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Un libro digital

es un libro inmortal
D.L
Copyright 1960 by Harold Robbins
Ttulo original: Stiletto
Primera edicin en este formato: febrero de 2014
de la traduccin: Roger Vzquez de Parga, 1986
del diseo de portada: Pablo Leonardo Martnez
ISBN: 9788493700928
de esta edicin: Barcelona Digital Editions, S.L.
Av. Marqus de lArgentera 17, pral.
08003 Barcelona
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de Espaa e Hispanoamrica.
ndice
Cubierta
Sinopsis
Prlogo
Uno
Dos
Tres
Cuatro
Cinco
Seis
Siete
Ocho
Nueve
Diez
Once
Doce
Trece
Catorce
Quince
Diecisis
Diecisiete
Dieciocho
Diecinueve
Veinte
Veintiuno
Veintids
Veintitrs
Veinticuatro
Veinticinco
Veintisis
Veintisiete
Sobre el autor
Sinopsis
El conde Cesare Cardinalli es conocido dentro de la alta sociedad tanto por
su aficin a las carreras de coches como a las mujeres atractivas, pero
tambin es un despiadado asesino al servicio de la mafia. En esta ocasin
su Padrino le encarga una difcil misin: acabar con la vida de tres testigos,
protegidos por el agente especial George Baker, que van a declarar contra
los capos del sindicato. Conseguir su objetivo? Comienza el juego del
gato y el ratn. Antes de que El Padrino se convirtiera en un fenmeno de
ventas, el escritor Harold Robbins cre una extraordinaria novela sobre la
Mafia que establece el estndar para la novela negra clsica. Stiletto es una
obra maestra cargada de suspense, sexo, lujo y pasin. En el prlogo,
escrito poco antes de su muerte, Harold Robbins afirmaba: 'Stiletto es una
de mis novelas preferidas'. Una sorprendente novela sobre la Mafia. Una
obra maestra descubierta de nuevo. Descubre por qu Harold Robbins es
uno de los escritores ms ledos en todo el mundo.
Harold Robbins
EL PRECIO DEL PLACER
Traducido del ingls por Roger Vzquez de Parga
Prlogo
Memorias de Harold Robbins.
Empec trabajando con diecisiete aos en una tienda de ultramarinos
de la Calle 125, cerca de la esquina con Convent Avenue, en Harlem. Mi
trabajo consista en hacer un poco de todo: llevar pedidos, limpiar el suelo
con una mopa, quitar el polvo de los estantes en los que se almacenaban las
latas y cajas y reponer el stock de los mostradores cuando se encontraban
vacos.
Afortunadamente haba otros tres dependientes que trabajaban all y
ayudaban a los clientes con sus compras, por lo que dispona de bastante
tiempo libre para esconderme en la habitacin trasera y leer las revistas
que los dependientes dejaban abiertas sobre las cajas del almacn.
Resultaba excitante leerlas en mi habitacin, en casa de la seora Green.
En poco tiempo tena todas las paredes recubiertas con aquellas revistas.
Recuerdo sus nombres: Amazing Stories, Ace Magazine y Detective
Stories.
Cuando crec, me sorprendi saber que todo el mundo conoca
aquellas revistas y sus historias, y que les gustaban. En aquella poca un
amigo me haba presentado a alguien que trabajaba en la biblioteca
leyendo novelas. Eran los aos treinta cuando le por primera vez una
novela de Donald Henderson titulada Louis Beretti. Me gust mucho y
encontr un mundo nuevo. Narraba la historia de un muchacho italiano que
creca en el Lower East Side de Nueva York fumando opio con sus amigos
chinos y aprendiendo cosas sobre el amor y el sexo en las azoteas de los
edificios. El chico creci y se convirti en un asesino. En cuanto acab de
leer aquella novela fui a la biblioteca a buscar otro libro del mismo autor.
Se titulaba Millie; trataba de una chica del Lower East Side que consigui
abrirse camino en sociedad y se cas con un hombre muy rico de la Quinta
Avenida que era presidente de un banco de Wall Street. Los dos libros eran
fantsticos, y al poco tiempo me enter de que se haban llevado al cine.
Nunca pens que me convertira en escritor, pero a principios de los
aos cuarenta consegu un trabajo en el almacn de Universal Pictures.
Otra vez me encontr con que estaba todo lleno de libros y guiones
cinematogrficos para leer. Mientras estuve trabajando en el almacn,
descubr una manera de ahorrarle a los estudios un montn de dinero y me
trasladaron al departamento de presupuestos y planificacin. De nuevo la
suerte me sonri y pronto ascend a ayudante del vicepresidente de
produccin. Despus de permanecer en este trabajo durante algunos meses,
mi jefe me orden extender un cheque por 300.000 dlares como pago por
los derechos de un libro que quera llevar a la gran pantalla. Yo lo haba
ledo. Le dije que era una porquera y que cualquiera, incluso yo, podra
escribir un libro mejor que aquel. Se ech a rer y me apost cien dlares a
que yo no era capaz de escribir ms que cheques.
Dos aos ms tarde vi sorprendido cmo se publicaba mi primera
novela. Como parte de la publicidad del libro, Never Love a Stranger, me
invitaron a un importante programa de radio llamado Books on Trial, cuyo
anfitrin era Sterling Lord, uno de los ms importantes crticos de Nueva
York. Se trataba de un programa de media hora que simulaba un juicio y
era emitido en prime time. Cuando me sent en el silln de los acusados
me temblaban las rodillas. Adems de a m mismo, como escritor al que se
juzgaba por Never Love a Stranger; el programa inclua un fiscal, que se
supona iba a destrozar el libro; y un abogado defensor, que era un
conocido periodista encargado de defender a la novela y a m como
escritor. Casi al final del programa me puse a sudar porque el fiscal dijo
que era una idiotez pensar que los lectores creeran que exista en realidad
un sindicato del crimen. Evidentemente no haba ledo nada en los
peridicos sobre la Comisin Kefauver del Congreso. La Mafia estaba
presente en todos los peridicos, y si aquello no era un sindicato, qu era?
Fue entonces cuando comenc a desarrollar una idea para hacer una
novela sobre la Mafia. En el fondo de mi cabeza ya haba ideado un
extraordinario personaje, pero sera muchos aos y cuatro novelas despus
cuando por fin escribira Stiletto.
En aquella poca le y aprend muchas cosas sobre la Mafia, como que
sus miembros venan de Sicilia a Amrica y all se abran camino en
muchos negocios, tanto legales como ilegales.
Al conde Cesare Cardinali se le orden ir a los Estados Unidos por su
don de la Mafia siciliana. Para el mundo exterior el conde era un hombre
que conduca rpidos automviles de manera temeraria y era propietario de
un concesionario en Park Avenue, en Nueva York. El mundo tambin
estaba al corriente de que era uno de los ms conocidos playboys de la
sociedad neoyorquina, alguien de quien cada da se encontraba alguna
noticia en los peridicos. Lo que el mundo no saba de l era que se trataba
de un despiadado asesino que perteneca a la Mafia.
Stiletto es una de mis novelas favoritas. Incluso hoy, despus de que
se hayan escrito muchas y muy buenas novelas sobre la Mafia, pienso que
Stiletto es una de las ms importantes precursoras.
Uno
Eran algo ms de las diez y solo haba tres hombres en la barra, adems de
otro sentado a una mesa del fondo, cuando entr una mujerzuela
acompaada de una helada rfaga de aire nocturno.
Se encaram a un taburete y permiti que el abrigo le resbalara desde
los hombros.
Dame una cerveza pidi.
Sin pronunciar palabra, el camarero acerc un vaso de cerveza y lo
coloc delante de la muchacha. Acto seguido cogi la moneda de
veinticinco centavos y la deposit en la caja.
Hay movimiento esta noche, Jimmy? le pregunt mientras
examinaba con la mirada a los hombres de la barra y esperaba respuesta a
su pregunta.
El camarero movi negativamente la cabeza.
Esta noche no, Mara. Los domingos por la noche la clientela se
queda en la cama.
Se alej y comenz a sacar brillo a unos vasos que estaban dispuestos
bajo la barra. La observ mientras ella daba un sorbo a la cerveza. A todas
las llamaba Mara; eran pequeas puertorriqueas de brillantes ojos
negros, senos turgentes y nalgas prietas. Se pregunt cundo se habra
inyectado la muchacha la ltima dosis.
La ramera descart a los hombres de la barra. Se dio la vuelta para
mirar al que se hallaba sentado a la mesa. Solo se le vea la espalda, pero
era suficiente para poder afirmar, por el corte del traje, que se trataba de un
forastero. Le dirigi una mirada inquisitiva al camarero. Al ver que este se
encoga de hombros, la mujer se dej caer del taburete y se encamin hacia
la mesa.
El hombre tena la mirada fija en el vaso de whisky cuando ella lleg
a su lado.
Se siente solo, seor? le pregunt.
Supo cul sera la respuesta en cuanto el hombre levant la cabeza
para mirarla. Tena los ojos de color azul oscuro, el rostro curtido y la boca
vida. Hombres como aquel jams compraban los placeres, sencillamente
los tomaban.
No, gracias repuso Cesare con amabilidad.
La buscona esboz una sonrisa, inclin ligeramente la cabeza y volvi
a la barra. Se sent de nuevo en el taburete y sac un cigarrillo.
El camarero, pequeo y rechoncho, le acerc una cerilla.
Ya te lo dije le susurr sonriente; los domingos no hay nada
que hacer.
La muchacha aspir profundamente el humo del cigarrillo y despus
lo expuls poco a poco.
Ya lo s dijo en tono neutro, al tiempo que una tenue seal de
preocupacin le apareca en el rostro. Pero necesito seguir trabajando. Es
un hbito muy caro.
El telfono de la cabina que haba a un lado de la barra comenz a
sonar, y el camarero se alej de la mujer para atender la llamada. Poco
despus sala de la cabina y se acercaba a la mesa de Cesare.
Para usted, seor.
Mil gracias repuso Cesare, dirigindose hacia el telfono. S,
dgame? se le oy decir mientras cerraba la puerta de la cabina.
La voz de la mujer al otro lado del hilo era casi un susurro. Hablaba
en italiano.
Tiene que ser por la maana dijo, antes de que se presente en
el tribunal.
Cesare le contest en el mismo idioma.
No puede ser en otro sitio?
No. A pesar de que hablaba en un tono bastante bajo, la voz de la
mujer llegaba con claridad hasta el auricular. No hemos conseguido
averiguar desde dnde viene. Lo nico que sabemos es que tiene que estar
en el tribunal a las once en punto.
Y los dems? pregunt Cesare. Continan en el mismo
lugar?
S repuso la mujer. En Las Vegas y en Miami. Ya ha hecho
usted planes?
Lo tengo todo listo afirm Cesare.
La voz al telfono adquiri un matiz ms spero.
Ese hombre debe morir antes de subir al estrado. Y los otros
tambin.
Cesare rio secamente.
Dgale a don Emilio que no se preocupe. Que los considere hombres
muertos.
Colg el telfono y sali a la calle, a la oscura noche del Harlem
hispano. Se subi las solapas para combatir el helado viento invernal y
comenz a caminar. A dos manzanas de Park Avenue le hizo seas a un
taxi y subi a l.
Llveme al Morocco le indic al conductor.
Se hundi en el asiento y encendi un cigarrillo; comenzaba a sentirse
excitado. Ahora era real. Por primera vez desde la guerra suceda en
realidad. Record cmo haba sido la primera vez. La primera chica y la
primera muerte. Es curioso que siempre parezcan caminar juntas. La
sensacin de estar vivo nunca se hace tan evidente como cuando se tiene la
muerte entre las manos.
