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OPERACIONES UNITARIAS Y PROCESOS UNITARIOS.

Los pasos en la obtencin de cualquier producto qumico, tal como el descrito en la Figura 1.4 y
tambin en los smbolos de la Figura 1.3, pueden clasificarse en tres grandes grupos:

Con pocas excepciones, la parte ms importante de cualquier planta qumica es el reactor,


donde ocurre el cambio qumico de reactivos a productos.

Antes de que los reactivos lleguen al reactor pueden pasar por diferentes equipos. El
objetivo de estos aparatos es colocar estos compuestos en las condiciones apropiadas de
presin, temperatura, fase, etc., necesarias en el reactor.

Despus que los productos abandonan esta unidad deben ser procesados, modificando as
su temperatura, presin, pureza, etc., para poder salir al mercado.

En general, todos los equipos - excepto el reactor - son utilizados para producir cambios fsicos:
calentamiento, compresin, molienda, separacin, etc.
Las operaciones fsicas realizadas para producir estos cambios, tales como transmisin de calor,
flujo de fluidos, destilacin, etc., son llamadas Operaciones Unitarias.
Los cambios qumicos que ocurren en el reactor o reacciones qumicas como oxidacin, nitracin,
polimerizacin, reduccin, esterificacin, etc., se conocen con el nombre de Procesos Unitarios.
La solucin de casi cualquier problema de ingeniera qumica, que involucre una operacin o un
proceso unitario incluye los siguientes pasos:
1. Realizar el balance de materia para calcular las masas de reactivos y productos.
2. Realizar el balance de energa para encontrar todas las interacciones energticas del
proceso, fundamentalmente calor y trabajo. Algunas veces es necesario resolver los
balances de materia y energa de manera combinada.
3. Calcular las velocidades de reaccin y de transferencia de masa, de lo cual se ocupan la
cintica qumica y los fenmenos de transporte

Figura 1.3. Smbolos usados para representar equipos

CLASIFICACIN DE LAS OPERACIONES UNITARIAS.


Las operaciones unitarias son de naturaleza fsica. Se pueden dividir en 5 grandes grupos:
1. Flujo de fluidos.
2. Transmisin de calor.
3. Mezclado.
4. Separacin: Destilacin, extraccin, absorcin, adsorcin, evaporacin, cristalizacin,
humidificacin, secado, filtracin y centrifugacin.
5. Manejo de slidos: Compresin, molienda, tamizado y fluidizacin. No hay una clara
divisin entre algunas operaciones. El funcionamiento de un evaporador continuo requiere
de conocimientos sobre flujo de fluidos, transferencia de calor; as mismo la cristalizacin,
como en la obtencin del hidrosulfito, puede ocurrir en la evaporacin, etc.

Figura 1.4. Diagrama del proceso de obtencin de hidrosulfito de sodio

CLASIFICACIN DE LOS PROCESOS UNITARIOS.


Son aquellos que requieren de una o ms operaciones, en las que ocurren transformaciones
qumicas.
Los procesos unitarios estn clasificados de acuerdo con el tipo de reaccin qumica involucrada.
En 1945, en su texto "The Chemical Process Industries" el profesor R. N. Shreve clasific los
principales procesos unitarios de la siguiente manera:
1. Combustin
2. Oxidacin
3. Neutralizacin
4. Formacin de silicatos
5. Caustizacin
6. Electrlisis
7. Doble descomposicin
8. Calcinacin
9. Nitracin
10. Esterificacin
11. Reduccin
12. Amonlisis
13. Halogenacin
14. Sulfonacin
15. Hidrlisis
16. Hidrogenacin
17. Alquilacin
18. Reaccin de Friede-Crafts
19. Condensacin
20. Polimerizacin
21. Fermentacin
22. Diasotizacin y acoplamiento
23. Pirlisis
24. Aromatizacin
25. Isomerizacin
Los cuales presentan semejanzas y disparidades entre s, pero las similitudes son aparentes y no
se pueden tratar de una manera genrica como se hace con las operaciones unitarias.