, au n q u e con cad a au m en to del tra b ajo em pleado el
rendim iento agregado au m en ta, el au m en to del rendim iento n o es p ro p o rcio n al al au m en
to del tra b a jo (Political Econom y, p. 26).

El segundo y el cuarto postulados presentan, respectivamente, la cautelosa afir


macin que hace Snior del principio de poblacin de M althus y de la ley clsica de
los rendimientos decrecientes, pero no sin modificaciones im portantes en cada uno
de ellos. Snior estaba dispuesto a aceptar el principio de poblacin de M althus en
abstracto, pero tena poca fe en su validez emprica. Su principal argumento era que
el deseo del hom bre por mejorar su situacin en el m undo es al menos tan im portan
te como su deseo sexual y que, al no percatarse de ello, M althus pas por alto un
fuerte freno adicional al crecimiento de la poblacin.
El optimismo de Snior sobre la cuestin de la poblacin puede vincularse
tambin a su interpretacin de las leyes de rendimientos crecientes y decrecientes en
la industria y en la agricultura. En su cuarto postulado, Snior mejoraba la exacti
tud (en su sentido moderno) de la ley de los rendimientos decrecientes, aadiendo la
condicin de que deba considerarse constante la tecnologa. Ricardo reconoci
indudablemente que la validez de esta ley descansa en el supuesto de constancia de
la tecnologa, pero nunca lo afirm de un m odo explcito. Al explicar su cuarto
postulado, sin embargo, Snior declar su conviccin de que el estado norm al de los
negocios en la industria era el de rendimientos crecientes. Basaba esta opinin en el

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITICO S

17 1

discutible supuesto de que las habilidades laborales tienden a aum entar de algn
modo en relacin con el aum ento de la poblacin y del capital, opinin contraria a
la doctrina ortodoxa malthusiana, pero que sin embargo fue aceptada por un
nmero sorprendentemente elevado de autores en la poca de Snior.
Sin embargo, nuestra atencin se centrar en el primer y en el tercer postulados,
porque en su elaboracin Snior hizo avanzar las teoras clsica y ricardiana del
valor de cambio. En su discusin, Snior tambin anunciaba una teora muy mejora
da del capital y del inters.
Valor y costes. Las modificaciones que introdujo Snior en la teora ricardiana
del valor fueron ms importantes, en un sentido analtico, que las introducidas por
Malthus. Sus mayores diferencias con respecto a Ricardo incluyen: 1) una acepta
cin de la teora del valor utilidad, y 2) una crtica de la teora ricardiana del coste
de produccin y del supuesto (clsico) de la libre competencia.
Varios autores continentales de la primera m itad del siglo xix (por ejemplo, Say
y Condillac) se percataron del hecho de que la utilidad no es slo una mera
condicin del valor, como Ricardo haba afirmado, sino que es una causa del mismo.
Sin embargo, no fueron capaces de hacer analticamente nada con esta nocin antes
de Dupuit (vase el captulo 12), y, as, la teora de la utilidad no lleg a formularse
todava. Snior lo hizo mejor que otros en este aspecto, y Lon Walras (vase el
captulo 16) le acredit correctamente la nocin de la utilidad marginal.
El principal adversario de la teora del valor trabajo en el siglo xix fue siempre la
teora de la oferta y la demanda. Malthus, por ejemplo, la consider y se concentr
en ella exclusivamente. Snior tambin la adopt, pero en general desarroll la
discusin demanda-oferta mejor que Malthus. La m ayor altura de la discusin de
Snior se deba a su reconocimiento, no slo de la im portancia de la utilidad
relativa, sino tambin de la interdependencia entre la utilidad relativa y la escasez
relativa.
Habiendo definido antes la economa como la ciencia de la riqueza, Snior
procedi en su Political Economy a definir riqueza, valor y utilidad. La riqueza,
afirm, incluye todos los bienes y servicios que 1) poseen utilidad, 2) son relativa
mente escasos, y 3) pueden ser transferidos. Esta definicin es, al mismo tiempo, ms
amplia que la de Adam Smith porque incluye le s servicios y el producto fsico y
muy moderna: reconoce la im portancia fundamental de los factores de la demanda
(utilidad) y de los factores de la oferta (escasez).
La definicin del valor y de la utilidad de Snior no es menos moderna. El valor
es aquella cualidad de cualquier cosa que le permite ser dada y recibida en cambio;
o, en otras palabras, ser prestada, vendida, alquilada o comprada. Y la utilidad no
denota ninguna cualidad intrnseca en las cosas que llamamos tiles; expresa simple
mente sus relaciones con los dolores y placeres de la humanidad (Political Eco
nomy, p. 7). Finalmente, la nocin de la utilidad marginal decreciente y su relacin
con la escasez relativa fueron claramente formuladas en la discusin de Snior sobre
el gusto hum ano por la variedad en el consumo:
N o slo est lim itado el placer que las m ercancas de una clase d a d a pueden p erm itir, sino
que el placer dism inuye en p ro p o rci n rp id am en te creciente, m ucho antes de que se

17 2

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO


alcancen aquellos lmites. D os artculo s de la m ism a clase raram en te p ro p o rc io n a rn el
doble del placer de uno, y to d av a m enos diez p ro p o rc io n a r n cinco veces el placer de
dos. P o r lo tan to , en pro p o rci n , a m edida que cualq u ier artcu lo es a b u n d an te , el
n m ero de aquellos que disponen de l, y n o lo desean, o lo desean p ero poco, p a ra
au m e n ta r su provisin, es p ro b ab le que sea grande: y en cu an to a ellos les interese, la
oferta ad icional pierde to d a, o casi to d a, su utilidad (Political Economy, pp. 11-12).

Lo que destaca en el pasaje anterior es el claro reconocimiento de Snior de que la


utilidad y la escasez, juntas, determinan el valor. Seguramente Snior tuvo a su
alcance la clave para descifrar la paradoja clsica del valor! El progreso adicional en
la primera m itad del siglo xix, sin embargo, fue impedido por la incapacidad o la
desgana de los economistas britnicos para aplicar el clculo diferencial al anlisis
econmico. Pero en Francia, C ournot y Dupuit iban a escalar pronto las alturas del
anlisis marginal (vase el captulo 12).
Ideas de Snior sobre el monopolio. La influencia de Ricardo sobre Snior fue
considerable, aunque discreparan en diversos puntos. Snior sostena, por ejemplo,
que de las tres condiciones del valor, utilidad, transferibilidad y limitacin de la
oferta, la ltima es con mucho la ms importante. Su discusin del valor estuvo
matizada, por tanto, por un inters hacia aquellas fuerzas que limitan la oferta (es
decir, que afectan a los costes de produccin), entre las que consider la existencia
del m onopolio como fundamental. Snior considera cuatro grados de monopolio:
1.

Un monopolio en el que el productor no tiene poderes exclusivos de produ


cir, pero en el que tiene facilidades exclusivas que puede utilizar indefinida
mente con ventaja igual o creciente (como en el caso en el que se necesitan
patentes exclusivas para producir un determinado producto).
2. Un monopolio en el que el m onopolista es el nico productor, pero en el
que, a causa de la singularidad del producto, no puede aum entar la cantidad
de su produccin (como en el caso de ciertos viedos franceses, en los que es
imposible aum entar la produccin sin destruir las propiedades nicas del
vino producido).
3. Un monopolio en el que el monopolista es el nico productor y puede
aum entar indefinidamente, con ventaja igual o creciente, la cantidad de su
produccin (como en el caso de la edicin de libros, donde el producto est
protegido por los derechos de autor, y el coste relativo de la publicacin
disminuye a medida que aum enta el nmero de ejemplares).
4. Un monopolio en el que el monopolista no es el nico productor, pero
dispone de facilidades peculiares que disminuyen, y en ltimo trmino desa
parecen, a medida que aum enta el producto. (Esto incluye muchos casos de
produccin econmica, entre ellos la agricultura, en que la tierra o la fertili
dad, en ltima instancia, van desapareciendo a medida que aum enta el
producto.)
Estos cuatro casos son im portantes porque el efecto de cada uno de ellos sobre
los costes de produccin establece o no un lmite superior e inferior para el precio de
mercado y, por tanto, supone la posibilidad de que grados diversos de demanda
determinen el precio. En el primer caso, por ejemplo, el precio de mercado se halla

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (II): EL SISTEM A RICARD IAN O Y SU S CR ITIC O S

17 3

ms prximo al coste de produccin del vendedor que cualquier otra mercanca


monopolizada, porque la competencia entre vendedores que no disponen de facilida
des exclusivas (por ejemplo, patentes) tender a mantener los precios en lnea con
sus costes de produccin. El m onopolista con patente puede, por supuesto, disfrutar
de beneficios puros, pero no puede vender a un precio superior al de la competencia
que no disfruta de patente, aunque el precio real depender de las condiciones de la
demanda, as como de las condiciones de la produccin.
El segundo caso es el de oferta completamente nelstica, en el que no existe otro
lmite superior para el precio que el nivel de la demanda, mientras que el lmite
inferior para el precio es igual a los costes de produccin. El tercer caso es el mismo
que el primero, excepto que como el monopolio es absoluto no existe otro lmite
superior para el precio que el que impone la demanda. El cuarto caso es el ms
general. Incluye la produccin en condiciones de ventaja diferencial y rendimientos
decrecientes. Este es realmente el caso ricardiano, salvo que el precio no depende
slo de los costes de produccin de la empresa marginal, sino tambin de la
demanda.
Slo hay que leer a C ournot (vase el captulo 12) y a Snior, conjuntamente,
para darse cuenta de lo poco elaborada que estaba la teora del m onopolio antes de
1838. No obstante, al clasificar los casos ms im portantes de la manera que lo hizo,
Snior consigui reconciliar el anlisis de Ricardo con la teora de la oferta y la
demanda. Una revisin de los cuatro casos de Snior pone de manifiesto que el coste
de produccin es el criterio que controla en algunos casos y que la dem anda es el
criterio que controla en otros, pero que los dos estn interactuando siempre. Es
cierto que Snior, habiendo avanzado considerablemente, no impuls el anlisis de
la oferta y la dem anda tanto como poda haberlo hecho evaluando los factores de
produccin, pero ciertamente facilit la tarea de los que iban a seguirlo.
Capital e inters. Snior tambin ampli el anlisis ricardiano del coste real,
aadiendo el coste de la abstinencia al coste del trabajo. En la formulacin un
tanto paradjica de su tercer postulado, Snior sugiri el hecho de que los mtodos
indirectos de produccin son a largo plazo ms productivos que los mtodos
directos, hecho que el economista austraco Bhm-Bawerk (vase el captulo 13)
aclar en gran m anera en una poca posterior. M todos indirectos significa que se
aplaza la produccin de bienes de consumo, utilizando trabajo y primeras materias
para producir primero bienes de capital, que entonces se utilizan, con trabajo y
primeras materias, para producir ms bienes de consumo que los que hubieran
podido producirse en primer lugar, slo con trabajo y primeras materias. Un
ejemplo clsico del aum ento de eficiencia que se deriva de la produccin indirecta
puede tom arse de la historia del hroe de ficcin Robinson Crusoe. U na persona
perdida en un isla desierta tiene que enfrentarse con la necesidad econmica de
asegurarse el alimento. Suponiendo que un ro de la isla le proporciona una abun
dante oferta de pescado, el m todo de produccin ms directo que puede adoptar
sera coger los peces a mano. Sin embargo, si esta persona aplazara la pesca durante
el tiempo suficiente para construirse una caa y un anzuelo o un arco y una flecha
(formas elementales de bienes de capital), pescara ms peces de los que hubiera
podido pescar utilizando el m todo ms directo, pero menos eficiente.

1 74

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

Aunque el ejemplo es simple, el mismo principio es vlido cuando se tom a el


tiempo para acum ular un equipo capital ms sofisticado en las economas avanza
das. Por abstinencia, Snior entenda la abstencin del consumo corriente a fin de
acumular capital, o bienes intermedios. Esta es la clave del tercer postulado: que
las fuerzas del trabajo y de los dems instrumentos que producen riqueza se pueden
aum entar indefinidamente mediante el uso de sus productos como medios de ulte
rior produccin. Pero como que los bienes de capital no satisfacen directamente los
deseos del consumidor, el aplazamiento del consumo implica un sacrificio, a menos
que se reciba una recompensa. La contribucin de Snior a la teora del capital fue
la de identificar esta recompensa por la abstinencia como el inters, o coste de la
espera, durante el tiempo que debe acumularse el capital.
La descripcin del inters que hace Snior, como un rendimiento de la abstinen
cia, fue su contribucin ms original a la economa, asimilada muy pronto por la
corriente principal de la teora econmica. En esto superaba a Smith, M althus y
Ricardo, y su anlisis del capital y del inters se m antuvo como el ms completo en
la economa britnica hasta la poca de Jevons (vase el captulo 14). U na visin
retrospectiva de las realizaciones de Snior debe, por tanto, concluir que todas sus
contribuciones, aunque esencialmente fueron modificaciones del anlisis de Ricardo,
tuvieron una extrema im portancia para el futuro desarrollo de la economa.

LA SUPREM ACIA DE LA ECONOMIA RICARDIANA


Es un fenmeno curioso que aunque quede muy poco del anlisis ricardiano puro en
la corriente principal de la economa m oderna y quede mucho del anlisis de los
primeros crticos de Ricardo, la influencia de Ricardo sobre otros autores econmi
cos, no obstante, siguiera siendo de la mxima importancia a lo largo de gran parte
del siglo xix. Todos los economistas britnicos im portantes de dicho siglo, incluyen
do a John Stuart Mili (vase el captulo 8) y a Alfred M arshall (vase el captulo 15),
pagaron tributo a Ricardo. El hecho de que lo hicieran as, al tiempo que rechaza
ban o modificaban algunas de sus ideas fundamentales, no disminuye en m odo
alguno la significacin de su respeto por l como economista terico. Aunque en
minora numrica, Ricardo y los ricardianos todava m andaban en la primitiva
economa britnica.
Las razones de este fenmeno tenan mucho que ver con la naturaleza de la
oposicin ricardiana, as como con la agresividad de los discpulos de Ricardo. Los
escritos de M althus, por ejemplo, defraudaban por una imprecisin terica y una
vacilacin intelectual que indudablemente m inaban su efectividad como alternativa
de Ricardo. Incluso Snior, cuyo m todo y anlisis eran ms estrictos que los de
Malthus, incidi en una serie de puntos tericos de importancia menor. Adems, el
hecho de que no lograra relacionar sus modificaciones de Ricardo con la cuestin de
la distribucin de la renta, tuvo probablem ente un efecto desfavorable sobre la
capacidad de aquellas contribuciones para atraer una audiencia ms amplia. En
consecuencia, Ricardo se encontr en la peculiar situacin de poder utilizar una
lgica impecable para defender su sistema y simultneamente destruir los argumen
tos opuestos, que a m enudo se basaban en el mero sentido comn. El hecho de que

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARD IAN O Y SUS CR ITIC O S

17 5

Ricardo pudiera hacer esto de m anera convincente y se granjeara las simpatas de


los dems economistas nos dice mucho acerca de su amplia capacidad intelectual y
tambin acerca de la clase de gente que los economistas admiran.
Adems, hay algo muy positivo, que tenemos que destacar, en las realizaciones
de Ricardo, porque la incomprensin de este punto constituira una apreciacin
errnea de la economia como ciencia. El punto es simplemente ste: el sistema
analtico de Ricardo, estrictamente razonado, m ostraba una consistencia m etodol
gica no igualada por sus predecesores o sus contemporneos, pero que era de
fundamental im portancia para el desarrollo con xito de una ciencia que an no
estaba consolidada. Actualmente parece que la aportacin general de Snior, de
hecho, y sus intentos especficos para suministrar a la economa un fundamento
cientfico, habran sido improbables, si no imposibles, sin el trabajo previo de
Ricardo.

RESUMEN: LA D IN A M IC A ELEGANTE DEL SISTEM A CLASICO


Con la ayuda de W. J. B aum ol3, cuyo anlisis sigue de cerca esta seccin, podemos
resumir la esencia de la economa clsica en trminos verbales y grficos bastante
concisos. Los economistas britnicos que vivieron y escribieron durante el tiempo de
M althus y antes de Mili constituyen el grupo cuya economa se resume aqu. Todo
lo que se intenta es una sntesis, puesto que ciertamente no haba unanim idad de
opiniones en todos los temas econmicos entre los miembros de la escuela clsica.
El principal inters de los autores clsicos estaba, por supuesto, en el crecimiento
econmico, o la transicin de un estado progresivo a un estado estacionario. El
estado estacionario, menos deseable, se vea como el resultado inevitable de la
historia econmica. El anlisis econmico clsico (ricardiano) se basaba, por tanto, a
largo plazo, en unos pocos supuestos sencillos (a veces discutibles), a partir de los
cuales se llegaba a amplias generalizaciones sobre el desarrollo econmico. Elemen
tos clave del proceso fueron: 1) el principio m althusiano de la poblacin, 2) el
principio de los rendimientos decrecientes en la agricultura, y 3) la doctrina del
fondo de salarios.
El argumento fundamental de la teora clsica del desarrollo sigue unas lneas
sencillas. En una economa en expansin, el nivel de inversin y los salarios son
altos y crecientes. La acumulacin de capital se produce con rapidez. Pero los
salarios altos inducen el crecimiento de la poblacin, y las consiguientes presiones
sobre la oferta de alimentos junto con una cantidad fija de tierra frtil llevan a
rendimientos decrecientes del capital y el trabajo en la agricultura, y a la necesidad
de utilizar tierras de inferior calidad para alimentar una poblacin creciente. En
consecuencia, los costes de produccin aum entan y los beneficios disminuyen. La
disminucin de los beneficios produce una disminucin en la acumulacin y la
inversin, al mismo tiempo que se aproxima el estado estacionario. La llegada
efectiva del estado estacionario podra aplazarse indefinidamente por medio de una

3 Vase Introduccin a la dinmica econmica, cap. 2.

17 6

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

serie de inventos muy productivos, pero ningn autor clsico neg su inevitabilidad
a largo plazo.
El proceso antes descrito puede verse grficamente como un movimiento hacia el
estado estacionario a lo largo del tiempo: dcadas o quizs incluso siglos. Considere
mos el grfico 7.1. El tam ao de la poblacin trabajadora se mide en el eje horizon
tal. El eje vertical mide el producto total y los salarios totales (en trminos reales),
pero no incluye la renta total, que Ricardo trataba como una mera transferencia de
renta de una clase a otra. As, siempre que disminuyeran los beneficios ceteris
paribus aum entaban las rentas, y el estado estacionario se alcanzaba cuando los
beneficios disminuan hasta cero.
La pendiente de la lnea O S en el grfico 7.1 es igual a la proporcin entre los
pagos salariales totales, al nivel de subsistencia y el tam ao de la poblacin trabaja
dora (por ejemplo, Y*P* dividido por OP*). Aunque hay poca evidencia de que
Ricardo o, para el caso, cualquiera de los economistas clsicos considerase
consistentemente el salario de subsistencia como una proporcin constante del
producto total, el grfico 7.1 supone, para simplificar, que fue as. P or tanto, con el
nivel de produccin Yx y el nivel de poblacin Pv el salario de subsistencia por
trabajador sera equivalente al cociente S ^P vOPx. Asimismo, con los niveles de
produccin y poblacin Y2 y P2, respectivamente, el salario de subsistencia sera
S 2P2/OP2. Adems, dado que el nivel de subsistencia como proporcin del producto
se supone constante, S xP JO P x - S 2P2OP2.

Cuando la poblacin es OP, el producto total es Y,P, y los salarios totales son S,Py Las
ganancias de V^S, aumentarn la demanda de trabajo e impulsarn los salarios
hasta Y,Pr Como a este nivel los salarios estn por encima del nivel de subsistencia,
la poblacin aumentar hasta OP2, trazando progresivamente la trayectoria del equilibrio
a largo plazo.

EL A N A LISIS ECONOM ICO C LA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SUS C R ITICO S

17 7

Supongamos ahora que comenzamos el anlisis en una etapa anterior de la


economa clsica, en la que la poblacin sea pequea (por ejemplo, OPj) en com pa
racin con los dems recursos y en la que los beneficios, la tasa de acumulacin y los
salarios sean, por tanto, relativamente altos. Como se ver, la trayectoria dinmica
que conduce al equilibrio del estado estacionario depende de la rapidez con la que la
poblacin se ajusta a los cambios en el nivel de los salarios del mercado. Con una
poblacin OPu el producto total (despus de la renta) sera YyPv y los salarios
totales serian S, Px. D ada la teora residual de Ricardo, los beneficios totales seran
iguales a Y1S l .
Segn la doctrina del fondo de salarios, la presencia de beneficios acumulados
lleva a aum entar la dem anda de trabajo, y la m ayor competencia por el trabajo, con
el tiempo, eleva los salarios hasta Y1PV en cuyo punto se detiene la acumulacin, en
cuanto que desaparece el beneficio. Pero como que los salarios estn por encima del
nivel de subsistencia en Y1P1, la poblacin empieza a aum entar (hasta OP2), y los
salarios, con el tiempo, vuelven al nivel de subsistencia en S 2P2.
Sin embargo, la poblacin se encuentra en equilibrio en OPz slo tem poral
mente, porque el aum ento de la poblacin hasta ese nivel viene acom paado por un
aum ento del producto, de y, a Y2, haciendo posible un volumen de beneficios como
Y2S 2. Esta nueva acumulacin provoca que los salarios y la poblacin aumenten de
nuevo, describiendo progresivamente la trayectoria que figura en el grfico 7.1.
Cuando la poblacin est en el nivel P*, la economa ha alcanzado el estado
estacionario. Los beneficios han desaparecido del sistema, los salarios estn en el
nivel de subsistencia y las rentas de la tierra de m ayor fertilidad han alcanzado su
nivel mximo. En resumen, el funcionamiento dinmico de la teora clsica es
decir, la teora m althusiana de la poblacin, los rendimientos decrecientes en la
agricultura, la teora de los salarios de subsistencia, la teora clsica de la acumula
cin de capital (la doctrina del fondo de salarios) y la teora residual de los benefi
cios predice un equilibrio de estado estacionario.
La trayectoria de ajuste progresivo, a largo plazo, al equilibrio de estado estacio
nario, en el grfico 7.1, supone que los ajustes de la poblacin tienen lugar con
bastante rapidez, aunque de hecho pueda no ser el caso. P or tanto, en realidad, la
trayectoria de ajuste puede seguir (desde abajo) la curva del producto total O Y. Si la
poblacin aum enta lentamente, por ejemplo, entonces mucho antes de que llegue a
OP2 puede reaparecer algn beneficio, im pulsando el proceso hacia adelante y
manteniendo los salarios por encima del nivel de subsistencia y cerca de la curva del
producto total OY.
El aplazamiento del estado estacionario se ilustra en el grfico 7.1 por un
aum ento de la productividad, a causa, tal vez, de mejoras en la tecnologa. Este
aum ento de la productividad desplaza hacia arriba la curva del producto total, hasta
O Y ', y el punto de equilibrio estacionario a la derecha, hasta el punto f.
De esta manera, los economistas clsicos proporcionaron un anlisis comprensi
vo del proceso econmico. El m todo es esencialmente deductivo, aunque la dinmi
ca clsica se basa en diversas hiptesis empricas que pueden o no pueden haber sido
vlidas en la poca (por ejemplo, el supuesto de que todo el ahorro se invierte
automticamente). Adems, al menos una de las hiptesis el principio de la
poblacin contena variables que en el anlisis contem porneo estaran relegadas

17 8

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

a un papel exgeno. No obstante, la dinmica clsica representaba una aproxim a


cin atrevida e impresionante a los problemas de poltica de la poca.

NOTAS PARA LECTURAS COMPLEM ENTARIAS


Un excelente y minucioso estudio de Ricardo es el que presenta M ark Blaug,
Ricardian Economics (New Haven, Conn.: Yale University Press, 1958). (Existe trad,
cast.: Teora econmica de Ricardo. Madrid: Ayuso, s.a.). Un tratado ms viejo,
aunque no necesariamente inferior, es el de J. H. Hollander, David Ricardo (Baltimo
re: Johns Hopkins, 1910). U na ayuda para recorrer las partes principales de los
Principios de Ricardo la proporciona Oswald St. Clair, Key to Ricardo (Londres:
Rotledge, 1957), que tiene que estar prcticamente en cualquier biblioteca de eco
noma.
La influencia de Ricardo en sus contemporneos puede seguirse a travs de
cuatro excelentes artculos: S. G. Checkland, The Propagation of Ricardian Econo
mics in England, Economica, vol. 16 (febrero 1949), pp. 40-52; S. Hollander, The
Reception of Ricardian Economics, Oxford Economic Papers, vol. 29 (julio 1977),
pp. 221-257; R. L. Meek, The Decline of Ricardian Economics in England, Econo
mica, vol. 17 (febrero 1950), pp. 43-62 (el autor public un ensayo con el mismo
ttulo y tema general, aunque con una gran parte del contenido escrita de nuevo,
Economics and Ideology and Other Essays. Londres: Chapm an and Hall, 1967; existe
trad, cast.: La decadencia de la economa ricardiana en Inglaterra, en Economa e
ideologa y otros ensayos. Esplugues de Llobregat, Barcelona: Ediciones Ariel, 1972,
pp. 81-116); y F. W. Fetter, The Rise and Decline of Ricardian Economics, History
o f Political Economy, vol. 1 (otoo 1969), pp. 370-387. Sobre el renacimiento de la
economa ricardiana en versin ms moderna, vase J. R. Hicks y S. Hollander, Mr.
Ricardo and the Moderns, Quarterly Journal o f Economics, vol. 91 (agosto 1977),
pp. 351-370.
La teora del valor de Ricardo ha sido objeto de continua revisin, crtica y
reinterpretacin. Vase, por ejemplo, J. M. Cassels, A Reinterpretation of Ricardo
on Value, Quarterly Journal o f Economics, vol. 49 (mayo 1935), pp. 518-532 (existe
trad, cast.: Nueva interpretacin de la teora del valor de Ricardo, en Joseph J.
Spengler y William R. Alien (eds.), El pensamiento econmico de Aristteles a Mar
shall, Madrid: Tecnos, 1971, pp. 444-453); S. C. Rankin, Supply and Dem and in
Ricardian Price Theory: A Reinterpretation, Oxford Economic Papers, vol. 32 (julio
1980), pp. 241-262; L. E. Johnson, Ricardos Labor Theory of the Determ inant of
Value, Atlantic Economic Journal, vol. 12 (marzo 1984), pp. 50-59; A. Burgstaller,
Demand and Relative Price in Ricardo: An Examination of Outstanding. Issues,
History o f Political Economy, vol. 19 (verano 1987), pp. 207-215; R. H. Timberlake,
The Classical Search for an Invariable Measure of Value, Quarterly Review o f
Economics and Business, vol. 6 (primavera 1966), pp. 37-44; C. Casarosa, A New
Form ulation of the Ricardian System, Oxford Economic Papers, vol. 30 (marzo
1978), pp. 38-63: G. J. Stigler, Ricardo and the 93 % Labor Theory of Value,
American Economic Review, vol. 48 (junio 1958), pp. 357-367; y G. J. Stigler, The

EL A N A LISIS ECONOM ICO C LA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITICO S

17 9

Ricardian Theory of Value and Distribution, Journal o f Political Economy, vol. 60


(junio 1962), pp. 187-207. Los dos ltimos artculos se han reimpreso en Essays in
the History o f Economics (Chicago: The University of Chicago Press, 1965). (Existe
trad, cast.: Historia del pensamiento econmico. Buenos Aires: El Ateneo, 1979). La
conexin entre John Locke y Ricardo sobre la cuestin del valor es investigada por
G unnar Myrdal, The Political Element in the Development o f Economic Theory
(Londres: Routledge, 1953). (Existe trad, cast.: El elemento poltico en el desarrollo de
la teora econmica. Madrid: Gredos, 1967).
La teora ricardiana de los beneficios ha suscitado mucha controversia. Vase
John Eatwell, The Interpretation of Ricardos Essay on Profits, Economica, vol. 42
(mayo 1975), pp. 182-187; Terry Peach, David Ricardos Early Treatm ent of Profi
tability: A New Interpretation, Economic Journal, vol. 94 (diciembre 1984), pp. 733751; Sam Hollander, On a New Interpretation' of Ricardos Early Treatm ent of
Profitability, Economic Journal, vol. 96 (diciembre 1986), pp. 1091-1097; R. Prendergast, David Ricardos Early Treatm ent of Profitability: A New Interpretation: A
Comment, Economic Journal, vol. 96 (diciembre 1986), pp. 1098-1104; y la rplica
de Peach a la crtica, Ricardos Early Treatm ent of Profitability: Reply, Economic
Journal, vol. 96 (diciembre 1986), pp. 1105-1112. La controversia ms reciente sobre
Ricardo fue provocada, al menos en parte, por la reinterpretacin general de la
economa de Ricardo que llev a cabo Sam Hollander, The Economics o f David
Ricardo (Toronto: University of T oronto Press, 1979).
Para una investigacin de temas ms especficos sobre los escritos de Ricardo,
vase C. S. Shoup, Ricardo on Taxation (Nueva York: Columbia University Press,
1960); Hans Brems, Ricardos Long-Run Equilibrium, History o f Political Eco
nomy, vol. 2 (otoo 1970), pp. 225-245; S. Hollander, The Development of Ricardos
Position on Machinery, History o f Political Economy, vol. 3 (primavera 1971), pp.
105-135; M. J. Gootzeit, The C orn Laws and Wage Adjustment in a Short-Run
Ricardian Model, History o f Political Economy, vol. 5 (primavera 1973), pp. 50-71;
y S. Hollander, Ricardo en the C orn Laws: A Revision, History o f Political
Economy, vol. 9 (primavera 1977), pp. 1-47. Para una exposicin m atemtica de la
teora de Ricardo por William Whewell (1794-1866), vase The First Mathematical
Ricardian Model, History o f Political Economy, vol. 2 (otoo 1970), pp. 419-431.
La naturaleza contenciosa de M althus y su singular posicin entre sus contem
porneos se discute en W. D. Gram pp, M althus and his Contemporaries, History
o f Political Economy, vol. 6 (otoo 1974), pp. 278-304. Vase tambin M. B. HarveyPhillips, M althus Theodicy: The Intellectual Background to His Contribution to
Political Economy, History o f Political Economy, vol. 16 (invierno 1984), pp. 591608. Algunos historiadores discuten que hay dos M althus en la historia del pensa
miento econmico: el M althus del Ensayo sobre el principio de la poblacin y el
M althus de los Principios de economa poltica. Un intento de integrar los dos puede
encontrarse en J. J. Spengler, M althus Total Population Theory: A Restatement
and Reappraisal, Canadian Journal o f Economics and Political Science, vol. 11
(febrero, mayo 1945), pp. 83-110, 234-264. (Existe trad, cast.: Teora completa de la
poblacin de Malthus: reexposicin y reevaluacin, en Joseph J. Spengler y Wi
lliam R. Alien (eds.), El pensamiento econmico de Aristteles a Marshall. Madrid:
Tecnos, 1971, pp. 363-419. La posicin de M althus sobre las Leyes de Granos

180

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

contina siendo controvertida. G ram pp presenta una visin (vanse Referencias),


pero una interpretacin contraria la proporciona J. J. Spengler, M althus the M al
thusian vs. M althus the Economist, Southern Economic Journal, vol. 24 (julio 1957),
pp. 1-11. Una visin anterior sobre el mismo tema es la de H. G. Johnson, M althus
on the High Price of Provisions, Canadian Journal o f Economics and Political
Science, vol. 15 (mayo 1949), pp. 190-202. El impacto del crecimiento econmico
sobre las clases trabajadoras es el tema de G. Gilbert, Economic Growth and the
Poor in M althus Essay on Population, History o f Political Economy, vol. 12
(primavera 1980), pp. 83-96.
Algunas intuiciones sobre el funcionamiento de la mente de Ricardo y sus
reacciones ante los Principios de M althus pueden encontrarse en el estudio del vol. 2
de la magistral edicin de las Obras y correspondencia de Ricardo, realizada por
Sraffa (vanse Referencias). Este volumen reproduce las muchas notas y apostillas
que Ricardo aadi a su ejemplar personal de los Principios de Malthus. En cuanto
al debate sobre el valor entre los dos autores, vase tambin V. E. Smith, M althus
Theory of Demand and Its Influence on Value Theory, Scottish Journal o f Political
Economy, vol. 3 (octubre 1956), pp. 205-220; O. Pancoast, M althus versus Ricardo,
Political Science Quarterly, vol. 58 (1943), pp. 47-66; y L. Castabile, Natural Prices,
M arket Prices and Effective Demand in Malthus, Australian Economic Papers, vol.
22 (junio 1983), pp. 144-170.
Varios autores han explorado las opiniones de M althus sobre la dem anda agre
gada, el crecimiento econmico y los ciclos econmicos. Para una muestra, vase
W. A. Eltis, M althuss Theory of Effective Demand and Growth, Oxford Economic
Papers, vol. 32 (marzo 1980), pp. 19-56; J. J. OLeary, Malthus and Keynes, Journal
o f Political Economy, vol. 50 (diciembre 1942), pp. 901-919; del mismo autor, M al
thus General Theory of Employment and the Post-Napoleonic Depression, Jour
nal o f Economic History, vol. 3 (1943), pp. 185-200; S. Hollander, M althus and the
Post-Napoleonic Depression, History o f Political Economy, vol. 1 (otoo 1969), pp.
306-335; L. A. Dow, M althus on Sticky Wages, the Upper Turning Point, and
General Glut, History o f Political Economy, vol. 9 (otoo 1977), pp. 303-321; en el
mismo volumen, S. Rashid, M althuss Model of General Gluts, pp. 366-383; y A.
M. C. W aterman, On the M althusian Theory of Long Swings, Canadian Journal
o f Economics, vol. 20 (mayo 1987), pp. 257-270.
Vayamos ahora al resto del campo. Un fino retrato de Sir Edward West que va
ms all de su contribucin a la teora clsica de la renta se encuentra en W. D.
Gram pp, Edward West Reconsidered, History o f Political Economy, vol. 2 (otoo
1970), pp. 316-343. Un economista cuyas ideas fueron aprovechadas por M althus y
utilizadas contra Ricardo fue James M aitland (1759-1839), octavo conde de Lauder
dale, cuya Inquiry into the Nature and Origin o f Public Wealth (1804) era una
contribucin analtica sustancial, aunque fue considerada muy heterodoxa en su da.
Sobre la relacin entre Lauderdale y M althus, vase M orton Paglin, Malthus and
Lauderdale: The Anti-Ricardian Tradition (Nueva York: A. M. Kelley, 1961). Lauder
dale tambin ha sido relacionado con Keynes. Vase Maurice M ann, Lord Lauder
dale: Underconsumptionist and Keynesian Predecessor, Social Science (junio 1959),
pp. 153-162; y P. Lambert, Lauderdale, M althus et Keynes, Revue d'conomie
politique (enero-febrero 1966), pp. 32-56. Para una revisin ms amplia, vase B. A.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (II): EL SISTEM A RICARDIAN O Y SU S CR ITICO S

18 1

Corry, Money, Saving and Investment in English Economics, 1800-1850 (Nueva York:
St. M artins, 1962); y R. G. Link, English Theories o f Economic Fluctuations, 18151848 (Nueva York: Columbia University Press, 1959).
Cierto nm ero de autores britnicos se situaron contra Ricardo, especialmente
en relacin con las teoras del valor y de la renta. Entre ellos estaban Samuel Bailey,
John Craig, Richard Jones, William F. Lloyd, M ountifort Longfield y Robert To' rrens. Para captar toda la fuerza de estos otros argumentos vase R. M. Rauner,
Samuel Bailey and the Classical Theory o f Value (Cambridge, Mass.: H arvard Uni
versity Press, 1961); B. W. Thor, The Economic Theories of John Craig, a Forgot
ten Economist, Quarterly Journal o f Economics, vol. 52 (agosto 1938), pp. 697-707;
W. L. Miller, Richard Joness Contributions to the Theory of Rent, History o f
Political Economy, vol. 9 (otoo 1977), pp. 346-365; R. M. Romano, William
Forster Lloyd - A Non-Ricardian, History o f Political Economy, vol. 9 (otoo
1977), pp. 412-441; L. S. Moss, M ountifort Longfields Supply and Demand Theory
of Price and Its Place in the Development of British Economic Theory, History o f
Political Economy, vol. 6 (invierno 1974), pp. 405-434; y L. Robbins, Robert Torrens
and the Evolution o f Classical Economics (Nueva York: St. M artins, 1958).
Algunos de los escritos previamente no publicados de Nassau Senior han sido
reunidos bajo el ttulo de Industrial Efficiency and Social Economy, 2 vols., S. L. Levy
(ed.) (Nueva York: Holt, 1928). Levy ofrece tambin una valoracin favorable de
Senior en Nassau W. Senior: The Prophet o f Modern Capitalism (Boston: H um
phries, 1943). La referencia estndar sobre Senior es M arian Bowley, Nassau Senior
and Classical Economics (Londres: G. Allen, 1937).
Ricardo tuvo de su parte al fiel e infatigable McCulloch, que le defendi contra
todos sus oponentes. La obra estndar sobre McCulloch es la de D. P. O Brien, J. R.
McCulloch: A Study in Classical Economics (Londres: G. Allen, 1970). Finalmente, la
ley de Say y su importancia para la macroeconoma clsica es cubierta extensamente
por Thomas Sowell, S a y s Law (Princeton, N. J.: Princeton University Press, 1972).