Pareca haber transcurrido mucho tiempo desde entonces. Era el ao
1935 y l tena quince aos. Aquel da haba tenido lugar un desfile en el
pequeo pueblo siciliano situado al pie de una montaa. Los fascistas
siempre estaban haciendo desfiles. Por todas partes se vean banderas y
retratos del Duce con rostro ceudo, el puo cerrado y ojos saltones y
porcinos. Vivid Peligrosamente. Sed Italianos. Italia significa Fuerza.
Empezaba a oscurecer; Cesare, camino de casa, se encontraba al pie
de la montaa. Mir hacia arriba. El castillo se ergua al borde de un
promontorio, cerca de la cima. Era feo y muy recargado, y as haba sido
durante casi seiscientos aos. Desde que algn remoto antepasado, el
primer conde Cardinali, haba tomado como esposa a una hija de la familia
Borgia.
Subi por la montaa desde la via de Gandolfo, sintiendo cmo le
invada el fuerte olor de las uvas negras. An recordaba el sonido de los
tambores y la excitacin que se haba apoderado de l aquella noche. Tena
la mente saturada de historias obscenas que, segn el viejo sargento de
reclutamiento, tenan lugar en el palacio del Duce.
Collones! haba exclamado alegremente el viejo soldado.
Nadie ha tenido unos cojones as en toda la historia de Italia. Cada noche
necesitaba cinco chicas diferentes. Lo s porque yo era el encargado de
proporcionrselas. Y todas se marchaban escocidas, como si las hubiera
montado un toro. Sin embargo, l ya estaba arriba a las seis de la maana,
fresco como una rosa y dispuesto para llevarnos a hacer dos horas de
instruccin. La baba le resbalaba por la barbilla. Os lo aseguro,
muchachos; si lo que queris son mujeres, con el uniforme del ejrcito
italiano las conseguiris fcilmente. Hace que todas las chicas piensen que
obtienen un poco del Duce.
Y entonces Cesare divis a la chica. Apareci por detrs de la casa de
Gandolfo. Ya la haba visto en ocasiones anteriores, pero nunca en un
estado de excitacin como el que tena en aquel momento. Era la hija del
propietario de unas bodegas; se trataba de una criatura alta, fuerte y con
unos pechos soberbios. Traa un pellejo de vino de las bodegas situadas
cerca del arroyo. Al verlo, afloj el paso.
l se detuvo y la mir. Todava le duraba la euforia del da; haca
calor y se enjug el sudor del rostro con un brazo.
La muchacha habl con voz suave y respetuosa.
Quiz al seor le apetece beber un poco de vino fresco?
l asinti sin pronunciar palabra y se le acerc. Levant el pellejo y el
vino rojo le corri a travs de la garganta, salpicndole la barbilla. Sinti
en su interior el resquemor del lquido, a la vez clido y fresco. Le
devolvi el pellejo y se quedaron all, mirndose el uno al otro.
Poco a poco el pecho y la garganta de la muchacha se encendieron,
hasta que el sonrojo le cubri tambin la cara; baj los ojos. l observ el
repentino empuje de los pezones luchando por salir a travs de la rstica
blusa y los pechos henchidos que le asomaban por el escote.
Se dio la vuelta y, de espaldas a la muchacha, comenz a caminar
hacia el bosque. La experiencia de generaciones, acumulada en lo ms
profundo de su ser, le confiri la certidumbre de que no caba ninguna duda
sobre su capacidad para poseer.
Vamos!
Obediente como un autmata, la muchacha lo sigui. En el interior del
bosque los rboles eran tan espesos que a duras penas se distingua el azul
del cielo. Se sent a su lado y no pronunci palabra mientras l la
desnudaba con las manos.
Se arrodill un momento junto a la joven, estudiando las bellas lneas
de aquel cuerpo, los exuberantes pechos, el movimiento del vientre al
respirar, las fuertes y recias piernas. Sinti que en su interior creca un
torrente de pasin, y se abalanz sobre ella.
Para l era la primera vez, pero no para la muchacha. Dos veces lanz
un grito de agona mientras ella le estrechaba fuertemente; despus,
agotado, se retir y, con la respiracin entrecortada todava, se tendi a su
lado.
La muchacha se volvi hacia l, acaricindole con los dedos mientras
lo besaba. Al principio, l la rechaz, pero despus le toc casualmente los
pechos con una mano, que se qued inmovilizada en tan sugestivo lugar.
Casi sin darse cuenta, los oprimi con excesiva fuerza, por lo que la
muchacha lanz un grito de dolor.
Por primera vez, l la mir directamente a la cara. La muchacha tena
los ojos abiertos de par en par, empaados. Apret de nuevo y ella volvi a
gritar, aunque esta vez mantuvo los ojos cerrados. Haba lgrimas en las
comisuras, pero la boca se hallaba abierta presa de un xtasis jadeante,
como si se tratase de cobrar fuerzas del aire.
A Cesare le embarg una sensacin de poder que jams haba
experimentado antes. Con crueldad esta vez, apret de nuevo con los
dedos; el grito de dolor de la muchacha ahuyent a los pjaros que,
chillando, echaron a volar entre las numerosas ramas. De repente, ella
abri los ojos y lo mir; despus inclin reverentemente la cabeza hacia el
cuerpo, sbitamente despierto, de aquel hombre.
Ya era de noche cuando se separ de ella. Se senta fuerte y eufrico.
La hierba semejaba una alfombra bajo sus pies. Se encontraba casi en el
borde del pequeo claro cuando la voz de la muchacha lo detuvo.
Signore!
Se dio la vuelta. Ella se haba puesto en pie, y su cuerpo, desnudo,
brillaba en la oscuridad y pareca brotar de la misma tierra. Tena los ojos
encendidos como estanques luminosos en medio del rostro. Imbuida de
orgullo y satisfaccin, esbozaba una sonrisa. Las dems se sentiran
celosas cuando les explicase lo ocurrido. No se trataba de un labrador, ni
de un trabajador temporero. Aquel hombre representaba la alcurnia, la
verdadera sangre; era el futuro conde Cardinali.
Grazia! dijo con sinceridad.
l la salud con una breve inclinacin de cabeza y se adentr en el
bosque, perdindose de vista antes de que ella tuviese tiempo de agacharse
a recoger la ropa.
La siguiente vez que Cesare tuvo noticias de ella fue seis semanas
ms tarde, en la escuela de esgrima del pueblo. Haca tiempo que el
maestro haba renunciado a ensearle, pues Cesare posea una habilidad
muy superior a la suya, ya en decadencia. Solo asista a las clases para
mantenerse en forma. La puerta se abri repentinamente dando paso a un
joven soldado.
Entr en el reducido gimnasio y mir a su alrededor; luca el uniforme
de la guardia del Duce, lo que resultaba completamente fuera de lugar en
aquella arcaica atmsfera de espadas. Habl con voz tensa.
Quin de ustedes es Cesare Cardinali?
Un sbito silencio se expandi por toda la estancia. Dos jvenes que
practicaban esgrima bajaron los floretes y se volvieron hacia el recin
llegado. Cesare se le acerc despacio desde la pared en la que estaba
haciendo pesas.
Se coloc de pie frente al soldado.
Soy yo le comunic.
El militar lo mir detenidamente.
Soy el prometido de Rosa, que adems es mi prima dijo sin
mover apenas la boca.
Cesare lo observ de arriba abajo. No conoca a nadie que se llamara
as.
Y quin es Rosa? pregunt cortsmente.
Rosa Gandolfo! El nombre sali con furia de los labios del
soldado. Me han hecho venir desde mi destino en Roma para casarme
con ella. Y todo porque usted la ha dejado embarazada!
Cesare clav la mirada en aquel hombre durante un momento, hasta
que comprendi lo que suceda. Despus sinti un cierto alivio.
Eso es todo? le pregunt mientras un extrao sentimiento de
orgullo comenzaba a abrirse paso en su interior. Hablar con mi padre,
el conde, e intentar que reciban ustedes una compensacin econmica.
Dio media vuelta y comenz a alejarse. Pero el soldado lo oblig a
volverse de nuevo.
Dinero? grit. Cree usted que es eso lo que pretendo? No!
Est equivocado!
Cesare lo mir con frialdad.
Como quiera. En ese caso no le dir nada a mi padre.
El militar le cruz la cara de una rotunda bofetada.
Exijo una satisfaccin!
La huella de la mano qued claramente marcada en el rostro de
Cesare, que haba empalidecido de repente.
Los Cardinali no consideramos que sea un honor pelear con un
plebeyo.
El soldado escupi las palabras con odio.
Los Cardinali son unos cobardes, unos chulos que se aprovechan
de las mujeres! Y t, que solo eres un bastardo, pareces an peor que
ellos! Tena razn el Duce al decir que la italiana es una aristocracia
podrida y en decadencia que debe dejar paso a la fuerza de los paisanos.
La mano de Cesare se movi rpida como la luz, y el militar, a pesar
de que pesaba al menos diez quilos ms que l, fue a parar al suelo, donde
qued tendido cuan largo era. Cesare lo mir; una extraa expresin le
apareci en el rostro y los ojos se le oscurecieron hasta el punto de perder
su habitual color azul. Levant la mirada hacia el maestro. Haca mucho
tiempo que nadie se atreva a mencionar la ilegitimidad de su nacimiento.
Denle una espada dijo con calma. Me batir con l.
No, signore Cesare, no! El maestro estaba aterrado. Vuestro
padre, el conde, no
Cesare lo interrumpi. La voz, aunque tranquila, presentaba un tono
autoritario que no dejaba lugar a dudas.
Dele una espada! A mi padre no le gustara que esta calumnia
vertida sobre nuestro nombre quedara impune.
El soldado ya se haba puesto en pie. Sonrea sin dejar de observar a
Cesare.
En el ejrcito italiano dijo se nos ensea a la manera
tradicional: una espada en la mano derecha y una daga en la izquierda.
Cesare asinti.
De acuerdo!
El militar comenz a quitarse la casaca dejando al descubierto unos
musculosos brazos y hombros. Seguro de s mismo, no apartaba los ojos de
Cesare.
Ya puede enviar a alguien a buscar a un sacerdote, mi joven
violador indic, porque es usted hombre muerto.
Cesare no respondi, pero en el fondo de los ojos le apareci un brillo
maligno de satisfaccin. Se quit la camisa y la arroj al suelo.
Listo?
El soldado movi la cabeza en seal de asentimiento. El maestro los
llam a las posiciones de salida. Cesare pareca un hombre delgado y
descolorido al lado del moreno y pesado cuerpo del militar.
En garde!
Las espadas cruzadas centellearon ms arriba de las cabezas. El
maestro dio la seal para comenzar. Inmediatamente el soldado lanz, con
la velocidad del rayo, una poderosa estocada.
Cesare esquiv la espada, que pas rozndole un costado. Se ech a
rer en voz alta. Su contrincante lanz una maldicin y asest con fuerza
otro tajo. Cesare eludi el golpe con agilidad y luego se adelant para
atacar. Blandi el florete dibujando rpidos molinetes; las espadas se
trabaron y la del soldado sali despedida, volando por los aires. Finalmente
cay al suelo con gran estrpito.
Cesare apoy la punta de su arma en el pecho del soldado.
Os rends, caballero?
El militar lanz una maldicin y apart de s la espada con un golpe
de daga. Se ech a rodar hacia un lado en un intento de recuperar el florete,
pero Cesare se interpuso.
El joven soldado lo mir fijamente y lanz otro juramento. Cesare rio
de nuevo. Haba en l un regocijo que ninguno de los presentes haba visto
antes. Tir su propia espada a un rincn, al lado de la de su rival.
Antes de que el sonido que produjo al caer se apagase del todo, el
militar se abalanz sobre Cesare intentando alcanzarle el rostro con la
daga. Pero este se apart a tiempo y el arma solo golpe el aire.
