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Por Rubn Ladrera Fernndez

Los macroinvertebrados
acuticos como
indicadores del estado
ecolgico de los ros
Los ros representan la principal fuente de agua para consumo humano, agricultura y otras
actividades industriales. Suponen una fuente importante de alimento y muchos de ellos
son utilizados como sistemas de transporte, pero sobre todo son un componente esencial
de nuestro patrimonio natural y cultural. Constituyen ecosistemas con gran riqueza de
biodiversidad, donde ver fluir el agua es un valor en s mismo, y son la ms querida sea
de identidad de numerosos pueblos, ciudades y regiones, como es el caso de La Rioja, con
nombre de ro y difcil de imaginar sin sus ros, vivos.

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Los macroinvertebrados acuticos como indicadores del estado ecolgico de los ros

l diccionario de la Real Academia Espaola (RAE) define ro


como una corriente de agua continua y ms o menos caudalosa que
va a desembocar en otra, en un lago
o en el mar. Esta definicin podra
ser correcta desde un punto de vista
hidrulico, sin embargo, desde un
punto de vista ecolgico resulta una
simplificacin importante de la realidad, puesto que un ro es un ecosistema formado por el volumen de
agua al que se refiere la RAE, pero
tambin por el agua subsuperficial,
por el propio cauce, con sus componentes fsicos y qumicos, por la
zona de ribera y por todos los organismos que habitan en estos hbitats
y las interacciones entre ellos. En
este sentido, un elevado porcentaje
del deterioro que vienen sufriendo
los ros en los ltimos aos e incluso
siglos, se debe a esta concepcin
simplificada de los mismos.
Con el objetivo de reducir dicho
deterioro de los ecosistemas acuticos surge la Directiva Marco del
Agua (Directiva 2000/60/CE, DMA),
claramente diferenciada de normativas anteriores. Dicha legislacin
establece que el objeto central de
la gestin no debe ser solo la calidad del agua, sino la conservacin
del estado ecolgico, concepto que
engloba la calidad, la estructura y el
funcionamiento de los ecosistemas
acuticos. Por lo tanto, de un concepto puramente hidrulico, hemos
pasado a una definicin ecosistmica de la gestin. Asimismo, la DMA
establece que para llevar a cabo una
correcta gestin y diagnosis de los
ecosistemas fluviales, adems de
los habituales anlisis qumicos, se
han de utilizar indicadores biolgicos que nos permitan establecer
el estado ecolgico de manera ms
precisa.
La utilizacin de dichos indicadores biolgicos o bioindicadores se
basa en el anlisis de la alteracin
de la comunidad de organismos
que habitan los ecosistemas fluviales frente a una perturbacin determinada. Dichos indicadores gozan
de un creciente inters y utilizacin
debido a que son capaces de integrar los cambios que ha sufrido el
ecosistema a lo largo de la vida del

organismo. Este hecho contrasta con


los indicadores de calidad fisicoqumicos, puesto que la informacin
que aportan estos ltimos slo es representativa de las condiciones momentneas del agua. Asimismo, los
indicadores biolgicos son capaces
de informar de perturbaciones ms
all de la propia contaminacin del
agua, como puede ser la alteracin
fsica del cauce y de la ribera.
Existen diferentes tipos de indicadores biolgicos de ecosistemas fluviales, como microorganismos, macrfitos o peces. Sin embargo, uno

de los grupos ms ampliamente utilizados y establecido por la propia


DMA como un tipo de indicadores a
utilizar son los macroinvertebrados
acuticos. Esto se debe a varias razones: i) su elevada diversidad; ii) son
relativamente fciles de muestrear,
iii) los diferentes taxones presentan
requerimientos ecolgicos diferentes; iv) los protocolos de muestreo
y elaboracin de ndices estn bien
estandarizados; y v) poseen un tiempo de vida relativamente largo, que
permite integrar los efectos de la
contaminacin en el tiempo.

Las diferencias entre un ro con todos sus componentes, en la imagen de arriba, y una corriente de agua, en la imagen de
abajo, son evidentes.

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Los macroinvertebrados acuticos como indicadores del estado ecolgico de los ros

Macroinvertebrados acuticos
Se denominan macroinvertebrados acuticos aquellos invertebrados con un tamao superior a 500 m, entre los
que se incluyen animales como esponjas, planarias, sanguijuelas, oligoquetos, moluscos o crustceos, entre los
que se encuentran los cangrejos. Sin embargo, el grupo
de invertebrados acuticos ms ampliamente distribuido
en las aguas dulces es el de los insectos. En la mayora de
stos, los estados inmaduros (huevos y larvas) son acuticos, mientras que los adultos suelen ser terrestres. Entre
los insectos con alguna fase de su vida acutica destacan,
por su abundancia y distribucin, los siguientes rdenes:
efemerpteros, plecpteros, odonatos, hempteros, colepteros, tricpteros y dpteros.