REFERENCIAS
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Introduccin a la dinmica econmica, 2.a ed. Barcelona: M arco m b o , 1972.)
G ram p p , W. D . M alth u s o n M oney W ages a n d W elfare, Am erican Economic Review, vol.
46 (diciem bre 1956), pp. 924-936.
M althus, T. R. A n Inquiry into the N ature a n d Progress o f Rent, and the Principles b y Wich It
Is Regulated. R eim presin de textos econm icos ed. p o r J. H. H ollander. Baltim ore: Johns
H opkin s, 1903 [1815].
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tion, 2.a ed. N ueva Y ork: A. M. Kelley, Publishers, 1951 [1836]. (Trad, castellana: Princi
pios de economa poltica. M xico: F o n d o de C u ltu ra E conm ica, 1946.)
R icardo, D avid. The W orks and Correspondence o f D avid Ricardo, 10 vols., P. Sraffa (ed.), con
la colab o raci n de M. D obb. L ondres: C am b rid g e U niversity Press, 1951-1955. (Trad,
castellana: Obras y correspondencia, 9 vols. P. Sraffa (ed.) con la co lab o raci n de M. D obb.
M xico: F o n d o de C u ltu ra E conm ica, 1959-1965.)
Senior, N . W. A n O utline o f the Science o f Political Economy. N u ev a York: A. M. Kelley,
Publishers, 1938 [1836].

CAPITULO

EL ANALISIS ECONOMICO
CLASICO (III):
JOHN STUART MILL

INTRODUCCION: UN NIO PRODIGIO


C O M O ECONOMISTA CLASICO
John Stuart Mili (1806-1873) fue hijo extraordinario de un padre singular. Nacido en
Londres, era el hijo mayor de James Mili, economista, discpulo de Jeremy Bentham
y autor de la compendiosa History o f British India. James Mili no era una clase de
hombre que se sintiera obligado por las convenciones sociales y se encarg de la
educacin de sus hijos cuando stos eran muy jvenes. En su Autobiografa, John
Stuart Mili narra la educacin inslita y exigente que recibi de manos de su padre.
A la edad de tres aos comenz a aprender griego y cuando tena ocho haba
ledo las obras de los grandes autores griegos (Herodoto, Jenofonte, Platn y
Digenes) en su lengua. D urante el mismo perodo su padre le ense aritmtica,
mientras que de m anera autodidacta el propio Stuart aada la lectura de las
historias, entre otros, de Hume, Gibbon y Plutarco, muchas de las cuales su padre
haba tom ado (en prstamo) de la biblioteca de Bentham. A los ocho aos empez a
aprender latn y asumi la responsabilidad de ensear lo que haba aprendido a sus
hermanos y hermanas menores.
C uando tuvo doce aos, Mili se embarc en estudios de lgica, en ingls y en
latn. Al ao siguiente ley los Principios de Ricardo, formulando a su padre
numerosas preguntas sobre economa poltica. Sobre estos ltimos estudios, Mili
observ ms adelante: Creo que nunca se habr dado una enseanza cientfica ms
profunda, ms adecuada para ejercitar las facultades que la que mi padre us para
ensearme la Lgica y la Economa (Autobiografa, p. 23). A la tierna edad de
catorce aos, la educacin formal de Mili ya era completa!
Tal vez no pueda ensearse la humildad, pero Mili dio muestras de poseerla en
una generosa medida cuando reflexion en su inslita educacin:

183

18 4

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO


Lo que yo p u d e hacer, seguram ente puede hacerlo cualquier m uchacho o m uchacha
de una capacid ad m edia y de una sa n a constitucin fsica; y si yo he hecho algo, lo debo,
entre o tra s a fo rtu n ad as circunstancias, al hecho de que, gracias a la a n ticip ad a p re p a ra
cin con que m e favoreci mi padre, yo p art, p uedo decirlo francam ente, con la ventaja
de un cu a rto de siglo so b re los de mi ed ad (A utobiografa, p. 24).

En 1823, Mili se uni a su padre en el servicio de la Com paa de las Indias


Orientales, permaneciendo en la misma hasta su jubilacin en 1858. Su mente
anduvo ocupada en numerossimas ideas y, sin embargo, escribi con frecuencia
artculos sobre diversos temas filosficos y literarios. Su primera obra importante,
Sistema de a Lgica, publicado en 1843, fue recibido favorablemente y tuvo varias
ediciones, como sus afortunados Principios de economa poltica, que aparecieron en
1848. Estas dos obras aseguraron la reputacin de Mili como uno de los pensadores
ms sobresalientes de su poca. A ellas las siguieron, en una sucesin bastante
rpida, Sobre la libertad (1859), Consideraciones sobre el gobierno representativo
(1861), El utilitarismo (1863), Auguste Comte and Positivism (1865) y The Subjection
o f Women (1869).
Como pensador poltico y social, Mili toc cuatro reas principales; 1) el proble
ma del mtodo en las ciencias sociales, 2) la clarificacin del principio (benthamita)
de la utilidad, 3) la libertad individual, y 4) la teora del gobierno representativo. Sin
embargo, ahora nos ocuparemos de sus contribuciones econmicas.

La transicin intelectual de Mili


A la vista del rigor de la primera educacin de Mili, no es sorprendente que a la
edad de veinte aos padeciera un prolongado perodo de depresin mental, durante
el cual le pareci que ninguno de los objetivos de la vida para los que haba sido
preparado poda proporcionarle la verdadera felicidad. Entonces comenz a darse
cuenta de algunas insuficiencias de su educacin.
Influencia de los romnticos. En un intento de desarrollar su propia cultura
interior, Mili se volvi a las obras de los poetas romnticos Coleridge y W ordsworth, y a las ideas de los filsofos franceses de la Ilustracin. Los escritos de los
poetas, especialmente, no slo le brindaron a Mili un consuelo en su depresin, sino
que, a causa de su oposicin a la economa poltica, le indujeron a reflexionar de
nuevo sobre algunas ideas al respecto.
Coleridge y W odsworth fueron seguidos ms tarde por los crticos literarios
C arlyle1, Dickens y Ruskin, en su reaccin contra la invasin de industrialismo y
materialismo de la Inglaterra victoriana. En el industrialismo vean una decadencia
de los sentimientos delicados y de la calidad de vida, y culparon a la economa
poltica la ciencia del industrialismo de fomentar la erosin social que observa
ban. Al proclamarse protectores del viejo orden, los rom nticos negaron la eficacia
de la investigacin econmica. Adems, no consiguieron darse cuenta de que los
1
Habiendo ledo la obra de Malthus sobre la poblacin, fue Carlyle el que calific a la economia de
ciencia lgubre.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (III): JO H N STU ART M ILL

18 5

economistas no otorgaban necesariamente su aprobacin al orden existente cuando


trataban de analizar y explicar los acontecimientos sociales. Incluso fueron pocos los
economistas de la poca que intentaron refutar una crtica tan suave. Sin embargo,
Mili fue la excepcin.
Mili y Comte. D urante su crisis mental, Mili ley tambin las obras de Auguste
Comte, el filsofo francs discpulo de Henri Saint-Simon (vase el captulo 10).
Comte expona una ciencia general del hombre. La economa poltica tena que
quedar subsumida en esta ciencia general, que Comte llam sociologa2. Sosteniendo
que la economa poltica, como ciencia deductiva, careca de relevancia emprica e
histrica, Comte dem andaba un nuevo mtodo, as como una nueva ordenacin de
las ciencias sociales. El nuevo m todo se llam positivismo, que en la mente de
Comte quera decir empirismo o induccin.
Mili reaccion ante estas diversas crticas reconstruyendo los fundamentos filo
sficos y metodolgicos de sus propias posiciones sobre la economa poltica como
una disciplina autnom a. M ostr simpata por los intentos de Comte para construir
una ciencia general del hombre, pero, no obstante, defendi la economa como una
ciencia independiente. Tambin se acerc a la posicin de Comte en cuanto al
m todo cientfico, pero defendi coherentemente el planteamiento ricardiano como
til, de modo inherente, a una ciencia social.
Segn Mili, en la arena social, no poda confiarse slo en el mtodo emprico o
inductivo, porque las causas de los fenmenos sociales son a menudo complejas y
entretejidas, y sus efectos no pueden distinguirse fcilmente los unos de los otros.
Mili consideraba la deduccin como un control deseable de los errores del eventual
empirismo. Pero la deduccin no debe llevar necesariamente a la aceptacin dogm
tica de ideas y teoras que no puedan respaldar los hechos. As, stos constituyen
una verificacin deseable de la deduccin pura. En resumen, Mili logr un equilibrio
frgil entre los extremos inductivo y deductivo del mtodo econmico.

La estructura de la investigacin de Mili en economa


Reflexionando sobre este frgil equilibrio, es caracterstico de los Principios de
Economa Poltica de Mili que, en m ateria de teora, reafirmase y ampliase el marco
ricardiano, incorporando simultneamente nuevas ideas y el respaldo de nueva
evidencia en numerosas materias de economa poltica. De todos los libros de
economa, los Principios de Mili fueron uno de los ms ampliamente ledos y
utilizados. Usado como texto durante casi sesenta aos (hasta que fue sustituido por
el de Marshall), era y es un completo tratado de teora econmica clsica, poltica
econmica y filosofa social.

2
Actualmente, la sociologa, como disciplina autnoma, se ha especializado mucho ms que en la
visin que originalmente tena Comte de ella. Para l, la sociologa deba ser un estudio omnicomprensivo
de los humanos, que incluyera la economa, la psicologa, la antropologa, la historia, y otras disciplinas
por el estilo.

18 6

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

Carcter y finalidad de los Principios. La mejor descripcin del carcter y


finalidad de la obra la suministra el propio Mili:
P a ra fines prcticos, la econom a poltica est siem pre en trelazad a con m uchas o tras
ram as de la filosofa social. E xcepto en cuestiones de m ero detalle, quiz no existan
cuestiones prcticas, incluso en tre las que m s se a p ro x im an al carcter de p u ram en te
econm icas, q u e se p u ed an so lu cio n ar slo sobre prem isas econm icas. Y p o rq u e A dam
Sm ith no perdi n unca de vista esta verdad, pues en sus aplicaciones de la econom a
p oltica apela siem pre a o tras consideraciones que las ofrecidas p o r la econom a poltica
pura, da la sensacin de d o m in ar los principios del asunto... El q u e esto escribe o p in a que
en la actu a lid ad la econom a poltica precisa una o b ra sem ejante en sus objetivos y en su
concepcin general a la de A dam Sm ith, pero a d a p ta d a a los conocim ientos m s extensos
e ideas m s ad e la n ta d a s de la poca actual (Principios, p. 25).

As pues, Mili destacaba desde el principio el carcter dual de esta obra teora
y aplicaciones, y se planteaba claramente el resumen y la sntesis de todo el
conocimiento econmico de su tiempo.
El eclecticismo metodolgico de Mili dio a los Principios un aroma nico. A
travs de su contacto con Comte y los sansimonianos, lleg a afirmar la ahora
famosa dicotoma entre las leyes econmicas de la produccin y las leyes sociales de
la distribucin. Las primeras, segn Mili, son invariables; son gobernadas por leyes
naturales. Estas leyes, que tan bien descritas fueron por Ricardo y sus seguidores,
constituyen el campo propio de la economa en sentido estricto, como una ciencia
autnom a. Pero las leyes de la distribucin, insista Mili, no estn determinadas slo
por las fuerzas econmicas. En su lugar, son casi por entero m ateria de la voluntad y
de las instituciones humanas, las cuales, a su vez, son producto de valores, costum
bres, filosofas sociales y gustos cambiantes todos ellos. Por lo tanto, las leyes de la
distribucin son modificables, y su plena explicacin y comprensin no descansan
solamente en la investigacin econmica, sino en las leyes histricas que subyacen
en el progreso econmico.
G ran parte del pensamiento de Comte tena que ver con el descubrimiento de
estas leyes histricas. Su celebrada visin de la historia, expresada en la ley de los
tres estadios, afirma que el intelecto humano, en su progreso, pasa por tres etapas
separadas y distintas: 1) la etapa tecnolgica, en la que el com portamiento hum ano y
otros fenmenos se atribuyen a una deidad o a lo mgico; 2) la etapa metafsica,
en la que la esencia, o naturaleza de una cosa se sustituye por personalidades
divinas (por ejemplo, la ley natural como mecanismo explicativo); y finalmente 3), la
etapa positiva, en la que el conocimiento introspectivo es eliminado y el m todo
cientfico se emplea en la bsqueda de la verdad. Comte atribua todo el progreso
social y econmico a la perfeccin del intelecto humano a medida que pasa por estas
tres etapas.
Aunque no queremos debatir aqu la suficiencia lgica de estas leyes histricas,
lo im portante, en lo que se refiere a la influencia de Comte sobre otros autores
incluido Mili, es la idea de relatividad. Las cinco divisiones, o libros, de los
Principios de Mili, am plan la distincin entre las leyes inmutables de la produccin
y las leyes relativas de la distribucin. La economa de la produccin, el valor y el
cambio se limita generalmente a los Libros I, II y III de los Principios, mientras que

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

18 7

las opiniones sociales de Mili se presentan en el Libro IV (Influencia del progreso


de la sociedad sobre la produccin y la distribucin) y en el Libro V (Sobre la
influencia del gobierno).
Ideas de Mili sobre la produccin. U na apreciacin fundamental de las ideas de
Mili sobre la produccin se podra obtener a partir de la revisin de los Principios de
Ricardo, as como del refinamiento (mnimo) posricardiano sobre el tema. El papel
fundamental jugado en el progreso econmico por el trabajo productivo e im pro
ductivo, la ley de Say, la acumulacin del capital, la doctrina m althusiana de la
poblacin y la doctrina del fondo de salarios se presentan, todos, con gran claridad.
Mili, como hicieron generalmente Ricardo y tocios los economistas clsicos, asign
un papel fundamental al capital y a la acumulacin del mismo. Asign una gran
im portancia a sus cinco proposiciones fundamentales respecto al capital, que
reafirmaban la teora clsica del progreso econmico.
En la tradicin clsica, Mili argum entaba que, dada la ley de Say, el empleo y los
mayores aumentos de produccin dependen de la acumulacin e inversin del
capital. Parte de las inversiones de capital, resultado del ahorro, son necesarias para
mantener al trabajo durante un perodo discontinuo de produccin. Aunque ms
tarde parece que se retract de esta idea, Mili revelaba una comprensin muy clara
de la doctrina del fondo de salarios:
N o puede h a b er m s actividad que la que est p ro v ista de m ateriales p a ra tra b a ja r y
alim entos p a ra com er. P o r m uy evidente que esto sea, se olvida con frecuencia que la
gente de un pas se m antiene y provee a sus necesidades, n o con el p ro d u cto del trab ajo
actual, sino con el del pasado. C onsum en lo que ya se ha pro d u cid o , no lo que est p o r
producirse. A h o ra bien, de lo que se ha p ro d u cid o an terio rm en te, ap en as u n a p arte se
dedica a so sten er el tra b a jo productivo; y no h ab r, ni puede h aber, m s tra b a jo p ro d u c ti
vo qu e el que puede alim en tar y pro v eer de m ateriales e in stru m en to s de produccin
aquella p arte de la p roduccin (que form a el capital del pas) que se h a asig n ad o a ese fin
(Principios, p. 80).

El desempleo de recursos distinto de una coyuntura temporal de los nego


cios no lo consideraba posible la ley de Say. Contrariam ente a la postura malthu
siana, el ahorro se convertira autom ticam ente en otra forma de gasto (es decir,
inversin), y una pltora general de bienes, a causa del subconsumo, era imposible.
En resumen, Mili nunca consider que pudiera producirse una falta de demanda
agregada en el sistema econmico.
Ideas de Mili sobre el crecimiento econmico. La exposicin ms clara de la
economa clsica en Mili se encuentra en el rea del desarrollo econmico. Como
Ricardo, crea que uno de los factores que limitaban el crecimiento econmico eran
los rendimientos decrecientes en la agricultura. O tro lmite era la disminucin del
incentivo para invertir. Sin embargo, en general, Mili se centr en las variables
fundamentales de la acumulacin de capital, el crecimiento de la poblacin y la
tecnologa. Com binndolas con los rendimientos decrecientes en la agricultura, Mili
ofreci una discusin clara de la teora clsica del desarrollo econmico.
Como Ricardo antes que l, Mili crea que la economa, debido a los rendimien

18 8

HISTO RIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

tos decrecientes y a la cada de los incentivos para invertir, se vea empujada de un


estado progresivo a un estado estacionario (vase el captulo 7). Pero fue el nico
entre los economistas clsicos que no crea que el estado estacionario fuese algo
indeseable, porque, como veremos, suministraba las condiciones necesarias para su
program a de reforma social. Mili crea que una vez que se alcanzase el estado
estacionario, podran evaluarse los problemas de equidad en la distribucin y las
reformas sociales podran realizarse con rapidez. Sin embargo, aparte de sus opinio
nes sobre la distribucin, la exposicin de la dinmica de la teora clsica de la
produccin alcanz una claridad y una profunda comprensin de la dinmica
clsica que nunca fueron superadas por ningn otro autor perteneciente a la escuela
clsica.

Avances tericos de Mili


A pesar de la claridad de Mili en el tema de la teora clsica de la produccin, es
tentador asignarle el papel de sintetizador sofisticado de escasa originalidad terica.
M uchos historiadores de la economa han sostenido exactamente este punto de
vista. Desgraciadamente, esta valoracin no puede ser ms injusta; como ha sosteni
do un im portante historiador del pensamiento, sera difcil sealar un autor de
mayor originalidad terica que M ili3.
El propsito de esta seccin consiste en ampliar algunas de las contribuciones
tericas ms im portantes de Mili. Aunque el propio Mili no puso de relieve la
importancia de estas ideas tericas (la teora de la oferta conjunta se fundamenta en
una nota a pie de pgina, por ejemplo), ellas indican, sin embargo, que su autor tuvo
ms de puente entre el anlisis clsico y el neoclsico, que lo que comnmente se ha
pensado.
Oferta y demanda. La primera contribucin britnica clara a la formacin del
precio de equilibrio esttico en sentido moderno fue desarrollada por John Stuart
Mili. Utilizando puramente un anlisis verbal, hizo avanzar la teora del precio de
equilibrio en varios frentes. Mili reconoci plenamente la necesidad analtica de
abstraer y simplificar los principios subyacentes en la relacin funcional entre el
precio y la cantidad dem andada y ofrecida. Observ, por ejemplo, que para estu
diar cientficamente el valor en cambio es conveniente separar del mismo todas las
causas, excepto las que se originan en la misma mercanca que se estudia (Princi
pios, p. 387). El resultado de las abstracciones de Mili fue una formulacin correcta
de la dem anda y de la oferta como listas que m uestran la relacin funcional entre
precios y cantidades dem andadadas y ofrecidas, ceteris paribus.
Advirtiendo la confusin terminolgica que haban puesto de manifiesto los
autores anteriores, Mili propona que la relacin m atemtica adecuada para expre
sar la dem anda y la oferta era una ecuacin, no una relacin, como se haba supuesto
a menudo en la literatura econmica:

3
Vase el interesante y todava oportuno articulo de G. J. Stigler, The Nature and Role of
Originality in Scientific Progress, Economica, n.s., vol. 22 (noviembre 1955), pp. 293-302.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (111): JO HN STU ART MILL

18 9

U n a relacin entre la d em an d a y la oferta slo es inteligible si p o r d em an d a querem os


significar la c an tid ad pedida y si la relacin designada es la que existe en tre la can tid ad
ped id a y la ofrecida. P ero, p o r o tra p arte, la can tid ad ped id a no es u n a c an tid ad fija,
incluso en un lugar y en un m o m en to determ inados; vara segn el valor: si la m ercanca
es b a ra ta, la d em an d a es p o r lo general m ay o r que si es c ara (Principios, p. 394).
L a idea de u n a relacin entre la d em an d a y la oferta n o tiene lugar, y no tiene n a d a que
ver con el asunto: la analo g a m atem tica a p ro p ia d a es la de una ecuacin. D em an d a y
oferta, la can tid ad pedida y la ca n tid a d ofrecida, se igualarn. Si en algn m o m en to son
desiguales, la com petencia las iguala, y esto se realiza p o r un ajuste del valor. Si la
d em an d a au m en ta, el valor sube; si la d em an d a dism inuye, el valor baja; y tam bin, si la
oferta baja, el v alo r sube, y baja si la oferta au m en ta (Principios, pp. 395-396).

As, Mili rompa la circularidad contenida en la mayora de las primeras formu


laciones de la teora del valor basada en la demanda. La concepcin errnea de la
correcta naturaleza de la demanda, por ejemplo, poda llevar a la aseveracin de que
la dem anda depende en parte del valor, pero que el valor viene determ inado por la
demanda. D ada la distincin de Mili, sin embargo, si la dem anda aumenta (o
disminuye) se lee como un desplazamiento de la dem anda a la derecha (o a la
izquierda), toda la exposicin de Mili es casi enteramente anloga a las explicaciones
modernas de la mecnica de las variaciones del precio. Por tanto, l present una
distincin perfectamente adecuada entre las variaciones determinadas por los pre
cios y las determinantes de los precios, en la dem anda y en la oferta. Lo que hizo
Mili en este aspecto no fue igualado en Inglaterra hasta que Fleeming Jenkin
present una exposicin grfica de la oferta y la dem anda en su ensayo de 1870, On
the Graphical Representation o f Supply and Demand. Adems, Mili fue una de las
fuentes ms im portantes de Alfred M arshall sobre el tema.
Oferta conjunta. O tra contribucin que tendra gran im portancia posterior
para la teora del valor fue el desarrollo que hizo Mili de la teora de los bienes
ofrecidos conjuntamente. Aunque se atribuye con frecuencia a M arshall el descubri
miento del concepto (l simplemente aadi los grficos), Mili formul el principio
concisamente en su captulo titulado De algunos casos especiales del valor:
Sucede alg u n as veces que dos m ercancas diferentes tienen to d o lo que puede llam arse un
costo de p roduccin conjunto. L as dos resultan de la m ism a operacin, o g ru p o de
operaciones, y el gasto se realiza p ara o b ten er am bas, n o u n a p arte p o r u n a y o tra p or
otra. H ab ra que realizar el m ism o gasto p a ra o b ten er u n a cu alquiera de las dos, si no se
necesitara o deseara la otra. Son n um erosos los casos de m ercancas as asociadas en su
p roduccin; p o r ejem plo, el c arb n de coque y el gas se p ro d u cen am b o s con el mism o
m aterial y m ed ian te la m ism a operacin. En su sentido m s parcial, son tam b in un
ejem plo el carn ero y la lana: la carne, los cueros y el sebo; las terneras y los p ro d u cto s de
la leche; los pollos y los huevos. El costo de p ro d u cci n no interviene p a ra n a d a al decidir
el v alo r relativo de las m ercancas asociadas, esto es, p o r co m p araci n las u n as con las
otras. Slo decide el valor co n ju n to . El gas y el coque considerados en c o n ju n to tienen
que devolver los gastos de p roduccin, con la g an an cia o rd in aria . P a ra ello, un a d eterm i
nad a can tid ad de gas y el coque que q u ed a com o residuo de su fabricacin tienen que
cam biarse p o r o tra s cosas en la p ro p o rci n de su costo de prod u cci n conjunto. Pero

19 0

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO


qued a p o r decidir qu p a rte de la rem u n eraci n del p ro d u c to sald r del coque y cul del
gas. El costo de p ro d u cci n no fija los precios individuales, sino el costo to ta l (Principios,
p. 493).

El problema. La cuestin planteada por Mili en este aspecto es la siguiente:


dada una funcin de coste, qu parte de los beneficios de las dos producciones por
separado debe atribuirse a los bienes producidos conjuntamente? El clculo de los
beneficios presupone, por supuesto, que los precios pueden determinarse para las
mercancas por separado. Las directivas de Mili para determ inar un equilibrio eran
explcitas:
El equilibrio se alca n zar c u an d o la d em an d a p a ra cad a artcu lo se a d a p te ta n bien a la
d em an d a del o tro , que la can tid ad p ro d u cid a de cad a u n o de ellos sea ex actam ente la que
resu lta al p ro d u cir la can tid ad precisa del o tro. Si hay un excedente o u n a insuficiencia de
uno cualq u iera de los dos pro d u cto s, si h ay d em an da de coque p ero no de to d o el gas que
se p ro d u ce al m ism o tiem po, o viceversa, los valores y precios de am bas cosas se aju sta r n
de m an era que am b as encuentren m ercad o (Principios, p. 494).

La solucin. La solucin de Mili al problema de la oferta conjunta puede


replantearse como sigue: en el caso en que los bienes se produzcan conjuntam ente en
proporciones fijas, el precio de equilibrio de cada producto debe ser tal que despeje
su mercado, sujeto a la condicin de que la suma de los dos precios sea igual a sus
costes conjuntos (promedio). Su comprensin aparentem ente completa de este aspec
to especial de la formacin del precio en rgimen de competencia, sin la ayuda del
anlisis matemtico, hoy nos parece increble.
El examen de los grficos de M arshall correspondientes a la teora de la oferta
conjunta m ejorara nuestra comprensin de este complejo problema. Estos grficos
se fundamentan en una nota a pie de pgina, en el captulo 6 del Libro V de los
Principios de economa de Marshall. En el grfico 8.1, S S ' es una funcin de oferta
conjunta, o de coste medio, de bueyes. La dem anda total de bueyes est representada
por la curva de dem anda DD', que es la suma vertical de las demandas separadas de
carne y de pieles. La funcin de dem anda de carne se representa en el grfico 8.1
como dd', y, de este modo, la dem anda de pieles puede deducirse fcilmente restando
verticalmente la dem anda de carne de la dem anda total de bueyes. As, para una
cantidad producida total de bueyes OM, M B representa el precio de dem anda de la
carne y BA representa el precio de dem anda de las pieles.
Adems, puede deducirse un tipo especial de curva de oferta de la carne. Se
obtiene restando el precio de dem anda de las pieles del precio de oferta del producto
compuesto, los bueyes. Como hemos visto, el precio de dem anda de las pieles, para
la cantidad O M es igual a BA. Restando BA de la funcin de oferta total se obtiene
un precio de oferta derivado de la carne, ME, para la cantidad O M y, por tanto, un
precio de oferta de las pieles, EC. Siguiendo este procedimiento, puede trazarse la
funcin de oferta de carne ('), representada con trazo discontinuo, para cada
cantidad.
El equilibrio competitivo, como Mili entendi claramente, se alcanza cuando se
producen ON bueyes. Para la cantidad ON, el precio de la carne (N F ) se alcanza por
la interseccin de las curvas de oferta y dem anda de carne (.' y dd'). El precio de las

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

19 1

G rfico 8.1
En equilibrio competitivo ON, el precio de la carne de vaca (N F ) viene determinado
por la interseccin de ss y dd', y el precio de las pieles (GF) viene determinado
restando NF de la funcin de oferta total.

pieles se determina de manera semejante (GF). El mercado competitivo para ambos


bienes est en equilibrio cuando se produce la cantidad O N 4. Deben destacarse
varias caractersticas interesantes del modelo Mill-Marshall. Un aum ento de la
demanda de uno de los bienes por ejemplo, pieles aum enta la oferta del otro (en
este caso carne) y reduce su precio. En segundo lugar, un aum ento del coste medio
(SS') eleva el precio de ambos bienes producidos conjuntamente. Adems, estos dos
resultados, as como la construccin del anlisis Mill-Marshall, dependen de un
supuesto de fijeza de las proporciones de los bienes producidos; es decir, un aumento
de la produccin de bueyes implica un aumento proporcional de la produccin de
carne y pieles. Naturalm ente, pueden construirse otros modelos sobre la base de
supuestos de no proporcionalidad.
La importancia ulterior de la teora de la oferta conjunta de Mili es bastante
clara. Se la ha utilizado mucho en el anlisis econmico general, especialmente en las
reas de la economa del transporte y de los servicios pblicos. Recientemente se la
ha utilizado en modelos de bienes pblicos y en problemas relativos a la oferta de
productos derivados, como la polucin. La teora de la oferta conjunta de Mili fue,
en suma, una contribucin de gran significacin para el anlisis econmico.
La teora de la demanda recproca. Mili ampli su profunda comprensin de la
oferta y la dem anda al rea de los valores internacionales. Citando a Ricardo como
el primer autor en el tema de los costes y de las ventajas comparativas, Mili procedi
a construir un modelo que inclua el coste y la dem anda como determinantes de los

4
Obsrvese que en este punto la suma de los dos precios (N F + FC) es igual a sus costes de
produccin conjunta, NG.

1 92

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

valores internacionales y de la relacin real de intercambio. De nuevo, Mili utiliz


meramente la exposicin verbal (Edgeworth y M arshall proporcionaran una vez
ms los grficos), pero tal vez no hay mejor evidencia de su capacidad analtica que
su modelo de la ecuacin de la dem anda internacional.
Mili ya haba presentado sus ideas sobre el comercio en sus Essays on Some
Unseltled Questions o f Political Economy, pero repiti lo esencial de su argumento
en sus Principios (Libro III, cap. 18). Haciendo abstraccin de los costes de transpor
te y del cambio tecnolgico, Mili construy un modelo de dos pases (Inglaterra y
Alemania) y dos mercancas (pao y lino), a fin de investigar la determinacin de los
precios internacionales. Mili formul concisamente su ley de la dem anda recproca:
Los p ro d u cto s de un pas se cam b ian p o r los de o tro s pases a los valores que se precisan
p a ra que el to ta l de sus exportaciones p u ed a exactam ente p a g ar el to tal de sus im p o rta
ciones. E sta ley de valores internacionales n o es sino u n a am p liacin de la ley general del
valor, a la que hem os llam ad o ecuacin de la oferta y la dem anda... el valor de una
m ercanca se aju sta p o r s m ism o de tal m an era que la d em an d a y la oferta se eq uilibran
exactam ente.
P e ro to d o com ercio, lo m ism o en tre naciones que en tre individuos, es un in tercam bio
de m ercancas, en el cual las cosas que cad a u n o tiene p a ra vender constituyen tam bin
sus m edios p a ra co m prar: la oferta a p o rta d a p o r uno co nstituye su d em an d a p a ra lo que
a p o rta n los dem s. D e m o d o que oferta y d em an d a n o son sino o tra form a de expresar la
d em an d a recproca; y decir que el v alo r se a ju sta r p o r s m ism o de m o d o que se igualen
la d em an d a y la oferta equivale en realid ad a decir que se a ju star p o r s m ism o de
m an era que se iguale la d em an d a de una de las p artes con la de la o tra (Principios, pp.
511-512).

