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El acueducto es un sistema o conjunto de sistemas de irrigacin que permite

transportar agua en forma de flujo continuo desde un lugar en el que est accesible en la
naturaleza hasta un punto de consumo distante.
Cualquier asentamiento humano, por pequeo que sea, necesita disponer de un sistema de
aprovisionamiento de agua que satisfaga sus necesidades vitales. La solucin empleada
desde antiguo consista en establecer el poblamiento en las proximidades de un ro o
manantial, desde donde se acarrea el agua a los puntos de consumo. Otra solucin consiste
en excavar pozos dentro o fuera de la zona habitada o construir aljibes. Pero cuando el
poblamiento alcanza la categora de autntica ciudad, se hacen necesarios sistemas de
conduccin que obtengan el agua en los puntos ms adecuados del entorno y la lleven al
lugar donde se ha establecido la poblacin.
Incluso cuando la poblacin estaba a orillas de un ro, la construccin de conducciones era la
mejor forma de garantizar el suministro, en vez de extraer el agua del ro que, aunque
estuviera muy cerca, generalmente tena un nivel ms bajo que el poblado. En otras ocasiones
se haca el acueducto porque el agua era de mejor calidad que la del ro. Para cubrir esta
necesidad se emprenden obras de gran envergadura que puedan asegurar un suministro de
agua.
Aunque existan precedentes en las civilizaciones antiguas del Prximo Oriente y los
ingenieros griegos haban construido conducciones eficientes, los ingenieros romanos, gracias
fundamentalmente a su uso del hormign, fueron los que pusieron a punto tcnicas que se
pudieron generalizar por todas las ciudades del Mediterrneo. Con todo, los factores tcnicos
no fueron los nicos que contribuyeron a difundir este tipo de obras, hizo falta tambin la
unidad poltica del Imperio y la existencia de un sistema econmico fuerte que creara las
condiciones para el desarrollo urbano.
La mayor parte del recorrido se haca por canales, en general cubiertos, que se construan por
las laderas de los montes, siguiendo la lnea de pendiente deseada (generalmente pequea,
del orden del 0,004 %), y se situaban cada cierto tiempo cajas de agua oarcas de agua,
pequeos depsitos que servan para regular el caudal o decantar los slidos,
normalmente arena, que las aguas pudieran arrastrar.
Cuando se deba salvar un camino, a un nivel un poco ms bajo que el del acueducto, se
usaban sifones, en los que el agua pasaba bajo el obstculo y volva a subir al nivel anterior. A
menudo deban salvar desniveles ms grandes y en ellos adoptaban la forma
dearquera o puente, puesto que hacer conducciones en sifn capaces de resistir altas
presiones era ms caro. Como los puentes son la parte ms visible de la obra, ha quedado la
costumbre de llamar acueducto a la propia arquera.

En muchas ocasiones, estos acueductos romanos continuaron en uso durante la Edad Media
e incluso en tiempos modernos, gracias a arreglos y restauraciones. Y, por supuesto, se
continuaron haciendo nuevos.
Las soluciones aplicadas a los acueductos romanos se siguieron usando sin modificaciones
sustanciales hasta el siglo XIX. En el siglo XX, los progresos en la produccin de cementos, el
armado del hormign con acero, los nuevos materiales y tcnicas en la construccin de
conductos y la posibilidad de construir potentes estaciones de bombeo revolucionaron las
conducciones de agua y simplificaron su adaptacin al terreno.