Larva de la familia Perlidae (orden plecpteros). Esta familia requiere elevadas


concentraciones de oxgeno para vivir, por lo que su presencia nos informa del buen
estado del agua.

Efemerpteros. Las larvas de este orden son exclusivamente acuticas y pueden vivir hasta 2 aos, mientras
que la vida del adulto es muy efmera, de donde se deriva
su nombre, llegando a vivir pocas horas o incluso minutos. Su respiracin se realiza por branquias abdominales
relativamente bien desarrolladas y en su mayor parte son
detritvoros (se alimentan de materia orgnica muerta) y
herbvoros. A pesar de que presentan diferencias en cuanto a su tolerancia a bajas concentraciones de oxgeno, un
gran nmero de familias de este orden son buenos indicadores de la calidad del ecosistema y poseen generalmente
gran sensibilidad a condiciones cidas.
Detalle de larva de Perlidae, donde se aprecia el complejo aparato bucal de la misma y las
branquias, con aspecto piloso, en la base de las patas.

Larva de la familia Heptageniidae (orden efemerpteros). Estos organismos presentan un


gran aplanamiento dorso-ventral que les permite vivir en zonas de elevada corriente y
requieren una cierta calidad del agua para vivir. Se pueden observar las grandes branquias
abdominales que presentan.

Plecpteros. Constituyen un orden con larvas exclusivamente acuticas. El adulto presenta un vuelo torpe
y suele pasar gran parte del tiempo entre las rocas, por
lo que a los adultos de este grupo se les conoce con el
nombre de moscas de las piedras. Se trata de especies
que viven en el fondo de cauces de aguas fras, bien
oxigenadas y libres de contaminacin, por lo que son
ampliamente utilizados como bioindicadores de la calidad
del ecosistema acutico. Esta sensibilidad a las bajas concentraciones de oxgeno parece derivarse de la ausencia
de grandes branquias, de manera que stas pueden estar
constituidas por finos filamentos en la base de las patas o
incluso en el cuello. De acuerdo a su rgimen alimenticio
pueden ser fragmentadores de materia orgnica gruesa o
depredadores.

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Odonatos. Los odonatos engloban a los conocidos como


liblulas y caballitos del diablo. Los adultos no se ven obligados a vivir en las inmediaciones del agua, pero las larvas
son acuticas sin excepcin. Las larvas de todas las especies
de odonatos son zofagas, atacan a diferentes animales con
los que comparten territorio, como oligoquetos, efemerpteros o dpteros e incluso pueden llegar a atacar a renacuajos
y alevines de peces. Con este fin depredador, el labro est
transformado en un rgano prensil o mscara dentada que
es desplegado bruscamente y lanzado hacia adelante para
capturar las presas, que quedan atrapadas en los ganchos
mviles de las piezas bucales. Pueden vivir en una amplia
variedad de hbitats, pero son ms frecuentes en las zonas
con poca velocidad de corriente de los cursos fluviales,
como remansos o en pequeas lagunas.

Larva de la familia Aeshnidae (orden odonatos). Se trata de la larva de un tipo de


liblulas que pueden alcanzar gran tamao y que viven generalmente en aguas con poca
o nula velocidad de corriente. Son voraces depredadoras y requieren cierta calidad del
agua para vivir.

Los macroinvertebrados acuticos como indicadores del estado ecolgico de los ros

Hempteros. Son un grupo de insectos caracterizados


por poseer un aparato bucal chupador, dentro del cual
alrededor del 10% de las especies son acuticas. Una gran
parte de familias viven sobre la superficie del agua, como
los conocidos zapateros, y la mayora son depredadores,
que a menudo inoculan compuestos txicos en sus presas
a travs de sus estiletes maxilares. Presentan numerosas
adaptaciones frente a la depredacin, fundamentalmente
de peces, como el hecho de vivir en la superficie del agua,
el comportamiento gregario o la capacidad de saltar varios
centmetros de algunas especies.