La exposicin Edgeworth-Marshall. Mili ampli su teora con un elaborado


ejemplo numrico, pero puede ganarse en economa de exposicin si se utiliza una
interpretacin grfica de la dem anda recproca popularizada por Edgeworth y
Marshall. En el grfico 8.2, las lneas OP, OP', etc., representan las lneas de precios
internacionales alternativos con los que se enfrentan Inglaterra y Alemania. Expre
san el precio del pao en trminos de lino o el precio del lino en trminos de pao,
es decir, la relacin real de intercambio. Cuanto ms horizontal sea la curva OP,
ms barato ser el lino en trminos de una cantidad dada de pao, y ms caro ser
el pao en trminos de lino. Esto puede verse fcilmente con respecto al grfico 8.2.
La cantidad OC0 de pao se intercam biar por la cantidad O L i de lino, suponiendo
la lnea de precios OP' es decir, a una proporcin de O L J O C 0, pero la
cantidad OC0 se intercam biar por O L0, una proporcin de O L0/O C 0, dada la lnea
de precios OP. Obviamente, la lnea OP representa un precio menor del lino en
trminos de pao que la lnea de precios OP', porque puede obtenerse una mayor
cantidad de lino por la misma cantidad de pao.
Ahora supongamos cierta cantidad fija de lino, como O L0. El precio del pao en
trminos de lino viene dado como proporcin OC0/O L 0 a lo largo de la lnea de
precios OP, o como O C J O L 0 a lo largo de OP'. Est claro que el precio del lino
aumenta, en trminos de pao (ms pao para una cantidad dada de lino) a medida
que la lnea de precios es ms vertical (un movimiento de OP a OP', por ejemplo.
As, est claro que si Inglaterra est intercambiando el bien representado en el eje

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

19 3

G rfico 8.2
Al nivel de precios internacionales representado por la lnea OP', se intercambiar
una cantidad OC0 de pao por una cantidad 0, de lino; sin embargo, al precio
representado por la lnea OP puede obtenerse una mayor cantidad de lino, OL0, por la
misma cantidad de pao, OC0.

vertical (pao) por el bien alemn (lino) representado en el eje horizontal, Inglaterra
m ejorara su relacin real de intercambio con una rotacin de la lnea de precios en
el sentido de las agujas de un reloj, y la posicin de Alemania podria m ejorar con
una rotacin en sentido inverso. Cuando mejora la relacin real de intercambio para
Inglaterra, se deteriora para Alemania, y viceversa. En otras palabras, una disminu
cin del precio del lino en trminos de pao eleva el precio del pao en trminos de
lino. Debe quedar claro que un movimiento a lo largo de una lnea de precios dada
por ejemplo, la que contiene los puntos A y B en el grfico 8.2 denota la misma
relacin de precios entre el pao y el lino que entre el lino y el pao.
Otra vez Mili. Con el concepto de la lnea de precios podemos volver ahora al
anlisis de Mili. Mili consideraba el comercio de bienes como un comercio de
bienes reales. Como observ, la oferta aportada por uno constituye su demanda
para lo que aportan los dems. De m odo que oferta y dem anda no son sino otra
forma de expresar la dem anda recproca. La exposicin de Mili puede ilustrarse en
el grfico 8.2. Al precio OP' del pao/lino, Alemania dem andar O C2 de pao, pero
simultneamente ofrecer O L 2 de lino. A un precio inferior del pao, representado
por la lnea de precios OP", Alemania aum entar su dem anda de pao hasta OC3.
Simultneamente, Alemania ofrecer una cantidad mayor, O L3 de lino.
As, una dem anda de pao se expresa por una oferta de lino. Variando el precio
y conectando puntos como C y D, puede trazarse una curva OG. Se la denomina
curva de demanda recproca, pero no se trata de una curva de demanda construida en

19 4

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

el sentido habitual. Esto es, no relaciona los precios de un bien con la cantidad
dem andada de dicho bien. Expresa ms bien la dem anda internacional de un bien en
trminos de las cantidades de otro bien que un pas estara dispuesto a ofrecer en el
comercio. Evidentemente, las cantidades de lino que Alemania estara dispuesta a
ofrecer en el comercio dependen del coste de produccin del lino en Alemania, del
coste de produccin del pao en relacin con el coste de produccin del lino en
Alem ania5, y de la dem anda total de lino y pao en Alemania. En resumen, detrs
de la funcin de la dem anda reciproca de Mili hay muchos factores del mercado.
La demanda recproca de Mili. Un resumen de la teora de Mili requiere un
segundo grfico, 8.3, que reproduce la funcin de dem anda de Alemania del grfico
8.2, y tambin la de Inglaterra, O E (construida del m odo descrito para Alemania).
Como indic Mili, el comercio tendr lugar a los precios requeridos para igualar el
valor de las im portaciones y el valor total de las exportaciones, simultneamente,
para cada una de las partes del comercio. Si el valor de las exportaciones no es igual
al valor de las importaciones para Inglaterra y Alemania al mismo tiempo, se
producir un ajuste de precios para llegar al equilibrio. Esta ampliacin de la ley,
ms general, de la oferta y la dem anda se expresa grficamente en el grfico 8.3.
D ado el precio O P ', Alemania estara dispuesta a ofrecer O L0 de lino por A L 0 de
pao. Pero las condiciones de dem anda y oferta en Inglaterra son tales que la
cantidad OL0 de lino sera dem andada a un precio mucho ms bajo, O P, del pao
(precio ms alto del lino). En otras palabras, Inglaterra estara dispuesta a ofrecer
L 0B de pao por O L0 de lino. Pero al precio OP", Alemania no estara dispuesta a
dar O L0 de lino por L 0B de pao. Evidentemente, las demandas y ofertas inter
nacionales no estn en equilibrio a los precios OP' u OP".
Qu sucede? Como Mili observ cuidadosamente, los precios (valores inter
nacionales) se ajustarn a fin de llegar al equilibrio de las demandas y ofertas.
Efectivamente, es el desequilibrio de la oferta y la dem anda el que lleva al ajuste de
los precios. Al precio OP', por ejemplo, Inglaterra dem andara una m ayor cantidad
(representada en el punto C) de lino que O L0 o la que Alemania estuviera dispuesta
a ofrecer. De m odo semejante, al precio OP", Alemania dem andara una mayor
cantidad de pao que L 0B, cantidad que Inglaterra ofrecera. As, el desequilibrio de
la dem anda y la oferta provoca un ajuste.
Los precios se ajustarn hasta que la lnea de precios sea la OP del grfico 8-3.
En el punto F, las curvas de demanda recproca OG y OE se cortan. El significado
econmico de la interseccin es que al precio OP del pao/lino o del lino/pao, la
cantidad de pao ofrecida por Inglaterra, C*, es igual a la cantidad de pao
dem andada por Alemania, C*. Simultneamente, la cantidad de lino ofrecida por
Alemania, L*, es igual a la cantidad de lino dem andada por Inglatera, L*. El valor
de las exportaciones es igual al valor de la importaciones en ambos pases. Es un
ajuste de los precios o una modificacin de la relacin real de intercambio lo que
lleva a este equilibrio.
5
Obsrvese que dada la linea de precios OP en el grfico 8.2, Alemania no demandar ninguna
cantidad de pao de Inglaterra. OP representa un precio elevado del pao en trminos de lino. A un
precio semejante, Alemania producira y ofrecera pao para su mercado interior.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (III): JO HN STU ART M ILL

1 95

G rfico 8.3
El nivel d e precios OP es un nivel de precios d e equilibrio, porque la cantidad de pao
ofrecida por Inglaterra, C*, es igual a la cantidad de pao demandada por Alemania,
y la cantidad de lino ofrecida por Alemania, L' , es igual a la cantidad de lino
demandada por Inglaterra.

El equilibrio general del intercambio. El grfico 8.3 puede utilizarse tambin


para dem ostrar que Mili entendi el equilibrio general del intercambio. El modelo
descrito en el grfico 8.3 es, de hecho, un modelo de equilibrio general que no se
diferencia demasiado del que formaliz Lon W alras ms de dos dcadas despus
(vase el captulo 16). Tal vez pueda verse mejor la genialidad de Mili si se transfor
man las curvas de dem anda recproca del grfico 8.3 en curvas, ms convencionales,
de dem anda y oferta, como las que se representan en los grficos 8.4a y 8.4/?.
Recordemos que las curvas de oferta de Alemania e Inglaterra son curvas de
dem anda y oferta. Consideremos la curva de Alemania, OG, en el grfico 8.3. La
curva de oferta OG indica la cantidad de lino que Alemania ofrecera por unas
cantidades dadas de pao de Inglaterra, a unos cocientes de precios alternativos
dados. A medida que aum enta el precio del lino (lo que equivale a una disminucin
del precio del pao), Alemania est dispuesta a dar ms lino a cambio de ms pao.
En equilibrio al precio P, en el grfico 8.3, Alemania da la cantidad L* a cambio de
la cantidad de pao C*. A un precio ms alto del lino (un precio ms bajo del pao),
dado por el cociente de precios P", Alemania ofrecera ms lino, L v si recibiera una
m ayor cantidad de pao, C v a cambio.
El grfico 8.4a resume estas observaciones en trminos de curvas de oferta y

19 6

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

G rfico 8.4a
Un exceso de oferta de lino reducir el precio del lino (en trminos de pao), llevndole
a un nivel de equilibrio en el que las cantidades demandadas de lino y pao sean
iguales a las cantidades ofrecidas de lino y pao.

dem anda expresadas, no en precios monetarios, sino en precios reales representados


por las proporciones del cambio. Al precio ms alto del lino, P" (expresado en
trminos de proporcin entre el pao y el lino), Alemania estara dispuesta a ofrecer
L 1 de lino, pero Inglaterra dem andara solamente L 0 de lino. Evidentemente, al
precio P" hay un exceso de oferta de lino en trminos de los deseos de los dem an
dantes y oferentes de lino. Entonces se producira una presin del mercado para que
disminuya el precio del lino (en trminos de pao).
Sin embargo, visto desde una perspectiva de equilibrio general, es evidente que la
oferta de lino de Alemania es tambin el reflejo de su dem anda de pao. De m odo
semejante, la dem anda inglesa de lino tambin representa su oferta de pao. Estas
relaciones reflejas se reproducen en el grfico 8.4/), que com para la dem anda y la
oferta de pao en trminos del precio real del pao. Un precio alto del lino en
trminos del pao significa un precio bajo del pao en trminos del lino. Pra el
cociente de precios P , la cantidad dem andada de pao en Alemania es C v mientras
que la cantidad de pao que Inglaterra est dispuesta a ofrecer es C0. (Toda la
informacin puede transferirse directamente del grfico 8.3 a los grficos 8.4# y 8.4/>.)
Como se advirti antes, la curva de oferta de pao representa tambin la curva de
dem anda de lino, y la curva de dem anda de pao es la curva de oferta de lino. A un

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

19 7

G rfico 8.46
Un exceso de demanda de pao elevar el precio del pao (en trminos de lino),
hasta un nivel de equilibrio en el que las cantidades demandadas de lino y pao sean
iguales a las cantidades ofrecidas de lino y pao.

precio ms bajo del pao en trminos de lino, existe una presin para el aum ento del
precio hasta que la cantidad dem andada de pao supere a la cantidad ofrecida. As,
existirn simultneamente presiones parejas en los mercados de lino y pao. La
reduccin del precio del lino significa un aumento en los precios del pao. Las
variaciones de los precios tienen lugar hasta que ambos mercados se despejan
simultneamente. El exceso de dem anda en un mercado debe implicar un exceso de
oferta en el otro. Esta idea es la base para comprender cmo se interrelacionan los
mercados en el equilibrio general, es decir, el equilibrio simultneo en todos los
mercados de una economa de cambio.
Contribuciones neoclsicas de Mili. Aunque Mili fue sin duda el gran maes
tro y depositario del pensamiento clsico anterior, su papel como terico creativo
que seal el camino hacia el anlisis econmico neoclsico se ha descuidado a
menudo por completo. Sus excelentes realizaciones en la teora de la demanda,
incluyendo el caso peculiar de oferta y dem anda conjuntas, le colocan en lnea
directa con Alfred M arshall (captulo 15). En efecto, los temas planteados por las

1 98

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

condiciones de la oferta conjunta han constituido la base de im portantes ramas de la


teora econmica, incluyendo la teora y la prctica de la regulacin econmica y las
condiciones que rodean las demandas de bienes pblicos.
Pero los logros puramente tericos de Mili van ms all de la economa marshalliana. Su modelo verbal de la dem anda recproca en la teora del comercio inter
nacional, que aqu se ha descrito grficamente, fue un logro terico nico y excep
cional. El papel de los ajustes de precios en el establecimiento de las condiciones del
equilibrio recproco en varios mercados al mismo tiempo no fue un tema central del
anlisis econmico hasta el perodo neoclsico y despus. Este avance sita a Mili
por delante de Lon Walras, que ms tarde construy un sistema de anlisis
econmico sobre esta simple y profunda idea. En su concepcin (si no en su
formalizacin y desarrollo), la teora del equilibrio general podra denominarse
justam ente milliana tanto como walrasiana. En resumen, las incisivas contribu
ciones de Mili a la teora del valor le sealan como un pionero audaz y original en el
auge de la economa clsica. Ms que considerarle como un servil imitador/sintetizador de la economa clsica, Mili podra considerarse justam ente como una impor
tante figura de transicin de la poca clsica a la poca del neoclasicismo marshalliano y walrasiano.

La economa normativa de Mili


Aunque se le considera con ms frecuencia como el ltimo gran economista clsico,
Mili vivi el perodo de la crtica intelectual y socialista de la economa clsica en el
siglo xix (vase el captulo 10). Sensible, hum anitario y pensador profundamente
independiente como era, Mili no poda contribuir a ella, sino ms bien verse
afectado por dicha crtica. De hecho, se tom incluso la crtica socialista, que era la
ms original, ms seriamente de lo que se mereca. D urante cierto tiempo, fue casi
un sansimoniano, aunque en la ltima poca de su vida encontr dificultades en la
doctrina sansimoniana demasiado difciles de resolver. N o obstante, simpatiz con
los ideales del socialismo, si no con los anlisis crticos de los escritores socialistas.
En una palabra. Mili fue un militante en materia de reforma social, pero de una
manera que conservaba y realzaba la libertad y la dignidad individuales en la m ayor
medida posible.
Es este inters humanista por una m ayor igualdad en la riqueza y en las
oportunidades el que sita a Mili aparte de los dems economistas clsicos. Una vez
ms, Mili realizaba una delicada accin equilibradora. Su destreza como terico se
manifiesta de m odo intenso en los tres primeros libros de los Principios; su lan
como reformador impregna los dos ltimos libros. stos subrayan las aplicaciones
de la economa poltica para la mejora de la humanidad, y Mili lo aclar cuando se
pronunci sobre las relaciones de la teora y la prctica en la economa. En'cierta
ocasin escribi a un amigo: Considero las investigaciones puramente abstractas de
la economa poltica... como de mucha m enor importancia com paradas con las
grandes cuestiones prcticas que el progreso de la democracia y la difusin de las
opiniones socialistas estn planteando (Letters, I, seminario 170). Hay que adver
tir, sin embargo, que Mili nunca perdi de vista la importancia de la teora como

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

19 9

fundam ento adecuado, o m arco, para la formulacin de los pronunciam ientos


polticos.
Los dos ltimos libros de los Principios, pues, a diferencia de los tres primeros,
son teleolgicos (orientados a unos determinados objetivos). Revelan el inters de
Mili por reformas sociales tales como la redistribucin de la riqueza, la igualdad de
las mujeres, los derechos de los trabajadores, el consumismo y la educacin.
El estado estacionario. U na parte de la orientacin teleolgica de los Libros IV
y V de los Principios era el concepto del estado estacionario, que Mili consideraba
una condicin previa de una reforma social perdurable. Aqu Mili rompi con la
tradicin ricardiana. Ricardo consideraba el estado estacionario ante todo como
una construccin terica y, por tanto, til para dem ostrar los posibles resultados de
determ inados principios analticos de la teora del crecimiento econmico. Pero para
Mili el estado estacionario se convirti en algo parecido a un tipo de utopa, en la
que, habindose alcanzado la opulencia, el Estado podra resolver los problemas que
realmente im portaban: es decir, la igualdad de la riqueza y de las oportunidades.
En el Libro IV, Mili atac la idea de la acumulacin de riqueza por s misma, y
anunci su ruptura con la tradicin clsica:
No puedo... mirar al estado estacionario del capital y la riqueza con el disgusto que por el
mismo manifiestan sin ambages los economistas de la vieja escuela. Me inclino a creer
que, en conjunto, sera un adelanto muy considerable sobre nuestra situacin actual.
Confieso que no me agrada el ideal de vida que defienden aquellos que creen que el estado
normal de los seres humanos es una lucha incesante por avanzar... (Principios, p. 641).
Tambin en otros lugares Mili suena de un m odo notablemente moderno; casi en
com unidad con los economistas que denuncian el crecimiento econmico por s
m ism o6. De la pluma de Mili brot tambin una advertencia para los que mejora
ran la sociedad comenzando por arrasar la que existe:
Slo en los pases atrasados del mundo es todava un asunto importante el aumento de la
produccin; en los que estn ms adelantados, lo que se necesita desde el punto de vista
econmico es una mejor distribucin, para lo cual es un medio indispensable la restriccin
ms severa de la poblacin. Las instituciones niveladoras, sean justas o injustas, no
pueden conseguirlo por s solas; puede rebajar las partes ms altas de la sociedad, pero no
pueden por s mismas, elevar permanentemente las clases ms bajas (Principios, p. 642).
El pasaje anterior indica, en ltimo trmino, la conviccin de Mili de que la
verdadera reforma social no consiste meramente en la destruccin de las institucio
nes opresivas. Ms bien consiste en
... el efecto combinado de la prudencia y la frugalidad de los individuos y de un sistema
legislativo que favorezca la igualdad de las fortunas en tanto sea compatible con el justo
6
Entre las muchas voces de economistas modernos que se han unido a este coro estn las de John
Kenneth Galbraith (The Affluent Society , Nueva York: Houghton-Mifflin, 1958) (existe trad, cast.: vanse
las Referencias del cap. 17) y E. J. Mishan ( The Costs o f Economic Growth, Londres: Staples, 1967) (existe
trad, cast.: Los costes del desarrollo econmico, Barcelona: Orbis, 1985).

200

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

derecho del individuo a los frutos, pequeos o grandes, de su propia actividad (Principios,
p. 642).
Redistribucin de la riqueza. Un medio favorecido por Mili para alcanzar el
objetivo de una m ayor igualdad fue la redistribucin, no de la renta, sino de la
riqueza. La distincin entre ambas no es trivial. John Stuart Mili crea, como su
padre, que los individuos tenan que recoger el fruto de su propio esfuerzo, es
decir, que todo hombre tiene un derecho sobre la renta que devenga. Pero ni el padre
ni el hijo consideraron favorablemente la acumulacin de la riqueza como un fin en
s mismo. Ambos sostuvieron que, ms all de cierto lmite, las ganancias adicionales
son frvolas. En el joven Mili, esta aversin al exceso de acumulacin tom la forma
de una propuesta para limitar el tam ao de los legados. Mili estableci sus propias
norm as de la forma siguiente:
Si yo formara un cdigo de leyes segn lo que a m me pareciera mejor, sin tener en
cuenta las opiniones y sentimientos existentes, yo preferira restringir... lo que uno pudiera
adquirir por legado o herencia. Cada persona debera tener la facultad de disponer de
todos sus bienes por testamento; pero no la de malgastarlos en enriquecer a un solo
individuo, ms all de una cierta cantidad mxima que debera fijarse lo bastante alta
para que permitiera una cmoda independencia. Las desigualdades en la propiedad
originadas por desigualdades en la actividad, la frugalidad, la perseverancia, los talentos, y
hasta cierto punto incluso la suerte, son inseparables del principio de la propiedad
privada, y si aceptamos el principio [como hizo Mili] hemos de aceptar tambin sus
consecuencias; pero no veo nada censurable en fijar un lmite a lo que una persona puede
adquirir por la benevolencia de los dems, sin haber realizado ningn esfuerzo para
obtenerlo, y en exigir que si desea mayores bienes de fortuna trabaje para conseguirlos
(Principios, p. 215).
Evidentemente, lo que Mili defenda era un m undo en que la gente se viera libre
de las demandas perentorias de la necesidad econmica y pudiera acceder a las
mejoras de la calidad de vida. Esta ltima nocin la com parta con los poetas
romnticos, aunque denunci su crtica de la economa poltica. Esta y el ascetismo
que Mili revelaba al intentar limitar las fortunas individuales son proposiciones
normativas, no analticas. Pero revelan el profundo humanismo filosfico de un gran
terico de la economa, as como de un gran filsofo.
Sobre las oportunidades para el desarrollo personal (a lo largo de lneas al
margen del mercado) en el estado estacionario, Mili fue rotundo:
Casi no ser necesario decir que una situacin estacionaria del capital y de la poblacin
no implica una situacin estacionaria del adelanto humano. Seria ms amplio que nunca
el campo para la cultura del entendimiento y para el progreso moral y social; habra las
mismas posibilidades de perfeccionar el arte de vivir, y hay muchas ms probabilidades de
que se perfeccione cuando los espritus dejen de estar absorbidos por la preocupacin
constante del arte de progresar (Principios, p. 643).
Gobierno y laissez faire. Una buena parte de la economa norm ativa de Mili se
refiere al adecuado papel y a la influencia del gobierno, tema que trat en el Libro V

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

201

de los Principios. Comenz distinguiendo entre las funciones necesarias del gobierno
y sus funciones opcionales. Las funciones necesarias o bien son inseparables del
concepto de un gobierno o se ejercen habitualmente sin objecin por todos los
gobiernos (Principios, p. 681). Sin embargo, otras funciones no son universalmente
aceptadas y hay motivo para la controversia sobre si los gobiernos deben o no
ejercerlas.
Esta distincin entre funciones necesarias y opcionales slo es im portante en
tanto que permite a Mili minimizar las discusiones en torno a las primeras y
concentrarse en las ltimas. La lista de funciones necesarias del gobierno que
construye Mili incluye la facultad de imponer tributos, acuar moneda y establecer
un sistema uniforme de pesos y medidas; la proteccin contra la violencia y el
fraude; la administracin de justicia y la vigencia de los contratos; el establecimiento
y proteccin de los derechos de propiedad, incluyendo la determinacin del uso del
entorno; la proteccin de los intereses de los menores y de los mentalmente incapa
ces; y la provisin de determinados bienes y servicios pblicos, como carreteras,
canales, diques, puentes, puertos, faros y servicios sanitarios.
Mili continu su discusin sobre la actividad gubernam ental en estas reas con
una extensa digresin sobre los efectos econmicos de toda clase de impuestos,
directos e indirectos. Su tratam iento de estas cuestiones era exhaustivo y apenas fue
superado durante los muchos aos transcurridos desde entonces. No obstante, se
trata de un rodeo que amenaza la continuidad de la narrativa de Mili, en el Libro V,
sobre los fundamentos adecuados de la accin del gobierno. Volviendo sobre este
tema en el captulo final de los Principios, Mili pona la carga de la prueba sobre
quienes defendiesen la intervencin gubernamental. l mismo se m antuvo firme
mente en la tradicin clsica, al reafirmar la mxima de que el laissez faire deba ser
la regla y que cualquier desviacin del mismo, a menos que venga exigida por
algn gran bien, es un mal cierto.
Pero aunque Adam Smith fue menos doctrinario en m ateria de interferencia
gubernamental de lo que generalmente se cree, John Stuart Mili lo fue menos
todava. La clave de la posicin filosfica de Mili sobre los lmites del principio del
laissez faire radica en su reconocimiento de que la interferencia del gobierno, en el
capitalismo, podra venir exigida por algn gran bien. As, pudo enum erar varias
excepciones a la doctrina del laissez faire sin cor.prom eter el principio bsico. Sus
excepciones permitiran la intervencin gubernamental en las reas de proteccin al
consumidor, educacin general, conservacin del entorno, proteccin selectiva de la
vigencia de los contratos permanentes basados en la experiencia futura (por
ejemplo, el matrimonio), la regulacin de los sen icios pblicos y la caridad pblica.
En resumen, Mili reconoci, y en algunos casos enunci por primera vez, la
mayora de las excepciones populares al laissez faire que se han convertido en parte
integrante del capitalismo moderno, al menos en los Estados Unidos. Las diversas
agencias del gobierno, que actan a modo de perros guardianes, (por ejemplo, la
Food and Drug Administraron), la educacin estatal, la Agencia para la Proteccin
del Ambiente, las leyes de divorcio y los tribunales, las comisiones reguladoras (por
ejemplo, la Federal Power Commission, la Federal Aviation Administration y la
Federal Communications Commission), y la legislacin sobre bienestar en los Estados
Unidos han sido inspiradas todas por una especie de deseo milliano de hacer al

202

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

capitalismo ms justo y ms humano. Los detalles especficos sobre los intereses y


las propuestas polticas de Mili se consideran en el captulo 9.
P ara ser justos con Mili, hay que decir que fue muy explcito sobre las adverten
cias que el Estado tendra que tener presentes al instituir tales medidas, y l no
hubiera aprobado necesariamente todas las modificaciones que se han llevado a
cabo en las instituciones del capitalismo. No obstante, es su voluntad de realizar
estas modificaciones lo que subraya el carcter de transicin que tienen sus trabajos
y su pensamiento, y lo que seala a Mili, en gran medida, como un economista
moderno.

M ili y su influencia
John Stuart Mili fue, sin duda, un producto de su entorno intelectual, pero tambin
fue una matriz del mismo. Plenamente inmerso en la tradicin clsica, dedic sus
esfuerzos intelectuales a una sntesis y mejora del conocimiento econmico en una
poca en la que la economa como ciencia experimentaba dificultades en todos los
frentes, por la crtica romntica, social y metodolgica. Enriqueci la teora econ
mica con sus propias contribuciones analticas y no dud en formular proclamas
norm ativas para m ostrar el camino para las aplicaciones prcticas del conocimiento
econmico. Hay que decir en su favor que Mili no confundi nunca las dos ramas de
la economa teora y poltica y m ostr hbilmente las interrelaciones existentes
entre las dos. Siempre que presentaba sus opiniones normativas, adverta a sus
lectores de su carcter arbitrario. Al hacerlo as, revelaba un espritu de investiga
cin desinteresada, presentando cuidadosamente las ventajas y desventajas de una
propuesta de accin dada.
Su influencia sobre otros economistas y pensadores sociales fue profunda y
duradera. En su propio siglo, el inters de Mili por las cuestiones fundamentales y su
brillantez multifactica como economista, filsofo y lgico, le preserv del ataque de
mentes menos capaces. En efecto, la herencia de Mili se mantiene. Como sucede con
los ms grandes pensadores, sus preguntas se han m ostrado ms duraderas que sus
respuestas. En este captulo nos hemos concentrado en las realizaciones tericas de
Mili, con simples ojeadas a sus propuestas polticas. En el siguiente veremos cmo
las ideas de Mili sobre poltica se convirtieron en parte del panoram a poltico.

LA DECADEMCIA DE LA EC ON OM IA CLASICA
Por supuesto, a la economa clsica no le faltaron nunca sus crticos. La doctrina
m althusiana de la poblacin y la teora de la renta diferencial, por ejemplo, sufrieron
frecuentes ataques por parte de radicales, socialistas y reformadores, durante el siglo
xix. Pero en un nmero de 1869 de la Fortnightly Review tuvo lugar un curioso
acontecimiento dentro de la ortodoxia clsica de la G ran Bretaa, que conmovi los
cimientos del sistema terico clsico. John Stuart Mili abandonaba la doctrina del
fondo de salarios.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART MILL

203

Retorno al fondo de salarios


La doctrina del fondo de salarios sostena que al final de un perodo de produccin
se adelantaba a los trabajadores un stock dado de capital circulante, para que
pudieran mantenerse hasta el siguiente perodo productivo. Este stock de capital lo
determinan muchas variables, incluyendo la productividad del trabajo y del capital
de los perodos anteriores, el volumen de inversin de los mismos perodos, y as
sucesivamente. En trminos aproximados, la doctrina indicaba que a nivel macroeconmico, la tasa media de salarios durante un perodo productivo vendra dada
dividiendo el stock de capital por el nm ero de trabajadores. As, en trminos reales,
el salario real mximo (esto es, todos los bienes consumidos por los trabajadores) se
determ ina al principio del perodo de produccin. Form ulada adecuadamente, y
dado el supuesto de un perodo de produccin temporalmente discreto en la econo
ma, la doctrina del fondo de salarios constituye una parte integrante y ciertamente
inseparable de la dinmica del sistema clsico (vase el captulo 7).
Confusiones en torno a la doctrina. La doctrina del fondo de salarios se ha visto
rodeada siempre por numerosas confusiones. Una de ellas se refiere a la introduc
cin de pagos salariales monetarios, que habitualm ente se tom an como sustitutivos
de los salarios reales. Si se entiende el fondo como una cantidad de dinero, entonces
la cantidad que va al trabajo podra, en efecto, ser elstica y variable. El stock
disponible de bienes salariales reales no puede aum entar (en un momento dado), al
margen de la cantidad o variabilidad de los salarios monetarios pagados. As pues,
los salarios m onetarios no son el capital de la teora del fondo de salarios. Incluso
Adam Smith, que suministr una primera, y por lo dems clara, formulacin de la
teora del fondo de salarios, no se libr de este problema. Como ha sealado Frank
Taussig con referencia a la exposicin de la doctrina en Smith:
A veces, en realidad muy a menudo, este stock se concibe en trminos de dinero o como
consistente en fondos disponibles en poder del empleador directo. A veces, los pagos
monetarios se describen sin atribuirles ninguna importancia esencial, slo como un paso
hacia la distribucin de los salarios reales. La incertidumbre y confusin que mostr el
propio Smith siguen apareciendo en casi todas las discusiones sobre salarios, un siglo
despus de su poca (Wages and Capital, p. 145).
Teora microeconmica frente a teora macroeconmica. O tro problema difcil
se refera al intento, por parte de defensores y crticos del fondo de salarios, de ver
una teora microeconmica de la determinacin de los salarios en las afirmaciones de
la doctrina. P or ejemplo, Francis A. Walker, crtico americano del concepto, argu
m entaba que la doctrina del fondo de salarios ignoraba la diferente productividad
de los trabajadores y que, por tanto, no explicaba los diferentes salarios entre
distintas clases de trabajadores o entre trabajadores de distintos pases (por ejemplo,
indios e ingleses). W alker se vio muy acom paado en esta crtica. Desgraciadamente,
y a pesar del abuso por parte de sus proponentes, la doctrina del fondo de salarios
estaba diseada slo como un argumento macroeconmico provisional. No fue
hasta el desarrollo de la teora de la productividad marginal, dcadas ms tarde, que

204

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

se plante una explicacin satisfactoria de la determinacin de los salarios indivi


duales.

La retractacin de M i l i 7
Todos los elementos im portantes de la doctrina clsica del fondo de salarios estaban
presentes en los Principios de Mili, incluido el supuesto de un proceso de produccin
factor en un punto-producto en un punto. Mili supona que la remuneracin
actual del trabajo era consecuencia de aplicaciones pasadas de capital y trabajo, y
crea que se destinaba una proporcin del producto total al trabajo, en concepto de
adelanto de la produccin. Adems, percibi y aplic la doctrina a un nivel agregado
y en trminos reales. Esto constituye su visin terica de la doctrina.
En 1869, Mili haba modificado sus opiniones sobre la doctrina del fondo de
salarios, modificacin que tuvo que ser precedida por una notable controversia para
que decidiera hacerlo as. Diversas explicaciones tratan exclusivamente otras consi
deraciones que las relativas a las opiniones tericas de Mili. Como que Mili abando
n la doctrina con ocasin de su recensin de un libro de W. T. Thornton, una
razn que se da para justificar la retractacin es su amistad con Thornton. O tra de
las explicaciones que se han dado es el tardo pero profundo compromiso de Mili
con la reforma social. Una tercera razn citada con frecuencia es la influencia
combinada, sobre Mili, de su esposa, Harriet Taylor, y del filsofo Auguste Comte.
Aunque ninguna de estas influencias debe descartarse por completo, parece evidente,
por un anlisis cuidadoso de los escritos de Mili, que en 1869 haba modificado su
opinin terica sobre el fondo de salarios. Es sobre esta ltima cuestin que centra
remos nuestra atencin en este captulo.
El tema central de la retractacin se refiere a la fijeza del fondo destinado al pago
del trabajo. La idea de un fondo fijo a corto plazo implica que, en el nivel agregado,
los trabajadores no podran reclamar, en pago de sus salarios, ms que la cantidad
que agotara el fondo en su totalidad. As pues, la doctrina del fondo de salarios se
utilizaba con frecuencia para dem ostrar la futilidad de los esfuerzos de los sindicatos
para elevar su compensacin agregada. El largo plazo era una cuestin diferente:
ningn economista clsico argum entaba que el fondo fuera fijo a largo plazo. Sin
embargo, alguno argument que si los sindicatos eran demasiado agresivos al
presentar sus reclamaciones, las expectativas de beneficio disminuiran, de manera
que en el futuro fluira menos capital hacia el fondo, reduciendo as los salarios
reales a un nivel inconvenientemente bajo. En sus ltimos aos, Mili simpatiz con
los sindicatos y esto puede haber sido la fuerza que le impulsara a reconsiderar el
concepto de fondo de salarios, en particular el tema de su fijeza a corto plazo.
En su recensin del libro On Labour, de Thornton, en 1869, Mili abandon el
supuesto de fijeza. De la cantidad agregada que se gasta en salarios, Mili slo
afirmaba que tiene un lmite superior. Escribi:

7
Esta seccin sigue de cerca el argumento presentado por R. B. Ekelund, Jr., A Short-Run Classical
Model of Capital and Wages: Mill's Recantation of the Wages Fund, O xford Economic Papers, vol. 28
(marzo 1976), pp. 66-85.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO HN STU ART M ILL

205

... hay un lmite infranqueable para la cantidad que puede gastarse; sta no puede superar
los medios agregados de las clases empleadoras. No puede llegar al lmite de estos medios;
porque los empleadores tambin tienen que mantenerse ellos y mantener a sus familias.
Pero, aparte de este lmite, no hay, en ningn sentido de la palabra, una cantidad fija
(Thornton on Labour and Its Claims, p. 516).
El argumento de Mili avanzaba hasta el punto de que divida los medios del
capitalista empleador en dos partes: su capital y su renta sobre aquel capital.
M ientras que el primero se equipara habitualmente, en la nom enclatura econmica
clsica, al fondo de salarios, Mili argum entaba que el capitalista poda aum entar esa
cantidad mediante reducciones discrecionales de su renta. En otras palabras, el
capitalista poda responder a variables exgenas (por ejemplo, presin sindical,
expectativas de beneficio distintas, etc.) de tal m odo que redujera voluntariamente
sus gastos personales y familiares, a fin de gastar ms en trabajo. De esta manera,
Mili pensaba aparentem ente que los sindicatos podan ser capaces de redistribuir la
renta en favor de los trabajadores. Desgraciadamente, el argumento de Mili no
distingua entre salarios monetarios y salarios reales, ni entre efectos a corto y a
largo plazo. En consecuencia, su retractacin no descansa en una base terica slida.
Un modelo de fondo de salarios a corto plazo. A fin de exponer las deficiencias
de la retractacin de Mili, la situaremos en el contexto de un modelo de fondo de
salarios a corto plazo que descansa en los acostum brados supuestos clsicos. Estos
supuestos son:
1.
2.

3.
4.
5.
6.

La produccin tiene lugar dentro de un proceso de produccin factor en un


punto-producto en un punto.
Todo el producto de la economa se compone de capital fijo, bienes salariales
y bienes de consumo para capitalistas. Adems, no se produce ninguna
transferencia entre los mercados; es decir, los perceptores de salarios no
transfieren demandas a los mercados de bienes de consumo para capitalistas
y viceversa.
La produccin, en todas las industrias, se distingue por una proporcin
constante entre el capital fijo y el circulante.
La competencia perfecta (es decir, los costes de produccin constantes) se da
en todas partes.
La oferta m onetaria es fija para el perodo en cuestin.
La poblacin y la productividad se mantienen invariables durante el periodo
de que se trata.