Cesare se encontraba en cuclillas, sosteniendo la daga, con la punta
hacia fuera, en la palma de la mano. El soldado tambin se agach. Atac
de nuevo, aunque esta vez con ms cautela. Cesare par el golpe con
facilidad.
Y despus pas al ataque; el contrario dio un paso atrs y, viendo un
hueco, volvi a lanzar una estocada. En esta ocasin, los dos cuerpos
quedaron trabados en un grotesco abrazo. Cuando los brazos del soldado se
cerraron alrededor del cuerpo de Cesare, este no pareci preocuparse lo
ms mnimo. Durante un rato permanecieron de pie, balancendose
adelante y atrs en una suerte de abrazo obsceno. Luego, lentamente, los
brazos del militar aflojaron a su presa y comenzaron a bajar muy despacio.
La daga le resbal de los dedos, ya sin vida, y cay al suelo; el militar
se desplom de rodillas. Se aferraba con las manos a las caderas de Cesare,
que se ech hacia atrs. Todos pudieron ver el acero que sujetaba en la
mano.
El soldado cay de bruces; el maestro se apresur a agacharse a su
lado.
Llamen a un mdico! pidi ansiosamente.
Cesare ya estaba recogiendo la camisa.
No se moleste indic tranquilamente mientras se diriga hacia la
puerta. Est muerto.
Sin fijarse mucho en lo que haca, se guard la daga en el bolsillo de
la chaqueta, cruz el umbral y se perdi en la oscuridad de la noche.
La muchacha lo esperaba en la colina, en el lugar donde la carretera
que conduca al castillo formaba la ltima curva. El joven se detuvo al
verla. Se miraron fijamente, sin pronunciar palabra. Despus Cesare dio
media vuelta y, alejndose de la carretera, se adentr en el bosque.
Obediente, la muchacha lo sigui.
En cuanto perdieron de vista la carretera, Cesare se volvi hacia ella;
los ojos de la muchacha, muy abiertos, se iluminaron mientras avanzaba
hacia l. El joven le desgarr la blusa y comenz a apretar cruelmente los
senos desnudos.
Ay! grit ella a punto de desmayarse.
Entonces el dolor lo lacer tambin a l y le recorri todo el cuerpo,
desde los testculos hasta las vsceras vitales. Se despoj frenticamente de
la ropa, pero el semen ya se derramaba salvajemente sobre el suelo.
La brillante luna de Sicilia se hallaba ya muy alta sobre ellos cuando
Cesare se sent en la oscuridad y se dispuso a buscar la ropa.
Signore le susurr la muchacha.
No contest. A tientas, encontr los pantalones, se levant y se los
puso.
Signore, he venido para avisarle. Mi primo
Ya lo s la interrumpi l, mirndola.
Se notaba por la voz que la muchacha era presa del miedo.
Pero ha dicho que pensaba matarlo.
Cesare sonri en silencio.
Pues todava sigo aqu.
Pero, signore, puede encontrarlo a usted en cualquier momento.
Incluso ahora, aqu. Es un hombre orgulloso y muy celoso.
Lo era dijo Cesare llanamente. Ya est muerto.
Muerto? La voz de la muchacha sonaba casi como un grito. Se
puso en pie de un salto. Lo ha matado usted?
Cesare se estaba abrochando la camisa.
S repuso secamente.
Se abalanz sobre l, arandolo como una tigresa y golpendolo con
los puos. Lloraba y gritaba al mismo tiempo.
Canalla! Se ha acostado conmigo con las manos an manchadas
de sangre fresca? Es usted el animal ms despreciable que conozco! Con
quin me casar ahora? Qu voy a hacer con la criatura que llevo en el
vientre?
Mientras sujetaba con fuerza las manos de la muchacha, a Cesare se le
ocurri la respuesta.
Si t no lo hubieras deseado, no tendras ah a esa criatura.
Ella lo mir directamente a los ojos; comprendi que el joven lo saba
todo. Ech la cabeza hacia atrs y le escupi a la cara.
Ahora ya no lo deseo! grit. No sera ms que un monstruo,
un bastardo como su padre!
Cesare alz con fuerza una rodilla y golpe con ella el vientre de la
muchacha. Esta sofoc un grito de dolor y cay al suelo, vomitando entre
convulsiones.
l la observ y, casi involuntariamente, asi la daga que llevaba en el
bolsillo y la sac.
La muchacha lo mir a su vez, con el terror reflejado en los ojos.
Los labios de Cesare se distendieron en una glida sonrisa.
Si ya no lo quieres, deshazte de l con esto dijo, dejando caer la
daga al suelo. Te purificar. Lleva la sangre de tu primo.
Y dndose la vuelta se march.
Encontraron muerta a la muchacha a la maana siguiente. Yaca
sujetando la daga con las dos manos; tena los muslos cubiertos de sangre
seca, sangre que tambin haba empapado la tierra alrededor del cadver.
Dos das ms tarde, Cesare parta hacia Inglaterra para continuar sus
estudios. No volvera a Italia hasta que, cinco aos despus, comenzara la
guerra.
Mientras tanto, los Gandolfo construyeron una bodega nueva con las
diez mil liras que les dio el conde Cardinali.
El taxi se detuvo frente al Morocco; el gigantesco portero se acerc para
abrir la puerta. Al ver a Cesare sonri.
Ah, conde Cardinali! exclam calurosamente. Buenas noches.
Ya comenzaba a pensar que esta noche no lo veramos por aqu.
Cesare pag al taxista y baj del vehculo; le ech una mirada al reloj.
Eran las once y media. Sonri para sus adentros. Tena en la mente la
imagen de la mujer que lo estaba esperando en el interior del restaurante, y
ello le aumentaba la excitacin. Aquel cuerpo clido y acogedor tambin
formaba parte de la realidad de la vida.
Dos
George Baker, agente especial de la polica, se dispona a apagar las luces
del despacho. Al llegar a la puerta dud durante un instante, se acerc de
nuevo al escritorio y descolg el telfono. El aparato dispona de lnea
directa con el capitn Strang, del cuartel general.
Qu tal marcha todo?
La potente voz de Strang son como un trueno a travs del aparato.
Todava no se ha marchado usted? Son ms de las once.
S, ya lo s. Tena que arreglar unas cuantas cosas aqu en el
despacho y se me ocurri, ponerme en contacto con usted antes de irme
para asegurarme de que todo marcha bien.
No hay ningn motivo de preocupacin le indic
confidencialmente el polica. Tenemos rodeada toda la zona. Los
alrededores del Palacio de Justicia estn vigilados; he apostado hombres en
todos los edificios y esquinas cercanos. Se quedarn all durante la noche y
tambin maana por la maana; no se irn hasta que el testigo se encuentre
en el tribunal. Crame, hasta que no entre en la sala nadie podr
acercrsele a menos de diez pasos.
Estupendo repuso Baker. Por la maana ir directamente al
aeropuerto a esperar el avin. Nos veremos a las once en el Palacio de
Justicia.
De acuerdo. No se preocupe y vyase a dormir le aconsej Strang
. Lo tengo todo bajo control.
Pero cuando Baker volvi a la habitacin del hotel en donde se
alojaba, no consigui conciliar el sueo. Se sent en la cama y pens en
llamar a su esposa, pero desech la idea de inmediato. Supuso que una
llamada telefnica, en plena noche la asustara. Se levant de la cama y se
acomod en una silla.
Sac la pistola de la funda, que se hallaba colgada en el respaldo de la
silla, y la mir con detenimiento. Hizo girar el tambor distradamente y
luego volvi a ponerla en la pistolera. Estoy nervioso pens; he
estado demasiado tiempo metido en este asunto.
Durante los ltimos seis aos no se haba dedicado a otra cosa. Haba
estado trabajando exclusivamente en aquel caso.
Parte en dos a la Mafia, la Sociedad, el Sindicato o como quiera que
se llame esa organizacin que controla los bajos fondos de Amrica le
haba ordenado el jefe.
Baker era entonces un hombre joven, o al menos eso le pareca ahora
que se senta como un viejo. En el momento en que l haba empezado a
ocuparse de aquel asunto, su hijo estaba terminando los estudios primarios;
ahora ya se hallaba a punto de licenciarse en la universidad.
Haba ido transcurriendo el tiempo. Las pistas no le conducan a nada
concreto y los aos pasaban de modo frustrante. Era imposible llegar hasta
el final, hasta aquellos hombres a quienes llamaban Don. Por supuesto,
los peces pequeos haban ido cayendo en las trampas con regularidad;
pero los grandes siempre conseguan escapar.
Despus sucedi algo que haba acabado con aquella calma. Un
hombre haba hablado del asesinato de dos agentes federales de Narcticos
a bordo de un barco a la entrada del puerto de Nueva York. Se haba
seguido la pista concienzudamente y ahora, por primera vez en la historia
del crimen organizado, cuatro de los cabecillas iban a ser juzgados. Por
asesinato y por conspiracin para asesinar.
Poda ver mentalmente el expediente de cada uno de los acusados.
George Wehrman, conocido como el Gran Holands, cincuenta y siete
aos, veintiuna detenciones, ninguna condena, y que en la actualidad
trabaja de funcionario para un sindicato; Allie Fargo, alias El Estafador,
cincuenta y seis aos, un arresto, una condena, una sentencia suspendida,
contratista de profesin; Nicholas Papas, por otro nombre Nick el Dandi,
cincuenta y cuatro aos, treinta y dos arrestos, nueve de ellos por asesinato,
dos condenas, veinte das de crcel, afamado jugador profesional, sin
ninguna otra ocupacin conocida; Emilio Matteo, alias El Juez, sesenta y
un aos, once arrestos, una condena, cinco aos en prisin, deportado,
actualmente retirado.
El recuerdo de este ltimo personaje le hizo esbozar una amarga
sonrisa. Retirado, deca el informe. Retirado de qu? Del asesinato, de
los narcticos, de todas las actividades ilegales que la mente humana pueda
concebir? No; el Juez, Don Emilio, como a veces lo llamaban sus socios,
nunca se retirara.
El hecho de que despus de la guerra lo hubieran deportado a Italia
solo haba servido para que robase con ms facilidad. Por grande que
hubiera sido la ayuda que Matteo le prestara al Gobierno al planear la
invasin de Italia durante la guerra, no deberan haber accedido a dejarlo
salir de la crcel. Cuando se tiene a un hombre como ese entre rejas, lo
nico sensato es tirar la llave bien lejos.
Baker record las innumerables ocasiones en que haba tenido que
volar por todo el pas despus de recibir algn soplo revelando que Matteo
haba regresado; pero nunca consegua encontrarlo. Aunque todos los
indicios indicaran que realmente haba estado all: los narcticos y los
muertos. Meras evidencias mudas. Pero en esta ocasin era diferente. Esta
vez existan pruebas, tenan testigos dispuestos a hablar, aunque solo fuera
para salvar la vida. Y era a causa de aquellas evidencias por lo que haban
hecho regresar a Matteo de Italia.
Haba costado mucho tiempo y trabajo, pero ahora por fin los tenan.
Eran tres testigos, y el testimonio de cada uno de ellos corroboraba el de
los otros dos. Testimonio que, casi con seguridad, significaba la muerte de
los acusados. Solo haba un problema: conseguir que aquellos hombres
llegaran al estrado de los testigos vivos.
Intranquilo, Baker se levant de la silla y se acerc a la ventana para
contemplar la ciudad, sumida en tinieblas. Conociendo como conoca a
Matteo, estaba convencido de que all afuera, en alguna parte, en algn
lugar de la ciudad, uno o varios asesinos aguardaban la oportunidad.
El problema era saber cmo, qu, cundo, dnde y quin.