Colepteros. Constituyen el mayor grupo de insectos


y, quiz, el ms evolucionado. nicamente el 15% de las
especies aproximadamente son acuticas. Esta adaptacin
al medio acutico puede tener lugar en diferentes etapas
del ciclo vital, de manera que en algunos grupos las larvas
y adultos son acuticos, mientras que en otros slo una de
las dos fases. Presentan un rgimen alimenticio muy variado y la calidad de las aguas no suele ser un factor determinante en la distribucin de muchas familias de este grupo.

Larva de la familia Blephariceridae (orden dpteros), donde se pueden apreciar las


ventosas ventrales que le sirven de fijacin al sustrato y le permiten vivir en zonas de
cabecera, con elevadas velocidades de corriente y bien oxigenadas.

Larva de la familia Chironomidae (orden dpteros). Esta familia es una de las ms


habituales y abundantes en todo tipo de hbitats de agua dulce, capaz de adaptarse a ros
con diferentes tipos de perturbaciones mejor que otros taxones de macroinvertebrados,
por lo que un aumento de su frecuencia relativa respecto al total de macroinvertebrados
nos indica que existe alguna perturbacin en el ecosistema.

Larva de la familia Gyrinidae (orden colepteros). Son depredadores tanto en estado


larvario como adulto. Los adultos describen caractersticos movimientos circulares en la
superficie del agua. Son capaces de vivir en aguas con diferente nivel de calidad.

Dpteros. Este orden, tambin conocido como moscas


verdaderas, es uno de los ms ampliamente distribuidos y
con mayor diversidad, en el que muchas especies presentan
larvas acuticas como los mosquitos y tbanos, entre otros.
Algunas especies estn adaptadas a vivir en zonas con
elevadas corrientes y concentraciones de oxgeno, mientras
que otras son especies oportunistas, adaptadas a vivir en
ecosistemas con ciertas perturbaciones e incluso en condiciones extremas, por lo que hay especies con requerimientos muy diferentes en cuanto a la calidad del agua, lo cual
es usado frecuentemente como indicador de la misma.

Larva de la familia Tabanidae (orden dpteros). Son depredadores que soportan cierto
grado de contaminacin. Son los conocidos tbanos, que en estado adulto provocan
dolorosas picaduras.

Tricpteros. Constituyen uno de los grupos de insectos ms importantes de los ecosistemas acuticos,
con larvas exclusivamente acuticas. Algunas especies
fabrican estuches con materiales tan diversos como arena, grava o restos vegetales y en el interior del mismo
desarrollan su ciclo larvario. Su modo de alimentacin
es muy variado, con especies herbvoras, detritvoras y
depredadoras, y presentan en general cierta exigencia
en cuanto a la calidad del agua.

Larva de la familia Sericostomatidae (orden tricpteros), junto con su estuche, construido


con granos de arena. Son buenos indicadores de la calidad del agua.

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Los macroinvertebrados acuticos como indicadores


del estado ecolgico
de como
los ros
Los macroinvertebrados
acuticos
indicadores del estado ecolgico de los ros

Larva de la familia Hydropsychidae (orden tricpteros). Son un tipo de tricpteros que no


Imagen
de un
tramo del
rofabrican
Najerillaredes
biende
conservado,
con
buen
desarrollo
del bosque
construyen
estuches,
pero
seda con las
que
atrapan
partculas
arrastradas
de
diversidad
hbitats,No
conson
diferentes
profundidades,
porribera
el ro yy gran
que le
sirven dede
alimento.
muy exigentes
en cuantoregmenes
a calidad de
del agua,
velocidad,
tipos deaparecer
sustrato,envegetacin
cauce fluviales.
o races expuestas, lo cual permitir
por lo que suelen
la mayoraendeeltramos
el desarrollo de una gran diversidad de organismos.