Bajo estos supuestos, el stock agregado de bienes en trminos reales durante


cualquier perodo, por ejemplo t v se determina por la produccin anterior y no
puede aum entarse durante t v En trminos reales, las decisiones de consumo e
inversin se tom an al principio del perodo (es decir, al final de /0) y todo el stock de
bienes se agota al final del periodo, aunque con distintas tasas de utilizacin.
Consideremos, por ejemplo, el grfico 8.5, en el que el stock total de bienes al final de
t0 se representa por OY0, dividido de forma que O M 0 es igual al capital fijo (por
ejemplo, maquinaria), M 0 W0 es igual a los bienes salariales disponibles para ser

206

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

Y,

\
\

\
\

Mo

i
i
i
i
i

///

/ / '

/ / /

D
U

G rfico 8.5
El stock total de bienes disponible (OY0) al final del periodo ?, disminuye hasta cero.

adquiridos por los trabajadores y W0Y0 es igual a los bienes de consumo para
capitalistas. Esta divisin tripartita se ajusta a la representacin de Mili. Bajo los
supuestos habituales de la teora del fondo de salarios, estos diferentes stocks se
agotan durante el perodo de produccin, de modo que al final de t v todos se han
reducido a cero.
Examinemos ahora los efectos de una decisin del capitalista para reducir su
propia renta real (W0 Y0), a fin de gastar ms en trabajo, la perspectiva que Mili puso
de manifiesto en su retractacin. Los efectos de esta redistribucin de renta se
representan en los grficos 8.6a y 8.66. El primero de ellos representa el mercado de
bienes que compran los trabajadores, y el ltimo representa el mercado de los bienes
que com pran los capitalistas. Bajo las rgidas condiciones de la oferta en el modelo
del fondo de salarios, el producto de cada perodo es fijo y viene determ inado por el
perodo anterior. As pues, las curvas de oferta de los grficos 8.6a y 8.6b son lneas
verticales. Una reduccin voluntaria de la renta real, por parte de los capitalistas,
desplazar la dem anda de bienes de consumo para capitalistas hacia la izquierda,
disminuyendo el precio medio de dichos bienes, de Pc a PJ. Pari passu, un aumento
de la renta real de los trabajadores desplazar la dem anda de bienes salariales hacia
la derecha, elevando por tanto el precio medio de dichos bienes, de Pw a P^.'
La conclusin de este anlisis es que bajo los supuestos de la doctrina clsica del
fondo de salarios, los efectos de cualquier reasignacin de fondos, llevada a cabo por
los capitalistas en favor del trabajo, afectarn solamente a los precios en ambos
mercados. Adems, dada una masa m onetaria y una velocidad de circulacin cons
tantes, las variaciones de los precios en ambos mercados sern proporcionales en

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (III): JO HN STU ART M ILL

salariales

(a)

207

capitalistas

(b)

G rfico 8.6
A medida que la demanda de bienes salariales aumenta de Dla a Dtl, los precios
aumentarn de PK a Pv. A largo plazo, la entrada de nuevas empresas desplazar la
oferta, haciendo que los precios vuelvan a disminuir hasta Pv. En el mercado de
consumibles para capitalistas se producir un efecto semejante: un desplazamiento de la
oferta hacia la izquierda aumentar los precios de nuevo hasta Pc. Con el tiempo, las
cantidades se ajustarn en ambos mercados.

direcciones opuestas, de m anera que el nivel de precios agregado no se ver influido.


Y lo que es ms im portante, desde el punto de vista de las clases trabajadoras, el
aum ento de los salarios m onetarios ocasionado por la transferencia de renta de la
clase capitalista produce un aum ento de precio de los bienes salariales que compen
sa el aum ento de los salarios monetarios. Los salarios reales no se ven modificados
por la transferencia. Dado que Mili supona que los trabajadores estaran mejor
despus de dicha transferencia, parece evidente que confundi los salarios reales con
los salarios monetarios.
Ajustes a largo plazo. La naturaleza de los ajustes a largo plazo que acom paa
ran al tipo de redistribucin de la renta que acabam os de considerar no alimenta
perspectivas ms brillantes de aumentos permanentes de los salarios reales. Dadas
las variaciones de los precios, en ambos mercados, que se han considerado antes, los
beneficios ms altos en la industria de bienes salariales provocaran la entrada de
nuevas empresas, mientras que los beneficios ms bajos del mercado de bienes de
consumo para capitalistas incitaran a algunas empresas a salir del mismo. Estas
variaciones a largo plazo pueden verse desplazando la curva de oferta vertical hacia
la derecha, en el grfico 8.6a y hacia la izquierda en el grfico 8.66. En condiciones
de costes constantes, los precios tenderan a volver a PK en el grfico 8.6a y a Pc en el
grfico 8.6b. Los ajustes en cada mercado podran ser de larga duracin, pero los

208

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

precios tenderan al nivel que tenan antes de la transferencia que Mili sugera. El
punto que Mili pareca olvidar (o negar) en su retractacin de 1869 es que, en el
m undo clsico, los aum entos permanentes de los salarios reales slo pueden encon
trarse en los factores reales, como las mejoras en la tecnologa o algn otro aumento
en la productividad de los trabajadores. Mili parece haber sido vctima de la idea de
que el bienestar agregado puede mejorarse tom ando renta de un grupo y dndosela
a otro, idea de difcil desaparicin, como lo testimonia la experiencia contem por
nea, americana y britnica, de los intentos de redistribuir la renta que fuerza el
gobierno.

La ltima posicin de Cairnes


En 1874, J. E. Cairnes, ante los ataques de Longe y Thornton y la retractacin de
Mili, intent rehabilitar la doctrina del fondo de salarios y reavivar la teora clsica.
En Some Leading Principies o f Political Economy Newly Expounded, Cairnes defen
di la validez de la doctrina. El tema real no era si poda o no determinarse el fondo,
sino simplemente qu haca el capitalista, en tanto que capitalista, en el m undo real.
Cairnes no consideraba al capitalista como alguien que separase una cantidad
especfica para pagar salarios, sino que en tanto que actuase como un capitalista y
efectuase inversiones, existira un fondo de salarios.
Determinantes del fondo. Cairnes trat con gran detalle los determinantes de la
inversin del capitalista individual, m encionando especficamente el volumen total
de sus medios, la preferencia temporal del capitalista y la oportunidad de obtener un
beneficio. Los determinantes de la inversin de la sociedad en su conjunto son
anlogos a los de Mili, es decir, el deseo efectivo de acumulacin y la extensin del
campo de inversin. Sin embargo, la inversin total, que incluye la inversin en
capital fijo y en primeras materias, no proporciona una comprensin precisa del
fondo de salarios, y, as, Cairnes investig la proporcin entre los salarios y el capital
total. En este punto formul algunas afirmaciones penetrantes. La proporcin entre
los salarios y el capital total, sostena Cairnes, se determina por tres factores: 1) la
naturaleza de las industrias nacionales, o la funcin de produccin de la economa;
2) el capital total del pas; y 3) la oferta de trabajo en particular.
Sobre el primer punto, Cairnes fue muy claro. Como observ:
Si, por ejemplo, su propsito [el del capitalista] es dedicarse a la manufactura del algodn
o de la lana, una gran proporcin de todo su capital tomar la forma de edificios,
maquinaria y lana o algodn en bruto... o capital fijo y primeras materias, que dejar
disponible, en correspondencia, una pequea proporcin para el pago de salarios (Some
Leading Principies, p. 170).
Ceteris paribus, en las naciones agrcolas, donde el factor trabajo es abundante,
podra esperarse que una gran proporcin del capital total fuese al trabajo. Pero
dado el estado de la funcin de produccin de la economa, el precio de los factores
determina su participacin. Las condiciones de oferta y dem anda de factores influ
yen evidentemente en sus precios, y Cairnes crea que la dem anda de trabajo era

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SIC O (III): JO HN STU ART M ILL

209

inelstica, puesto que probablem ente la inversin vena determ inada por otros
factores. Sin embargo, los cambios en la oferta de trabajo se relacionaban de modo
inverso con el tam ao del fondo de salarios, aunque Cairnes pensaba que dichos
cambios eran slo influencias menores sobre el volumen de los salarios agregados.
Evidentemente, Cairnes estaba explicando el estado de los salarios a lo largo del
tiempo. Prescindiendo del supuesto de un perodo de produccin discreto, Cairnes
consider el crecimiento o disminucin del capital agregado y la naturaleza de las
industrias nacionales como las primeras variables en la determinacin de los sala
rios. En este tema se adapt a la posicin ricardiana de que un crecimiento del
capital fijo, en relacin con el capital total, ocasionara una cada de los beneficios y
de la inversin a lo largo del tiempo. La tecnologa retrasara el estado estacionario,
pero no podra impedirlo. Las perspectivas de los trabajadores, a largo plazo, seran
crudas, a menos que, por supuesto, ahorrasen y pasasen a formar parte de la clase
empresarial.
La discusin del largo plazo, en Cairnes, es perfectamente coherente con las
posiciones clsicas sobre el fondo de salarios, pero su defensa de la doctrina se vino
abajo cuando volvi (de nuevo siguiendo a Mili) a una discusin del tema de los
sindicatos. Desgraciadamente, en esta coyuntura Cairnes cay en el error de Mili, de
identificar el fondo con una cantidad de dinero. Este problema est implcito en la
afirmacin de Cairnes de que:
Si ms all de la cantidad gastada de hecho en salarios en un momento dado, hay un
margen indefinido de riqueza que los obreros puedan conquistar mediante una prudente
asociacin; entonces es evidente que el sindicalismo tiene mucho campo por delante, y los
obreros mirarn, de modo natural y conveniente, a esta agencia como el medio principal
para mejorar su condicin (Some Leading Principies, p. 214).
Este margen indefinido de riqueza es, evidentemente, una cantidad de dinero
en manos de los capitalistas.
En resumen, los salarios pueden ser ms altos o ms bajos slo dentro de unos
lmites. La subsistencia, por supuesto, define su lmite inferior. Si el sindicato exige
un salario que exceda del lmite superior, la inversin empresarial se detendr y el
fondo disminuir. Pero cuando los beneficios se encuentran dentro de estos lmites,
los dirigentes sindicales pueden negociar con xito8.
Impacto de Cairnes en la economa clsica. Cmo qued la doctrina del fondo
de salarios despus de la defensa de Cairnes? En trminos de corto plazo, Cairnes
habra negado que los salarios fueran fijos, porque l consideraba el fondo como una
cantidad de dinero. En trminos de bienes reales, por supuesto, el fondo se fija, por
ejemplo, para cualquier momento, y dado el supuesto de un perodo discreto de
tiempo de produccin, el salario medio es fijo a lo largo del perodo. Los crticos y
los defensores de la doctrina simplemente lucharon a brazo partido con una cons
truccin terica correcta, aunque ingenua.
8
Es interesante que Cairnes creyera que los Estados Unidos, una sociedad progresiva, se encontra
ba madura para la sindicalizacin, porque los beneficios estaban por encima de su nivel mnimo. En
contraste, pensaba que Gran Bretaa se estaba acercando al estado estacionario.

2 10

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

Com o corresponde a alguien que crea en el estado estacionario clsico, Cairnes


era muy pesimista en lo tocante, a largo plazo, a la condicin de las clases trabaja
doras, especialmente en G ran Bretaa. La tasa decreciente del beneficio y el creci
miento de la renta de la tierra eran los lmites al progreso. Como observ:
Contra estas barreras, los sindicatos tienen que estrellarse en vano. No las pueden destruir
ni sortear mediante ninguna asociacin, por universal que sea, porque son barreras
establecidas por su propia naturaleza (Some Leading Principies, p. 283).
Sin embargo, Cairnes no estaba totalmente desprovisto de sugerencias para el
trabajo. Primero, previno al trabajo en el sentido de que se m alograran los salarios
reales altos si aum entaba la poblacin, urgiendo el autodominio, como hizo
Malthus. En segundo lugar, los trabajadores tenan que intentar llegar a formar
parte de la clase capitalista, mediante el ahorro necesario para aum entar el fondo.
El trabajador tena que aprender a ahorrar, y Cairnes ofreca un ejemplo empri
co de la manera de hacerlo. Calculando que se gastasen 120 millones de libras en
bebidas alcohlicas cada ao, Cairnes atribua la mayor proporcin del gasto a los
obreros. (Aada la opinin adicional de que las tres cuartas partes de aquella
cantidad eran perjudiciales, tanto fsica como moralmente, para ellos.) As pues,
Cairnes conclua que la mitad de esta suma poda ahorrarse y canalizarse por medio
de cooperativas laborales. Aunque una inversin masiva como sta significara
mucho para la mejora de la situacin del trabajo en la distribucin de la renta,
Cairnes no se m ostr especialmente optimista sobre sus propuestas. Con un desdn
tpicamente Victoriano observ:
Lo que los obreros tienen que superar para comprometerse eficazmente en la industria
cooperativa es, primero, la tentacin de gastar sus medios en gustos generalmente perni
ciosos, y de los que en todo caso pueden prescindir sin experimentar ningn perjuicio; y,
segundo, los obstculos inherentes a su propia ignorancia y condicin moral general
mente baja (Some Leading Principies, pp. 289-290).
Efectivamente, identificando el fondo con una cantidad de dinero, Cairnes
aum ent la confusin sem brada por Mili y por los crticos de la doctrina. Muchos
de sus otros escritos sobre distribucin (su adhesin a una teora residual de los
salarios ms que de los beneficios, por ejemplo) se ven perjudicados de manera
semejante por la confusin. La decadencia de la economa clsica era, pues, evidente,
no slo a causa de que una teora competitiva (marginalismo) estaba en ascenso,
como veremos pronto, sino tambin porque miembros im portantes de la tradicin
interpretaban errneamente algunos de sus preceptos fundamentales. J. E. Cairnes,
aunque realiz avances en otras reas (particularmente en la metodologa cientfica),
puede haber m inado la tradicin terica por cuya proteccin luch tan enrgica
mente.

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (III): JO H N STU ART M ILL

211

PUEDE A FIRM ARSE QUE LA TEORIA ECONOM ICA


CLASICA DESAPARECIO?
La retractacin de Mili, en relacin con la doctrina del fondo de salarios, y la
subsiguiente confusin que caus en las filas de la ortodoxia clsica es slo un factor
entre una m ultitud de otras posibles explicaciones de la decadencia de la economa
clsica. El ascenso del marginalismo (vanse los captulos 12 a 14) se cita a menudo
como un factor causal de esta decadencia, como lo es el rpido aumento, durante el
siglo xix, de las filas de los crticos historicistas y socialistas de la ortodoxia econ
mica (vase el captulo 10). Grandes debates polticos, como los relativos al libre
cambio, el tema de la renta y los sindicatos, tam bin jugaron un papel en el
cuestionamiento de la teora clsica, especialmente en Inglaterra y Norteamrica.
Indudablemente, todos estos desarrollos desempearon un papel en la decadencia de
la economa clsica como paradigma en funcionamiento
Los economistas del ltimo tercio del siglo xix parecan estar formulando pre
guntas que el sistema terico clsico no podia contestar satisfactoriamente, o no
poda contestar en absoluto. Las conclusiones politicas de la teora clsica, simple
mente, no eran aceptables para la m ayora de cientficos sociales9. El com porta
miento individual (microeconoma) se convirti en el tema del da, y el anlisis
econmico avanz en una nueva direccin.
Puede entonces la economa clsica haber muerto en algn sentido significati
vo? Aunque a menudo es ms fcil ver la historia intelectual en trminos de rupturas
bruscas con las ideas del pasado, una visin semejante haria un flaco servicio a los
economistas clsicos y a su estructura terica. Las viejas teoras no mueren, y a
diferencia de los viejos soldados, ni siquiera se desvanecen. Por ejemplo, Alfred
Marshall, el autor neoclsico que tanto contribuy a la microeconoma, m ostr una
admiracin muy decidida por la teora del coste de Ricardo, a la vez que la utilizaba
en la formulacin de su anlisis del equilibrio parcial. Adems, los economistas
contemporneos, en su lucha con los problemas del desarrollo econmico en las
naciones subdesarrolladas, han vuelto en ocasiones a la analtica simple de la
dinmica clsica. En otras palabras, no slo las ideas clsicas penetraron en la
economa neoclsica, sino que toda la construccin se utiliza todava.

Realizaciones de la escuela clsica


Como anlisis econmico, la economa clsica era slida y lgicamente correcta.
Aunque sus supuestos estaban rodeados de muchas generalizaciones amplias y
discutibles, su lgica fundamental era elegante. Tal vez nadie haya descrito mejor la
transicin de la era clsica a la neoclsica, en la teora, que Alfred Marshall. El
destac:

Haba excepciones, por supuesto. El critico social americano Henry George, en su popular libro

Progress and Poverty (1879) (trad. cast.: Progreso y miseria , 7.a ed.. Valencia: Ediciones Fomento de

Cultura, 1963), rechazaba la doctrina del fondo de salarios, mientras refunda la teora ricardiana de las
rentas diferenciales de la tierra en una poltica de imposicin sobre el valor de las reas urbanas.

2 12

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO


El cam bio puede, quiz, considerarse com o u n a transicin de aqu ella te m p ran a e ta p a del
d esarrollo del m to d o cientfico, en la cual las operaciones de la N atu ra le z a se p resen tan
m uy sim plificadas con o bjeto de p o d er describirlas p o r m edio de frases c o rtas y sencillas,
a aqu ella e ta p a m s av an zad a en que se las estu d ia con m ay o r c u id ad o y se las representa
tal com o son, a riesgo de p erd er algo de sencillez y precisin y h asta de lucidez a p aren te
(Principios de economa, p. 630).

Pocos episodios de la historia del pensamiento econmico pueden compararse


con los logros de los economistas clsicos en el descubrimiento y formulacin de las
operaciones de todo un sistema econmico. Adems, ellos im plantaron el m todo
sobre el que se basa el razonamiento econmico moderno. Aunque los supuestos de
la economa clsica eran, de hecho, simples, el objetivo de los economistas clsicos
era nada menos que el anlisis global de economas enteras. U no puede preguntarse
legtimamente si los economistas contem porneos se proponen o si podran propo
nerse unos fines tan amplios. El progreso y la bsqueda de la precisin tcnica
probablemente nos han arrebatado la voluntad, pero la estructura terica clsica
sigue siendo una inspiracin para un intento de esta naturaleza.

NOTAS PARA LECTURAS COM PLEM ENTARIAS


Una serie de intuiciones sobre la vida de Mili y su inslita educacin est contenida
con gran detalle en J. S. Mill, Autobiography (Nueva York: Columbia University
Press, 1924), que fue publicada en 1873, ao de la muerte de Mili, de acuerdo con
sus deseos. Adems, vase Alexander Bain, John Stuart Mill, A Criticism: With
Personal Recollections (Londres: Longmans, 1882); Herbert Spencer et al., John
Stuart Mill: His Life and Works (Boston: Osgood and Co., 1873); W. L. C ourt
ney, Life o f John Stuart M ill (Londres: Seeker & W arburg, 1954); y Bertrand Rus
sell, John Stuart Mili, en Portraits from Memory and Other Essays (Londres:
G. Allen, 1956).
El pensamiento de Mill es multidimensional, cubriendo campos como la lgica,
la filosofa y la economa. Sus contribuciones al campo de la lgica son de las que
hacen poca. Lo mejor que se puede hacer en este sentido es comenzar por el propio
Mili. Vase J. S. Mili, A System o f Logic (Londres: Longmans, Green, 1884) (trad,
cast.: Sistema de la Lgica, Madrid: Tip. de Rivadeneyra, 1853); y del mismo autor,
On the Logic of the M oral Sciences, en H. M. Magid (ed.), A System o f Logic
(Indianapolis: Bobbs-Merill, 1965). Los ensayos clsicos de Mili, On Liberty,
Utilitarianism y extractos de Considerations on Representative Government
han sido editados y reimpresos por M arshall Cohen en The Philosophy o f John
Stuart M ill (Nueva York: M odern Library, 1961). Vase tambin R. P. Anschutz,
The Philosophy o f John Stuart M ill (Londres: Oxford University Press, 1953). En
una etapa de su vida, Mill fue atrado por la filosofa positivista de Auguste Comte.
Vase, por ejemplo, J. S. Mill, Auguste Comte and Positivism (Londres: Lippincott,
1865); y su correspondencia con Comte, Let tres medites de John Stuart M ill a
Auguste Comte (Paris: Felix Alcan, 1899), disponible slo en francs. R. B. Ekelund y

EL A N A LISIS ECONOM ICO CLA SICO (111): JO HN STU ART M ILL

2 13

Emile Olsen, Comte, Mill y Cairnes: The Positivist-Empiricist Interlude in Late


Classical Economics, Journal o f Economic Issues, vol. 7 (septiembre 1973), pp. 383416, exploran el impacto del positivismo de Comte sobre Mill y Cairnes. U na fuente
de informacin adicional sobre la metodologa de Mili es J. K. Whitaker, John
Stuart Mills Methodology, Journal o f Political Economy, vol. 83 (octubre 1975), pp.
1033-1050.
Volviendo a la economa de Mill en el sentido ms estricto, son dignas de
mencin varias obras generales. Casi todo lo que se ha escrito sobre Mili, por otros
economistas, ha sido recogido en la edicin de John C. Wood, John Stuart Mill:
Critical Assessments (Londres: Croom Helm, 1987). Pedro Schwartz, The New Politi
cal Economy o f John Stuart M ill (Durham, N. C.: Duke University Press, 1973)
(existe una versin cast.: vid. N otas de lecturas cap. 9), pasa revista a las opiniones
de Mili sobre poltica econmica, dem ostrando la relevancia del pensamiento de
Mili para el capitalismo contemporneo. El infatigable Sam Hollander, The Econo
mics o f John Stuart M ill (Toronto: University of T oronto Press, 1985), ha realizado,
en dos volmenes, una reinterpretacin general de la economa de Mili, en la que
defiende la controvertida tesis de que no hubo una verdadera ruptura intelectual
entre la economa clsica y neoclsica (es decir, marshalliana).
G. J. Stigler defiende la originalidad de Mili como economista en The N ature
and Role of Originality in Scientific Progress, Economica, vol. 22 (noviembre 1955),
pp. 293-302, reimpreso en sus Essays in the History o f Economics (Chicago: Univer
sity of Chicago Press, 1965) (Trad, cast.: Historia del pensamiento econmico, Buenos
Aires: El Ateneo, 1979). O tras valoraciones de Mill en el amplio panoram a de la
economa incluyen a V. W. Bladen, John Stuart Mills Principles: A Centenary
Estimate, American Economic Review, vol. 39, supl. (mayo 1949), pp. 1-12; James
Bonar, John Stuart Mill, the Reformer: 1806-73, Indian Journal o f Economics, vol.
10 (abril 1930), pp. 761-805; W. D. Gram pp, Classical Economics and Moral
Critics, History o f Political Economy, vol. 5 (otoo 1973), pp. 359-374; Neil de
Marchi, The Success of Mills Principles, History o f Political Economy, vol. 6
(verano 1974), pp. 119-157; del mismo autor, Mill and Cairnes and the Emergence
of Marginalism in England, History o f Political Economy, vol. 4 (otoo 1972), pp.
344-363; y J. P. Platteau, The Political Economy of John Stuart Mill, or, the
Coexistence of Orthodoxy, Heresy and Prophecy, International Journal o f Social
Economics, vol. 12 (1985), pp. 3-26. A. L. Harris discute las ideas de Mill sobre
libertad en dos artculos: J. S. Mill on M onopoly and Socialism, Journal o f
Political Economy, vol. 67 (diciembre 1959), pp. 604-611; y Mill on Freedom and
Voluntary Association, Review o f Social Economy, vol. 18 (marzo 1960), pp. 27-44.
Vase tambin Elynor D. Davis, Mill, Socialism, and the English Romantics: An
Interpretation, Economica, vol. 52 (agosto 1985), pp. 345-358.
El tratam iento estndar de la teora del comercio internacional y de la dem anda
recproca de Mili es Jacob Viner, Studies in the Theory o f International Trade (Nueva
York: Harper, 1937), pp. 535-541. El argumento de Mill sobre la relacin real de
intercambio fue ampliado por F. Y. Edgeworth en sus Papers Relating to Political
Economy, vol. 2 (Londres: Macmillan, 1925), pp. 340 ss.; ms recientemente por
N. Kaldor, A N ote on Tariffs and the Terms of Trade, Economica, vol. 7 (noviem
bre 1940), pp. 377-380; y de nuevo por H. G. Johnson, Optimum Tariffs and

2 14

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N M ICA Y DE SU METODO

Retaliation, Review o f Economic Studies, vol. 21 (1953-1954), pp. 142-153. La


posibilidad de equilibrios mltiples en el comercio internacional y de los supues
tos intentos de Mili para excluirlos se discute en dos trabajos, uno de D. R.
Appleyard y J. C. Ingram, A Reconsideration of the Addition to Mills Great
C hapter, History o f Political Economy, vol. 11 (invierno 1979), pp. 459-476; y el
otro de J. S. Chipman, Mills Superstructure: How Well Does It Stand Up?,
History o f Political Economy, vol. 11 (invierno 1979), pp. 477-499. Vase tambin la
rplica de Appleyard e Ingram que viene despus de Chipman en el mismo nmero.
La interpretacin que hace Mili de la ley de Say puede muy bien proceder de su
padre, James Mili. Sobre este asunto, vase B. Balassa, John Stuart Mill and the
Law of M arkets, Quarterly Journal o f Economics, vol. 73 (mayo 1959), pp. 263-274;
y el comentario de L. C. H unter en la misma revista, vol. 74 (mayo 1960), pp. 158162. W. J. Baumol ha intentado una clarificacin de la ley de Say, Says (At Least)
Eight Laws, or W hat Say and James Mill M ay Have Really Meant, Economica, vol.
44 (mayo 1977), pp. 145-162; pero vase tambin W. O. Thweatt, Baumol and
James Mill on Says Law of M arkets, Economica, vol. 47 (noviembre 1980), pp.
467-470.
Sobre otros aspectos especficos de la economa de Mili, vase L. C. Hunter,
Mili and Cairnes on the Rate of Interest, Oxford Economic Papers, vol. 11 (febrero
1959), pp. 63-97; J. H. Thompson, Mills Fourth Fundam ental Proposition: A
Paradox Revisited, History o f Political Economy, vol. 7 (verano 1975), pp. 174-192;
Sam Hollander, J. S. Mill on Derived Demand and the Wage Fund Theory
Recantation, Eastern Economic Journal, vol. 10 (enero-marzo 1984), pp. 87-98; W.
C. Bush, Population and Mills Peasant-Proprietor Economy, History o f Political
Economy, vol. 5 (primavera 1973), pp. 110-120; M. E. Bradley, Mill on Propietorship, Productivity, and Population: A Theoretical Reappraisal, History o f Political
Economy, vol. 15 (otoo 1983), pp. 423-429; Sam Hollander, Dynamic Equilibrium
with Constant Wages: J. S. Mills M althusian Analysis of the Secular Wage Path,
Kyklos, vol. 37 (1984), pp. 247-265; del mismo autor, The Wage Path in Classical
G row th Models: Ricardo, M althus and Mill, Oxford Economic Papers, vol. 36
(junio 1984), pp. 200-212; y V. R. Smith. John Stuart Mills Famous Distinction
between Production and Distribution, Economic Philosophy, vol. 1 (octubre 1985),
pp. 267-284. Un intercambio interesante sobre la teora de la utilidad de Mili se
encuentra en los siguientes trabajos: M. Bronfenbrenner, Poetry, Pushpin and
Utility, Economic Inquiry, vol. 15 (enero 1977), pp. 95-110; M. S. M cPherson,
Liberty and the Higher Pleasures: In Defense of Mill, Economic Inquiry, vol. 18
(abril 1980), pp. 314-318; y la rplica de Bronfenbrenner, Liberty and Higher
Pleasures: A Reply, Economic Inquiry, vol. 18 (abril 1980), pp. 319-320.
La controversia sobre el fondo de salarios y el papel de Mili en ella fueron
resumidos competentemente en primer lugar por F. W. Taussig, Wages and Capital
(Nueva York: Appleton, 1896; reimpresin 1968, Nueva York: A. M. Kelley). El
discpulo y sucesor de Marshall, A. C. Pigou, discute los fundamentos de la famosa
retractacin de Mill en Mili and the Wages Fund, Economic Journal, vol. 57 (junio
1949), pp. 171-180. William Breit, Some Neglected Early Critics of the Wages Fund
Theory, Southwestern Social Science Quarterly, vol. 48 (junio 1967), pp. 53-60,
sondea las primeras crticas de la teora, y examina seguidamente el primer asalto

EL A N A LISIS ECONOM ICO C LA SICO (III): JO H N STU ART M ILL

215

de la famosa controversia, en el que Longe, Thornton y Mili destacaron, en The


Wages Fund Controversy Revisited, Canadian Journal o f Economics and Political
Science, vol. 33 (noviembre 1967), pp. 523-528. Scott G ordon se concentra en la
ltima fase de la controversia en The Wage-Fund Controversy: The Second Round,
en History o f Political Economy, vol. 5 (primavera 1973), pp. 14-35. La inter
pretacin de la retractacin de Mill utilizada en este captulo se basa en R. B.
Ekelund, A Short-Run Classical Model of Capital and Wages: Mills Recantation
of the Wages Fund, Oxford Economic Papers, vol. 28 (marzo 1976), pp. 66-85, que
ha encendido una controversia por s misma. P ara ver algo ms sobre este tema,
J. Vint, A Two Sector Model of the Wage Fund: Mills Recantation Revisited,
British Review o f Economic Issues, vol. 3 (agosto 1981), pp. 71-88; T. Negishi, Mills
Recantation of the Wages Fund: Comment, O xford Economic Papers, vol. 37
(marzo 1985), pp. 148-151; y Ekelund, Mills Recantation Once Again: Reply,
O xford Economic Papers, vol. 37 (marzo 1985), pp. 152-153. An se agita otra
controversia en torno al tema de si Mili utiliz un argumento m althusiano en
apoyo de los sindicatos. Argumentando a favor de esta opinin, E. G. West y R. W.
Hafer, J. S. Mill, Unions, and the Wages Fund Recantation: A Reinterpretation,
Quarterly Journal o f Economics, vol. 92 (noviembre 1978), pp. 603-619, han desafiado
la interpretacin que hace Ekelund de la retractacin de Mili, pero vase la respues
ta de R. B. Ekelund y W. F. Kordsmeier, J. S. Mill, Unions, and the Wages Fund
Recantation: A Reinterpretation-Comment, Quarterly Journal o f Economics, vol. 96
(agosto 1981). pp. 531-541.
Las limitaciones de espacio han limitado nuestra discusin de la participacin de
J. E. Cairnes en la controversia del fondo de salarios. Sin embargo, un estudio
detenido de la metodologa de Cairnes todava les compensara a los estudiosos
contemporneos. A este respecto, vase el interesante trabajo de M. D. Bordo, John
E. Cairnes on the Effects of the Australian Gold Discoveries, 1851-73: An Early
Application of the Methodology of Positive Economics, History o f Political Eco
nomy, vol. 7 (otoo 1975), pp. 337-359.

REFERENCIAS
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C u ltu ra E conm ica, 1951 [1848].)
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T h o rn to n , W. T. O n L a b o u r: Its W ro n g fu l C la im s a n d R ig h tfu l D ues, Its A c tu a l P resen t a n d
P ossible F uture. Londres: 1869.

CAPITULO

LA POLITICA ECONOMICA
EN EL PERIODO CLASICO

INTRODUCCION
En el siglo xx, el relieve y el prestigio de los economistas ha retido en proporcin a
su capacidad para traducir la teora econmica en poltica econmica. Los econo
mistas contem porneos son asesores de los gobiernos, miembros de instituciones
que crean poltica econmica (por ejemplo, el Sistema de la Reserva Federal) e
investigadores en diversos think tanks (servicios de estudios o grupos de investiga
cin) (por ejemplo, el American Enterprise Institute), que preparan anlisis de temas
econmicos corrientes. En algunos casos, especialmente en Grecia y Alemania occi
dental, los economistas profesionales han escalado las ms altas posiciones de
liderazgo1.
En gran medida de igual forma, los economistas de los siglos xvm y xix, tanto
aficionados como profesionales, se esforzaron por hacer que la teora econmica se
interesase en todo tipo de temas de poltica pblica. En efecto, los primeros econo
mistas, como Smith, M althus y Ricardo, parecan tener poco inters en la economa,
aparte de su influencia potencial en la poltica. Como hemos visto en los captulos
anteriores, Ricardo, M althus y Snior estuvieron en el centro de los debates sobre
las Leyes de G ranos y la reforma de la poltica de bienestar (Leyes de Pobres). La
Riqueza de las Naciones de Smith y el Ensayo sobre el principio de la poblacin de
M althus eran en gran medida tratados polticos dirigidos contra las medidas mercantilistas y el optimismo extremo, respectivamente.
1
El impacto directo de los economistas sobre la poltica pblica se discutir de nuevo en el cap. 24.
En los Estados Unidos, los economistas han tenido desde hace tiempo un impacto directo sobre los
polticos, pero este impacto se institucionaliz en 1960, al constituirse oficialmente un Consejo de
Asesores Econmicos. La capacidad de los economistas para dirigir la poltica pblica, o para influir en
ella, en este contexto es, como veremos, de una magnitud discutible.
2 17

218

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

Este captulo ampla la percepcin de la economa clsica como una fuerza


m otivadora de la formacin de la poltica econmica, examinando las prescripciones
polticas de tres de las personalidades ms influyentes de la poca, Nassau Snior,
John Stuart Mili y Sir Edwin Chadwick. Snior ocup una posicin relevante como
titular de la ctedra D rum m ond de Economa Poltica en la Universidad de Oxford,
y fue consultado con frecuencia por el gobierno britnico. Mili no fue slo el
principal economista terico de su tiempo, sino que tambin era miembro del
Parlam ento y portavoz cualificado de algunas reformas benthamitas. Chadwick, que
fue el ltimo secretario de Bentham antes de la muerte de ste en 1832, era un
funcionario de carrera del gobierno britnico, que capitane las reformas sanitarias
y otras. Las opiniones polticas de estas tres personalidades son especialmente
pertinentes para la comprensin de cmo se plasm aron las opiniones tericas y
filosficas clsicas en las medidas de poltica prctica. Snior, Mili y Chadwick no
slo forjaron soluciones originales y creativas a los problemas que vean en la
sociedad britnica, sino que tambin anticiparon muchos temas que han aparecido
en la Norteam rica del siglo xx. Antes de volver sobre sus im portantes ideas,
consideremos la condicin del laissez faire en Inglaterra, desde alrededor de 1830
hasta 1865.