El matre, un hombre con bigote, se inclin obsequiosamente al verla.
El conde Cardinali ya ha llegado, seorita Lang murmur.
Tenga la bondad de seguirme.
Se dio la vuelta y ella, con lentos y graciosos movimientos de modelo
y la larga cabellera pelirroja brillndole sobre los hombros, lo sigui.
Caminaba despacio, consciente de las miradas de admiracin y de las
cabezas que se volvan a su paso. Oy murmurar a una de las ancianas
damas que se hallaban presentes en el local:
Esa es Barbara Lang, la chica de Smoke and Flame. Ya sabes,
querida, la de los anuncios de cosmticos.
El matre la hizo pasar por delante de un sof, cuya tapicera semejaba
rayas de cebra, y la llev hasta la mesa a la que se hallaba sentado Cesare,
quien se levant al verla. Sonri y le bes la mano mientras un camarero le
apartaba la mesa. La joven se sent y permiti que el abrigo cayera sobre
el sof.
Un poco de champn? le pregunt Cesare.
La muchacha asinti con un movimiento de cabeza y mir a su
alrededor. Suaves luces, mujeres enjoyadas y hombres bien alimentados,
de rostro orondo aunque hambriento. Aquella era la alta sociedad; aquello
era el Morocco. Y all estaba ella, y con un conde de verdad. No con
cualquier afectado y babeante promotor de esos que se sientan sujetndose
la barriga con una mano mientras con la otra, oculta bajo la mesa, intentan
hacer avances por debajo del vestido.
Mientras se acercaba la copa a los labios se volvi ligeramente para
mirarlo. Aquel era Cesare, el conde Cardinali, cuya familia se remontaba
seiscientos aos atrs hasta la poca de los Borgia, el mismo que pilotaba
coches de carreras por todo el mundo y que apareca casi a diario en los
ecos de sociedad de los peridicos.
Estars preparada por la maana? le pregunt sonriendo.
Ella le devolvi la sonrisa.
Soy una mujer muy eficiente repuso. Ya tengo hechas las
maletas.
Bien aprob el conde con un movimiento de cabeza al tiempo
que levantaba la copa. A tu salud.
Por qu disfrutemos de unas magnficas vacaciones aadi ella,
sonriendo de nuevo.
Pensativa, dio un sorbo al champn. No siempre haba sido como
entonces. Hasta haca poco tiempo la nica bebida espumosa que haba
tomado en su vida era cerveza. Le pareca que haba sido ayer cuando la
escuela de modelos a la que asista al mismo tiempo que trabajaba de
dependienta en una tienda de su pueblo natal, Buffalo, la haba llamado
para ofrecerle la oportunidad de trabajar, y adquirir al mismo tiempo algo
de experiencia, haciendo publicidad para una pelcula que iba a estrenarse
en aquella localidad.
Una tarde haba pedido permiso en el trabajo y se haba dirigido al hotel
para mantener una entrevista. Nerviosa, se qued de pie en el pasillo, a la
puerta de la mejor suite, y desde all pudo or las sonoras carcajadas que
procedan del interior. Se apresur a pulsar el timbre antes de quedarse sin
nimos para hacerlo. La puerta se abri y un hombre alto y joven apareci
ante la muchacha.
Esta respir hondo y comenz a hablar atropelladamente.
Me llamo Barbara Lang. Vengo de parte de la agencia. Me han
dicho que ustedes necesitan a una chica para realizar cierta campaa
publicitaria.
El joven la mir detenidamente durante un rato. Luego sonri. Era una
sonrisa agradable que proporcionaba a aquel rostro tan plido un amable
aspecto. Se hizo a un lado para abrir la puerta del todo.
Me llamo Jed Goliath se present, y soy el encargado de la
publicidad. Pase, le presentar a los dems.
Entr en la habitacin, confiando en que el nerviosismo no se le
notara demasiado. Sinti que el labio superior se le comenzaba a llenar de
sudor, cosa que le suceda siempre que estaba nerviosa, y se reproch a s
misma por ello. En el saln de la suite se hallaban otros tres hombres; una
mesa situada en un rincn contena todo lo necesario para preparar
cualquier bebida.
Goliath la condujo hasta la ventana, que estaba abierta, junto a la cual
se hallaba sentado uno de los hombres. A pesar de que una sonrisa afloraba
a sus labios, se le notaba en el rostro cierta expresin de preocupacin. Se
trataba de Mendel Bayliss, el productor y guionista de la pelcula, y el
aspecto preocupado era debido a que haba tenido que invertir su propio
dinero en aquella pelcula.
Hola! la salud. Hace calor. Le apetece beber algo?
Al segundo hombre lo reconoci en el acto. Actuaba como actor
cmico en una serie semanal de televisin. Lo llamaban El Payaso
Tonto. Se hallaba all casualmente para saludar al productor, con el que
haba trabajado aos antes en un espectculo sin xito alguno.
El tercero era Johnny Gleason, el representante local de la compaa
cinematogrfica. Era un hombre alto, con la cara colorada, y estaba
completamente borracho. Cuando hicieron las presentaciones se levant e
hizo una reverencia, por lo que estuvo a punto de desplomarse sobre la
mesa que tena delante.
Jed, al tiempo que ayudaba a aquel hombre a sentarse de nuevo en el
sof, le dirigi una sonrisa a Barbara para darle nimos.
Llevamos bebiendo desde las ocho de la maana le explic.
Ella se las arregl para devolverle la sonrisa, dando a entender que
cosas como aquella ocurran todos los das.
Me han dicho en la agencia que quieren ustedes hacer unas
fotografas publicitarias para la pelcula repiti, en un intento de
introducir cierto tono profesional en la reunin.
S, es cierto le respondi Jed. Necesitamos una chica Never-
never.
Una qu?
Una chica Never-never volvi a decir; despus se lo explic.
Ese es el ttulo de la pelcula: Never-never.
Es usted muy alta observ Bayliss.
Mido un metro setenta y cuatro respondi la muchacha.
Qutese los zapatos le indic l mientras se levantaba.
As lo hizo; se qued de pie con los zapatos en la mano observando
cmo aquel hombre se le acercaba hasta detenerse justo delante de ella.
Yo mido un metro setenta y ocho aadi con satisfaccin. No
podemos emplear en las fotografas publicitarias a una chica que sea ms
alta que yo. Tendr que ponerse tacn bajo.
S, seor acept ella.
El hombre volvi hasta la silla y se sent, examinando atentamente la
figura de la modelo.
Ha trado traje de bao? le pregunt.
La muchacha asinti. Era una prenda obligada en el equipo
profesional que siempre llevaba consigo a todas partes metido en una
sombrerera.
Pngaselo le orden tajante. Veamos qu tal le sienta.
El Payaso Tonto cogi la onda inmediatamente. Se acerc a la
muchacha haciendo curvas y le observ el rostro con detenimiento. Medio
en broma, le dirigi una mirada impdica.
No nos importara que nos dejase ver qu tal est sin traje de bao,
nena murmur en voz alta.
La joven not que el rubor le suba hasta el rostro y, sintindose
desamparada, mir a Jed. Este volvi a sonrer de forma tranquilizadora y
la condujo a un dormitorio.
Aqu puede cambiarse le dijo, cerrando la puerta cuando ella
entr.
Se cambi a toda prisa, detenindose solo un instante para
contemplarse en el espejo del cuarto de bao. Por una vez se sinti
orgullosa de conservar el bronceado que haba adquirido durante el verano.
Sac un kleenex para enjugarse la transpiracin del labio superior y regres
al saln.
Todas las miradas convergieron en ella cuando abri la puerta. Se
sinti turbada durante un instante, pero luego comenz a caminar
grcilmente, con paso de modelo, hasta el centro de la habitacin, donde se
dio la vuelta con parsimonia.
Tiene una figura esplndida coment el productor.
Los pechos son un poco pequeos para mi gusto dijo alegremente
el hombre que actuaba en la televisin como payaso. A m me gustan
algo ms exuberantes.
El productor continuaba mirndola.
Qu esperabas de una modelo de alta costura? La ropa sienta
mejor con poco pecho. Esta tiene ms que la mayora. Noventa? le
pregunt a la muchacha, levantando la vista para observarle el rostro.
Ella asinti.
El productor se puso en pie, sonriendo.
Soy el que hago los mejores clculos a simple vista de todo
Hollywood afirm. En veinte aos no me he equivocado nunca.
Luego, volvindose hacia Jed, asegur: Creo que es la chica adecuada.
El payaso se acerc a ella mirndole los pechos con descaro.
Gracias por ensearnos las glndulas mamarias recit con voz
desafinada.
Bayliss se ech a rer.
Deja de hacer payasadas le dijo encaminndose hacia la puerta.
Vamos, es hora de ir a comer.
El payaso y el empresario lo siguieron, caminando perezosamente.
Bayliss se volvi y aadi, dirigindose a Jed:
Explcale lo que tiene que hacer; y que se presente a las cinco para
la conferencia de prensa.
La puerta se cerr tras ellos y la muchacha y Jed se miraron. l
sonri.
Quiere sentarse un rato para recobrar el aliento?
De repente senta las piernas dbiles. Le devolvi la sonrisa,
agradecida, y se hundi en el mismo silln que haba ocupado el productor,
y que todava estaba caliente.
Jed llen un vaso con cubitos de hielo y verti en l el contenido de
una botella de cola. Despus se lo acerc a la muchacha.
Gracias dijo ella, cogiendo el vaso y dando un sorbo.
Estn un poco locos coment Jed sin dejar de sonrer mientras
examinaba el baador blanco y las largas y bronceadas piernas de la
muchacha.
Se comportan siempre as? pregunt la joven.
Siempre. Jed an sonrea, pero ella crey advertir una dbil nota
de amargura en la voz. Son hombres importantes y se creen obligados a
demostrarlo en cualquier ocasin.
Durante la semana siguiente se convirti en la chica ms famosa de
Buffalo. No pasaba un solo da sin que su fotografa saliera en los
peridicos. Apareci dos veces en el Niagara Falls en la misma semana.
Estuvo en todos los programas de radio y de televisin locales y tuvo
oportunidad de conocer a la mayor parte de los periodistas y personas
importantes de la regin.
Jed siempre estaba a su lado. Preparaba discretamente fotografas de
ella y del productor, juntos o por separado. En todas ellas consegua que
hubiese un anuncio subliminal de la pelcula. La primera noche la joven no
lleg a casa hasta las tres de la madrugada. A la noche siguiente ni siquiera
volvi a casa. La pas en la habitacin de Jed.
Fue una semana vertiginosa y agobiante, y, cuando finaliz, todas las
cosas parecan vacas y sin sentido. Ninguna de las personas que haba
conocido durante aquella semana le recordaba ni siquiera a las matronas
que asistan al pase de modelos semanal que se celebraba en los grandes
almacenes donde ella trabajaba.
Rememor lo que Jed le haba dicho la ltima noche.
Vales demasiado para una ciudad tan provinciana como esta,
Barbara. Vente a Nueva York. Es el lugar ms adecuado para una chica
como t.
Y le haba dado su tarjeta y la de un fotgrafo que conoca.
Seis meses ms tarde ella se fue a Nueva York. El administrador del
edificio donde viva Jed le inform de que este se haba trasladado a
California. Pero el fotgrafo segua all. Lo ms curioso de todo aquel
asunto era que Jed estaba en lo cierto. Nueva York era realmente un buen
lugar para la muchacha. Dos semanas despus consegua aparecer en la
portada de Vogue. Al cabo de un ao se haba convertido en una de las
modelos de alta costura ms cotizadas de Nueva York. Cobraba unos
honorarios de sesenta dlares la hora y ganaba casi doscientos mil al ao.