en ltimo trmino una disminucin de la diversidad de


Deriva
de macroinvertebrados
y empobrecimiento
estrategias para
macroinvertebrados
y el consiguiente
mantener
una
poblacin
a
pesar
de
la deriva
del ecosistema.
Alteraciones
del rgimen
caudal.
stasde
pueUn
aspecto fundamental
en del
el ciclo
de vida
los maden
derivarse de la
de agua
para regados,
de
croinvertebrados
estoma
la deriva,
definida
como el transporpequeas
centrales
hidrulicas
te y arrastre
de organismos
por y,la fundamentalmente,
corriente de un ro.
de
embalses,
y son capaces
de modificar
la deriva,
comunidad
Para
evitar prdidas
poblacionales
por esta
los
original
de seres vivos,
que lasdiferentes
especies autcmacroinvertebrados
hanpuesto
desarrollado
estratonas
desarrollado
estrategias
de las
vida
adaptadas
tegias,han
como
i) el remonte
del ro de
hembras
adulal
natural.
Endepositar
este sentido,
Narcs Prat,
tasflujo
voladoras
para
los huevos
aguascatedrtico
arriba,
de
ecologa
y experto
en ecologa fluvial,
asemeja las
ii) tasas
elevadas
de reproduccin
que compensen
variaciones
del caudal
de los ros
con
electroprdidas de anuales
individuos,
iii) migracin
hacia
lasunorillas
o
cardiograma
indica losy latidos
del corazn,
y afirma
hacia el flujo que
subterrneo
iv) estrategias
morfolgicas
que El
latidoresistir
naturaleldearrastre
los rosdel
es agua.
la esencia de su perpermitan
sonalidad;
cada
ro tiene su
latido propioalgunos
y cambiarlo
Entre estas
estrategias
morfolgicas,
macroinsignifica
cambiar
su personalidad,
es decir,
modificar
vertebrados
han desarrollado
ventosas
que les
permiten
totalmente
su flora y fauna.
adherirse fuertemente
y de manera temporal al sustrato,
como las familias de dpteros Blephariceridae y Simuliidae, mientras otras familias han desarrollado un aplanamiento dorsoventral, como la familia Heptageniidae
(efemerpteros).
Por su
las larvas
tricpteros
Especies invasoras.
Laparte,
introduccin
dede
especies
sin
estuchesesehasujetan
al sustrato
dos ganinvasoras
convertido
en unomediante
de los principales
chos
situados
en el ltimo
segmento
y en
problemas
ambientales
en la
poca deabdominal
la globalizacin,
los
tricpteros
estuche,
stepescando
puede lastrarse
con
puesto
que hoycon
podemos
estar
en un ro
espiedrecillas
tener prolongaciones
hidrodinmicas
que
candinavo yomaana
en el ro Iregua,
pudiendo transcontribuyen
a mantenerlos
en manera
el fondo.involuntaria si no
portar
numerosas
especies de
se toman las medidas preventivas necesarias. Algunas
especies introducidas son capaces de adaptarse perfectamente a las nuevas condiciones y provocan el desplazamiento de especies autctonas e incluso pueden
desencadenar la alteracin fsica y qumica del hbitat.
Algunas
de las de
especies
invasoras en ecosistemas
fluviaImportancia
los macroinvertebrados
en las
les
de
La
Rioja
son
los
cangrejos
seal
y
americano,
el viredes trficas
sn americano, el mejilln cebra o el siluro, entre otras.
Los macroinvertebrados tienen una especial importancia
en los ecosistemas acuticos al constituir el componente
deAlteraciones
biomasa animal
ms importante
muchos
tramos de
del bosque
de ribera.en
Los
bosques
ros
y jugar
un papel
fundamental
en la transferencia
de ribera
llevan
a cabo
una gran cantidad
de funcionesde
energa
desde
los recursos
basales
hacia
los consumidores
bsicas en
el ecosistema
fluvial
entre
la que
cabe dessuperiores
de las redesde
trficas.
Es decir,laaretencin
nivel de grupo,
tacar la estabilizacin
los mrgenes;
de
los
macroinvertebrados
vandela consumir
la materia
sedimentos
y, con ello, laacuticos
reduccin
poder erosivo

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orgnica fabricada en el ro por los organismos fotosintticos,ro;