El la isse z fa ir e en la teora y en la prctica


Las cambiantes limitaciones institucionales con las que se enfrentaban los competi
dores durante los siglos xvi y xvn en Inglaterra acabaron, en ltimo trmino, con el
extenso sistema de regulacin que se conoce con el nombre de mercantilismo (vase
el captulo 3). Hacia 1640, ms o menos, las regulaciones econmicas que limitaban
la competencia se batan en retirada, a medida que la autoridad se desplazaba del
m onarca al Parlam ento y los tribunales. La mejor poca del laissez faire en G ran
Bretaa fue la del siglo xvm, prolongndose hasta el ltimo cuarto del siglo xix. Los
argumentos filosficos de La Riqueza de las Naciones abrieron los ojos de la gente a
los beneficios econmicos de un sistema de libertad natural y probablemente acele
raron la tendencia a la desregulacin, pero es difcil argum entar que ocasionaran la
misma, puesto que esta tendencia poda apreciarse por lo menos un siglo antes de
que Smith escribiera sus grandes obras de filosofa y economa.

Peel y Gladstone: el entorno poltico


Polticamente hablando, la retirada del mercantilismo nunca fue completa. Algunas
regulaciones fueron derogadas, otras continuaron cumplindose aunque no exista
un sistema eficaz para asegurar su cumplimiento, y otras siguieron teniendo efectos y
fue establecido un sistema para asegurar su cumplimiento. Entre estas ltimas haba
diversos aranceles de importacin, incluyendo a las Leyes de Granos, y un sistema
de ayuda econmica al indigente, conocido como Leyes de Pobres. A medida que
Inglaterra avanzaba en el siglo xix, su agenda de reformas incluy varias nuevas
regulaciones industriales que fueron instrum entadas al mismo tiempo que el Parla
mento desmantelaba gradualmente los artefactos que quedaban de los controles

LA PO LITICA ECONO M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

2 19

feudales y mercantilistas. Adems, junto al desmantelamiento del mercantilismo,


apareci una burocracia profesional de funcionarios civiles, que en ltima instancia
asumi la instauracin y el desarrollo de una gran volumen de legislacin social
en el siglo xix.
La primera intervencin im portante de la era posmercantilista fueron las Leyes
de Fbricas. De hecho, era ms una serie de leyes que un cuerpo nico de legisla
cin, y la primera de dichas leyes, la de 1802, se referia al trabajo de los nios
pobres. Una nueva ley en 1819, patrocinada por Sir Robert Peel, regulaba las horas
y las condiciones de empleo de los nios. Una tercera ley (1833), patrocinada por
Lord Althorp y redactada principalmente por Sir Edvvin Chadwick, estableca con
troles sobre el empleo de los nios en la extensa industria textil de Inglaterra.
Aunque fueron revisadas y modificadas varias veces, estas leyes contenan provisio
nes mnimas para asegurar su cumplimiento. No obstante, las Leyes de F'bricas se
consideran como hitos de la legislacin social. N o constituan los nicos ejemplos de
compromiso gubernam ental activo en la economa. El predominio "de los intereses
industriales sobre los agrcolas, el rpido desarrollo de las formas de transporte
despus de 1830 y la congestin urbana introducida en la era de la m quina y del
sistema fabril generaron unas intensas presiones en favor de una nueva legislacin
econmica y social.
Sin embargo, pensndolo bien, esta poca constitua una victoria del laissez faire
y la libertad econmica, en el sentido de que las ganancias marginales del librecam
bio se obtenan, consecuentemente, en los micromercados y gradual y progresiva
mente se fueron introduciendo restricciones marginales sobre las instituciones pbli
cas. Dos restricciones particularm ente notables de la actividad gubernam ental carac
terizaron la poca del laissez faire del siglo xix. La primera era una adhesin
bastante rgida a un patrn m onetario basado en el oro. Un patrn semejante,
cuando se respetaba, vedaba al gobierno el acceso a la mquina de imprimir billetes
(moneda fiduciaria) y, por tanto, limitaba el volumen del gasto gubernam ental para
la guerra o program as sociales2. Aunque Inglaterra ha suspendido el patrn oro
varias veces a lo largo de su historia, debido a las exigencias de la guerra, sin
embargo continuaba, a lo largo de la primera m itad del siglo xix, la tradicin de
m antener la disciplina de un patrn monetario basado en el oro. Despus de las
dificultades fiscales de las guerras napolenicas, por ejemplo, el Banco de Inglaterra
restaur la convertibilidad estricta en 1821, y, en 1844, nuevas restricciones impidie
ron al Tesoro el acceso autom tico al Banco.
La segunda restriccin im portante sobre la actividad del gobierno, durante el
auge de la economa clsica, fueron los lmites establecidos por un gobierno conser
vador (bajo el liderazgo del primer ministro Peel y del canciller del Exchequer
Gladstone) sobre el volumen y los tipos de impuestos que poda recaudar el gobier
no. En particular, William Gladstone promovi una serie de polticas destinadas a
2
El uso de la prensa de imprenta para financiar guerras es una prctica que abarca desde las pocas
de las antiguas civilizaciones hasta los tiempos actuales. Por ejemplo, la guerra de Vietnam fue financiada
en gran parte mediante la venta de bonos del Tesoro de los Estados Unidos al Sistema de la Reserva
Federal, prctica que los monetaristas contemporneos ven como la causa subyacente de las tasas de
inflacin de finales de la dcada de 1960 y de la dcada de 1970. Los Estados Unidos abandonaron el
patrn oro en 1934 y, en 1971, rompieron todas las conexiones entre el oro y la expansin monetaria.

220

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

lograr que el gobierno fuera abandonando, de un m odo equilibrado, la intervencin


en el sector privado. Entre estas polticas estaba la derogacin de las Leyes de
G ranos (realizada en 1846), la reduccin de los impuestos sobre la renta y la
prohibicin de los impuestos sobre las ventas y el consumo. El efecto calculado de
las polticas gladstonianas de hacienda pblica fue una disminucin de la presencia
del gobierno y una realizacin prctica del laissez faire, pero en este contexto el
laissez faire consista principalmente en limitaciones legales de la base impositiva
disponible para el gobierno3. El Estado tena que reducirse necesariamente, en
trminos de su esfera de influencia, porque no poda permitirse intervenir en gran
escala. Esta es la clase de panoram a de fondo econmico, poltico y social, en el que
operaban Snior, Mili y Chadwick.

LAS IDEAS DE NASSAU SENIOR SOBRE EL TRABAJO


INFANTIL Y LAS LEYES DE FABRICAS
A partir de 1814, el Parlam ento britnico aprob una serie de leyes, progresiva
mente rigurosas, regulando el empleo de los nios, adolescentes (menores de diecio
cho aos) y mujeres adultas. Los primeros esfuerzos legislativos fueron modestos,
pero en 1833 se aprob la primera ley eficaz, bajo el patrocinio de Lord Althorp. La
ley de Althorp prohiba el empleo de nios menores de nueve aos y limitaba las
horas y condiciones de trabajo de los que tenan entre nueve y dieciocho aos. La
ley arbitraba tambin un mecanismo para asegurar su cumplimiento, que se haba
om itido en las primeras leyes de fbricas. En general, los reformadores saludaron la
ley de Althorp como un gran paso hacia adelante en poltica social. Nassau Snior,
economista y adm inistrador consultor, estuvo en el centro de la discusin relativa a
esta primera medida de reforma capitalista, y su papel en el oportuno debate nos
proporciona una visin de las implicaciones polticas de la economa clsica.

La ltim a hora de Snior


Snior fue llamado por el gobierno britnico para valorar las implicaciones econ
micas de las Leyes de Fbricas. El acept las disposiciones generales de la ley de
Althorp, pero argument que dada la estructura de costes de la tpica fbrica textil
(la principal industria de Inglaterra en aquel perodo), las sucesivas reducciones de
horas trabajadas eliminaran el margen de beneficio. Su argumento se desarrollaba a
lo largo de las siguientes lneas. La industria algodonera era competitiva y el
beneficio neto medio por empresa era del 10 %. Snior tom este porcentaje como la
tasa normal de rendimientos de la industria. La investigacin de Snior pona de
manifiesto que la empresa media de la industria gastaba 4 libras de capital fijo
3
Baysinger y Tollison (Chaining Leviathan: The Case of Gladstonian Finance) argumentan que la
inauguracin de las polticas financieras y econmicas gladstonianas en la Inglaterra de mediados del
siglo xix sealaba un final oficial del mercantilismo. Sin embargo, la cuestin de cundo declin, de
hecho, el mercantilismo, depende de cmo se definan y entiendan los trminos mercantilismo y laissez
faire.

LA PO LITICA ECONOM ICA EN EL PERIODO CLA SICO

221

(planta y equipo) por cada libra de capital de explotacin (primeras materias). As


pues, argum entaba que una reduccin de una hora en el trabajo de cada da
reducira los costes variables (y el producto), pero no reducira los costes fijos. En
efecto, la reduccin de trabajo obligara a la planta y al equipo a permanecer ociosos
y aum entara la carga de coste fijo por unidad de producto (porque el producto
disminuira, pero los costes fijos no lo haran). A Snior le pareca que dada la parte
desproporcionada que representaban los costes fijos en relacin con los costes
totales de la manufactura, el aum ento de los costes unitarios, debido a la reduccin
del tiempo de trabajo diario, eliminara la tasa normal de rendimiento de las fbricas
textiles.
Hasta hace poco, el argumento de Snior ha sido evaluado principalmente por la
calidad de su investigacin emprica, que se echaba en falta en la m ayora de
autores. Pero hay un principio analtico slido en el anlisis de Snior, que debe
tomarse en atenta consideracin. El argum entaba que las limitaciones sobre los
contratos laborales que inciden en la ociosidad del capital reducen su eficacia
marginal, disminuyendo por tanto la eficiencia de la asignacin de los recursos.
Escribiendo en 1843, Snior aclaraba que una reduccin legislada de la eficacia
marginal del capital (que disminuye la tasa de rendimiento sobre la inversin de
capital, por debajo de la que podra obtenerse en otras industrias) provocara que
los productores a costes ms altos abandonasen la industria, reduciendo de este
modo el empleo y concediendo una ventaja com parativa a los productores extran
jeros no sujetos a restricciones legisladas (Industrial Efficiency and Social Economy,
p. 309). En otras palabras, Snior asesoraba al Parlam ento en el sentido de que las
Leyes de Fbricas pondran en manos de los competidores extranjeros una propor
cin mayor del mercado textil interior, im portante leccin que no carece de relevan
cia para los debates contem porneos relativos a la competencia internacional. Debe
mos concluir que hay mrito en el anlisis de Snior, aun cuando su argumento de
que la eliminacin de la ltima hora de trabajo destruira el beneficio normal es
incorrecto (de hecho fue objeto frecuente de ridiculizacin por parte de los autores
de su poca).

La teora econmica de los intereses de grupo en Snior


Un aspecto ms sutil del anlisis de Snior sobre las Leyes de Fbricas ha sido
ampliamente ignorado, y este aspecto parece anunciar un desarrollo contemporneo
de la teora econmica, es decir, la teora de la eleccin pblica (vase el captulo 24).
Snior reconoca que la ley de Althorp impona una prdida econmica a los padres
de los nios menores de nueve aos, que ya no podran trabajar en las fbricas
textiles, y una prdida similar a los padres de nios entre nueve y trece aos, cuyas
horas de trabajo limitaba la ley. Tambin observaba la correspondiente ganancia
por parte de los obreros (o de sus padres) mayores de trece aos. Esto le llevaba a la
cuestin de los motivos que tenan los que trataban de limitar la duracin de la
semana laboral. l conclua que las Leyes de Fbricas no haban sido inspiradas por
el inters pblico tanto como por el inters de los obreros (hombres adultos) de las
fbricas, que intentaban aum entar sus propios salarios. En un pasaje muy razonado,
Snior argumentaba:

222

HISTORIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO


El objetivo original [d e los tra b a jad o re s] era au m e n ta r el precio de su propio trab ajo . A
este fin, los hiladores, que form an... un pequeo... p ero p o d ero so colectivo en tre ellos,
viendo que n o p o d an o b ten er u n a lim itacin de las h o ra s de tra b a jo a diez diarias,
m ed ian te su asociacin, in te n ta ro n hacerla efectiva a travs de la legislatura. Ellos saban
que el P a rlam en to n o legislara p a ra adultos. P o r tan to , p re sen taro n un h o rro ro so y (por
lo que hem os o d o y visto) to talm en te infu n d ado p a n o ra m a del m al tra to disp en sad o a
los nios, con la esp eran za de que la legislatura lim itara a to d a s las p erso n as m enores de
18 a o s el tiem po de tra b ajo diario a diez horas, p o r lo que ellos saban que, de hecho, se
lim itara el tra b a jo de los a d u lto s al m ism o p erodo (Selected Writings, p. 19).

Analticamente, lo que constituye el centro de este asunto es si los trabajadores


jvenes y las mujeres entraban en competencia directa con los trabajadores adultos
masculinos en cuanto al puesto de trabajo y a la paga. Aunque este tema no ha sido
planteado por los historiadores contem porneos del pensamiento econmico, existe
una fuerte evidencia para respaldar la posicin de que el trabajo infantil y el trabajo
femenino eran sustitutivos del trabajo adulto masculino, ms que complementarios.
(El propio Snior los trat en general como complementarios, y probablemente se
equivoc al hacerlo as.) Los avances tecnolgicos (por ejemplo, el invento de la
m quina de hilar mul, etc.) hicieron posible la entrada de adolescentes y mujeres en
la fuerza laboral, al reducir el esfuerzo fsico exigido en el puesto de trabajo. Los
mismos avances tecnolgicos am enazaban con el desempleo de los hiladores (en
general, hombres adultos), que posean la fuerza muscular necesaria y que haban
adquirido las habilidades necesarias con la tecnologa anterior. Snior estaba atento
a las presiones de los intereses de grupo e interpret el movimiento hacia una
jornada laboral de diez horas sobre la base de intereses de pequeos grupos.
Amenazados por la gradual reduccin de los salarios y del empleo, debida al avance
tecnolgico en la industria textil, los hiladores apoyaron la legislacin de las diez
horas. No pudiendo lograr que se aprobase el proyecto de diez horas, intentaron
reducir indirectamente la elasticidad de la dem anda de sus servicios mediante el
cabildeo contra el empleo de nios, adolescentes y mujeres.
Para memoria histrica, hay que decir que los hiladores lograron alcanzar sus
objetivos. La Ley de Fbricas de 1833 produjo una significativa reduccin del
trabajo infantil. El nm ero de trabajadores menores de catorce aos en la industria
textil se redujo en un 56 % entre 1835 y 1838, y esta reduccin se produca mientras
el empleo general en la industria estaba creciendo rpidamente. Estimulados por
este xito, los obreros adultos masculinos de la industria textil consiguieron limita
ciones adicionales de las horas y condiciones de trabajo de las mujeres en la Ley de
Fbricas de 1844.
Aunque la interpretacin correcta de este episodio histrico relativo a las
Leyes de Fbricas britnicas sigue siendo controvertida, el papel de Snior en los
debates polticos de su tiempo es iluminador en varios aspectos. En primer lugar,
revela de m odo significativo cmo la teora econmica puede relacionarse con temas
sociales importantes. En segundo lugar, opone los economistas informados a los
menos informados (al menos en economa) reformadores sociales que frecuente
mente hacen propaganda en favor del cambio. Est en lo cierto o est equivocado en
todas las partes de su anlisis, Snior demostr que estaba atento a las lecciones de

LA PO LITICA ECO N O M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

223

Adam Smith: es decir, que el axioma del egosmo se aplica a las coaliciones de
grupos de intereses privados y a los polticos tanto como a los hombres de negocios.

JUSTICIA DISTR IB U TIVA Y LA IS S E Z FA IR E:


LA POLITICA SOCIAL Y ECO NO M ICA DE J. S. MILL
John Stuart Mili, economista y miembro del Parlam ento, se encontraba en la
vanguardia de los que exponan polticas progresivas en cuanto a educacin, bienes
tar, sindicatos e igualdad de la mujer. El inters ms amplio de Mili por la justicia
distributiva a largo plazo era el sello de su pensamiento social, que tambin llevaba
la im pronta del economista. El mecanismo que provocaba las propuestas de reforma
era el establecimiento de incentivos adecuados para fines deseables. El tratamiento
sociolgico y filosfico que Mili desarroll acerca de los fines de la sociedad
experiment un cambio considerable a lo largo del tiempo, pero sus propuestas de
reforma se basaban coherentemente en medidas de mercado. Es decir, Mili reco
noca la naturaleza e importancia de los incentivos econmicos como gua de la
accin humana.

Naturaleza y objeto de la poltica econmica


Los Principios de economa poltica de Mili (1848) cumplan un doble objetivo. Por
una parte, presentaban un conjunto ms completo y sistemtico de principios
econmicos que el que contena el im portante trabajo de Ricardo. Por otra parte,
am pliaban explcitamente el anlisis econmico al rea de la reforma social. Es esta
ltima idea la que distingue especialmente el trabajo de Mili como economista.
Mili era un ardiente defensor de la libertad, pero nunca perdi de vista las
condiciones del pobre. Com prom etido con la libertad comercial e individual, a veces
Mili toleraba excepciones a la primera, a fin de alim entar al ltimo. En su opinin,
la libertad personal exiga igualdad de oportunidades, no igualdad de renta o de
talentos. As pues, observaba que
M uchos, es cierto, n o tienen xito a p esar de que sus esfuerzos son m ayores que los que
realizan los que lo consiguen, n o p o r diferencia en los m ritos respectivos, sino en las
opo rtu n id ad es; pero si se hiciera to d o lo que p u d iera hacer u n buen gob iern o p o r m edio
de la in struccin y la legislacin p a ra dism inuir esa desigualdad de o p o rtu n id ad es, las
diferencias de fo rtu n a que se derivan de las g anancias personales no p o d ra n cau sar
recelos (Principios, p. 692).

Para Mili, lo fundamental para la libertad es que todos los individuos partan de
una situacin equitativa, y constitua un papel central del gobierno el estableci
miento de polticas econmicas y sociales que estimulasen la igualdad de oportuni
dades.
Mili dividia las interferencias en dos tipos: 1) intervenciones autorizadas, que
prohben o limitan las fuerzas del mercado, y 2) intervenciones de apoyo, que
aum entan las fuerzas del mercado. Estos dos tipos de intervenciones pueden tam-

224

HISTORIA DE LA TEORIA ECONOM ICA Y DE SU METODO

bin considerarse en trminos de los conceptos de ex ante y ex post. La igualdad ex


ante se refiere a las intervenciones diseadas para asegurar que los individuos partan
de una situacin equitativa; es decir, que todos los corredores salgan del mismo
punto. La igualdad ex post se refiere a aquellas intervenciones, como la imposicin,
que tratan de introducir algn criterio de justicia en los resultados reales de los
procesos sociales que implican riesgo e incertidumbre. Ambos tipos de igualdad
pueden surgir de la misma politica social4, pero en general esta divisin es til para
el anlisis de las diversas posiciones polticas de Mili.

Ideas de M ili sobre imposicin y pobreza


Como hiciera Adam Smith antes que l, Mili fue un abogado general de la imposi
cin proporcional. Destac la igualdad en el sacrificio, pero tambin manifest un
gran inters por los efectos de la imposicin sobre la condicin del pobre. Mili
patrocinaba tres polticas diferentes dirigidas a m itigar la pobreza: una exencin
fiscal de determ inadas rentas, el impuesto sobre las herencias y determinadas restric
ciones suntuarias.
El impuesto sobre la renta. Para Mili, el menos criticable de todos los impues
tos era un impuesto sobre la renta valorado equitativamente. El deseaba que los
tipos impositivos fuesen proporcionales a todos los niveles de renta, con una exen
cin incorporada para todas las rentas inferiores a una determinada cantidad. En
1857 sugiri que este mnimo se estableciese en 100 libras, aunque el factor de
control debiera er cualquier cantidad necesaria para adquirir los bienes de primera
necesidad de la poblacin existente. Mili desarroll el argumento un poco ms al
defender un tipo impositivo ms bajo para el siguiente incremento de renta (entre
100 y 150 libras), sobre la base de que los impuestos indirectos vigentes eran
regresivos y oprim an con ms severidad a los individuos que ingresaban entre 50 y
150 libras (Principios, p. 710)5. La propuesta de Mili no constituye un program a de
renta mnima, porque no garantiza a nadie una renta de 100 libras; simplemente
exime del impuesto las rentas inferiores a este nivel. Mili trat de incorporar
incentivos individuales para el trabajo, en el sistema impositivo. La exencin era

4 En el golf, por ejemplo, el empleo de handicaps se utiliza para igualar la competicin en el sentido de
igualar ms la contienda al principio, pero los datos para introducir los handicaps se deducen de las
puntuaciones medias obtenidas en competiciones anteriores. En el mismo sentido, la imposicin a lo
largo del tiempo combina los conceptos de igualdad ex ante y ex post. Mili trat brillantemente este
punto en un ensayo sobre dotes (Essays, p. 628).
5 Aunque l crea que, en principio, los impuestos proporcionales sobre la renta seran los ms
equitativos, Mili no fue tan optimista como para confiar solamente en los impuestos sobre la renta como
fuente de ingresos del gobierno. La evasin fiscal, el fraude y la conducta inadecuada en la recaudacin
apareceran inevitablemente cuando los impuestos sobre la renta tuviesen una vigencia estricta. La
deshonestidad comercial, seal, era el efecto cierto del impuesto sobre la renta de Sir Robert Peel; y
nunca se sabr qu proporcin de este mal 'puede atribuirse al impuesto, o en cuntos casos una falsa
ganancia era el primer abandono de la integridad pecuniaria (Essays , p. 702). A pesar de estas objeciones
de peso, Mili justificaba un impuesto sobre la renta tal que el rico pagase su parte de los impuestos.

LA PO LITICA ECONOM ICA EN EL PERIODO CLA SICO

225

im portante para eliminar los frenos marginales al ingreso entre las clases ms pobres
de la sociedad.
Por el mismo razonamiento, los impuestos proporcionales eran preferibles a los
impuestos progresivos sobre la renta. Mili observaba que
Im p o n er sobre los g randes ingresos u n porcen taje m s elevado que sobre los pequeos es
im p o n er u n a co n trib u ci n a la actividad y a la econom a; im p o n er un castigo a los que
han tra b a ja d o y h a n a h o rra d o m s que sus vecinos. N o son las fo rtu n as q u e se han
gan ad o , sino las que se han h eredado, las que es conveniente lim itar p a ra bien del pblico
(Principios, pp. 691-692).

Impuestos sobre las herencias y el consumo. Mili consider los impuestos sobre
las herencias como un medio para corregir las desigualdades extremas de riqueza y
estimular una situacin en la que todos partiesen de un estado de cosas ms
equitativo. Argumentaba: creo que deben gravarse con impuestos las herencias y
los legados que excedan de una cierta cantidad: y que el ingreso que de ellos se
obtenga debe ser tan elevado como sea posible hacerlo sin provocar evasiones
(.Principios, p. 692). Mili no critic el principio de gradacin (tipos ms altos para
cantidades mayores) en materia de impuestos sobre las herencias, como lo hizo en
m ateria de impuestos sobre la renta. La diferencia era una cuestin de incentivos y
de riqueza ganada frenta a riqueza no ganada.
La imposicin en general es un medio para redistribuir riqueza, y en su da Mili
pensaba que los impuestos indirectos, como los impuestos sobre las mercancas,
pesaban desproporcionadamente sobre el pobre, especialmente porque muchos de
tales impuestos gravaban los artculos de primera necesidad. El abogaba por urja
discriminacin selectiva al establecer derechos de importacin y tasas sobre el
consumo, de m anera que la carga de la imposicin no cayera excesivamente sobre el
pobre. N o cuestionaba la conveniencia o legitimidad de estas exacciones, pero
criticaba su carga relativa:
L os im puestos que a h o ra p ro d u cen casi to d o s los ingresos de ad u a n a s y de consum o; los
que g rav an el azcar, el caf, el t, el vino, la cerveza, los licores y el tab aco , son de p o r s,
cu an d o se necesitan fuertes ingresos, im puestos m uy ap ro p iad o s; p ero en la actu a lid ad
resultan m uy injustos p o r el hecho de que gravan en form a d e sp ro p o rcio n ad a a las clases
m s pobres... Es p ro b ab le que p u d ieran dism inuirse b a sta n te esos im puestos sin que se
redujera en form a apreciable la recaudacin (Principios, p. 747).

En la teora de los impuestos de Mili, las exigencias del ingreso deban ser mitigadas
siempre con los principios de la justicia distributiva.
El inters de Mili por que el pobre disfrutase de una igualdad de oportunidades
explica tambin su apoyo a los impuestos de lujo, especialmente los que gravan los
bienes snob. Declar que los gastos del rico no se hacen por el placer que puedan
producir las cosas en las cuales se gasta el dinero, sino por un falso respeto de la
opinin ajena y por la idea de que se espera de ellas determinados gastos como una
secuela de la situacin que ocupan en el mundo... son los ms indicados para
gravarse con impuestos (Principios, p. 744).
Tom ando todas estas propuestas juntas y reconociendo las exigencias financieras

226

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

del Estado, Mili trataba de prom over la igualdad de oportunidades proporcionando


incentivos al trabajo, reduciendo la carga regresiva de los impuestos indirectos sobre
el pobre y compensando esto ltimo con un impuesto elevado y progresivo sobre las
herencias. El planteamiento integrado de poltica econmica de Mili sugera, pues,
un program a de pobreza que utilizaba la desgravacin fiscal. La distribucin de la
renta consistente con la igualdad de oportunidades poda y deba modificarse, en
opinin de Mili, por el poder legislativo. Pero el apoyo indirecto a travs de la
desgravacin fiscal no era suficiente por si mismo. Mili ide asimismo una forma de
apoyo ms directa.

Las Leyes de Pobres y la reform a de la poltica de bienestar


La asociacin, en Mili, de justicia social, creencia en la capacidad de asignacin de
los incentivos econmicos y convicciones sobre el laissez faire es evidente en sus
opiniones sobre las Leyes de Pobres. El pensaba que es justo que los seres humanos
se ayuden los unos a los otros, y con tanta m ayor urgencia cuanto ms urgente sea
la necesidad ... (Principios, p. 826). Apoy las recomendaciones de la Real Comisin
para la Reforma de las Leyes de Pobres (que inclua a Nassau Snior y Edwin
Chadwick), sobre la base de que la ausencia de ayuda tendra graves consecuencias
sociales para el pobre incapacitado: el ciego, el anciano, el enfermo, el demasiado
joven y los casos por el estilo. El problema consista en idear un sistema de ayuda
que cuidase del indigente pero que desanimase al sano de convertirse en un pupilo
del Estado. Se trataba, evidentemente, de un asunto de estructuracin de incentivos
econmicos. Mili escribi en el Monthly Repository de 1834:
L a condicin de p o b re tiene que d ejar de ser, com o h a llegado a serlo, o bjeto de deseo y
envidia p a ra el tra b a ja d o r independiente. H ay que facilitar ayuda; no debe perm itirse la
inanicin; los niveles m nim os de vida y de salud tienen que esta r a disposicin de cu an to s
los soliciten; pero to d o s los que son capaces de tra b a ja r deben ser aten d id o s en trm inos
tales que h agan que la necesidad de acep tarlo s sea considerada com o una desgracia... C on
este fin, slo debe concederse ay u d a a cam bio de tra b ajo , y u n trab a jo p o r lo m enos tan
m olesto y difcil com o el del m enos a fo rtu n a d o de los tra b a ja d o res independientes (The
P ro p o sed R eform of P o o r Laws, p. 361).

La eficiencia de este ejrcito de pobres sanos slo poda obtenerse dentro de las
casas de trabajo, porque el program a descentralizado del sistema de ayuda parro
quial impona consecuencias fatales sobre la industria y prudencia del pobre,
m ientras que la casa de trabajo ofreca los medios por los que la sociedad puede
garantizar una subsistencia a cada uno de sus miembros, sin producir ninguna de las
fatales consecuencias para su industria y prudencia que el sistema de ayuda parro
quial fuera de los muros de la casa de trabajo ocasionaba (Lord Broughams
Speech, p. 597).
La justicia social puede haber estado en la raz del apoyo de Mili a las Leyes de
Pobres, pero l no asumi un papel relevante en su instauracin. Sin embargo, Mili
se interes claramente por la idea de un sistema ptimo para mitigar y, en ltima
instancia, eliminar la pobreza. Toda la fuerza de sus escritos y correspondencia

LA PO LITICA ECO N O M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

227

sobre este tema refleja un inters de por vida por los medios para alcanzar tres
objetivos interrelacionados, pertenecientes a la pobreza y la distribucin de la renta:
ayuda al indigente, provisin de la clase adecuada de incentivos para el trabajo de
los desempleados que estuviesen sanos y utilizacin de la poltica gubernamental
como vehculo para la modificacin de la distribucin de la renta. Que alguien
defienda en la actualidad los medios de Mili para alcanzar estos objetivos es menos
im portante que el reconocimiento de que l intent com binar un concepto de
justicia social con la economa de mercado.

La redistribucin de la renta en la teora y en la prctica


El ensayo de Mili Las reclamaciones del trabajo, de 1845, esbozaba un program a
de poltica pblica que ejemplificaba claramente la distincin entre economa nor
mativa y economa positiva que haba establecido en su anterior obra Sistema de
la lgica. Observando el aum ento de la agitacin socialista en favor de la redistribu
cin de la renta, Mili afirmaba la deseabilidad de las polticas que redistribuyan la
renta al pobre. Sin embargo, una vez ms afirmaba que la cuestin era de medios y
no de fines. Mili no estaba impresionado por las propuestas de los socialistas y de
los romnticos. En su mayor parte, stas intentaban m ejorar la condicin del pobre
por medio de un simple aum ento de salarios, program a que Mili consideraba
peligroso porque sus defensores se negaban a vincular sanciones para la poblacin a
sus propuestas salariales. Dada la naturaleza hum ana y los incentivos que se estable
ceran segn dichas propuestas, Mili conclua que un aum ento de la tasa de natali
dad eliminara lo que los salarios ganasen. Lo que haca falta era un cambio en los
hbitos de vida de la clase trabajadora. Mili observ: Aunque toda la renta del pas
se distribuyese entre ellos en forma de salarios y ayudas, mientras no se produzca un
cambio en ellos mismos [los trabajadores], no pueden producirse mejoras duraderas
en su condicin externa (Essays, p. 375). Mili tena visiones de pesadilla de grandes
masas de gente que se converta en dependiente del Estado, citando las experiencias
irlandesa y francesa en este aspecto (Later Letters, p. 44). l consideraba la depen
dencia en cuanto al bienestar como una forma muy perniciosa de mal y, desgracia
damente, una leccin que el pobre aprende con m ayor facilidad que cualquier otra.
Habiendo rechazado las propuestas socialistas y romnticas de redistribucin de
la renta como reidas con la naturaleza de los seres humanos, Mili defenda en su
lugar un sistema de ayuda propia basado en la educacin y en los incentivos
econmicos positivos. Como Bentham, defendi la educacin pblica. Aunque la
medida fue derrotada en la C m ara de los Lores en 1834, Mili apoy la propuesta
de Chadwick de que el gobierno pagase la educacin de los nios pobres. El
interpretaba la educacin como aprendizaje en sentido amplio, y por costumbre
respald los cambios que cultivaran un gusto por los valores capitalistas entre los
trabajadores. Una medida semejante era un plan de prstamos gubernamentales al
pobre para m ejorar sus condiciones de vida. Mili era sensible al hecho de que la
ayuda gubernamental es a menudo til, y a veces necesaria, para comenzar progra
mas de mejora que, una vez en marcha, pueden mantenerse por s mismos sin
necesidad de ayudas adicionales.

228

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

En efecto, esta idea es coherente con el apoyo de Mili a una renta mnima para el
trabajador pobre. La asistencia pblica siempre puede ser un tnico ms que un
sedante, argumentaba Mili,
... siem pre que la asistencia no sea ta n ta que se p ueda prescindir de la ay u d a pro p ia, que
no se sustituya con ella el trab ajo , la h ab ilid ad y la p rudencia de la persona, sino que se
lim ite a alentarle en la esperanza de p o d er alca n zar el xito ponien d o en ju eg o m edios
legtimos. E sta es, p o r lo tan to , la p ru eb a a que deben som eterse to d o s los planes
filantrpicos, ya se in ten ten en beneficio de los individuos o de las clases, y ta n to si se
conducen b ajo el principio v o lu n tario com o bajo los auspicios del g obierno (Principios,
p. 827).

Sin embargo, Mili no estaba dispuesto a confiar plenamente en la caridad pblica,


porque la consideraba desigual en su capacidad de proporcionar beneficios. Adems,
argum entaba Mili, la pobreza tiene efectos externos (es decir, costes) sobre la comu
nidad ms amplia (por ejemplo, delito, mendicidad)) y, por tanto, deba resolverse
mediante la poltica pblica ms que por medio de la caridad privada6.
Adems de las medidas positivas discutidas antes, Mili recomendaba la elimina
cin de los estorbos actuales para la actividad del pobre. Reprendi al gobierno por
no introducir el tipo adecuado de incentivos econmicos y legales en la estructura
social. En especial, afirmaba que era responsabilidad del gobierno eliminar toda
restriccin y todo obstculo artificial que los sistemas fiscales y legales impusiesen al
pobre para avanzar en su propia mejora. Entre estos temas, Mili sugera el remedio
de los defectos del derecho comn de asociacin, que imposibilitaba un juicio justo
sobre los experimentos de fondos sociales del pobre. Todava ms interesante es la
propuesta de Mili para renovar el sistema impositivo de las transacciones de tierra.
La Oficina del Sello cobraba un peaje sobre las transacciones de tierra de importe
ms pequeo, mientras que los derechos legales eran los mismos para todas las
dimensiones de las transacciones. El resultado era una reduccin de los incentivos
para invertir por parte del campesino pobre. Aunque el pobre consiguiese ahorrar,
argum entaba Mili, las restricciones econmicas en el sistema legal significaban que
sus ahorros no encontraban ninguna oportunidad de invertir. El rgimen fiscal de la
tierra, por tanto, tena un valor negativo a la hora de establecer oportunidades para
la redistribucin.
En suma, Mili deseaba instrumentar, por medio de la poltica gubernamental, un
plan de renta mnima que utilizase las fuerzas del mercado para m antener los
incentivos de trabajar. El crea, claramente, que la baja condicin moral del pobre
poda verse positivamente influida en presencia de la asistencia pblica, suponiendo
que estando a la disposicin de todo el que la solicite, deja a cada uno motivos muy
fuertes para prescindir de ella si puede (Principios, p. 827).

6
Existira un problema de free rider cuando ningn individuo privado tuviera ningn incentivo para
efectuar contribuciones caritativas a causa de que supusiese que otros las haran. Este es, por ejemplo, el
argumento clsico para la provisin de la defensa nacional, por parte del gobierno.