Trabajaba mucho y sala muy poco. La cmara no perdonaba, y si ella
no descansaba lo suficiente, el resultado no era tan bueno. Los fines de
semana se iba en avin a Buffalo, su ciudad natal, y haraganeaba en el
jardn delantero de la nueva casa que le haba regalado a su madre.
Una tarde tuvo que pasar modelos delante del hotel Plaza. Entre los
accesorios que utiliz aquel da se hallaba un Alfa Romeo deportivo de
color rojo. Mientras posaba simulando abrir la puerta del coche, se le
acerc un ejecutivo de la agencia. Lo acompaaba un hombre alto y
delgado, de aspecto extranjero. Era muy atractivo, con cierto aire salvaje.
Al sonrer mostraba unos dientes blancos y perfectos.
Barbara le dijo el ejecutivo de la agencia, me gustara
presentarle al conde Cardinali. Ha tenido la amabilidad de prestarnos el
coche para esta sesin.
Barbara alz la mirada hacia l. Ya haba odo antes aquel nombre. El
conde Cardinali. Era uno de esos hombres que aparecen con frecuencia en
los peridicos. Casi una leyenda. Como De Portago o Pignatari, personas
que es difcil creer que existan realmente.
Cesare le tom la mano y se la bes.
Es un placer conocerla dijo sonriendo.
Barbara le devolvi la sonrisa e inclin la cabeza; despus el conde se
march y ella continu trabajando. Aquella misma noche, mientras se
encontraba descansando en casa ataviada con unos cmodos pantalones y
se distraa mirando la televisin, son el telfono. Descolg el aparato.
Diga?
Barbara? El acento era ms pronunciado a travs del hilo
telefnico. Soy Cesare Cardinali. Le gustara cenar conmigo esta
noche?
Yo No s respondi, sintindose inexplicablemente confundida
. Estaba descansando.
La voz del conde sonaba muy firme.
Bueno, no hay ningn problema. No pasar a buscarla hasta las
once. Haba pensado ir al Morocco.
Y colg el telfono sin darle tiempo para responder. La joven se
dirigi al cuarto de bao y comenz a llenar la baera. No tom conciencia
de que iba a verlo aquella misma noche hasta que estuvo sumergida en el
agua humeante.
Ms tarde, cuando ya se encontraban sentados en el interior del
restaurante, l alz la copa de champn.
Barbara dijo con voz solemne, corre el rumor por toda la
ciudad de que ha planeado usted convertirse en una mujer promiscua. Me
gusta que sea as. Y me gustara an ms que me permitiese ayudarla a
conseguirlo.
Qu? Estuvo a punto de atragantarse; desconcertada, lo mir.
Pero al comprobar que l sonrea se dio cuenta de que todo era una
broma. Se ech a rer y levant la copa. Aquel hombre tena mucho que
aprender sobre las chicas americanas.
La voz de Cesare la sac del ensueo en que se hallaba sumida.
Pasar a recogerte a las nueve y media ms o menos le estaba
diciendo. As tendremos tiempo para pasar por el Palacio de Justicia a
recoger unos documentos antes de ir al aeropuerto.
Estupendo le contest ella. Estar preparada a esa hora.
Tres
Cesare detuvo el Alfa Romeo en el estacionamiento reservado para coches
oficiales que haba delante del edificio. Sonri a Barbara.
No te importa esperarme, verdad? Sern solo unos minutos, lo que
tarde en recoger los documentos.
Ella hizo un gesto negativo con la cabeza. Despus, movida por el
tpico temor que las seales oficiales inspiran a la clase media, le advirti:
Pero date prisa; no quiero que me obliguen a irme de aqu.
No lo harn le dijo Cesare, confiado, mientras bajaba del coche.
Y se encamin hacia el edificio, con el sombrero tirols colocado
airosamente sobre la cabeza.
Ella lo sigui con la mirada hasta que vio que cruzaba la puerta de
entrada. Cesare pas bajo el letrero que rezaba: Departamento de
Inmigracin y Nacionalizacin de Estados Unidos, y desapareci en el
interior del inmueble. Para algunas cosas era como un nio.
Y como tal se haba comportado al llamarla una semana antes. Le
haba dicho que acababa de regresar de Europa, donde haba estado
visitando su hogar. Ya lo haba decidido. Iba a convertirse en ciudadano
norteamericano. Y con intencin de celebrarlo, le haba preguntado que si
cuando le entregaran los papeles querra ir con l a algn lugar donde
hiciese sol, a pasar una semana de vacaciones.
Ella haba aceptado sin pensarlo dos veces. Despus de colgar el
telfono sonri para sus adentros. Tal vez ahora pensara en tomarse en
serio a alguna chica. Claro que ella ya haba odo hablar de otras, pero
dispona de toda una semana. Y en una semana entera podan suceder
muchas cosas.
Oy un ruido que vena de la esquina y alz los ojos. Una gran
multitud se encontraba congregada en aquel lugar. Un polica se acerc al
coche. Se detuvo a un costado y la mir.
Piensa quedarse aqu mucho rato, seorita? le pregunt.
No mucho, agente se apresur a responder. Un amigo mo ha
entrado a recoger unos documentos.
El polica se mostr condescendiente; haciendo un gesto con la
cabeza, ech a andar y se alej. El ruido que se oa en la esquina ya casi se
haba convertido en un estruendo. Llam al polica que se alejaba.
Por favor, puede decirme qu sucede en esa esquina?
El agente dirigi los ojos al lugar que ella le haba indicado y luego la
mir.
Eso es Foley Square, seorita. Esta maana da comienzo el juicio
contra los gnsteres. Y al parecer todos los habitantes de Nueva York
desean estar presentes.
Cesare entr en la sala de recepcin. El empleado que haba tras el
mostrador alz la mirada hacia l.
Me llamo Cesare Cardinali. Vengo a recoger la documentacin.
El otro asinti con la cabeza.
Es la primera documentacin?
S respondi Cesare.
El empleado busc en un fichero que tena sobre la mesa. Sac una
pequea tarjeta y levant la vista.
Quiere sentarse y esperar un momento, seor Cardinali? Tardar
unos diez minutos en tenerlos listos.
Cesare sonri.
Muy bien. Pareci dudar un instante y luego le pregunt: Hay
algn lavabo por aqu?
Vaya por el pasillo y enseguida encontrar uno. A mano izquierda.
Gracias dijo Cesare comenzando a caminar hacia la puerta.
Vuelvo enseguida.
Una vez fuera avanz por el pasillo. Se detuvo delante de los aseos de
caballeros y mir a su alrededor. Nadie se fijaba en l. Ech a andar con
rapidez y abri una puerta con el rtulo de Escaleras. La cerr de nuevo
tras l y comenz a subir los escalones de dos en dos.
La limusina negra se detuvo delante del Palacio de Justicia mientras la
muchedumbre se apiaba a su alrededor. Baker ech un vistazo al exterior
y despus se volvi hacia el testigo, que iba sentado a su lado.
Es usted toda una atraccin le coment.
Dinky Adams, el testigo, era un hombre larguirucho con cara de
caballo; se hundi en el asiento y se tap la cara con el sombrero.
S gru sin el ms mnimo sentido del humor, pero mi vida
no valdr dos centavos en cuanto sepan quin soy.
Nadie va a molestarlo afirm Baker en tono tranquilizador. Le
dijimos que lo protegeramos y hasta ahora eso es lo que hemos hecho.
Un grupo de policas despejaba la zona en torno al coche. El capitn
Strang asom la cabeza por la ventanilla.
Muy bien. En marcha!
El primero en bajar fue Baker, seguido por los otros tres agentes.
Permanecieron durante un momento de pie, mirando en todas direcciones;
luego Baker hizo un gesto con la cabeza y el testigo comenz a salir del
coche.
Un clamor surgi de la multitud al reconocerlo. Los policas y algunos
agentes de uniforme se apresuraron a rodear al testigo y echaron a andar,
avanzando a travs de la gran masa de gente. Los fotgrafos y reporteros
les hacan preguntas a gritos, pero ellos siguieron adelante, subieron los
peldaos, entraron en el Palacio de Justicia y se adentraron por el pasillo.
Por aqu indic Strang. Hay un ascensor esperndonos.
Siguieron al capitn de Polica hasta el interior de un ascensor que se
hallaba vaco. Las puertas se cerraron de inmediato tras ellos y
comenzaron a subir. La tensin pareci esfumarse. Baker mir a Strang.
Bueno, lo conseguimos.
El polica asinti con la cabeza y le devolvi la sonrisa.
Lo peor ya ha pasado. El nico obstculo que queda ahora son los
periodistas que hay en el piso de arriba.
Dinky los mir. Todava estaba plido y asustado.
Tengo el resto de mi vida para felicitarlos, muchachos. Lo que no
s es si vivir lo suficiente para hacerlo.
La sonrisa se borr del rostro de Baker. Los detectives se miraron y
acto seguido se dieron la vuelta, con el semblante serio, hacia la puerta que
comenzaba a abrirse.
Cesare abandon la escalera en el tercer piso, gir hacia un lado y
emprendi el camino hacia los ascensores. A travs de la multitud
distingui la puerta de la sala de vistas. Dos policas hacan guardia ante
ella. Introdujo la mano derecha en la manga del abrigo y not entre los
dedos la fra hoja del estilete. Una extraa sonrisa le asom a los labios.
Se dio cuenta de que el corazn le golpeaba con fuerza en el pecho.
Era la misma sensacin que experimentaba cuando coga con el coche una
curva cerrada sin saber si tendra la pericia suficiente para superarla.
Respir profundamente y la sonrisa se le petrific en la boca.
La puerta del ascensor se abri y el gento se abalanz hacia aquel
lugar. Cesare no se movi. Estaba seguro de que no llegaran en aquel
ascensor. La informacin que posea era excelente. Lstima que no hubiera
dispuesto de ms tiempo para prepararse. Se apoy contra la pared entre el
segundo ascensor y el tercero.
Se abri la puerta de otro ascensor y de l salieron los detectives, en
formacin cerrada en torno al testigo. Cesare se coloc rpidamente tras
ellos y dej que la muchedumbre lo empujase. Aquel no era el momento
adecuado, pues un detective se interpona entre el testigo y l. Los
periodistas, profiriendo grandes gritos, hacan preguntas que quedaban sin
respuesta. Los destellos de los flashes se fundan unos con otros mientras
los fotgrafos se movan por todas partes intentando conseguir
instantneas del testigo. Lo nico que Cesare poda hacer era esperar a que
se produjese una brecha entre la gente. Si el testigo consegua entrar en la
sala, l ya no estara a tiempo de hacer nada.
Se hallaban ya cerca de la puerta y el estilete descansaba, fro, en la
mano de Cesare, que haca rato que contena la respiracin. Tena los
pulmones a punto de estallar, llenos de un oxgeno que no necesitara
nunca. Notaba una fuerte presin en los odos y le daba la impresin de que
todo el mundo se mova a cmara lenta.
El grupo se detuvo un momento ante la puerta, que estaba cerrada. El
detective que se hallaba situado detrs del testigo se movi ligeramente.
Cesare expuls de una vez todo el aire de los pulmones. El gento lo
empujaba por detrs, forzndole a moverse hacia el grupo. Ahora! Era el
momento!
Cesare ni siquiera fue consciente de que moviese la mano. El estilete
penetr en el corazn del testigo con la misma facilidad que un cuchillo
caliente lo hace en la mantequilla. Al abrir la mano Cesare not que la hoja
se replegaba de nuevo en el interior de la manga por efecto del muelle que
llevaba sujeto a la empuadura.