como
algas o brifitos,
y lay materia
orgnica
del
la creacin
de hbitats
refugio para
todoprocedentipo
te del
ecosistema
terrestre,
fundamentalmente
del bosque
de
especies
animales,
incluidos
macroinvertebrados;
y la de
vannutrientes
a transferir
a los grandes vertebrados
ydelaribera,
retencin
y contaminantes
antes de del
ecosistema,
la principal
fuente de
alimento
que
entren enrepresentando
el cauce. Adems
proporcionan
alimento
stos, de
que la alteracin
de la de
comunidad
ydesombra
al manera
ro, favoreciendo
la aparicin
nuevos de
macroinvertebrados
de los ecosistemas
fluviales
va a de
afectar
microhbitats
e impidiendo
la proliferacin
excesiva
directamente
a animales
como alteracin
peces, aves
o maalgas.
Por todo
ello, cualquier
deacuticas
los bosques
mferos
de
riberasemiacuticos.
provocar una alteracin clara de la comuniComo
ejemplo, podemos destacar especies tan embledad
de macroinvertebrados.
mticas como la trucha, el desmn ibrico o el mirlo acutico, cuyas dietas se componen mayoritariamente de larvas
de efemerpteros, plecpteros y tricpteros, los cuales,
Importancia
de la madera
en el cauce. requieren
Se ha
como
hemos comentado
anteriormente,
buenas
querido
recalcar
la
importancia
de
la
madera
enloelque
cauce
condiciones de calidad del agua para vivir, por
una
como
contraposicin
a la
idea
generalizada
de que
la o
determinada
alteracin
que
empeore
la calidad
del agua
madera
muerta representa
suciedad. Esta
sirve de
las condiciones
de hbitat requeridas
por madera
estas especies
de
alimento
a
gran
cantidad
de
especies
de
macroinvermacroinvertebrados, va a provocar un claro descenso de la
tebrados,
la diversidad
del cauce gracias a la
poblacinaumenta
de los vertebrados
comentados.
aparicin de nuevos hbitats, como pozas o rpidos, y
sirve de refugio para numerosos animales acuticos, no
solo invertebrados, sino tambin numerosos peces como
las truchas, que pueden refugiarse aqu de depredadores
externos como garzas o cormoranes.
Con todo al
lo expuesto,
podemos
que loslaros
Impactos
ecosistema
fluvialconcluir
que alteran
son
mucho
ms
que
una
simple
corriente
de
comunidad de macroinvertebrados agua. Son
ecosistemas muy diversos y complejos, con una gran
cantidad de componentes fsicos y qumicos y organismos
Contaminacin
muy diferentes,
del todos
agua. los
A pesar
cuales
deson
la genenecesarios
para
ralizada
el correcto
implantacin
funcionamiento
de sistemasdeldero.
depuracin que
disminuyen el impacto de vertidos de tipo puntual
procedentes de ncleos urbanos e industriales, este tipo
de vertidos sigue suponiendo un claro impacto a los
ecosistemas fluviales, puesto que los sistemas de depuracin no son capaces de eliminar todas las sustancias
txicas ni todos los vertidos pasan por un sistema de
depuracin. Las sustancias txicas que llegan al ro provocarn un impacto sobre la comunidad de macroinvertebrados y la biota en general. Como ejemplo, cabe
destacar las crecientes concentraciones de pesticidas y
productos farmacuticos que se han detectado en los
ros y que pueden afectar gravemente a los animales
acuticos.

Eutrofizacin. Consiste en el crecimiento desmesurado de organismos fotosintticos en el agua como


consecuencia de un aumento de nutrientes en la misma,
Ro limitado lateralmente por la presencia de escolleras, lo que provoca la
fundamentalmente
nitratos
procedentes
actividades
homogenizacin
del cauce, con
pocos hbitats
diferentes en de
el ro.
Asimismo,
la
eliminacin del bosque
de ribera incrementa
la insolacin
del
cauce, lo que
agroganaderas
y
fosfatos
procedentes
de
detergentes.
origina un desarrollo excesivo de algas en el mismo. Con todo ello, la diversidad de
La acumulacin
algas
y otros
productores
macroinvertebrados
y de excesiva
organismos ende
general
se ver
muy empobrecida.
conduce finalmente a la muerte y putrefaccin de stas, provocando un descenso de las concentraciones de
oxgeno en el agua, que limita el asentamiento de gran
cantidad
de macroinvertebrados.
EL AUTOR:
Rubn Ladrera Fernndez
Rubn Ladrera Fernndez (Njera, 1980) es Licenciado en
Ciencias Ambientales por la Universidad de Salamanca y
Doctor por la morfolgicas.
Universidad Pblica
Navarra.que
Mster
Alteraciones
Cabededestacar
cadaen
Ecologa de Sistemas Acuticos Continentales por la Univergrupo
de macroinvertebrados vive en un tipo concreto
sidad de Barcelona. Es autor de numerosos artculos cientde hbitat,
como pueden
ser pozas,
rpidos,e sombras,
ficos en revistas
de investigacin
nacionales
internacionagrandes
de rboles,
plantas
acuticas,
les, asbloques,
como de races
varios captulos
de libro
y comunicaciones
llanuras
de inundacin,
Por ello, cualquier
a congresos.
Es profesoretc.
de enseanza
secundariatipo
en elde
IES
alteracin
Tierra Estella
que provoque
(Navarra) yuna
lleva
homogenizacin
a cabo diferentesdel
estudios
caucede
de La Rioja,
especialy lainvestigacin
eliminacinendeecosistemas
muchos defluviales
estos hbitats,
como
la
mente en el de
Parque
NaturaloSierra
de Cebollera.provocar
construccin
escolleras
canalizaciones,

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