LA POLITICA ECO N O M ICA EN EL PERIODO CLA SICO

229

EL UTILITARISTA C O M O ARTIFICE DE LA POLITICA ECONOMICA:


LA EC O N O M IA POLITICA DE SIR EDWIN CHA D W IC K
Existe cierto desacuerdo sobre la medida en que J. S. Mili fuera un colectivista, pero
es evidente que estuvo muy influido por el pensamiento poltico de Jeremy Bentham.
Defendi la propiedad privada, la libertad personal y el gobierno descentralizado,
aun cuando a veces pareci estar dispuesto a buscar el compromiso de estos fines
con la tica utilitarista del m ayor bien para el m ayor nmero. Su amigo y aliado
Edwin Chadwick se inclin ms profundamente ante el altar utilitarista, y su persis
tencia como genuino burcrata produjo muchos efectos de largo alcance en la
poltica econmica y social britnica. Por as decirlo, Chadwick intervino, de un
m odo insistente, en prcticamente todos los proyectos intervencionistas entre 18..0
y 1890.
La dom inante personalidad de Chadwick hizo que fuera odiado por muchos y
temido por algunos, pero difcilmente puede dudarse de su energa sin lmites.
Activamente comprometido en el diseo e instrumentacin de la legislacin econ
mica y social inglesa durante ms de treinta aos, Chadwick se acredit como la
fuerza motriz de las mejoras que se fueron introduciendo en las Leyes de Pobres,
suministro de agua, desages, tratam iento de aguas residuales, salud pblica, admi
nistracin civil, arquitectura escolar, educacin de los nios pobres y muchos otros
programas. Con Bentham, fue tambin uno de los principales proponentes de un
principio competitivo que ha experimentado un resurgir en nuestra propia poca.
Sin embargo, a diferencia de Mili, tena pocas credenciales como economista
formal. De acuerdo con esto, sus bigrafos se han acercado a l como abogado y
funcionario civil. Sea como sea, sera casi imposible encontrar alguien en el siglo xix
que viera de una forma ms clara la variedad y los tipos de problemas econmicos
con los que se enfrentan los modernos artfices de la poltica.

Derecho y economa
Chadwick tena una formacin jurdica, pero renunci a la vida de abogado, para
seguir una carrera en la administracin civil. Simpatiz con la cosmovisin de
Bentham y, en particular, con su teora de la legislacin, que se fundam entaba en el
utilitarismo. Tambin estaba muy versado en economa ricardiana. Esta herencia
intelectual reforz la conviccin de Chadwick de que la iniciativa individual es el
principal resorte del progreso social. D urante toda su vida fue un enrgico defensor
de este principio y abog a menudo por el cambio de la estructura social existente, a
fin de mantener el libre juego de la iniciativa individual.
Lo que Chadwick aport al benthamismo fue un genio adm inistrativo que
superaba la brecha entre la teora utilitarista y la prctica burocrtica. La teora de
la legislacin de Bentham se basaba en un rechazo de la doctrina de Adam Smith
sobre la identidad natural de los intereses privados y pblicos y su sustitucin por
mecanismos institucionales para producir una identidad artificial de intereses. Su
idea era la de organizar las obligaciones y los castigos de tal manera que desapare
ciese, o por lo menos disminuyese, el incentivo para causar un dao pblico a travs
de una accin o empresa privada. Pero la realizacin prctica de esta idea exiga una

230

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

concepcin clara del inters pblico. La opinin personal de Bentham de que el


inters pblico es la suma de los intereses individuales estaba llena de dificultades
analticas, porque implicaba comparaciones interpersonales de utilidad (vase el
captulo 6). Por el contrario, Chadwick defina el inters pblico en trminos Je
eficiencia econmica: cualquier cosa que redujera el despilfarro econmico tena que
redundar en inters pblico. Bajo esta bandera, Chadwick defenda profundas refor
mas adm inistrativas en la provisin de los bienes pblicos y privados.
Tal vez un ejemplo servir para ilustrar el planteamiento que Chadwick hacia de
las reformas institucionales por medio de la m anipulacin de incentivos. Habindo
sele confiado la mejora sanitaria y, por tanto, la reduccin de la m ortalidad de los
delincuentes britnicos que eran llevados a Australia, Chadwick observ que el
gobierno britnico pagaba al capitn del buque una tarifa igual por cada condenado
que em barcaba en un puerto britnico. Los capitanes, por supuesto, se dieron
cuenta de que podan maximizar sus beneficios tom ando tantos presos como podan
llevar en condiciones de seguridad, sin causar dao al buque y minimizando los
gastos (alimento y bebida, etc.) de los prisioneros en ruta. Las tasas de supervivencia
entre los presos bajo este sistema de incentivos eran tan bajas que llegaban a un
40 %, a pesar de los alegatos hum anitarios para m ejorar las condiciones sanitarias.
Despues de una rpida valoracin de la situacin, Chadwick modific el sistema de
pago, de manera que el capitn del barco recibiera una cantidad por cada condena
do vivo que desembarcase en Australia. Al cabo de poco tiempo, la tasa de super
vivencia aum ent de forma espectacular, hasta llegar al 98,5 % (Opening Address). Todo lo que hizo falta fue dar a los capitanes de los buques un incentivo
para proteger la salud de su carga; creando de este m odo una identidad artificial
entre el inters pblico (es decir, la seguridad de los presos) y los intereses privados
(es decir, el beneficio del cargador).
Economa del delito, tribunales y polica. El utilitarismo de Bentham proporcio
n tambin el fundamento psicolgico para la teora de Chadwick sobre el com por
tamiento hum ano, que apareci en su propuesta de 1829 para establecer una fuerza
de polica municipal en la ciudad de Londres. El informe de Chadwick sobre polica,
preparado para el Select Committee de Sir Robert Peel7, era un brillante tour de
forc de los principios benthamitas y un vehculo efectivo para la exposicin del
principio preventivo de Chadwick, que haba de ser la base de tantas de sus
reformas posteriores. Segn este principio, el camino ms seguro para reducir el
despilfarro no es aliviar las ineficacias despus del hecho, sino evitar que se produz
can. Chadwick era un fantico del principio de prevencin, y siempre dio a entender
que las medidas preventivas iban generalmente acompaadas por grandes econo
mas pecuniarias.
Comportamiento delictivo. Chadwick crea firmemente en la primaca de la
investigacin estadstica y por lo general diriga encuestas de campo sobre la
naturaleza de los problemas que requeran soluciones administrativas. Su interroga1 Los policas britnicos, hasta el da de hoy, se llaman bobbies en honor de Sir Robert, que
estableci con xito una fuerza de polica metropolitana en 1829, frente a una gran cantidad de serias
dificultades.

LA PO LITICA ECO NO M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

231

torio directo de los delincuentes produca el siguiente perfil de comportamiento:


aprendi que los ladrones no soportan el trabajo estable, detestan el esfuerzo fsico,
disfrutan con el ocio, no se desalientan fcilmente por la amenaza del castigo y
valoran la perspectiva de un xito ininterrumpido. En suma, Chadwick crea que
los delincuentes realizaban elecciones racionales basadas en la ganancia pecuniaria
con relacin a su seleccin de carrera. Caracterstico de las respuestas que C had
wick obtuvo en sus investigaciones de campo fue la rplica de un francs a la
pregunta de por qu haba escogido una vida delictiva. Segn el condenado, me he
mantenido dentro de unos lmites de moderacin: con todo, como ladrn, gano
dieciocho francos al da. Pero con mi oficio de sastre slo gano tres. Yo le digo: Vd.
sera honrado slo con eso? (Prcis, p. 391).
Chadwick conclua que los individuos calculan los beneficios y los costes espera
dos de la comisin de actos ilegales, y que para cada botn dado que obtengan, la
ganancia esperada ser menor cuanto ms alta sea la probabilidad de ser aprehendi
dos y condenados. No rechazaba la afirmacin anterior de Bentham y otros, de que
existe una diferencia entre la severidad del castigo y su certidumbre, pero la investi
gacin de Chadwick negaba la im portancia del castigo severo como un elemento
disuasorio fuerte ante el delito. Sus estudios empricos le convencieron de dos hechos
importantes: 1) que la administracin de polica y la jurisprudencia existentes situa
ban los costes asociados al delito a niveles muy bajos, aunque los castigos fueran
muy severos; y 2) que una elevada probabilidad de captura y condena era el
elemento de disuasin ms fuerte contra el crimen.
Eficacia policial. Chadwick argument coherentemente que la prevencin del
delito era responsabilidad conjunta de la polica y del pblico, pero dirigi su
atencin hacia las reformas adm inistrativas que haran de la polica una fuerza
preventiva ms eficaz. Sus propuestas se enfrentan con los temas de compensacin a
la polica, economas administrativas e innovacin tecnolgica.
Chadwick vio una estrecha relacin entre la calidad de la labor de hacer cumplir
la ley y la compensacin de los profesionales de esa tarea. Vio que los salarios de los
policas eran tan bajos en G ran Bretaa como para estimular tantos robos de
propiedades de alto valor como fuese posible, a fin de que puedan ofrecerse grandes
recompensas por su recuperacin (Preventive Plice, p. 254). Una solucin al
problema salarial consista en basar los salarios de la polica en la productividad,
pero Chadwick no consigui idear un procedimiento operativo para hacerlo as, a
causa de la imposibilidad de medir los servicios reales de prevencin. Como solucin
de segundo ptimo sugiri un ajuste de los salarios basado en la comparacin de los
delitos cometidos en una demarcacin policial con los cometidos en otras dem arca
ciones en las que las propiedades se encontrasen situadas de manera parecida. Las
distorsiones causadas por las discrepancias entre los delitos reales y los que consta
ban en los informes o en la tasa de delitos de los que constaba informacin segui
ran existiendo en un sistema semejante y, como Chadwick reconoci, slo las mejo
ras en la reunin y precisin de los datos sobre el delito podan corregir estas defi
ciencias.
En muchas materias de economa administrativa Chadwick era un centralista.
De modo coherente, siempre hablaba de la conveniencia de una oficina centralizada

232

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

para reunir y difundir los datos referentes a los delitos, incluyendo descripciones de
la propiedad robada. D entro de las categoras de la organizacin tradicional de la
polica, puso en duda la especializacin y la divisin del trabajo como principios de
eficiencia preventiva. Chadwick argum entaba que cuando el objetivo es la disuasin,
la eficiencia mxima se promover por la dispersin geogrfica de los factores
preventivos. Es fsicamente ms fcil apagar los incendios (y, por tanto, reducir las
prdidas en la propiedad) si la deteccin y extincin se producen lo antes posible
despus de haberse iniciado el fuego. La consolidacin de los agentes de polica y de
prevencin de incendios desplegara, por tanto, un m ayor nmero de agentes pre
ventivos en el campo y, en consecuencia, reducira el lapso de tiempo que transcurre
entre la deteccin y la extincin de los incendios. Chadwick remachaba este punto
con la fuerza de una regla cientfica: La efectividad de un hom bre en el servicio de
extincin de incendios a media milla es equivalente a la de cuatro hombres a tres
cuartos de milla, a la de seis hombres a una milla, y a la de ocho hombres a milla y
media (Plice and the Extinction of Fires, p. 426). U n beneficio adicional de la
consolidacin sera la mejora de la eficiencia en la deteccin de los incendios
provocados. Chadwick consideraba que esto no careca de importancia, puesto que
estimaciones fiables situaban el nmero de incendios intencionados en la metrpolis
londinense en un tercio del total.
Algunas de las propuestas de Chadwick para elevar la probabilidad de captura
de los delincuentes eran innovadoras sin ser tecnolgicas en el sentido de que
exigieran ms capital. P or ejemplo, recomendaba la sustitucin de agentes uniforma
dos por agentes de paisano y el cambio de los turnos de patrulla para vigilar a los
ladrones potenciales. Tambin abogaba por el aum ento y la mejora de la calidad del
alum brado pblico como elemento de disuasin del delito. Pero en una intuicin
extraordinaria, Chadwick anticipaba el uso del coche patrulla en la m oderna estruc
tura para velar por el cumplimiento de la ley. Describa su modesta propuesta como
sigue:
C om o com isionado p a ra la investigacin de la organizacin de una fuerza general, he
pro p u esto u n a p atru lla que se desplace en un triciclo, con dos hom bres d ispuestos de lado
y arm ad o s con revlveres. L a p a tru lla con el triciclo estara p re p a ra d a p a ra desplazarse a
ocho m illas p o r h o ra, en lugar de tres. N o h a b ra pasos que p u d ieran ser odos, y la
p atru lla se m overa silenciosam ente p o r to d o s los d istrito s su b u rb an o s. Si se descubriera,
p o r la noche, a alguien que tra ta de darse a la fuga con u n vehculo, la p a tru lla del triciclo
au m e n ta ra su velocidad p a ra n o perd er de vista al fugitivo o fugitivos y darles alcance,
puesto que el triciclo h a b ra alcan zad o ya una velocidad posible de dieciocho m illas p o r
hora. Las dificultades p a ra escap ar de dos hom bres au m e n ta ra n en orm em ente (Tricycles, p. 435).

La economa de la justicia. Entre los costes impuestos a quienes infringen la ley


no se encuentra solamente la probabilidad de captura, sino tambin la probabilidad
de condena. Chadwick reconoca qu la probabilidad del castigo no es un valor
nico en cada caso, sino ms bien un resultado compuesto de una serie de proba
bilidades separadas que aparecen en cada fase del procedimiento judicial. Adems
de la posibilidad de ser descubierto, perseguido o detectado (lo que depende del
estado de la polica), Chadwick citaba:

LA PO LITICA ECO N OM ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

233

1.
2.
3.

La posibilidad, si se es detectado y aprehendido, de ser encausado.


La posibilidad de error en la formulacin del procesamiento.
La posibilidad de que se dicte un auto de procesamiento por el jurado de
acusacin.
4. Una serie de posibilidades contingentes en el curso del proceso, por ejemplo,
la exclusin de la evidencia, la calidad de los testigos, abogados, jueces y
jurados.
El ataque ms virulento de Chadwick contra las instituciones existentes fue
contra el sistema del jurado de acusacin. Lo calific de baluarte del perjurio,
sistema que otorga a los delincuentes todas las posibilidades (de escapar) que
surgen de la ignorancia y falta de competencia de los miembros del jurado y de los
testigos (Preventive Plice, p. 298). El estimaba que los delincuentes quedaban
en libertad con frecuencia ms por falta de pericia entre los jurados que por una
accin inadecuada de los jueces, y postulaba la eliminacin del sistema del jurado
de acusacin como una m anera de aum entar los costes de incurrir en delito, sin
aum entar simultneamente la probabilidad de condenas al inocente.
Adems de las reformas que perfeccionaran los procedimientos judiciales, C had
wick apoyaba los acuerdos institucionales que reduciran los costes individuales de'
persecucin de los delitos o de obtencin de la informacin necesaria para la
actuacin de los tribunales. El perfeccionamiento de estos procedimientos reduce
por s mismo el coste de obtencin de la informacin, dado que el m ayor coste del
proceso de testimonios es el tiempo que hay que invertir en las declaraciones ante
los tribunales. Chadwick citaba otros costes para las vctimas del delito: retrasos
causados por la limitacin de las vistas judiciales a un solo juez o jurisdiccin y el
mal trato deparado por los jueces a algunos testigos. Su planteamiento general de
las reformas de procedimiento era en ste, como en todos los casos, fundamental
mente econmico. Declar: Hemos de tener presente que la sencillez, la expedicin,
la certidumbre y la supresin de gastos son las cualidades ms deseables para el
procedimiento penal, as como tam bin para cualquier otro procedimiento (Pre
ventive Plice, p. 294).

La salud pblica y el valor del tiem po


Aunque Chadwick fue el dirigente indiscutible del movimiento general en favor de la
salud pblica en la Inglaterra del siglo xix, la caracterstica bsica de la reforma del
sistema sanitario que l propona implicaba la distribucin del agua. El sistema
existente exiga que los consumidores soportasen el coste de transporte del agua
desde el punto de distribucin hasta el punto de consumo, porque tenan que
com prar el agua en localizaciones centrales. El precio de com pra del agua era bajo,
pero el coste total era alto, debido a la cantidad sustancial de tiempo consumida en
acarrear el agua hasta el punto de consumo. El anlisis que haca Chadwick de la
situacin identificaba el coste de oportunidad del tiempo. El sealaba que si el
trabajador o su esposa o hijos fueran empleados de otra manera, incluso en el
trabajo peor pagado o en medias de punto, el coste de ir a buscar el agua a mano es

234

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

excesivamente alto (Report on the Sanitary Condition of the Labouring Population, p. 142).
Chadwick reconoca que el coste total del agua era la suma de su precio de
compra ms la tasa de salarios de oportunidad por hora multiplicada por el nmero
de horas que se necesitan para acarrear el agua para utilizarla en casa. Para
proporcionar el incentivo econmico apropiado para aum entar la higiene personal,
peda una reduccin del coste total del agua, mediante su suministro en la propia
casa. Una vez ms, la solucin de un problema pblico exiga la creacin de una
identidad artificial de intereses. El resultado (pblico) deseado de la higiene domsti
ca poda asegurarse por medio de una estructuracin adecuada de incentivos econ
micos. Tambin es im portante el hecho de que Chadwick reconociera el valor del
tiempo e incorporara ste como variable relevante en la formulacin de la poltica
econmica.

Las form as institucionales de la competencia


La idea de que la funcin de los polticos y de la judicatura consiste en modificar las
estructuras institucionales de la sociedad de manera que se induzca a los individuos
egostas a comportarse de una manera conducente al bien pblico es una nocin
decididamente benthamita. Esta opinin desprende un cierto arom a desptico,
porque la prctica de la poltica bentham ita se facilita mejor si se concentra la
propiedad y el control de los derechos de propiedad en manos de una autoridad
central8. Chadwick casi pareca considerar el control centralizado como un requisito
previo para eliminar el despilfarro, y se empe tanto en este principio que reformul la nocin de competencia para acomodarla a las exigencias de la autoridad
central.
Despus de treinta aos de investigacin, diseo y reformulacin de una mirada
de polticas pblicas, Chadwick consolid sus opiniones sobre el modo adecuado de
intervenir el gobierno y las present en una paper position a la Royal Statistical
Society. Citando la coexistencia de principios de competencia sanos y errneos,
Chadwick contrastaba la opinin ortodoxa (que supone un gran nivel de rivalidad
entre las empresa que se encuentran en un contexto de compartir-el-mercado) con su
nuevo concepto de competencia, que supona la rivalidad entre varios postores
para conseguir el derecho exclusivo de sum inistrar a todo el mercado. Chadwick
calific la primera nocin de competencia dentro del campo y la ltima de
competencia por el campo. Describiendo su ininterrumpido esfuerzo en favor del
ultimo principio, Chadwick declaraba:
En oposicin a aquella form a de com petencia [d en tro del cam p o ], p ro p u se com o un
principio ad m in istrativ o la com petencia p o r el cam po, es decir, que to d o el cam p o del
servicio se p o n g a a disposicin del pblico p a ra que co m p itan p o r l; con la nica
condicin en la que seria posible la eficiencia, as com o la m ay o r b a ra tu ra , es decir, la
8
Es precisamente en este punto que Mili y Chadwick se separaron en materia de poltica econmica.
Chadwick era un centralista, mientras que Mili lleg a desconfiar de la concentracin centralizada del
poder.

LA PO LITICA ECONO M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

235

posesin, p o r p a rte de u n cap ital o de un establecim iento, de la to talid ad del cam po, que
p o d ra ad m in istrarse m s eficiente y econm icam ente p o r uno solo, con plenas segurida
des p a ra el pblico en c u a n to a la prestaci n del servicio im prescindible d u ra n te un
perio d o d a d o (R esults of DifTerent Principies, p. 385).

Chadwick tena una primera nocin de bienes pblicos aquellos que propor
cionan beneficios externos al usuario inmediato y es a la produccin de estos
bienes que intent con el m ayor vigor aplicar el principio de competencia dentro del
campo. El intento de hacer efectivo un sistema competitivo basado en derechos de
propiedad descentralizados fue considerado un despilfarro por Chadwick, por lo que
propuso un sistema alternativo. El gobierno, representando a la sociedad, com prara
la parte de los oferentes en competencia y otorgara los contratos, a travs de un
proceso de licitacin, para el derecho exclusivo a ofrecer el bien pblico. Chadwick
denom in a este principio adm inistracin de contratos.
En forma ms moderna, el principio de Chadwick puede explicarse en los
trminos del grfico 9.1. Las curvas de coste, con pendiente negativa, son las de un
servicio pblico, una empresa de transporte o un m onopolio natural. El m ono
polista produce una cantidad Qp y la vende al precio P. La cuestin de Chadwick es
que dadas ciertas condiciones y una determ inada asignacin de derechos de propie
dad alternativos, la existencia del m onopolio natural no implica necesariamente
precios y beneficios de monopolio. Especficamente, dado que existe una oferta
elstica de postores competitivos y que los costes de colusin entre los postores son
demasiado altos, el gobierno podra adquirir el pequeo nmero de empresas en

G rfico 9.1
En ausencia de especificaciones contractuales respecto a precio y/o cantidad, el coste
medio aumentar de AC a A C ', producindose una transferencia de bienestar
del monopolista a la sociedad, de GPp BF. Si el gobierno especifica que debe ofertarse
una cantidad QA, la licitacin continuar hasta que el precio sea PA.

236

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

competencia y dejar que licitasen por el derecho exclusivo a ofrecer el bien o servicio
en cuestin.
En este contexto es posible una serie de acuerdos institucionales y contractuales.
El gobierno puede o no puede proporcionar la planta fija y el equipo capital. El
perodo del contrato puede ser de duracin fija, o puede ser prorrogado a discrecin
del gobierno. La certidumbre y/o la informacin perfecta pueden o no suponerse por
parte de todos o algunos de los contratantes. Por ejemplo, el tratam iento de las
ganancias y prdidas inesperadas puede formar parte del modelo. Por supuesto, las
soluciones variarn segn la naturaleza de los supuestos que se hayan adoptado.
Pueden m ostrarse algunas soluciones posibles con ayuda del grfico 9.1. Supon
gamos que existe certidumbre e informacin perfecta por parte del gobierno y los
postores, y que el gobierno suministra el capital fijo. Entonces, el problema consiste
en investigar cmo influye la naturaleza de las especificaciones del contrato en la
modificacin de la solucin. Evidentemente, si los oferentes le hacen al gobierno la
oferta mxima en ausencia de especificaciones contractuales de precio y/o cantidad,
la solucin se mantiene invariable, salvo en el caso de una transferencia de bienestar
del monopolista a la sociedad. Dicha transferencia se representa en el grfico 9-1 por
la cantidad GPpBF. Efectivamente, ello elevara el coste medio para el oferente
agraciado hasta A C ', resultando en una solucin de tangencia chamberliniana
(vase el captulo 18) entre A C ' y la curva de dem anda al precio Pp.
El caso ms frecuente el que Chadwick caracteriz en el ejemplo de los
ferrocarriles es la situacin en la que el gobierno especifica contractualm ente que
debe ofrecerse una cantidad (y/o calidad) mnima y deja que los postores potenciales
entren en un proceso de licitacin. Si se supone que el gobierno especifica contrac
tualmente que debe suministrarse una cantidad Q, la licitacin continuar hasta el
precio PA, en el que slo se obtienen los beneficios normales. Lo im portante es que el
principio de Chadwick permite alcanzar una solucin competitiva (en la que el
ingreso medio es igual al coste medio y el beneficio econmico es nulo), posibilidad
que se da por medio de la propiedad pblica y la gestin privada. Todo esto implica
que el proceso de licitacin competitiva, dada una asignacin de derechos de propie
dad modificada, puede aproximarse por lo menos a algunos de los resultados del
modelo ortodoxo de competencia, en el que la competencia se define como una
estructura de mercado con muchas empresas independientes y rivales. Que ste sea o
no un resultado prctico depende de numerosas fuerzas institucionales, incluyendo
el m odo de consolidacin, el diseo de los contratos, el coste de obtencin de la
informacin, y as sucesivamente.

Propuestas polticas de Chadwick: aplicaciones


de la adm inistracin de contratos
Suministro de agua. La investigacin de Chadwick sobre las condiciones de
suministro de agua y salud pblica en Londres revelaron que el problem a era un
problema de monopolio n atu ral9. As pues, l consideraba que la competencia
9
Se dice que existe un monopolio natural cuando es tcnicamente ms eficiente tener un solo
productor o empresa. En algunos casos, la supervivencia de una sola empresa es el resultado natura! de la
competencia entre varias empresas.

LA PO LITICA ECO N O M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

237

dentro del campo era inadecuada. Vio que el campo de servicios se divida por lo
general entre siete compaas distintas, varias de las cuales se haban convertido en
monopolios multiformes, duplicando mutuamente las instalaciones, de modo que
por debajo de muchas calles corran dos o tres clases de tuberas, distribuyendo una
cantidad insuficiente de agua de calidad inferior y a menudo insalubre. Chadwick
estimaba que la consolidacin bajo el principio de administracin de contratos
poda ahorrar 100.000 libras al ao, que entonces podran emplearse en la investiga
cin y desarrollo de nuevos suministros de agua.
Chadwick observ que las compaas municipales de gas de la ciudad de Pars
competan en un situacin casi idntica de monopolio natural. All se haba efectua
do un estudio gubernamental del coste y las condiciones de suministro de las varias
compaas independientes de gas, el cual encontr excesivos los costes. Entonces la
ciudad realiz la consolidacin segn el principio de Chadwick, con el resultado de
que los costes para el consumidor disminuyeron un 30 %, la calidad del gas
suministrado mejor y el valor de los activos de los accionistas se elev en un 24 %
(Results of Different Principies, p. 388). Chadwick present evidencia adicional de
dos compaas de gas del norte de Inglaterra, cuyos costes primarios de suministro
de gas bajaron en casi dos tercios despus de llevar a cabo el tipo de consolidacin
que l defenda.
La reforma adm inistrativa del agua de Londres propuesta por l fue rechazada,
segn Chadwick, debido a las vigorosas protestas de los intereses creados. Como si
tuviera la ltima palabra, Chadwick afirm que el m antenimiento de la forma
tradicional de competencia a lo largo de la dcada de 1850 cargaba a los consumido
res con precios ms altos, a los accionistas con rendimientos inseguros y al pblico
con una mejora inadecuada de la calidad del agua y de los sistemas de suministro.
Ferrocarriles. En la dcada de 1860, Chadwick se convirti en el principal
proponente britnico de la nacionalizacin de los ferrocarriles. Su argumento no
apoyaba la gestin gubernamental de los ferrocarriles, sino ms bien la consolida
cin bajo el principio de administracin de contratos. En opinin de Chadwick, los
ferrocarriles eran un monopolio natural caracterizado por la ausencia de unidad de
direccin y por una competencia despilfarradora. Sin embargo, no estaba dispuesto
a permitir que se unificasen la propiedad y la administracin. A primera vista,
pareca estar en la mejor tradicin de laissez faire cuando argum entaba que el
gobierno es absolutam ente incapaz de cualquier administracin directa de las m anu
facturas, o de cualquier otra actividad de carcter administrativo (On the Proposal T hat the Railways Should Be Purchased by the Government, p. 202). Sin
embargo, al mismo tiempo, su propuesta peda la concentracin de la autoridad en
manos de una administracin central. Adems, en 1860, Chadwick poda citar la
instauracin con xito, por parte del gobierno, de un plan de administracin con
tractual para la prestacin de los servicios postales.
Funerales. Las aplicaciones del principio de administracin contractual pro
puestas por Chadwick no se detuvieron en el despilfarro generado por el m onopolio
natural.
Los elevados costes de informacin y bsqueda que deban soportar los consu

238

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

midores eran con frecuencia una fuente de competencia imperfecta. Chadwick reco
noci este hecho en su anlisis de los mercados de pom pas fnebres de Londres y
Pars. U na vez ms, propuso la adm inistracin de contratos como una solucin.
C ontando con la investigacin previa, Chadwick estim que en Londres haba
entre 600 y 700 empresas disponibles para realizar aproximadamente 120 funerales
al da, de m anera que haba unas seis empresas que competan por cada funeral.
Aunque la situacin del mercado era aparentem ente competitiva por el lado de la
oferta, Chadwick identific determinadas caractersticas del lado de la dem anda que
modificaban el grado de competitividad:
... d n d o se la circu n stan cia de que se p ro d u zcan fallecim ientos, n o hab ien d o tiem po p a ra
bu scar o realizar investigaciones q u e p erm itan a los interesados realizar u n a seleccin
b asad a en alg u n a co m p araci n de costes, el servicio es prcticam en te un m o nopolio. El
g asto que h an de so p o rta r los supervivientes de to d as las clases situ ad as p o r encim a de la
clase pobre, y en p artic u la r p o r la clase m s respetable de los m ecnicos, co nstituye un
cruel a ad id o a los m ales y aflicciones cau sad o s p o r el d o lo r de la m uerte; y au n q u e los
gastos realizados son exorbitantes, la n atu raleza del servicio p restad o es desde to d o s los
p u n to s de vista insuficiente y criticable, y co rresp o n d e a u n a condicin social y religiosa
inferior (Results o f D ifferent Principies, p. 388).

Ms all de estas circunstancias, las cargas del m onopolio por los servicios
fnebres constituan un incentivo para los funerales en casa, que llevaban a
riesgos de tipo sanitario e higinico.
El Parlam ento ignor las propuestas de Chadwick, pero en el continente, parti
cularmente en las ciudades de Munich, Frankfurt, Berln y Pars, la ejecucin de su
principio lleg bastante lejos en el alivio o eliminacin de estos males. La regulacin
de los gastos de entierro en Pars (aunque no fuera un sistema ideal, porque los
gastos incluan un impuesto para contribuir al culto pblico) ilustra los beneficios
que l pensaba que se derivaran de la competencia por el campo:
E n P ars, y tam b in en o tra s ciudades del continente, a intervalos de tiem po que com
p ren d en los a o s suficientes p a ra la renovacin de carruajes, establecim ientos, etc., to d o el
cam p o de servicio p a ra el entierro de los fallecidos se som ete a la com petencia, p a ra
o b te n e r los c o n tra to s p a ra p restar los servicios fnebres a nivel de m aterial, d ecoracin y
asistencia, ad ecu ad o a los h b ito s y deseos de las diferentes clases de la sociedad, servicios
que se dividen en nueve clases y cuyo coste va de 15 chelines a 145 libras... C on este
sistem a de co m petencia p o r el cam p o , d o n d e p red o m in a en el continente, el pblico recibe
un servicio su p erio r y dispone de un as posibilidades de eleccin m s am plias, as com o de
un nivel de pro tecci n a los sobrevivientes que n o se p ro p o rcio n a en este pas (Results of
D ifferent Principies, p. 389-390).

Continuando con el asunto, Chadwick estim el coste total de 28.000 entierros


en Pars en 80.000 libras, en 1843, mientras que el coste estimado de 45.000 entierros
en Londres, en rgimen de competencia dentro del campo, era de 626.000 libras.
Chadwick concluy que con la estructura de tasas francesa, los funerales en Londres
habran costado 166.000 libras, con un ahorro de 460.000 libras, que atribua
directamente a la tasa uniforme. As pues, el poder de m onopolio creado por los
elevados costes de informacin poda eliminarse, o por lo menos reducirse, por el
uso del principio de administracin contractual.

LA PO LITICA ECONO M ICA EN EL PERIODO CLA SICO

239

CONCLUSION
Al intentar analizar los acontecimientos y prescribir la poltica econmica de su
propia poca, los autores clsicos como Snior, Mili y Chadwick, junto con pensa
dores anteriores como M althus y Ricardo, dispusieron el escenario para los desarro
llos polticos del siglo xx. Aunque los tiempos han cambiado, muchos de los
problemas con los que se enfrentan actualmente las economas capitalistas son los
mismos con los que se enfrent Inglaterra hace ms de un siglo. Por tanto, no debe
sorprender que los economistas actuales y otros cientficos sociales estn repensando
muchos problemas que no datan de hoy, rastreando en algunos casos sus huellas,
aunque con la ayuda de tcnicas analticas y de investigacin ms avanzadas.
Los economistas clsicos se vieron obligados a tratar las consecuencias de las
formas emergentes de competencia industrial y de mercado. Cuando los mercados
no proporcionan los resultados ptimos (por ejemplo, mejoramiento de la pobreza,
higiene personal, muerte de los condenados, duplicacin despilfarradora, etc.), es
evidente que pueden llevarse a cabo modificaciones legales y legislativas que propor
cionen incentivos para alcanzar soluciones econmicas y sociales ms deseables.
La diferencia entre los economistas como artfices de la poltica, entonces como
ahora, radica principalmente en la clase y volumen de las intervenciones que se
consideran necesarias u ptimas. Las diferencias entre Mili y Chadwick son particu
larmente instructivas en este aspecto.
T anto Mili como Chadwick formaban parte de la tradicin bentham ita y ambos
apoyaron intervenciones del gobierno. Ya en 1832, Mili estaba justificando inter
venciones legislativas basadas en externaiidades y en los principios de free rider. Sin
embargo, una diferencia fundamental entre l y Chadwick es que Mili se mantena
escptico en cuanto a la consolidacin del poder econmico y poltico en una
autoridad central. Chadwick tenda a ver externaiidades en todas partes y no ofreca
ningn lmite prctico a esta extensin de la autoridad central. Aunque Mili simpati
zaba con algunas de las reformas propuestas por Chadwick, rehus apoyarlas todas,
especialmente si ofrecan una perspectiva de m ayor centralizacin. Como Chadwick,
Mili crea que los incentivos y presiones competitivas tenian que instaurarse dentro
de instituciones socioeconmicas para el mejoramiento de la humanidad. Al mismo
tiempo, no poda reconciliar la extensin de la propiedad gubernamental y el control
de los medios de produccin con la teora tradicional, inspirada en Smith, del
capitalismo competitivo.
Tal vez ms que sus contemporneos, J. S. Mili abarc el advenimiento de la
democracia representativa y su recurso al Estado para lograr la igualdad de circuns
tancias. Puso sus esperanzas en un nuevo compromiso entre los seres humanos y su
entorno, y confi en que la educacin y la herencia liberal de su pas obraran de tal
m anera que todos los ciudadanos podran llegar a com partir la libertad y la propie
dad de un m odo ms equitativo. Chadwick, por otra parte, particip muy poco en
esta confianza.