El testigo se tambale ligeramente mientras los dos policas se
movan para abrir la puerta de la sala de vistas. Cesare ech a andar con
tranquilidad hacia la escalera. El destello de un flash muy cerca de la cara
lo ceg momentneamente, pero enseguida recuper la visin y continu
caminando.
Se hizo el silencio en la sala. Poco a poco empez a orse un ruido
creciente que llegaba del pasillo. El sonido de las voces se fue haciendo
ms fuerte.
Matteo mir a los otros acusados. El Gran Holands jugueteaba,
nervioso, con el alfiler de la corbata; Allie Fargo se hurgaba las uas con
los dedos; Nick el Dandi haca garabatos en el cuaderno de papel amarillo
que tena delante. El ruido segua creciendo.
El Gran Holands se inclin hacia l.
Me pregunto a quin traern ahora.
Nick el Dandi sonri. Era una sonrisa marcada por el miedo.
Lo sabrs enseguida indic.
Matteo les hizo callar con un gesto sin apartar los ojos de la puerta de
la sala. Los dems tambin se volvieron hacia all.
En primer lugar apareci una pareja de detectives; despus, el testigo,
que comenz a tambalearse. Un polica tendi la mano para sostenerlo.
El Gran Holands se puso en pie de un salto profiriendo un rugido de
ira.
Es Dinky Adams! Ser hijo de perra!
El juez golpe la mesa con el mazo. El testigo avanz unos pasos por
la sala. Tena la cara vidriosa, pues estaba sobrecogido por el pnico.
Volvi a tambalearse. Despus mir hacia el banquillo de los acusados.
Abri la boca como si fuera a hablar, pero no lleg a proferir sonido
alguno. Un tenue hilo de sangre le apareci en las comisuras de los labios.
Los ojos adquirieron una expresin torturada. Vacil una vez ms y
comenz a desplomarse. Intent aferrarse al abrigo de Baker con las dos
manos, pero no consigui sujetarse y cay al suelo.
Un vocero infernal, que el mazo del juez no pudo acallar, estall en la
sala de vistas.
Cierren las puertas! grit Strang.
El Gran Holands se inclin para decirle algo a Matteo.
Cierra la boca! le espet este; los oscuros ojos le brillaban en
medio de un rostro impasible.
El empleado alz la vista y sonri al ver aparecer a Cesare por la puerta.
Los documentos ya estn preparados, seor Cardinali; tenga la
amabilidad de firmar aqu.
Cesare tom la pluma que el otro le tenda, firm los documentos y se
los devolvi.
Gracias dijo mientras recoga los papeles. Y acto seguido se
march.
Mientras bajaba los peldaos y sala a la luz del sol, notaba an en el
pecho aquella extraa sensacin de tirantez. Parpade, deslumbrado.
Barbara le haca seas desde el coche. l sonri y le devolvi el saludo,
sosteniendo en el aire los papeles blancos que relucan a causa de la luz.
Mientras bajaba del bordillo, Barbara le sonri maliciosamente.
Enhorabuena, conde Cardinali.
Cesare se ech a rer mientras daba la vuelta alrededor del coche y
suba a l.
Se nota que no has visto estos documentos, querida. Ya no soy el
conde Cardinali. Soy simplemente el seor Cesare Cardinali.
La muchacha rio mientras l pona el motor en marcha.
Cesare a secas? Me gusta. Creo que tiene un sonido muy familiar.
Cesare la mir y dirigi el coche hacia el trfico.
Me parece que te ests burlando de m.
No, de verdad repuso ella rpidamente. En realidad me siento
muy orgullosa de ti.
A Cesare ya le haba desaparecido la tensin del estmago en el
momento de dar la vuelta a la esquina; despus se alejaron del edificio.
Encindeme un cigarrillo, quieres, querida? le pidi. Una
sensacin de calor le creca en los riones, y notaba el pulso latiendo
claramente en los muslos.
Ella le coloc el cigarrillo entre los labios.
Me pregunto qu dira mi madre dijo sin darle mayor
importancia, si supiera que me marcho una semana de vacaciones con un
hombre sin estar casada con l. Ni siquiera prometida!
Por el rabillo del ojo, el conde vio que la joven sonrea.
Lo que tu madre no sepa, no podr hacerle dao.
Lo entendera si me marchase con un conde, por supuesto. Los
europeos son diferentes en ese sentido. Pero con un hombre normal y
corriente
Cesare la interrumpi.
Sabes qu pienso?
Ella lo mir con los ojos muy abiertos.
No. Qu?
El dolor de riones se le estaba haciendo insoportable. Tom la mano
de la muchacha y se la coloc sobre un muslo, cuyos msculos estaban
rgidos. La sonrisa se esfum de repente del rostro de Barbara al notar el
estado de tensin en que l se hallaba. Cesare volvi el rostro hacia la
joven y durante un instante a esta le pareci ver pasar cientos de aos por
aquellos ojos. Despus un velo cay sobre ellos.
Creo que tu madre es una esnob coment el hombre.
Ella se ech a rer; despus, mientras el coche torca por el tnel Mid-
Town y corra hacia el aeropuerto por las avenidas flanqueadas de rboles,
permanecieron en silencio. Cesare conduca por reflejo, automticamente,
mientras tena la mente ocupada en otras cosas, en Sicilia, en su hogar.
Solo haca unas semanas que haba estado all, pero le daba la impresin de
que haban pasado aos.
Cmo haba llamado Don Emilio a su to en cierta ocasin? Usurero.
Rio para sus adentros. Se preguntaba qu opinin tendra ahora de l Don
Emilio.
El hombre que yaca sin vida tras l representaba solo el pago de la
deuda, la parte principal. Los dos que todava quedaban seran los
intereses, los intereses acumulados durante doce aos. Tres vidas a cambio
de una. Aquello era un buen negocio para la contabilidad de cualquier
hombre.
Le vino a la memoria la noche en que Don Emilio le haba presentado
la factura.
Cuatro
El patio del castillo Cardinali se hallaba desierto cuando Cesare detuvo el
coche ante la mansin. Apag el motor al mismo tiempo que se abra la
puerta y un anciano apareca por ella. Al ver a Cesare la cara se le ilumin
con una amplia sonrisa de felicidad. Baj por la escalinata todo lo deprisa
que sus crujientes articulaciones le permitieron.
Don Cesare! Don Cesare! grit con voz trmula.
Cesare se volvi sonriendo hacia l.
Gio! exclam.
El anciano no paraba de hacerle reverencias.
Debera habernos anunciado su llegada, Don Cesare le dijo. Le
habramos preparado la casa.
Es una visita improvisada, Gio. Solo voy a quedarme esta noche.
Maana tengo que regresar a casa.
Un gesto de contrariedad cruz el rostro del anciano.
A casa, Don Cesare? Esta es su casa.
Cesare comenz a subir los peldaos que llevaban a la mansin.
S coment distradamente. Siempre se me olvida. Pero ahora
vivo en Amrica.
Gio sac la maleta del asiento trasero del coche y se apresur a seguir
a Cesare.
Qu tal le ha ido en la carrera, Don Cesare? Ha ganado usted?
No, Gio. Se me quem el generador y tuve que retirarme. Por eso he
podido venir.
Cruz el enorme y fro vestbulo de entrada y se detuvo bajo el retrato
de su padre. Contempl durante un rato la delgada cara de patricio que lo
miraba desde el cuadro. La guerra haba acabado con l. Fsica y
espiritualmente. Se haba pronunciado contra los alemanes en pblico, y el
Duce orden de inmediato que le confiscaran las tierras. El anciano no
pudo sobrevivir a aquel ultraje durante mucho tiempo.
Siento lo que le ha sucedido con el coche, Don Cesare dijo Gio
detrs de l.
Qu? Ah, s! Lo del coche
Cesare le dio la espalda al cuadro y ech a andar hacia la biblioteca.
No pensaba en el coche; ni siquiera en su padre. Se encontraba absorto
fijndose en lo cambiado que se vea todo.
Haba vuelto despus de la guerra para encontrarse con que ya no
quedaba nada que fuera suyo. Todo estaba en manos de su to. El banco, las
tierras, todo excepto el castillo y el ttulo. Su to nunca haba podido
perdonarle al padre de Cesare el hecho de que lo legitimase; con ello haba
privado al to Raimondi del derecho de sucesin al ttulo.
Nadie haba pronunciado una palabra al respecto, pero todo el mundo
saba cul era la opinin de aquel avaro hombrecillo que ahora se haba
convertido en el dueo del banco. Cesare recordaba con amargura la visita
que en cierta ocasin le hizo a su to.
Signore Raimondi le haba dicho con cierta arrogancia, me he
enterado de que mi padre tena algunas sumas de dinero depositadas en
este banco.
Raimondi lo haba escrutado perspicazmente desde el otro lado de la
mesa negra y mugrienta de despacho.
Te han informado mal, sobrino le haba contestado con voz dbil
y aguda. Es justamente lo contrario. El ltimo conde, mi querido
hermano, tuvo la desgracia de morir adeudndome unas cantidades
bastante importantes. Precisamente aqu, en el escritorio, tengo los
documentos que prueban que haba levantado hipotecas sobre el castillo y
las tierras.
Result que era cierto. Todo estaba claro y en orden. Raimondi
Cardinali se haba ocupado de que fuera as. Durante tres aos despus de
la guerra, Cesare se haba visto forzado a vivir bajo la tutela de aquel
hombre. Dependa de l hasta para las cosas ms insignificantes, y por ello
lleg a odiarlo. Incluso tena que pedirle dinero para poder asistir a los
combates de esgrima, por los que senta una gran aficin.
Fue en una de aquellas ocasiones cuando Cesare conoci a Emilio
Matteo. El joven se hallaba en el Banco, en el despacho de su to, cuando
en el exterior se produjo una gran conmocin. Se acerc para mirar a travs
del cristal de la puerta.
Un hombre de pelo gris y elegantemente vestido se encaminaba hacia
el despacho. A su paso, y en medio de un gran alboroto, proliferaban las
inclinaciones de cabeza.
Quin es? le pregunt Cesare a su to.
Emilio Matteo haba respondido Raimondi mientras se pona en
pie para recibirlo.
Cesare levant las cejas inquisitivamente. Nunca hasta entonces haba
odo hablar de aquel hombre.
Es Matteo le explic su to con impaciencia, uno de los Don de
la Sociedad. Acaba de regresar de Amrica.
Cesare sonri. La Sociedad, la llamaban. La Mafia. Hombres adultos
que jugaban entre ellos como nios, haciendo pactos de sangre y
llamndose unos a otros to, sobrino y primo.
No te ras le advirti el to Raimondi. En Amrica, la Sociedad
es una cosa muy importante. Matteo es el hombre ms rico de toda Sicilia.
En aquel momento la puerta se abri dando paso a Matteo.
Buongiorno, signore Cardinali dijo con fuerte acento americano.
Su visita me honra, signore Matteo repuso Raimondi, haciendo
una inclinacin de cabeza. En qu puedo servirle en esta ocasin?
Matteo mir a Cesare con curiosidad. Raimondi se apresur a tomar la
iniciativa.
Permtame que le presente a mi sobrino, el conde Cardinali.
Luego se volvi hacia Cesare. El signore Matteo, de Amrica.
Matteo lo examin con expresin calculadora.
El mayor Cardinali?
Cesare asinti.
Eso fue durante la guerra.
He odo hablar de usted afirm Matteo.
Ahora fue Cesare quien mir a aquel hombre con extraeza. Haba
muy pocas personas que hubieran odo hablar de l durante la guerra.
nicamente aquellos que posean unas fuentes de informacin muy
especiales. Se pregunt cunto sabra realmente aquel hombre acerca de l.
Me siento muy honrado, seor afirm.
Raimondi deseaba ir directamente al grano. Despidi a Cesare de
forma tajante.