240

HISTORIA DE LA TEO RIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

NOTAS PARA LECTURAS COM PLEM ENTARIAS


La obra de Lionel Robbins, The Theory o f Economic Policy in English Classical
Political Economy (Londres: Macmillan, 1965), proporciona una buena introduccin
general a la poltica econmica clsica. Las interpretaciones de Robbins son prsti
nas y van a la esencia de los temas importantes. Por ejemplo, sobre las supuestas
inclinaciones socialistas de Mili escribe: Mili es muy tpico. Es esta visin del
futuro, ms que la del colectivismo centralista, la que ha captado a menudo la
imaginacin de los amantes de la libertad que, por una u otra razn, han querido
superar la sociedad basada en la propiedad privada y el mercado (p. 160). Vanse
tambin los comentarios de Robbins sobre el contraste entre la precisin sugerida
por el clculo de la felicidad de Bentham y las modificaciones marginales aproxi
m adas en las polticas econmicas recomendadas de hecho por los discpulos de
Bentham (p. 181). O tra introduccin valiosa a la teora econmica clsica es la obra
de D. P. O Brien, The Classical Economists (Oxford: Clarendon Press, 1975). (Existe
una excelente trad. cast, de Carlos Rodrguez Braun: Los economistas clsicos,
Madrid: Alianza, 1989.) Los captulos 6, 9 y 10 son especialmente buenos, como lo
son las bibliografas que figuran al final de cada uno de ellos. Vase tambin la
valiosa serie de ensayos editados por A. W. Coats, The Classical Economists and
Economic Policy (Londres: Methuen, 1971). Para la opinin de que Bentham era un
colectivista y Mill esencialmente un bentham ita, vase J. B. Brebner, Laissez-Faire
and State Intervention in Nineteenth Century Britain, Journal o f Economic History,
vol. 8, supl. (1948), pp. 59-73. Sobre la influencia de los economistas en la legislacin
del siglo xix, vanse dos contribuciones de F. W. Fetter: The Influence of Econo
mists in Parliam ent on British Legislation from Ricardo to John Stuart Mill,
Journal o f Political Economy, vol. 83 (octubre 1975), pp. 1051-1064; y el tratam iento
un poco ms extenso The Economics in Parliament, 1780-1868 (Durham, N. C.: The
Duke University Press, 1979).
Los orgenes medievales y filosficos del concepto de laissez faire son discutidos
por Jacob Viner, The Intellectual History of Laissez-Faire, Journal o f Law &
Economics, vol. 3 (octubre 1960), pp. 45-69. Los que contribuyeron a la crtica
rom ntica y literaria de la economa y que produjeron algn impacto en Mili son
revisados por W. D. Gram pp, Classical Economics and M oral Critics, History o f
Political Economy, vol. 5 (otoo 1973), pp. 359-374. Hay una extensa literatura que
trata de temas concretos de poltica en la economa clsica. Sobre las Leyes de
Fbricas en particular, vase K. O. Walker, The Classical Economists and the
Factory Acts, Journal o f Economic History, vol. 1 (1941), pp. 170-191; L. R. Soren
son, Some Classical Economists, Laissez Faire, and the Factory Acts, Journal o f
Economic History, vol. 12 (1952), pp. 101-117; D. P. O Brien, The Classical Econo
mists (mencionado antes), pp. 277-279; y M ark Blaug, The Classical Economist and
the Factor Acts-A Reexamination, Quarterly Journal o f Economics, vol. 72 (mayo
1958), pp. 211-226; y sobre un tema relacionado, vase W. D. Gram pp, The
Economists and the Com bination Laws, Quarterly Journal o f Economics, vol. 93
(noviembre 1979), pp. 501-522. En su anlisis de la Ley de Fbricas de 1833, H. P.
Marvel, Factory Regulation: A Reinterpretation of Early English Experience,
Journal o f Law & Economics, vol. 20 (octubre 1977), pp. 379-402, conclua que esta

LA POLITICA ECO N O M ICA EN EL PERIODO C LA SICO

241

innovacin en la regulacin industrial no fue prom ulgada y puesta en vigor nica


mente a causa de la compasin suscitada por la presencia infantil en las fbricas. En
vez de ello, fue un primer ejemplo de una industria regulada que controlaba a sus
reguladores hasta ms all de sus propios intereses. As, Marvel describe el mismsi
mo proceso de bsqueda de renta en la democracia representativa que hemos
elaborado en el captulo 3. Esto implica que otras formas de controles sociales de
principios del siglo xix pueden constituir tambin ejemplos de bsqueda de renta,
aunque estas otras formas no hayan sido sometidas todava a un anlisis de este
tipo. Para una conclusin semejante, vase Clark Nardinelli, Child Labor and the
Factory Acts, Journal o f Economic History, vol. 15 (1980), pp. 739-755. Las ramifi
caciones de la eleccin pblica en el anlisis que hizo Senior de las Leyes de
Fbricas son investigadas por G. M. Anderson, R. B. Ekelund, Jr., y R. D. Tollison,
Nassau Senior as Economic Consultant: The Factory Acts Reconsidered, Econo
mica, vol. 56 (febrero 1989), pp. 71-81. Sobre el confuso tema del anlisis de la
ltima hora de Senior, vase Orace Johnson, The Last H our of Senior and
Marx, History o f Political Economy, vol. 1 (otoo 1969), pp. 359-369; y J. B.
DeLong, Seniors Last H our: Suggested Explanation of a Fam ous Blunder,
History o f Political Economy, vol. 18 (verano 1986), pp. 325-333. Sobre educacin,
vase E. G. West, Private versus Public Education, A Classical Economic Dispute,
Journal o f Political Economy, vol. 72 (octubre 1974), pp. 465-475; del mismo autor,
Resource Allocation and Grow th in Early Nineteenth-Century British Education,
Economic History Review, vol. 23 (abril 1970), pp. 68-95; y M argaret O Donnell, The
Educational Thought o f the Classical Political Economists (Londres: University Press
of America, 1985). Sobre las opiniones clsicas acerca de la poltica apropiada
frente a las formas sociales emergentes de organizacin econmica, vase C. E.
Amsler, R. L. Bartlett y C. J. Bolton, Thoughts of Some British Economists on
Early Limited Liability and C orporate Legislation, History o f Political Economy,
vol. 13 (invierno 1981), pp. 774-793. Sobre los temas de organizacin econmica
agraria e incentivos a la poblacin, vase W. C. Bush, Population and Mills
Peasant-Proprietor Economy, History o f Political Economy, vol. 5 (primavera
1973), pp. 110-120.
Muchas opiniones politicas de J. S. Mill figuran en la magistral y muy accesible
coleccin de sus escritos publicada por la Universidad de Toronto. Vanse especial
mente los Essays on Economics and Society de Mill (vanse Referencias). Existe
cierto debate sobre si Mili estaba en la vanguardia de los que apoyaban polticas
progresivas en cuanto a la distribucin de la renta, la igualdad femenina, los sindica
tos, la educacin pblica y los program as de bienestar. El argumento para esta
proposicin lo sugiri P. Schwartz, The New Political Economy o f J. S. M ill (Dur
ham, N. C.: The Duke University Press, 1972). (Existe una versin castellana,
anterior a la edicin americana: La nueva economa poltica de John Stuart Mill,
Madrid: Tecnos, 1968.) La misma opinin es am pliada por R. B. Ekelund, Jr., y R.
D. Tollison, The New Political Economy of J. S. Mill: The Means to Social
Justice, Canadian Journal o f Economics, vol. 9 (mayo 1976), pp. 213-231. E. G.
West, J. S. Mills Redistribution Policy: New Political Economy or Old?, Econo
mic Inquiry, vol. 16 (octubre 1978), pp. 570-586, presenta la opinin contrastante de
que Mill fue un moralista Victoriano, un malthusiano ruidoso en relacin a las

242

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

perspectivas del pobre y un elitista partidario de los sindicatos; pero vase la rplica
de Ekelund y Tollison que sigue al artculo de West. Queda de cuenta de los lectores
tom ar su propia decisin al respecto.
A pesar del debate sobre la novedad de las opiniones polticas de Mili, Pedro
Schwartz ha presentado argumentos muy convincentes en apoyo de su conclusin
de que las crticas al laissez faire que hicieron Cairnes, Sidgwick, Marshall y Pigou
hubieran sido impensables sin los esfuerzos previos de Mili. Schwartz concluye: De
Mili procede la tradicin neoclsica (podra decirse la tradicin de Cambridge) de
evaluacin crtica del funcionamiento del mercado (The New Political Economy, p.
151; en la versin castellana previa, p. 224). M s de una vez argument Mili que las
intervenciones eran necesarias en el caso del m onopolio natural. Como defensor de
la propiedad gubernam ental de las centrales depuradoras de agua (produccin y
distribucin) y de las compaas de gas, Mili argument en favor de que los
ayuntam ientos adquiriesen y administrasen estas compaas cuando fuese posible.
Como ha dem ostrado Schwartz con respecto a las opiniones de Mili sobre la
regulacin del suministro de agua a Londres, sin embargo, Mili estaba muy in
teresado en que un consejo centralizado no tuviera poder para consolidar los ser
vicios de agua. Vase P. Schwartz: John Sluart Mili and Laissez-Faire: London
Water, Economica, vol. 23 (febrero 1966), pp. 71-83. A pesar de su tem prana de
fensa de la centralizacin en el caso de la administracin de las Leyes de Pobres,
Mili (bajo la posible influencia de Tocqueville) empez a desconfiar de la concen
tracin centralizada de la autoridad. La provisin de servicios telegrficos y fe
rroviarios puede haber sido una excepcin. Vase el Apndice a R. B. Ekelund
y E. O. Price, Sir Edwin Chadwick on Competition and the Social Control
of Industry: Railroads, Historv o f Political Economy, vol. 11 (verano 1979),
pp. 213-239.
La distincin entre la identidad artificial de intereses de Bentham y la identi
dad natural de intereses de Smith la discute Elie Halvy, The Growth o f Philosophical Radicalism, Mary M orris (trad.) (Boston: Beacon Press, 1955). El papel de
Chadwick en la historia de la administracin pblica es bien conocido. El sorpren
dente abanico de causas sociales en las que se comprometi Chadwick destaca en su
im presionante vida. Vase R. A. Lewis, Edwin Chadwick and the Public Health
Movement, 1832-1845 (Londres: Longmans, 1952), pp. 380-395. La participacin de
Chadwick en la reforma de la Ley de Pobres le convirti en una de las figuras
pblicas ms odiadas de su tiempo y su personalidad no facilit la situacin. Lewis,
en lo que parece ser una opinin mayoritaria, le describe como sigue: Era un
pelmazo, un ejemplar realmente excepcional de pelmazo, en una poca en que la
especie creca rpidamente. Tambin era consciente, con demasiada intensidad, de
sus propios mritos; mientras que, por otra parte, no tena paciencia con los tontos,
y su definicin de tonto era muy amplia, incluyendo a casi todos los que no
estuvieran de acuerdo con l. Con un sano recelo frente al poder ejercido por los
dems, se las arregl para reunir una confianza sin lmites en los beneficios del poder
en su propia y fuerte mano, y cada plan diseado por Edwin Chadwick parece
incluir una disposicin en algn punto para dar ms poder a Edwin Chadwick...
Removi una gran cantidad de barro, y constituye un homenaje y no un reproche
decir que una gran cantidad de este barro le fue devuelto por sus crticos. Para otro

LA PO LITICA ECON O M ICA EN EL PERIODO CLA SIC O

243

tratam iento biogrfico de Chadwick, vase S. E. Finer, The Life and Times o f Sir
Edwin Chadwick (Londres: M ethuen, 1952).
Aunque Chadwick era la quintaesencia del artifice de la poltica econmica del
siglo xix, los economistas han escrito relativamente poco sobre sus proezas polticas.
Algunas excepciones notables son R. A. Lewis, Edwin Chadwick and the Railway
Labourers, Economic History Review, vol. 3 (1950), pp. 107-118; R. F. Hbert,
Edwin Chadwick and the Economics of Crime, Economic Inquiry, vol. 16 (octubre
1977), pp. 539-550; y Ekelund y Price, Chadwick on Competition and Social
Control (vase antes). La nica interpretacin econmica de gran alcance de las
opiniones polticas de Chadwick es una disertacin doctoral de E. O. Price, C ontri
butions of Sir Edwin Chadwick to Economic Policy, no publicada (College Station:
Texas A & M University, 1979).
Despus de un prolongado hiato, el plan Bentham-Chadwick de administracin
de contratos ha sido refundido como teora de la regulacin de Chicago. Harold
Demsetz, Why Regulate Utilities?, Journal o f Law & Economics, vol. 11 (octubre
1968), pp. 55-65, expuso un principio de competencia cuyo origen atribua a Edwin
Chadwick, pero vase W. M. Crain y R. B. Ekelund, Chadwick and Demsetz on
Com petition and Regulation, Journal o f Law & Economics, vol. 19 (abril 1976), pp.
149-162.
Es im portante advertir que la ejecucin prctica del plan Chadwick puede
generar muchos problemas no anticipados por Chadwick o sus defensores moder
nos. Los crticos argum entan que el diseo y ejecucin de contratos ptimos puede
presentar tantas o ms dificultades que las que puedan encontrarse en las formas de
regulacin ms tradicionales. Vase, por ejemplo, V. P. Goldberg, Regulation and
Administered Contracts, Bell Journal o f Economics, vol. 7 (otoo 1976), pp. 426448. Los problemas de la administracin de contratos varan con las caractersticas
tcnicas y competitivas de la industria y deben desarrollarse en el contexto del
estudio de cada caso. Para un ejemplo interesante de esto ltimo, vase O. E.
Williamson, Franchise Bidding for N atural Monopolies In General and with
Respect to CATV, Bell Journal o f Economics, vol. 7 (primavera 1976), pp. 73-104.
U na apreciacin de la increble previsin y creatividad de Chadwick en el
anlisis poltico de los problemas econmicos puede espigarse en la comparacin de
sus opiniones sobre el delito con la ltima palabra de los economistas sobre el
tema. Vase Hbert, Chadwick and the Economics of Crime (vase antes); G. S.
Becker, Crime and Punishment: An Economic Approach, Journal o f Political
Economy, vol. 76 (marzo-abril 1968), pp. 169-217; G. S. Becker y G. J. Stigler, Law
Enforcement, Malfeasance, and Com pensation of Enforcers, Journal o f Legal Stu
dies, vol. 3 (enero 1974), pp. 1-18; y G. J. Stigler, The Optim um Enforcement of
Laws, Journal o f Political Economy, vol. 78 (mayo-junio 1970), pp. 526-536.

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244

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO


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TERCERA
REACCIONES
Y ALTERNATIVAS
A LA TEORIA CLASICA
EN EL SIGLO XIX

CAPITULO

10

SOCIALISTAS
E HISTORICISTAS

INTRODUCCION
Entre la aparicin de la obra pionera de Adam Smith en 1776 y la realizacin final
de John Stuart Mili en 1848, se produjeron diversos acontecimientos de una formi
dable significacin econmica, poltica y social. La Declaracin de Independencia
americana, redactada el mismo ao de publicacin de La Riqueza de las Naciones de
Smith, seal el nacimiento de una nueva nacin y el inicio de su m archa hacia la
independencia econmica. En el continente, el impacto de la profunda reorganiza
cin social que sigui a la Revolucin Francesa lleg a toda Europa. Coincidiendo
con estas dos conmociones tuvo lugar el constante ascenso del industrialismo y del
sistema fabril en Inglaterra, la Europa continental y Norteamrica.
El sistema fabril introdujo im portantes transformaciones en el panoram a econ
mico y social. Muchos autores contem porneos se dieron cuenta de que la clase
trabajadora soportaba los mayores costes de estos cambios, en forma de dislocacin
econmica y congestin urbana. Los crticos del perodo plantearon la cuestin de
los beneficios de la industrializacin y la validez de un sistema analtico que trataba
de explicar las consecuencias y el impulso de la nueva sociedad industrial. As pues,
el siglo xix fue en cierto modo un campo de batalla intelectual en el que tuvieron
lugar escaramuzas literarias, metodolgicas y en menor medida analticas en las
ciencias sociales.
N o todos los paises fueron un campo de batalla en el mismo grado. Inglaterra y
el continente, por ejemplo, estaban separados tanto intelectual como geogrfica
mente. G ran Bretaa tena una larga tradicin de individualismo, que se remontaba
por lo menos hasta la poca de John Locke. Esto se reflejaba en el gobierno
parlam entario de Inglaterra (monarqua limitada), que exista al lado de las m onar
quas absolutas de Europa en el siglo xvni y principios del siglo xix. Atemperado
247

248

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

por las opiniones conservadoras de Edm und Burke sobre el cambio social, el
individualismo y el pensamiento libertario britnico evitaron los cataclismos socia
les de la Revolucin Francesa y culminaron, en la esfera econmica, en los escritos,
ahora familiares, de Adam Smith y los economistas clsicos.
En contraste, el pensamiento continental fue influido en gran medida por el
racionalismo cartesiano, que rechazaba las cosas materiales en la bsqueda de la
verdad interior. Los filsofos continentales del siglo xvm y principios del siglo xix
pusieron ms nfasis en la actividad del grupo que en la individual. Rousseau, por
ejemplo, pensaba que los derechos de propiedad conducan al progreso individual y
social, pero que haba usos sociales deseables de la propiedad. Y Hegel consideraba
la libertad no en el sentido lockiano, como una relacin entre el individuo y el
grupo, sino en trminos de asociaciones con otros: familia, Iglesia y Estado. N o es
sorprendente, por tanto, que los primeros ataques contra la economa poltica
clsica fueran ideados fuera de G ran Bretaa.
Con la excepcin de Rousseau, todos los grandes filsofos de la Ilustracin
francesa contem plaron la historia como una progresin interminable de los seres
hum anos hacia la razn y la verdad. En la arena econmica, esta visin pareca
justificada por la rpida expansin de la produccin y de la capacidad productiva en
la primera m itad del siglo xix. Pero no se producan avances igualmente rpidos en
el campo social. La clase trabajadora reciba generalmente salarios bajos, trabajaba
largas horas y lo haca en las peores condiciones. De ah que durante el siglo xix los
defensores de la clase trabajadora intentasen socializar la economa.
Estrechamente relacionada con el ascenso de las ideas socialistas estuvo una
corriente de pensamiento que apareci a finales del siglo xvm y que se convirti en
caracterstica de la prim era m itad del siglo xix: la idea de que la sociedad evolucio
na, o progresa, a travs de una sucesin de etapas, cada una de ellas superior a la
anterior. Esta idea apareci primero como una teora de la historia; ms tarde se
convirti tambin en una teora de la economa.
Iniciador de este nuevo planteamiento fue el filsofo francs Condorcet (17431794). El crea que el desarrollo histrico eSt sujeto a leyes generales y que la tarea
del historiador consiste en descubrir aquellas leyes por las que los seres humanos
progresan hacia la verdad y el bienestar. Condorcet postulaba una nueva ciencia,
basada en la historia, para prever los progresos de la especie humana, dirigirlos y
acelerarlos. Esta nueva ciencia tena que ser emprica, no racionalista. Las obser
vaciones sobre lo que la especie hum ana ha sido y sobre lo que es en la actualidad,
escribi Condorcet, nos conducirn, de un m odo inmediato, a los medios de
asegurar y de acelerar los nuevos progresos que su naturaleza la permite esperar
an (Bosquejo de un cuadro histrico de los progresos del espritu humano, p. 82).
Provocada en parte por la filosofa racionalista de la Ilustracin, la Revolucin
Francesa y sus consecuencias dem ostraron que la razn sola no poda producir la
perfeccin social, como haban supuesto los racionalistas. As, Condorcet considera
ba los errores del pasado, y especialmente los de la Revolucin, como parte de una
etapa de transicin en la senda que conduca a la perfeccin social. Al estudiar la
naturaleza tem poral de la historia, Condorcet observ claramente el hecho de que el
desarrollo del progreso social es ms desigual que el desarrollo del conocimiento.
Atribuy el retraso en el desarrollo social al hecho de que la historia, hasta su poca,

SO C IA LISTA S E HISTO R ICISTA S

249

haba sido siempre la historia de los individuos ms que la historia de las musas. En
consecuencia, las necesidades y el bienestar de la sociedad haban sido sacrificados a
los de unas pocas personas. Condorcet trataba de rectificar esto convirtiendo a la
historia en el estudio de las masas. Por tanto, suscitaba dos temas im portantes que
en alguna medida se encuentran en la base de casi toda la crtica decimonnica del
capitalismo: la idea de leyes naturales del desarrollo histrico y la visin colecti
vista de la historia como estudio de las masas.

SAIIMT-SIMON, S IS M O N D I Y LIST: EJEMPLOS


DEL PENSAMIENTO EVOLUTIVO EUROPEO
La idea de etapas progresivas en el desarrollo histrico y econmico fue difundi
da, primero, por Henri Saint-Simon y despus por Simonde de Sismondi y Friedrich
List. Tom ados en su conjunto, sus escritos proporcionan una ilustracin transversal
del planteamiento evolutivo histrico del desarrollo econmico. Todos ellos contri
buyeron a su m anera al desarrollo de este planteamiento.

Saint-Sim on: profeta del industrialismo


Claude Henri de Rouvroy, conde de Saint-Simon (1760-1825), era un excntrico y un
profeta. Nacido en la nobleza francesa, Saint-Simon afirmaba que era descendiente
de Carlomagno, que supuestamente se le habra aparecido mientras se encontraba
encarcelado durante la Revolucin Francesa. Segn el relato de Saint-Simon, C arlo
magno le confi una gran misin: salvar la Repblica Francesa tras la Revolucin.
Ciertamente, Saint-Simon no tena una idea modesta de su propia importancia. Se
dice que haba dado instrucciones a su criado para que le despertase cada da con
las siguientes palabras: Levntese, seor conde, tiene que hacer grandes cosas hoy.
Sin embargo, a pesar de su excentricidad, Saint-Simon revel penetrantes intui
ciones analiticas de los procesos econmicos y sociales. Consigui fundar una
escuela de seguidores e influy en una serie de pensadores importantes, incluyendo a
Auguste Comte, Karl M arx y John Stuart Mili.
Razn e identidad de los intereses de clase. En economa, la influencia de SaintSimon fue m ayor en el mtodo que en el anlisis. Como se indic antes, desarroll
una teora evolutiva de la historia, que su secretario, Auguste Comte, refino ms
tarde convirtindola en la popular teora de los tres estadios de la historia.
Bsicamente, la propia investigacin de Saint-Simon sobre la historia revelaba una
yuxtaposicin de dos sistemas sociales contradictorios. El primero (la Francia prerrevolucionaria) se basaba en la fuerza m ilitar y en la aceptacin acrtica de la fe
religiosa; el segundo (Francia despus de la Revolucin) se basaba en la capacidad
industrial y en la aceptacin voluntaria del conocimiento cientfico. Para SaintSimon, la ciencia y la industria constituan los sellos de la edad moderna, y su mayor
inters era reorganizar la sociedad de manera que fuesen eliminadas todas las
barreras al desarrollo de aqullas. Vio que en el aum ento de produccin radicaba el

250

HISTO RIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

bienestar futuro de la sociedad. Segn esto, la produccin de cosas tiles es la nica


finalidad razonable y positiva que las sociedades polticas pueden proponerse a s
mismas (Oeuvres de Saint-Simon et d Enfantin, XVIII, p. 13).
Aunque ste es el mismo concepto de bienestar aceptado por los economistas
clsicos, Adam Smith haba dem ostrado cmo poda alcanzarse fuera de la poltica
por medio de una confianza general en el principio del egosmo. En contraste, SaintSimon hall la clave para aum entar la produccin en la razn y en la identidad de
los intereses de clase. Su singular desconfianza en el egosmo se apoyaba en su
descubrimiento, en el estudio de la historia, de una creciente com unidad de intereses
que acom paaba el avance de la civilizacin. Por tanto, se dio cuenta de que la
cooperacin econmica y la organizacin industrial brotaran espontneam ente del
progreso de la sociedad. Saint-Simon declar:
T o d o s los h om bres estn unidos p o r los intereses generales de la p ro d u cci n , p o r la
necesidad q u e to d o s tienen de seguridad en el tra b a jo y de libertad en el cam bio.
Los p ro d u cto res de to d as las tierras son, p o r tan to , esencialm ente herm anos. N a d a se
o po n e en el cam ino de su u nidad, y la coalicin de sus esfuerzos es la condicin indispen
sable si la in d u stria tiene que alca n zar la influencia de la q u e puede y debe disfrutar
(Oeuvres, XIX, p. 47).

Reorganizacin social. El principal objetivo del nuevo orden de Saint-Simon


era aum entar el control de los seres hum anos sobre las cosas, no sobre las personas.
P or tanto, el control implicado en la estructura organizativa que propona no es
gobierno en el sentido tradicional, sino ms bien administracin tradicional. SaintSimon fue muy opuesto al gobierno tal como lo conocemos y su interferencia en la
esfera industrial. El gobierno siempre perjudica a la industria cuando se mezcla en
sus asuntos, escribi; la perjudica incluso en los casos en que hace un esfuerzo por
estimularla (Oeuvres, XVIII, p. 186).
Sin embargo, a pesar de su celosa y persistente defensa de la reorganizacin,
Saint-Simon fue raram ente explcito y ni siquiera coherente sobre la naturaleza
especfica de la organizacin industrial en la poca moderna. Es probable que esta
falta de coherencia en sus diversos program as de reorganizacin atestige sus pro
pias dudas acerca de la organizacin social ptima en una sociedad industrial, pero
tambin refleja su conviccin de que la' forma de organizacin ms adecuada es
histricamente relativa y, por lo mismo, sujeta al cambio.
Lo que Saint-Simon defenda claramente era que la pericia de artistas, cientficos
y dirigentes industriales fuera formalmente reconocida y utilizada en la concepcin y
planificacin de las obras pblicas destinadas a aum entar el bienestar social. Los
captulos de mxima prioridad en la lista de obras pblicas de Saint-Simon eran la
construccin de carreteras y canales, los proyectos de drenaje, el desmonte de tierras
y la provisin de educacin gratuita.
En su plan para un parlamento industrial, Saint-Simon ide un program a de
organizacin econmica que utilizara los talentos de la elite cientfica e industrial.
Este parlam ento industrial, inspirado en el gobierno britnico, constara de tres
cuerpos. El primero (Cmara de Inventos) estara compuesta por 300 miembros: 200
ingenieros civiles, 50 poetas, 25 artistas, 15 arquitectos y 10 msicos. Su primer

SO C IA LISTA S E H ISTO R ICISTA S

251

cometido, segn Saint-Simon, seria redactar un plan de obras pblicas para ser
realizadas a fin de aum entar la riqueza de Francia y mejorar la condicin de sus
habitantes (Oeuvres, XX, p. 51). La segunda asamblea (la C m ara de Examen)
tambin tendra 300 miembros, en su m ayora matemticos y fsicos. Su tarea
consistira en evaluar la viabilidad y deseabilidad de los proyectos propuestos por la
primera cm ara y tambin desarrollar un plan director de educacin pblica. Final
mente, una tercera asamblea (la C m ara de Ejecucin), de un nmero indeterminado
de miembros, incluira representantes de cada sector industrial. La tercera cmara
era la ms im portante en el plan general. Ejercera el derecho de veto sobre todos los
proyectos propuestos y aprobados por las Cm aras de Inventos y Examen, y
tambin podra recaudar impuestos.
Algunos autores posteriores han interpretado el parlam ento industrial de SaintSimon como anteproyecto de una economa totalmente planificada. Sin embargo, el
mismo Saint-Simon limit el concepto de planificacin centralizada slo a la realiza
cin de obras pblicas, y en esto no se apartaba de la tradicin econmica clsica.
Adam Smith, por ejemplo, haba observado que el gobierno deba establecer y
mantener
... aquellas instituciones y o b ras pblicas que, siendo enorm em ente v entajosas p a ra la
sociedad, son, no ob stan te, de u n a n atu raleza tal, que sus rendim ientos ja m s p o d ran
reco m p en sar la inversin efectuada p o r un individuo o u n pequeo n m ero de ellos, y que
p o r ta n to n o puede esperarse que las funden o m a n ten g an (L a R iq u e za d e la s N aciones,
p. 756).

No obstante, Saint-Simon fue ms all que la economa clsica en otros aspectos.


Por ejemplo, dio una nota claramente keynesiana cuando argument que el gobier
no, si fuese necesario, debera proporcionar empleo a los sanos y asistencia a los
incapacitados.
Al final, la m ayor desviacin de Saint-Simon respecto del liberalismo econmico
clsico fue su desconfianza en el egosmo como gua y su insistencia en que sera
sustituido por la cooperacin y la identificacin de los intereses de clase. En lo que
se refera a la produccin de bienes privados, Saint-Simon defendi sencillamente
una cierta confederacin de asociaciones profesionales, ms o menos numerosas y
relacionadas ... para permitir su integracin en un sistema generalizado, dirigido
hacia un gran objetivo industrial comn (Oeuvres, XXII, p. 185). Este objetivo
industrial comn era, por supuesto, el aum ento del producto. Las asociaciones
industriales podan contribuir a la eficiencia econmica en la produccin com par
tiendo el conocimiento y la tecnologia entre sus miembros. Saint-Simon no dio
ninguna indicacin en el sentido de que los intereses de estas asociaciones entrasen
en conflicto con los de la sociedad en general. P or el contrario, reconoci coherente
mente que todos los hombres tenan inters en el resultado del proceso de produc
cin. Sin embargo, Saint-Simon aadi algunas precisiones a sus propuestas. Insis
ti, por ejemplo, en que las nuevas formas de organizacin econmica y social
... deben conform arse directam ente a los intereses de la m ay o ra m s g ran d e de la
poblacin; deben considerarse com o u n a consecuencia poltica general que deriva del
principio m o ral divino: todos los h o m b res deben considerarse co m o h erm anos; deben esfo r
za rse p o r a yu d a rse m u tu a m e n te (O euvres, X XII, pp. 116-117).

252

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO NO M ICA Y DE SU METODO

En sus ltimos aos, los escritos de Saint-Simon adquirieron un tono ms


religioso y sus seguidores, con el tiempo, modificaron su doctrina hasta hacerla casi
irreconocible. Fueron ellos quienes desarrollaron una doctrina social denom inada
(algo inapropiadam ente) sansimonismo, que en muchos aspectos apenas se parece a
las ideas del maestro. Los sansimonianos fueron a menudo hombres con habilidad e
ingenio algunos de ellos intervinieron en la construccin del canal de Suez, pero
eran fanticos en extremo. Algunos parecan carecer de lmites en su persecucin de
los placeres fsicos, y un pequeo grupo de sansimonianos incluso atrajo, por sus
frecuentes orgas, la atencin y la condena de una sociedad francesa inclinada a ser
extremadamente liberal en tales materias.
N o obstante, el propio Saint-Simon parece haber explorado minuciosamente la
futura direccin del capitalismo en muchos aspectos importantes. Por ejemplo,
parece haber anticipado completamente el advenimiento de la sociedad corporativa
y sus implicaciones sociales: tema que el moderno economista John Kenneth G al
braith (vase el captulo 17) ha trabajado con frecuencia.

Simonde de Sismondi: crtico del capitalismo


Nacido en Ginebra y formado como historiador, J. C. L. Simonde de Sismondi
(1773-1848) adquiri experiencia prctica en negocios y finanzas en Francia, cuando
era muy joven. Ms tarde se convirti en uno de los primeros y principales crticos
de la teora y del m todo econmico clsicos en el siglo xix. Al hacer esto, echaba en
gran medida las bases del m todo de anlisis que presentara despus la escuela
histrica alemana (vase ms adelante).
Sismondi, el crtico. Examinando los efectos de la Revolucin Industrial con
ojos de historiador, Sismondi observ que la cooperacin econmica, caracterstica
del sistema gremial, daba paso, en el rgimen industrial, a conflictos de intereses
entre el trabajo y el capital. Adems, constat que las mejoras en las condiciones de
vida entre los trabajadores se estaban retrasando seriamente respecto de los formi
dables aumentos de riqueza forjados por la era de la mquina. La competencia
ilimitada, en lugar de aum entar el bienestar social, llevaba a la rivalidad universal, la
produccin en gran escala y el exceso de oferta. Este ltimo, a su vez, precipitaba las
crisis comerciales y la depresin.
Unos cincuenta aos o ms antes de Marx, Sismondi anticip la lucha de clases
entre el trabajo y el capital que iba a distinguir a la economa marxiana. M ientras
que Saint-Simon crea que la cooperacin y la organizacin econmica eran el
resultado inevitable del avance de la civilizacin, Sismondi condenaba la lucha de
clases en las instituciones del capitalismo. Pero a diferencia de Marx, Sismondi no
vea la lucha de clases como un fenmeno permanente. Era sencillamente el resulta
do de las instituciones sociales existentes y poda eliminarse mediante los cambios
adecuados en esas instituciones. Adems, lo que se le escap a Sismondi fue la
constatacin de los factores concretos que constituyen la fuerza motriz del desarro
llo histrico.
Uno de los ataques ms enrgicos de Sismondi al clasicismo se refera a la
m aquinaria. En general, los economistas clsicos consideraron la introduccin de la

SO C IA LISTA S E H ISTO R ICISTA S

253

m aquinaria como algo beneficioso, porque aum entaba la eficiencia econmica y


disminua los costes de produccin y los precios del producto, incrementando de
este modo el bienestar del consumidor. Sismondi, por otra parte, aunque reconoca
las ventajas que en orden a la reduccin de costes tena la maquinaria, se percat de
que tales beneficios no justificaban el perjuicio ocasionado por el desempleo tecnol
gico. La introduccin de m aquinaria que ahorra trabajo desplaza a los obreros.
Adems, como que la m aquinaria es cara, por lo general se concentra en las mayores
empresas, por lo que muchos pequeos fabricantes tienen que abandonar el negocio.
Segn Sismondi, puesto que cada individuo que queda sin empleo es un consumidor
que ha visto drsticamente reducida su renta, mientras que un nmero m ayor de
m quinas produce simultneamente un mayor producto, el exceso de produccin y
la crisis econmica aparecern de m odo inevitable. Sin embargo, la conclusin de
Sismondi no se sigue necesariamente de lo anterior. El fue incapaz de ver, o no
estuvo dispuesto a admitir, que el crecimiento del producto crea con frecuencia
oportunidades adicionales de empleo.
Es im portante advertir que la crtica de Sismondi no iba dirigida contra la
m aquinaria per se, sino contra la organizacin social que permita que los trabaja
dores se viesen sujetos a los caprichos de la competencia. Sobre esto fue explcito:
C ad a invento que se h a p ro d u cid o en las artes, que h a m u ltiplicado la poten cia del
trab ajo del h om bre, desde el a ra d o h a sta la m q u in a de vapor, es til... L a sociedad slo
ha pro g resad o a travs de tales descubrim ientos; es a travs de ellos que el tra b a jo del
hom b re h a b a sta d o p a ra sus necesidades... N o es culpa del progreso de la ciencia m ecni
ca, sino que es culpa del o rd en social, si el trab a ja d o r, que adq u iere la cap acid ad de hacer
en dos h o ras lo q u e an tes le co stab a doce, n o se ve m s rico, y en consecuencia no disfruta
de m s tiem po de ocio, sino que, p o r el c o n trario , est haciendo seis veces m s tra b ajo del
necesario (N ouveaux principes d conom ie politique, I, p. 349).