Vuelve maana le dijo en tono autoritario, y ver si puedo
darte el dinero para ese dichoso combate de esgrima.
Cesare apret los labios al tiempo que sus ojos azules adquiran un
tono oscuro y la mirada se le tornaba fra. Durante un momento sinti que
el cuerpo se le pona en tensin. Cualquier da aquel viejo ira demasiado
lejos. Se estaba tomando muchas libertades. Not que la mirada de Matteo
lo segua mientras l se encaminaba hacia la puerta.
Mientras la cerraba le lleg la voz de Raimondi.
Es un buen chico, pero un poco derrochador. Es como una reliquia
del pasado. No sabe hacer nada, no ha aprendido a desempear ningn
trabajo
Acab de cerrar la puerta acallando con ello aquella voz paternalista.
Gio haba encendido la chimenea de la biblioteca y Cesare se hallaba de
pie ante el fuego, sosteniendo en la mano una copa de coac.
La cena estar preparada dentro de media hora le indic el
anciano.
Cesare hizo un gesto de asentimiento con la cabeza. Cruz la
habitacin, se acerc al escritorio y cogi la foto de su madre, que an
permaneca all. Recordaba los ojos de su progenitora, que eran azules
como los suyos, pero dulces, acogedores y amables. Le vino a la memoria
el da en que ella se le haba acercado en el jardn. Por aquel entonces, l
solo contaba ocho aos de edad.
Era un da en que se hallaba absorto contemplando la gran mosca
verde que haba clavado con un alfiler en la madera, y que luchaba por
escapar.
Se puede saber qu ests haciendo, Cesare?
Se dio la vuelta y vio a su madre detrs suyo, de pie. Sonri contento
y seal el insecto con el dedo.
Ella se puso plida y luego se enfad.
Deja eso, Cesare! Sultala inmediatamente. Es una crueldad.
Cesare retir el alfiler de la madera, pero la mosca permaneca all
pegada. Extraado, alz la mirada hacia su madre y luego contempl de
nuevo al animal. En un santiamn le arranc las alas, lo tir al suelo y lo
pis.
Su madre se lo qued mirando; el enojo se le reflejaba en los ojos.
Por qu has hecho eso, Cesare?
l se puso serio un momento, mientras pensaba la respuesta, y luego,
de repente, el semblante se le ilumin con una sonrisa triunfal.
Me gusta matar le explic.
Su madre se haba quedado observndolo atentamente durante unos
instantes y despus, dndose la vuelta, regres a la casa. Un ao despus
mora a causa de unas fiebres. A raz de aquel suceso el conde se lo llev a
vivir con l al castillo, donde tuvo toda una serie de maestros y tutores,
ninguno de los cuales se atrevi a hablarle en mal tono impunemente.
Cesare deposit de nuevo la fotografa sobre la mesa. Estaba
empezando a ponerse nervioso. Aquel lugar se hallaba lleno de recuerdos.
El castillo tena un tufo rancio a tiempos pasados. Lo que tena que hacer
era venderlo e intentar convertirse en ciudadano americano. Era la nica
forma de enfrentarse con el pasado. Deba cortarlo de raz con un cuchillo,
de forma que no quedara rastro de l ni siquiera en el ms recndito lugar
del corazn.
Pens en el mensaje que lo haba llevado hasta all. Un mensaje que lo
haba obligado a abandonar la carrera automovilstica impidindole
reunirse con Ileana en la Riviera. Sonri para sus adentros al recordar a
Ileana. Las rumanas tenan algo especial, sobre todo aquellas que eran
mujeres de mundo y posean algn ttulo. La muchacha ya deba de estar
camino de California con algn acaudalado tejano.
Gio abri la puerta de la biblioteca.
La cena est servida, excelencia anunci.
Cinco
La mantelera era blanca y suave; las velas, doradas y resplandecientes; la
plata, pulida y brillante. Gio se senta orgulloso de s mismo. Haba rodajas
de anguila fra salpicadas con hielo y scampi, que humeaban en el
calentador situado sobre el aparador.
Gio se haba puesto el chaleco verde y oro de mayordomo y se hallaba
de pie, muy ufano, retirando la silla que haba en la cabecera de la mesa
que se vea enorme y vaca para que Cesare se sentase.
Al hacerlo, este despleg la servilleta.
Te felicito, Gio. Eres un genio.
Gio se agit lleno de orgullo.
Hago lo que puedo, excelencia coment mientras abra una
botella de Orvieto blanco. Pero ya no es como en los viejos tiempos,
cuando todas las noches la mesa estaba repleta de comensales. Han pasado
muchos aos.
Cesare prob el vino y movi la cabeza en seal de aprobacin. En
efecto, haban pasado muchos aos. Pero el mundo haba seguido girando.
El tiempo no se detena ni siquiera para Gio. Baj los ojos hacia la mesa.
Pero no siempre haba sido as. Despus de la guerra se consideraban
afortunados si tenan comida que poner en la mesa, y no digamos si
adems haba mantel. Record la noche en que Matteo haba venido a
visitarlo. Fue el mismo da que lo conoci en el despacho de su to. Se
hallaba sentado a aquella misma mesa, comiendo pan, queso y manzanas
sobre la madera desnuda.
Oyeron el ruido de un coche en el exterior. Gio se haba apresurado a
abrir la puerta. Un momento despus regresaba.
El signore Matteo desea ver a su excelencia le haba anunciado.
Cesare le indic a Gio que lo hiciera pasar. Matteo haba entrado en el
aposento hacindose cargo de todo cuanto lo rodeaba con una nica y
rpida mirada: la mesa desnuda, los precarios alimentos, la cubertera de
acero. Pero la expresin de aquel rostro permaneca inescrutable para
Cesare.
Este lo invit a sentarse con l para compartir la comida. Matteo se
sent, pero rehus comer haciendo un gesto con la cabeza. Ya haba
cenado. A Cesare no le import que as fuera. Perteneca a una clase para la
que la pobreza no parece importante. Es algo molesto, pero no vergonzoso.
Se senta en una posicin segura.
Despus de una conversacin insustancial, Cesare se recost en la
silla dando bocados a una manzana mientras Gio recoga los platos.
Matteo mir al conde. Not la gallarda de aquel rostro enjuto, los
oscuros casi negros ojos azules y la fuerte mandbula del joven que
estaba sentado frente a l. Tambin vio la fuerza salvaje de las manos que
sostenan la manzana.
Habla usted ingls, Mayor? le pregunt en dicha lengua.
Cesare asinti.
Me eduqu en Inglaterra antes de la guerra contest utilizando la
misma lengua.
Bien aprob Matteo. En ese caso, y si no le importa,
hablaremos en ingls. Mi italiano En fin Me march de aqu cuando
apenas tena tres aos.
No tengo inconveniente.
Me imagino que estar usted sorprendido por mi visita continu
Matteo.
Cesare, sin pronunciar palabra, hizo un gesto afirmativo.
Matteo levant la mano, sealando el castillo.
Mi padre sola contarme las maravillas del Castolo Cardinali.
Cmo solan mirarlo desde la aldea, alegre y resplandeciente a la luz del
sol.
Cesare puso el corazn de la manzana sobre la mesa y se encogi de
hombros.
Son las vicisitudes de la guerra.
O las buenas artes de su to se apresur a responder Matteo.
No es ms que un prestamista observ Cesare con desprecio.
Ahora todo le pertenece.
Matteo mir a Cesare directamente a los ojos.
Mientras viva puntualiz.
Los de su ralea son mezquinos hasta para morirse dijo Cesare.
Matteo sonri.
En Amrica tenemos una palabra para esa clase de hombres.
Shylock. Est tomado del usurero en la obra de Shakespeare.
Cesare le devolvi la sonrisa.
Veo que en Amrica son muy expresivos a la hora de darles
nombres a las cosas. Shylock. Est muy bien.
Matteo continu como si no se hubieran apartado del tema.
Su to est solo; no tiene familia, ni ningn pariente ms que usted.
Y es el propietario de un banco con doscientos millones de liras.
Cesare lo mir. Se reconoci a s mismo en aquel hombre, solo que
con ms edad.
He pensado en ello a menudo. Ese cerdo ni siquiera merece vivir.
Pero si lo matase, no me servira de gran cosa.
Matteo movi la cabeza con solemnidad.
Cierto. Pero si muriese, supongamos, mientras usted est viendo el
torneo de esgrima a muchos kilmetros de distancia, se convertira usted
de nuevo en un hombre rico.
Cesare lo mir un momento y luego se puso en pie.
Gio! llam. Trenos la botella de brandy Napolen. Vamos a
la biblioteca.
Cuando Gio hubo cerrado la puerta tras de s y estuvieron solos
delante del crepitante fuego de la chimenea, Cesare se volvi hacia Matteo.
Por qu ha venido a verme? le pregunt ya sin ms rodeos.
Matteo sonri y levant la copa de brandy.
He odo hablar de usted, mayor.
Y qu ha odo?
No dudo que recordar cierto momento durante la guerra, justo
antes de que los aliados invadieran Italia. Sin darle tiempo a Cesare para
responder, continu: Uno de mis socios, que actualmente se encuentra en
Npoles, y yo le dimos al Gobierno americano una lista de personas con
quienes podan ponerse en contacto para preparar dicha invasin. Esas
personas eran miembros de una organizacin clandestina que exista desde
mucho antes de la guerra, aun antes de la Primera Guerra Mundial. Los
mafiosos.
Cesare guard silencio.
Me he enterado de que usted fue uno de los oficiales italianos
asignados para cooperar con la Oficina de Servicios Estratgicos por el
Alto Mando italiano. A usted se le encomend la misin de entrar en
contacto con nueve hombres y asegurarse de que estaban dispuestos a
ayudar. Pero asesin a cinco de ellos.
Se negaban a cooperar intervino rpidamente Cesare. Lo
expliqu todo en el informe.
Matteo sonri.
Las explicaciones oficiales no me interesan. Yo he dado tantas que
ya no tengo fe en su veracidad. Pero eso usted y yo lo sabemos muy bien.
Ya ve, las autoridades nunca llegaron a ver los cuerpos de los hombres que
usted mat. Pero mis amigos s.
Matteo deposit la copa sobre la mesa y mir a Cesare, que se hallaba
frente a l.
Por ese motivo continu, no comprendo lo de su to, amigo
mo. Despus de haber tenido la muerte entre las manos tan fcil y
alegremente, cmo puede permitir que l siga viviendo?
Cesare lo mir.
Aquello era diferente. Era la guerra.
La guerra fue solo una excusa para usted. Tambin ha habido otros
muertos. Aquel soldado, por ejemplo, all en el pueblo, cuando usted no
era ms que un chiquillo; o el joven ingls que atropell con el coche
durante el ltimo curso en la universidad; o la amante alemana que tena su
superior en Roma, a la que mat cuando ella lo amenaz con delatarlo.
Mir el rostro de Cesare. Ya lo ve, joven, poseo ms y mejores fuentes
de informacin que las propias autoridades.
Cesare se hundi en el silln. Tom un trago de brandy y sonri.
De modo que tiene usted mucha informacin. Y de qu le sirve, si
no puede utilizarla?
Matteo se encogi de hombros.
No pretendo que me sirva para nada. Se lo he explicado para que
sepa que me interesa usted. Mire, podramos ayudarnos mutuamente.
Usted cree?
Matteo asinti.
Las circunstancias me han obligado a volver a mi tierra natal, pero
en el fondo de mi corazn me siento americano, no italiano. No niego que
tambin influyen los negocios que tengo all. Por desgracia, me es
imposible regresar a Amrica durante algn tiempo. Legalmente, quiero
decir. Voy all durante cortos perodos, por supuesto, pero es muy
peligroso y no puedo quedarme demasiado tiempo. Preveo una poca en
que me ser imprescindible tener all a un aliado, alguien como usted, una
persona a quien no se pueda relacionar conmigo y que me preste ayuda
cuando la necesite.