Ideas de Sismondi sobre teora y mtodo. El desacuerdo de Sismondi con la


economa clsica se basaba menos en principios tericos que en su mtodo, objeti
vos y conclusiones. M ientras que Nassau Snior (vase el captulo 7) se esforzaba
por eliminar todos los elementos normativos de la economa, para convertirla en
una disciplina cientfica, Sismondi consideraba la economa como un subconjunto
de la ciencia del gobierno. As, mientras que Saint-Simon estaba dispuesto a sustituir
al gobierno por la administracin industrial, Sismondi consideraba inseparables el
gobierno y la economa. Para Sismondi, la economa era una ciencia moral: El
bienestar fsico del hombre, en tanto que pueda constituir la labor de su gobierno, es
el objeto de la economa poltica (Nouveaux principes, I, p. 8). Una ciencia que se
interese solamente por los medios de incrementar la riqueza sin estudiar la finalidad
de tal riqueza sera, en opinin de Sismondi, una falsa ciencia.
En un sutil ataque a la teora del egosmo, Sismondi sealaba que en la lucha por
la obtencin de una ganancia personal, no todas las fuerzas individuales son iguales.
De ah que la injusticia puede triunfar con frecuencia... respaldando la fuerza
pblica lo que se considera que es imparcial, pero que, de hecho, sin examinar la
causa, siempre se coloca del lado del ms fuerte (Nouveaux principes, I, p. 408).
Adems, Sismondi argum entaba que en la arena social, el ejercicio del egosmo

254

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

individual no siempre coincide con el inters general. El pattico ejemplo con el que
ilustra este punto parece especialmente relevante en la actualidad:
F o rm a p arte del inters de uno ro b a r a su vecino, y a este ltim o le interesa perm itrselo,
si tiene un a rm a en su m ano, a fin de que n o lo m ate; pero n o form a p arte del inters de la
sociedad que u n o d eb a u sar la fuerza y el o tro deba entregarse. T o d a la organizacin
social nos p resen ta a cad a p aso u n a coaccin sim ilar, n o siem pre con la m ism a clase de
violencia, p ero siem pre con el m ism o peligro de resistencia ( N o u v e a u x p rin cip es , I, p. 200).

Sismondi atacaba especialmente el mtodo abstracto deductivo de la escuela


ricardiana, prefiriendo en su lugar el m todo histrico comparativo. Su enrgica
descripcin de la economa es tanto una acusacin contra la economia clsica como
una clarificacin de su propio mtodo:
N o se funda en clculos fros, ni en u n a cad en a m atem tica de teorem as, deducidos a
p a rtir de algunos axiom as oscuros, que se to m an com o verdad incontestable... L a econo
m a poltica se fu n d am en ta en el estudio del h om bre y de los hom bres; la n atu raleza
h u m an a debe ser conocida, y tam bin la condicin y la vida de las sociedades en
diferentes pocas y en diferentes lugares. D ebe consultarse al h isto riad o r, y a los viajeros;
debe m irarse al in te rio r de cad a uno; no slo debe e stu d iar las leyes, sino que tam bin
debe sab er cm o se ejecutan; n o slo debe exam inar los c u ad ro s estadsticos de im p o rta
cin y expo rtaci n , sino q u e tam b in debe conocer el aspecto del pas, e n tra r en el seno de
las fam ilias, ju z g a r la co m o d id ad o sufrim iento de la m asa del pueblo, verificar los grandes
principios p o r m edio de la observacin de los detalles, y c o m p ara r incesantem ente la
ciencia con la p rctica de la vida d iaria (De la richesse commerciale, I, p. .vi;).

En otras palabras, Sismondi percibi claramente la complejidad de la era indus


trial y se dio cuenta de que las pocas teoras abstractas de los economistas clsicos
eran inadecuadas para la poca moderna. El sostena que los tericos clsicos eran
culpables de extraer demasiadas observaciones sueltas y referidas nicamente a
Inglaterra, sin referencia a otros pases. Las conclusiones de la teora econmica
clsica, que a menudo eran presentadas como principios absolutos, eran considera
das, por tanto, como falsas por Sismondi. Adems, protest firmemente contra la
tendencia de los tericos abstractos a reducir hbitos y costumbres a clculos.
Finalmente, Sismondi critic a los que queran ver al hombre aislado del mundo, o
ms bien que consideraban en abstracto las modificaciones de su existencia, y
siempre llegaban a conclusiones que eran desmentidas por la experiencia (Eludes
sur l conomie politique, I, p. 4).
En suma, Sismondi, el historiador, estaba interesado en los perodos de transi
cin que median entre la salida de un rgimen y la entrada en otro. En la prctica, se
interes por la mejora de la condicin del proletariado (trmino que l acu)
durante esta transicin. Puede decirse que inaugur la lnea de investigacin que los
franceses llaman conomie sociale. Sismondi influy en cierto nmero de autores que
no eran francamente socialistas pero que reconocan los males del laissez faire sin
restricciones. Estos autores, junto con Sismondi, buscaban un feliz trmino medio
que conservara el principio de la libertad individual tanto como fuera posible.
Retrospectivamente, la critica de Sismondi a la escuela clsica estaba algo justifi
cada, pero su razn quedaba daada por un defecto lgico. En su teora de la

SO C IA LISTA S E H ISTO R ICISTA S

255

sobreproduccin, Sismondi argum entaba que si el aum ento de produccin tena que
ser til, tenia que ser precedido siempre por un aum ento de demanda. N o admitia la
posibilidad de que el aum ento de produccin pudiera crear por s mismo una
dem anda adicional. Sin embargo, el inters de Sismondi por la economa poltica se
resuma en su teora de las crisis econmicas y su preocupacin por sus efectos sobre
la clase trabajadora.

Fredrich List y el Sistema Nacional de Economa Poltica


Friedrich List (1789-1846), hijo de un obrero del cuero alemn, renunci a una
carrera acadmica para participar en la poltica alemana. En 1819, se convirti en
dirigente de la Asociacin General de Industriales y Comerciantes Alemanes, y en la
verdadera alma del movimiento para la confederacin de los estados alemanes.
La unidad poltica y econmica que caracterizaba a gran parte de Europa en la
primera m itad del siglo xix estaba totalmente ausente de Alemania. El tratado de
paz que puso fin a la participacin de Alemania en las guerras napolenicas dej a
dicho pas dividido en treinta y nueve estados diferentes, la m ayora de los cuales
eran m onarquas individuales, poltica y econmicamente aisladas las unas de las
otras. Tal aislamiento era ante todo el resultado de un complejo sistema de aranceles
entre los estados, que perjudicaban el intercambio libre y sencillo de bienes. Al
mismo tiempo, sin embargo, no existan derechos de importacin. As, los productos
excedentes britnicos (y los de otros pases) entraban en los mercados alemanes,
donde se ofrecan a precios extremadamente bajos.
En estas circunstancias estaba amenazada la misma existencia de los intereses
industriales y comerciales alemanes, y en la dcada de 1830 se levant en los estados
alemanes un clam or general en pro de la unidad econmica y de unos aranceles
uniformes. Fue este movimiento el que consumi los intereses y la energia de List.
El proteccionismo y las etapas del desarrollo econmico. En su anlisis de los
sistemas nacionales de economa poltica, List aplic un mtodo de investigacin
ideado por Saint-Simon: la idea de que una economa debe pasar por sucesivas
etapas antes de alcanzar un estado maduro. Las etapas histricas de desarrollo
detalladas por List eran: 1) brbara, 2) pastoril, 3) agrcola, 4) agrcola y manufactu
rera, y 5) agrcola, manufacturera y comercial. Como Sismondi y Saint-Simon, List
se interes tanto en la transicin entre las etapas de desarrollo econmico como en
el resultado final. Se dio cuenta de que las tres primeras etapas se atravesaran con
m ayor rapidez si se adoptaba el librecambio entre estados y naciones, pero que las
economas que tuvieran que entrar en las fases cuarta y quinta necesitaban protec
cin econmica hasta que se alcanzase la ltima fase. Sin embargo, el librecambio
estaba justificado de nuevo cuando se alcanzase la etapa final de desarrollo, defen
diendo contra la indolencia a sus agricultores, manufactureros y comerciantes
(Sistema nacional de economa poltica, p. 109).
Segn la clasificacin y el testimonio de List, slo la G ran Bretaa haba
alcanzado la etapa final del desarrollo econmico. Sin embargo, mientras las nacio
nes continentales y Norteam rica luchaban por llegar a este apogeo, las im portado-

256

HISTORIA DE LA TEO RIA ECO N O M ICA Y DE SU METODO

nes britnicas baratas impedan el desarrollo de la manufactura interior. List se


daba cuenta de que hasta que todas las naciones alcanzasen la etapa final de su
desarrollo, la competencia internacional no poda existir en pie de igualdad. As
pues, apoyaba los aranceles protectores para Alemania, hasta que alcanzase una
m ayor potencia econmica nacional.
Es im portante advertir que List no era un proteccionista a ultranza, sino que
ms bien crea que la proteccin estaba justificada slo en las etapas criticas de la
historia. Sus escritos estn repletos de ejemplos tom ados de la historia y de la
experiencia que demuestran que la proteccin econmica es el nico camino que se
le ofrece a una nacin emergente para consolidarse. List vea que la experiencia
americana ofreca una justificacin de sus opiniones, y, por supuesto, hall un apoyo
fcil entre los proteccionistas de Estados Unidos, particularmente Alexander Hamil
ton y Henry Carey.
La crtica de List a la economa clsica. List se opuso enrgicamente a las
tendencias absolutistas y cosmopolitas de los economistas clsicos. Sostena que
stos deducan principios que suponan vlidos para todas las naciones y todas las
pocas. En contraste, la teora y la metodologa de List eran fuertemente nacionalis
tas e histricas. Su teora de las etapas del desarrollo econmico, por ejemplo, estaba
calculada para dem ostrar la insuficiencia de la economa clsica para reconocer y
reflejar la variedad de las condiciones existentes en los diferentes pases y, de m odo
muy especial, en Alemania.
Como Sismondi, List subordinaba la economa a la poltica en general. En su
opinin, no era suficiente que el estadista supiera que el libre intercambio de
productos aum entara la riqueza (como dem ostraban los economistas clsicos);
tambin tena que conocer las ramificaciones de dicha accin para su propio pas.
As pues, List argum entaba que el librecambio que desplaza la poblacin o la
industria interior es indeseable. Adems, List no sacrificara el futuro por el presente.
Afirmaba que la magnitud econmica fundamental en el desarrollo econmico no es
la riqueza (medida por los valores de cambio), sino las fuerzas productivas. En sus
propias palabras, el poder de producir riqueza es... infinitamente ms im portante
que la propia riqueza (Sistema nacional de economa poltica, p. 56). As, los recursos
econmicos deben ser salvaguardados de m anera que se asegure su existencia y su
desarrollo futuro. Este punto de vista constituye una justificacin adicional de los
argumentos proteccionistas de List; tambin se encuentra en la raz del argumento
de la industria infantil1 en apoyo de los aranceles protectores.
Para List, el fin ltimo de la actividad econmica tiene que ser el desarrollo
nacional y el aum ento del poder econmico. En esto (como M arx iba a hacer ms
tarde) comprendi que la industria era algo ms que el mero resultado del trabajo y
del capital. Concibi la industria ms bien como una fuerza social que crea y mejora
por s misma el capital y el trabajo. Adems de llevar a cabo la produccin presente,

1
Este argumento, conocido por todo estudioso del comercio internacional, sostiene que los aranceles
especficos se justifican en orden a proteger las industrias nuevas y las que estn surgiendo de la ruinosa
competencia extranjera, hasta tanto que se alcance el nivel de eficiencia productiva que permita a la
industria enfrentarse con la competencia extranjera.

SO C IA LISTA S E HISTO R ICISTA S

257

la industria confiere un impulso y una direccin a la produccin futura. Por lo tanto,


List recomendaba la introduccin de la industria en los pases subdesarrollados,
incluso a costa de una prdida transitoria.
La originalidad de List en la teora econmica y en su mtodo consista en la
utilizacin sistemtica de la comparacin histrica como un medio para dem ostrar
la validez de las proposiciones econmicas y en la introduccin de puntos de vista
nuevos y tiles a diferencia de la ortodoxia econmica del liberalismo clsico. Al
am pliar la estructura dinmica del crecimiento econmico clsico, representando el
desarrollo econmico como una sucesin de etapas histricas, proporcion un nexo
de unin metodolgico para los economistas de la escuela histrica alemana. As
pues, List puede considerarse adecuadamente como el precursor de dicha escuela.

LOS SOCIALISTAS UTOPICOS: OW EN, FOURIER Y PROUDHON


Aunque el socialismo es una fuerza vibrante de la vida contempornea, el concepto
en s mismo es muy ambiguo. Por lo general, la palabra socialismo evoca varios
significados: propiedad pblica de las empresas, subyugacin de la libertad indivi
dual, eliminacin de la propiedad privada, direccin consciente de la actividad
econmica, y as sucesivamente. En la prctica, el socialismo es raram ente la alterna
tiva clara al capitalismo que con frecuencia se afirma que es. En la actualidad, todas
las economas capitalistas poseen algunos elementos o instituciones socialistas, y
viceversa. Adems, muchos autores del pasado que hoy se denominan socialistas
pueden distinguirse unos de otros sobre la base de diferencias filosficas significati
vas (y a menudo frecuentes). Sin embargo, existe un terreno comn suficiente entre
dichos autores para distinguirles de los economistas clsicos. Esto es particular
mente cierto respecto de aquel grupo de escritores a los que con frecuencia se califica
de socialistas utpicos2. Los utpicos consideraban el capitalismo como irracional,
inhum ano e injusto. Repudiaban la idea del laissez faire y la doctrina de la armona
de intereses. Todos ellos eran optimistas respecto a la perfectibilidad de los humanos
y del orden social por medio de la adecuada construccin del entorno social.

El gran experim ento de Robert Owen


Nacido en el seno de una humilde familia galesa, Robert Owen (1771-1858) alcanz
una considerable fama y fortuna antes de los treinta aos. M ientras haca una
carrera de xito en la industria textil, Owen observ los cambios en la vida econmi
ca y social provocados por la rpida introduccin de la maquinaria. Las maravillas
mecnicas representadas por las m quinas de hilar de Arkwright (spinning fram),
Crom pton (spinning mul) y Hargreaves (spinning jenny) contribuyeron a que Owen
se convirtiese en un hom bre rico; pero su im pacto tambin atrajo la atencin de
Owen hacia la situacin del trabajador textil.
2
Marx us esta expresin para distinguir su teora del socialismo de otras teoras que no se basaban
en el materialismo dialctico. Es discutible si la propia teora de Marx era significativamente menos
utpica que las teoras que desdeaba; no obstante, la expresin es til en un sentido categrico.

258

HISTORIA DE LA TEORIA ECO N OM ICA Y DE SU METODO

Owen no crea que el sufrimiento de los trabajadores fuese una condicin


necesaria para la acumulacin de riqueza. Desafi la opinin social predominante de
que la pobreza era la consecuencia justa de los pecados de la clase trabajadora. En A
New View o f Society (1813) volvi del revs la teora social tradicional sosteniendo
que el carcter de un individuo ha sido creado para l y no por l.
En pocas palabras, Owen afirmaba que los pobres eran desgraciados porque
eran pobres; no eran pobres porque fuesen desgraciados! M ejorad el entorno social
de un hombre, argum entaba Owen, y mejoraris al hombre. Este nico precepto
constitua la caracterstica central e innovadora de la filosofa social de Owen, pero
l la adorn considerablemente con la afirmacin de lo que denomin sus princi
pios verdaderos. Owen expuso estos principios verdaderos como sigue, en su
Report to the County o f Lanark, en 1821:
1.
2.
3.

Q ue el c a rcter universalm ente h a sido cread o para y no por el individuo.


Q ue se puede im p la n ta r en los seres h u m an o s cualquier costum b re o sentim iento.
Q u e el individuo no tiene co n tro l so b re sus afectos (sentim ientos).
4. Q ue to d o in dividuo puede ser a d iestrad o p a ra p ro d u cir m ucho m s de lo que pueda
consum ir, siem pre q u e se le p ro p o rcio n e u n a extensin de terren o que p u ed a cultivar.
5. Q ue la natu raleza ha p ro p o rc io n a d o recursos p a ra que en to d o m om ento la p o b la
cin p ueda m antenerse en condiciones tales que p ro p o rcio n en la m ay o r felicidad a
cad a individuo sin que surja el vicio o la infelicidad.
6. Q ue cualquier co m u n id ad puede organizarse de acu erd o con los principios arrib a
expuestos, de tal form a que no slo se destierre del m u n d o el vicio, la p o b reza y en un
g rad o n o tab le la infelicidad, sino que adem s coloque a cada individuo en condiciones
tales que goce de u n a felicidad m s estable que la que pudiese ser ofrecida a cualquier
individuo c u an d o prevalecan los principios que h asta a h o ra han regido la sociedad.
7. Q u e to d o s los principios fundam entales que se acep tab an y sobre los que la sociedad
hab a estad o m o n ta d a h asta a h o ra son errneos y puede dem o strarse q u e son to ta l
m ente im aginarios.
8 Q ue la tran sfo rm aci n subsiguiente al a b a n d o n o de estos principios err n eo s que
hacen que el m u n d o no sea feliz y a la adop ci n de los principios de la verdad que
desarrollen un sistem a que a rra n q u e y destierre p a ra siem pre la m iseria puede reali
zarse sin ca u sa r el m s m nim o d a o a ningn ser h u m an o (citado en M o rto n , p. 59).

El campo de pruebas para las teoras sociales de Owen fueron las fbricas New
Lamark, en Escocia, cuya direccin asumi Owen en 1800, poco despus de su
m atrim onio con la hija del propietario. La fuerza de trabajo en New Lamark era
conocida como bastante inm oderada e inmoral, dada a frecuentes juergas de liberti
naje y embriaguez. Pero Owen no se plante su posicin de director en New
Lamark como si se tratase de cualquier otro trabajo. El esperaba dem ostrar su
teora de que un cambio del entorno social cambiara el carcter de los trabajadores.
Ms im portante en el sentido econmico era la conviccin de Owen de que una
fuerza de trabajo satisfecha sera una fuerza de trabajo eficiente. En New Lamark,
Owen redujo el trabajo de los nios y dedic mucho tiempo a su educacin.
Tambin mejor las condiciones de vivienda de los trabajadores y sus familias, elev
los salarios, disminuy las horas de trabajo y tom otras disposiciones para enrique
cer las vidas de los habitantes de la comunidad.
La inversin de Owen en carcter hum ano en New Lamarck debe considerarse

S O C IA LISTA S E H ISTO R ICISTA S

259

como un xito. Para sorpresa de sus colegas industriales, las fbricas de Owen
continuaron obteniendo sustanciosos beneficios despus de la introduccin de las
reformas. Sin embargo, a pesar del xito econmico y social de New Lamark, con el
tiempo Owen fue separado de la sociedad por sus socios, que estaban en desacuerdo
con su programa. Esto le convenci de que no se poda confiar en la iniciativa
privada para llevar a cabo reformas econmicas y sociales que fuesen permanentes.
En una visin retrospectiva de su gran experimento, Owen deca:
L a iniciativa p riv ad a n o les d a ra a los po b res trab a ja d o re s ni educacin ni em pleo,
p o rq u e los hijos del com ercio han sido ad iestra d o s p a ra dirigir to d as sus actividades p a ra
c o m p ra r b a ra to y vender caro; y, en consecuencia, se considera que los que tienen m s
experiencia y xito en este sabio y n oble arte, en el m u n d o com ercial, son los que
acred itan u na previsin y un as realizaciones superiores, m ientras que un in ten to p a ra
m ejo rar los h b ito s m orales y a u m en tar la co m o d id ad de los que ellos em plean se califica
com o algo p ro p io de en tu siastas descabellados (citado en Beer, I, p. 165).

En consecuencia, Owen defenda un m ayor papel del gobierno. Trabaj en favor


de leyes que introdujesen reformas en las fbricas, ayudas a los parados y, con el
tiempo, un sistema nacional de educacin. Vivi para ver un segundo experimento
social en New Harm ony (Indiana), fracasado a los tres aos de su puesta en marcha,
pero desgraciadamente no vivi para ver como muchas de las reformas que haba
sugerido se convertan en acciones legislativas. En esto, Owen se adelant clara
mente a su tiempo, ya que muchas de las reformas que defendi constituyen lugares
comunes en las sociedades industriales de la actualidad.

El sueo hecho aicos de Charles Fourier


En sus momentos de m ayor sensatez, Charles Fourier (1772-1837) era algo ms que
un personaje un tanto excntrico; y en sus momentos de m ayor extravagancia era,
con toda probabilidad, un poco menos que loco. En medio de ambos extremos,
revelaba un dominio de los ms mnimos detalles y una extraordinaria capacidad de
prediccin de futuros desarrollos. Com o Saint-Simon y List, Fourier crea que la
civilizacin pasa por determinadas etapas de desarrollo, aunque nadie tom en serio
su teora. Su visin del mundo casi parece un prolongado viaje bajo el efecto de
los alucingenos: segn afirmaba, la Francia del siglo xix se encontraba en la quinta
etapa de su desarrollo, habiendo atravesado por las etapas anteriores de 1) confu
sin, 2) salvajismo, 3) patriarcado y 4) barbarie. Despus de pasar por dos etapas
ms, con el tiempo se acercara a la pendiente que suba hasta la arm ona - la etapa
final de la felicidad absoluta, que durara 8.000 aos. Entonces, sin embargo, la
historia se invertira, y la sociedad volvera a recorrer las mismas etapas desde el
principio.
De m odo apocalptico, Fourier detallaba los cambios que en el m undo acom pa
aran a la armona: seis nuevas lunas sustituiran a la luna existente; una aureola,
de la que se desprendera un suave roco, rodeara el polo norte; los mares se
convertiran en limonada; y todas las bestias violentas o repulsivas de la Tierra
seran sustituidas por sus opuestas: antileones, antiballenas, antiosos, antichinches y

260

HISTO RIA DE LA TEORIA ECONO M ICA Y DE SU METODO

antirratas, no slo seran cosa corriente, sino que tambin seran tiles a la hum ani
dad. P ara acabarlo de rematar, la duracin de la vida de los seres hum anos en la
etapa armnica llegara a los 144 aos, cinco sextos de los cuales se dedicaran a la
persecucin del am or sexual sin restricciones (Fourier era un astuto viejo soltern,
as como un visionario entusiasta y pueril!).
Es tentador prescindir de todo esto como si se tratara del puro delirio de un
loco, excepto en una cosa: Fourier tena un plan para la reorganizacin de la
sociedad, que, a pesar de su carcter fantstico, capt la imaginacin de otros que
com partan su angustia acerca de los males del capitalismo. Adems, su plan era un
precursor de la com una del siglo xx.
Lo que Fourier propona era una multiplicidad de ciudades jardn (phalans
tres), en forma de gran hotel en el que, idealmente, viviran mil quinientas personas
en comn. N o existira ninguna limitacin a la libertad humana. Fourier no crea en
la redistribucin de la renta del tipo nivelador; sostena que la desigualdad de las
rentas y la pobreza son de ordenacin divina, y, en consecuencia, deben permane
cer para siempre, puesto que todo lo que Dios ha ordenado es justo que tenga que
ser (Nouveau monde industriel, 1848, citado en Gide y Rist, p. 256 ed. citada por los
autores).
Tampoco criticaba la propiedad privada per se, sino slo su abuso, como cuando
la renta se gana sin trabajar. As pues, cada residente del hotel tendra que poder
adquirir las habitaciones adecuadas a sus gustos y posibilidades individuales. Sin
embargo, la produccin econmica en el phalanstre se realizara colectivamente. La
cooperacin sustituira al egosmo desenfrenado. La propiedad individual no tendra
que suprimirse, sino transformarse en participaciones en el capital comn del pha
lanstre. Fourier prom eta elevados rendimientos a los capitalistas ricos que invirtie
sen en su plan, pero ninguno lo hizo nunca. Los beneficios tenan que dividirse
exactamente como sigue: cuatro doceavos al capital, cinco doceavos al trabajo y tres
doceavos a la capacidad (es decir, la direccin).
El primer mal del capitalismo, segn Fourier, era el conflicto de intereses indivi
duales. De aqu que el phalanstre estuviera pensado para eliminar los conflictos de
intereses, convirtiendo a cada miembro en un propietario cooperativo, as como en
un perceptor de salarios. Cada miembro retirara su parte de renta no slo como
trabajador sino tambin como capitalista (accionista) y director (cada miembro
cooperativo tena voz en la direccin del phalanstre).
En el phalanstre se conseguiran economas mediante la vida comunal, que
ofrecera el mximo de comodidad con un coste mnimo. Adems, las tareas doms
ticas se realizaran colectivamente, eliminando por lo mismo mucho trabajo m on
tono individual. El trabajo sucio sera confiado a los nios, que experimentan
siempre un placer perverso en ponerse perdidos. En general, los adultos haran
slo el trabajo que les gustase, y se producira una especie de competencia amistosa
en forma de concursos para ver quin haca mejor su trabajo.
Tal vez es fcil ver por qu el plan de Fourier atrajo tambin a otros soadores:
si realmente pudiera existir un lugar como ste, y lo que es ms importante,
mantenerse, quin no querra vivir all? Desgraciadamente, las ideas de Fourier
tuvieron mucha menos influencia prctica que las de Owen, aunque el movimiento
cooperativo tambin est en deuda con Fourier. Sin embargo, ste acab como una

S O C IA LISTA S E H ISTO R ICISTA S

261

figura trgica: pas sus ltimos aos esperando en su casa, durante horas previa
mente anunciadas, que vinieran los capitalistas ricos y financiasen su fantstico plan.
Nunca fue nadie.

Proudhon: anarquista escolstico


Generalmente se considera a Pierre Joseph Proudhon (1809-1865) como un socialis
ta francs, aunque fue tan vehemente en su crtica del socialismo que conoci como
en su crtica del capitalismo. Las dos caractersticas ms notables de su pensamiento
incluyen un deseo de eliminar toda autoridad y un inters casi medieval por la
justicia econmica en el intercambio. Estas dos caractersticas se han com binado en
nuestra designacin de Proudhon como un anarquista escolstico.
Crtica de la autoridad en Proudhon. Proudhon era ante todo un libertario. En
1840 public un ataque contra la propiedad privada, que le gan a su autor la
notoriedad y acusaciones de conspiracin contra el E stado3. La obra de Proudhon
se titulaba Qu es la propiedad? y su respuesta era: la propiedad es un robo! El
defenda su posicin de acuerdo con esto:
Si tuviera que co n testar a la siguiente pregunta: Qu es Ia esclavitud? y resp o n d iera en
pocas p alabras: es el asesinato, mi pensam iento, desde luego, sera co m prendido. N o
necesitara de g randes razo n am ien to s p a ra d em o strar que el derecho de q u ita r al ho m b re
el pensam iento, la voluntad, la p ersonalidad, es un derecho de vida y m uerte, y que hacer
esclavo a un h o m b re es asesinarlo. P o r qu razn, pues, no p uedo co n te sta r a la p reg u n ta
Qu es la propiedad?, diciendo concretam ente: la propiedad es un robo, sin tener la certeza
de no ser com pren d id o , a p esar de q e esta segunda afirm acin n o es m s que u n a simple
tran sfo rm aci n de la prim era? (Qu es la propiedad?, p. 19).

A pesar de sus invectivas contra la propiedad. Proudhon no quera eliminar la


propiedad privada, porque no se opona a la propiedad per se. Se opona ms bien a
los atributos de la propiedad: ingresos no ganados, en forma de renta, inters o
beneficio. Proudhon, como Saint-Simon, senta con fuerza que todos los hombres
deben trabajar. El mismo no tuvo eleccin. Toda su vida la pas en la mayor
miseria.
En otra obra importante, Proudhon se quejaba de que la Revolucin Francesa
de 1789 haba perdido su direccin y se haba concentrado meramente en la reforma
de la jerarqua poltica, cuando habra tenido que suprimirla. Los poderes polticos
tienden siempre hacia la centralizacin, argumentaba, y por consiguiente hacia la
tirana. Proudhon tena una pasin por la libertad: quera que fuese absoluta, en
todas partes y para siempre. No obstante, esta pasin estaba arraigada en un fuerte
deseo de orden social.
3
En su juicio por conspiracin, Proudhon fue absuelto por un consejo de jueces que quedaron tan
confundidos por sus modales suaves y sus argumentos abstrusos en su propia defensa, que le declararon
un economista, no un anarquista; un hombre de meditacin, no de revolucin. Incluso al estoico
Proudhon le pareci divertida la declamacin de los jueces, como confi ms tarde a un amigo.

262

HISTORIA DE LA TEORIA ECON O M ICA Y DE SU METODO

En algunos pasajes, Proudhon parece casi sansimoniano, aunque generalmente


desaprob las ideas de Saint-Simon. Sobre la anarqua, por ejemplo, Proudhon
escribi:
V ivir sin gobierno, ab o lir to d a a u to rid a d , a b so lu ta e incondicionalm ente, establecer la
p u ra anarqua, les parece [a alg u n o s] ridculo e inconcebible, u n a conspiracin c o n tra la
R epblica y c o n tra la nacin. Q u p o n d r esta gente que h ab la de ab o lir el gob iern o en
su lugar?, p reguntan.
N o tenem os n in g n p ro b lem a p a ra contestar. Es la organizacin in dustrial lo que
p ondrem o s en lu g ar del gobierno... E n lu g ar de leyes, p o n d rem o s contratos... E n lu g ar de
poderes polticos, p o n d rem o s fuerzas econm icas. E n lu g ar de las an tig u as clases de
nobles, burgueses y cam pesinos, o de hom bres de negocios y obreros, p o n d rem o s los
ttulo s generales y los d ep artam en to s especiales de la industria: A gricultura, M an u factu ra,
C om ercio, etc. E n lu g ar de fuerza pblica, p o n d rem o s fuerza colectiva. En lugar de
ejrcitos perm anentes, p o n d rem o s asociaciones industriales. E n lu g ar de polica, p o n d re
m os iden tid ad de intereses. En lugar de centralizacin poltica, p o n d rem o s centralizacin
econm ica.
Veis a h o ra com o puede ord en arse sin funcionarios u n a u n id ad p ro fu n d a y totalm en te
intelectual? (General Idea o f the Revolution in the N ineteenth Century, citado en M anuel y
M anuel, p. 371).

Tambin como Saint-Simon, Proudhon pona su fe en un orden ms elevado de


unidad social que el que suministraba la estructura social existente. La verdad y la
realidad son esencialmente histricas, declar, y el progreso es inevitable. La ciencia,
ms que la autoridad, tiene la llave del futuro, y ella, ms que el egosmo, es la nica
capaz de establecer la armona social. En General Idea o f the Revolution in the
Nineteenth Century, Proudhon escribi:
L o q u e ni la m o n a rq u a ni siquiera los em p erad o res ro m an o s h an sido capaces de llevar a
cabo: lo que el cristianism o, ese co m pendio de las an tig u as creencias, n o ha sido capaz de
produ cir, la R epblica universal, la R evolucin econm ica, se llevar a cabo, n o puede
d ejar de hacerlo. Es, en efecto, con la econom a poltica com o con las o tra s ciencias: es
inevitablem ente la m ism a en to d as las p artes del m undo: no depende de los an to jo s de los
hom bres o de las naciones: no cede al cap rich o de nadie... Slo la verdad es igual en to d as
partes: la ciencia es la u n id ad de la h u m an id ad . Si, pues, la ciencia, y ya no la religin o la
au to rid a d , se a d o p ta en to d o s los pases com o la regla de la sociedad, el rb itro sob eran o
de los intereses, convirtindose el go b iern o en algo vaco, to d a la legislacin del universo
estar en arm o n a (citado en M anuel y M anuel, pp. 374-375).

Tambin los economistas clsicos haban proclamado la naturaleza cosmopolita


de la economa poltica y se haban opuesto a la excesiva intervencin gubernam en
tal en el m undo econmico. Proudhon se senta muy atrado por esta doctrina,
porque ofreca una especie de proteccin de la libertad individual, que l estaba
buscando. A diferencia de los socialistas que conoca, Proudhon quera conservar las
fuerzas y las instituciones econmicas. Al mismo tiempo, sin embargo, quera supri
mir el conflicto existente entre estas fuerzas.
As, la propiedad no deba ser eliminada, segn Proudhon, sino universalizada:
todos deban tener propiedad, y esto constituira la m ayor garanta de libertad. Sin
embargo, no vea que el Estado tuviera ningn papel en la divisin de la propiedad.

SO C IA LISTA S E H ISTO R ICISTA S

263

En vez de ello, Proudhon pensaba que esto se conseguira por medio de un proceso
de racionalizacin, o ilustracin. Su pensamiento fue siempre evolutivo ms que
revolucionario.
Ideas de Proudhon sobre la justicia y el intercambio. A pesar de su afinidad con
el credo clsico, Proudhon refut los argumentos de los economistas clsicos, de
modo que la posicin de stos no ha de confundirse con la suya propia. El detectaba
una falsa premisa en el liberalismo clsico, que abortaba sus conclusiones. El
liberalismo econmico clsico descansaba sobre el mecanismo de los precios para
conseguir fines sociales, y Proudhon estaba convencido de que dicho mecanismo era
tan opresivo como la ley y el gobierno.
En esencia, el rechazo de Proudhon frente al liberalismo clsico se volvi contra
uno de los supuestos del sistema clsico. Los economistas clsicos suponan una
difusin ms o menos igual del poder econmico, mientras que Proudhon vea el
mecanismo de los precios tan opresivo a causa de la difusin extremadamente
desigual del poder del mercado. La ley de la oferta y la demanda, afirmaba, es una
ley engaosa... adecuada slo para asegurar la victoria del fuerte sobre el dbil, de
los que poseen propiedades sobre los que no tienen nada (On the Poltica! Capacity
o f the Working Classes, citado en Ritter, p. 121).
Probablemente, Proudhon adm itira el mercado como un mtodo de organiza
cin de la sociedad si todos tuvieran las mismas oportunidades de beneficiarse de las
variaciones de la oferta y la demanda. Pero no crea que todos los individuos
estuvieran igualmente sujetos al mercado; por tanto, el mercado no poda cumplir
con su promesa de proteger la libertad de todos los individuos para perseguir sus
propios objetivos.
Retrospectivamente, la crtica de Proudhon al liberalismo econmico parece
injusta, porque lo que l criticaba era el monopolio, no la competencia. De hecho, se
gloriaba en esta ltima. M ientras que el propio mercado es opresivo, Proudhon
declaraba que la competencia era el sabor del intercambio, la sal del trabajo.
Suprimir la competencia es suprimir la misma libertad (General Idea o f the Revolution, citado en Ritter, p. 123). La competencia estimula la creatividad y por eso debe
mantenerse. La tarea del economista, tal como la vea Proudhon, era la de crear un
entorno ms apropiado para la competencia, de manera que pudieran reconocerse
sus saludables efectos.
El mundo ideal de Proudhon es un m undo en el que los individuos son perfecta
mente libres para negociar entre s para todas las cosas que quieran. Es una sociedad
m utua en la que el respeto, ms que la autoridad, suministra la cola que mantiene
unida la estructura social. La relacin negociadora no impone otra obligacin a sus
partes que la que resulta de su promesa personal... no est sujeta a ninguna autori
dad externa... Cuando n