Cesare lo mir fijamente.
Y sus socios, sus amigos de la Sociedad? Estoy seguro de que
tendr en ella muchas personas de confianza.
Matteo asinti.
Cierto. Pero se conocen todos. Se conocen entre ellos y conocen a la
polica. Y los secretos no duran mucho en esa situacin.
Matteo se puso en pie y se acerc a la chimenea. Se coloc de
espaldas al fuego y mir a Cesare.
La miseria por la que discurre su existencia debe de tenerlo a usted
harto sigui diciendo. Lleva una vida gris y montona que no
concuerda en absoluto con su carcter. Qu hara si se viera libre de todo
esto?
No lo s contest Cesare, alzando la vista hacia su interlocutor.
Puede que me dedicase a viajar. O quiz intentara conseguir unos cuantos
coches para poder participar en carreras: Le Mans, Turn, Sebring. Es muy
emocionante.
Matteo se ech a rer.
Me refiero a cmo se ganara la vida. El dinero no dura siempre,
sabe?
Cesare movi la cabeza de un lado a otro.
Nunca he pensado en eso. Los negocios no me atraen.
Matteo sac un puro y lo encendi.
Ah, los jvenes! Los atolondrados jvenes. Un agradable tono de
tolerancia se haca presente en aquella voz. Poseo algunas acciones que
he adquirido de forma absolutamente legal en una compaa de
construccin de automviles. Tienen intencin de introducirse en el
mercado americano de aqu a unos aos. Si para entonces usted ha logrado
hacerse un nombre como piloto de carreras, podra convertirse en el
director de la filial americana. Le gustara desempear un trabajo as?
No veo razn para que no me guste respondi Cesare. Pero
qu espera que haga yo a cambio?
Matteo lo mir directamente a los ojos.
Algn favor de vez en cuando.
Qu clase de favor? No quiero tomar parte en sus estpidos
negocios: juego, drogas
Matteo lo interrumpi.
Ni siquiera aunque le proporcionasen una riqueza mayor de lo que
nunca haya podido soar?
Cesare rio.
Riqueza? Y para qu la necesito? Solo deseo lo suficiente para
vivir como me plazca.
Matteo rio con l.
Muy bien. No es usted ambicioso, lo que es otro punto a su favor.
As nadie le tendr miedo.
Cesare cogi de nuevo la copa.
An no me ha dicho qu clase de favores me pedira.
Matteo lo mir fijamente. Los ojos de Cesare sostuvieron la mirada.
Solamente que me devuelva el favor que yo voy a hacerle a usted
maana por la noche, cuando su to muera mientras usted se halla en el
torneo de esgrima.
Transcurri un largo silencio; despus, Cesare sonri.
Muy bien. Hecho.
El semblante de Matteo se torn solemne.
Est dispuesto a jurarlo?
S, lo estoy.
Tiene un cuchillo? le pregunt Matteo.
Un estilete apareci de repente en la mano de Cesare. Matteo observ
el arma. Cesare sonri, lo tom por la hoja y se lo tendi por el extremo de
la empuadura.
Es como si fuera mi hermano le explic. Nunca nos
separamos.
Matteo lo cogi.
Deme la mano le orden al joven.
Cesare adelant una mano. Matteo coloc sobre ella la palma de una
de las suyas. Con un movimiento rpido hizo un corte con la daga en los
dos ndices. La sangre brot de los dedos de ambos hombres y se mezcl
en las palmas.
Matteo lo mir de nuevo.
Nuestras sangres ya se han mezclado; ahora pertenecemos a la
misma familia.
Cesare asinti con la cabeza.
Morir por ti dijo Matteo.
Morir por usted repiti Cesare.
Matteo le solt la mano y le devolvi el estilete. Mir el rostro de
Cesare. Se meti el dedo en la boca y lo chup para que dejara de sangrar.
De ahora en adelante sers mi sobrino afirm, y no nos
veremos ms que cuando yo lo desee.
S, to asinti Cesare.
En caso de que necesites comunicarme alguna cosa, envale un
mensaje al administrador de correos del pueblo. Yo me pondr en contacto
contigo.
Entendido, to.
Aquello haba ocurrido casi doce aos atrs. Tal como Matteo haba
prometido, Raimondi muri la noche siguiente mientras Cesare estaba en
el torneo de esgrima. Los cinco aos siguientes transcurrieron con rapidez.
Carreras y coches. Bailes de gala y aventuras amorosas. Despus, en 1953,
y tal como Emilio le haba anunciado, le lleg la oferta para hacerse cargo
de la sucursal americana de la compaa automovilstica. La prensa habl
mucho del asunto. La vida agitada que sola llevar y la peligrosa forma que
tena de conducir lo haban convertido en una rutilante figura
internacional. En dos ocasiones se haba batido en duelo para defender el
honor de una mujer. En Amrica pensaban que era un hombre de otro
mundo.
Solo una vez durante aquellos doce aos haba visto a Matteo. El ao
anterior, y en respuesta a una llamada telefnica, haba acudido a una
habitacin de cierta pensin situada sobre un bar en el Harlem hispano. Se
haban intercambiado buenos deseos y Matteo le haba expresado la
satisfaccin que senta por los xitos de Cesare. La entrevista no se
prolong demasiado porque un avin esperaba a Matteo para llevarlo a
Cuba, desde donde pensaba regresar a Sicilia. Despus de separarse no
haba vuelto a tener noticias de l hasta que, justo antes de comenzar una
carrera, alguien le puso en la mano una nota ordenndole que se presentara
de inmediato en el castillo.
Haba encontrado delicioso el pollo a la cazadora, y la langosta
FraDiavolo estaba sabrosa y picante; precisamente en el momento en que
depositaba la servilleta sobre la mesa, se oy un coche en el patio del
castillo.
No pudo hacer otra cosa que aguardar a que Gio volviese despus de
abrir la puerta. Poco despus, el mayordomo entr en el comedor. Llevaba
un sobre en la mano.
Era el administrador de correos del pueblo. Me ha dicho que le
entregara esta carta especial.
Cesare tom la carta y rasg el sobre. Eran dos pginas de apretadas
instrucciones escritas a mquina. Las ley rpidamente y luego volvi a
leerlas con ms calma. Dej la carta sobre la mesa y alarg la mano para
alcanzar la taza de caf.
Haban transcurrido doce aos. Y ahora Don Emilio le presentaba la
factura. Y con intereses.
Seis
Las Vegas es una ciudad nocturna. Los hoteles exhiben en el exterior
numerosas piscinas llenas de agua limpia y cristalina de color aguamarina,
pero nadie se sienta en torno a ellas excepto por algn turista o ciertas
busconas que acostumbran a trabajar por esa zona y que conservan el
bronceado como un elemento ms del maquillaje necesario para su
negocio.
En los salones de juego siempre parece que sea de noche. En una
ocasin, alguien dijo que era mejor evitar que los clientes vieran la luz del
da. Hay algo en la blanca y clida luz del sol que altera la realidad del
jugador. La realidad es la rueda giratoria de la ruleta, o el continuo
golpeteo de los dados sobre mesas tapizadas de fieltro; la realidad es
tambin el ansia de ganar que se apodera de la gente como una fiebre. Y en
realidad, son las arenas movedizas del desierto sobre las que la ciudad est
construida.
Se busca el premio, la gran aventura, la promesa de que el maana
ser mejor. Dinero gratis. Y todas las dems cosas giran en torno al dinero:
sexo, negocios, risas. Dinero fcil. Tire de la palanca de las mquinas
tragaperras. Quiz esta vez tenga suerte.
Salieron del restaurante que tambin era sala de espectculos
rindose todava de los chistes que acababan de escucharle a uno de los
mejores humoristas del mundo. Se detuvieron para mirar hacia abajo, hacia
los salones del casino.
Eran las diez de la noche y las mesas de juego del Maharajah se
hallaban abarrotadas de gente que acababa de salir de la cena-espectculo.
Cesare recorri las salas con la mirada.
Ni siquiera has odo lo que te he preguntado le dijo Barbara.
Cardinali se volvi hacia ella. Le brillaban los ojos, presas de una
extraa sensacin.
Tienes razn, querida. Qu decas?
Barbara lo mir. Cualquier otro hombre habra encontrado una excusa
o habra asegurado que s la haba escuchado. l se limitaba a decir que era
verdad.
Te preguntaba si quieres jugar a los dados o a la ruleta.
l esboz una sonrisa.
A la ruleta. Ya he perdido bastante jugando con esos malditos cubos
de marfil. Nunca acabar de entenderlos.
Comenzaron a caminar hacia las mesas de ruleta.
Es extrao que aqu no se juegue al bacar. Es un juego para
personas civilizadas. Requiere cierta habilidad, no basta con tener suerte.
Barbara se acerc a una mesa. l la sujet por un brazo.
Esta no. Hay demasiada gente. Vamos a aquella de all.
Era la mesa situada justo enfrente de la que Barbara haba elegido; el
conde tena razn, en ella haba menos gente. Le acerc un taburete y la
joven se sent. Sonriendo, alz el rostro hacia Cesare.
Te parece que esta noche ests en racha?
l asinti con la cabeza mientras le devolva la sonrisa.
Ya lo creo afirm al tiempo que colocaba una pila de fichas ante
la muchacha.
En Nueva York, el telfono de la oficina de Baker comenz a sonar. Dej
sobre la mesa el termo lleno de caf y levant el auricular.
Le llama Jordan desde Las Vegas le inform la telefonista.
Psemelo repuso l.
La voz de Ted Jordan le lleg a travs del aparato.
Hola, George. Cmo est ese asunto?
Bastante mal respondi Baker con voz fatigada. Estamos con
el agua al cuello. An no entendemos cmo se las arreglaron para asesinar
a Dinky Adams. Qu tal le va al muchacho?
Jordan se ech a rer.
De maravilla. Precisamente ahora est en la ruleta apostando como
si no hubiera un maana.
Est bien protegido? pregunt Baker con una nota de inquietud
en la voz.
Tiene un hombre sentado a cada lado y otro detrs, de pie. No se le
puede acercar nadie.
Aun as estoy intranquilo. Nosotros tambin creamos que Adams
se hallaba bien protegido y mira lo que pas.
Si ests tan preocupado, George dijo Jordan, por qu no lo
encerramos? As lo tendremos apartado de la circulacin.
Ya sabes por qu replic Baker. Si lo hacemos, la defensa se
enterar de quines son los testigos antes de que los llevemos al tribunal, y
entonces no querrn hablar y el caso se nos escapar de las manos.
Matteo debe de estar murindose de risa coment Jordan.
Se le quitarn las ganas de rer cuando lo llevemos de nuevo al
tribunal asegur Baker.
El muchacho este al que estamos protegiendo apuesta veinte contra
uno a que no llegar vivo a la sala de vistas dijo Jordan.
La voz de Baker son incrdula.
Quieres decir que realmente piensa que lo van a matar? Y aun as
le apetece jugar en los casinos?
S respondi Jordan lacnicamente. Dice que como es algo que
nadie puede evitar, l quiere aprovechar lo que le quede de vida.
Baker colg el telfono y cogi de nuevo el termo de caf. Aquellos
hombres tenan una cosa que l nunca podra entender. Eran cobardes,
traidores y asesinos, pero posean un sentido fatalista de la vida. O sera
mejor decir de la muerte? No lo saba.
El Estafador estaba sentado ante una mesa de ruleta con la mirada clavada
en la rueda, que todava giraba. Cuando por fin se detuvo, la bola qued en
el veinte rojo. El hombre hizo otra anotacin en la pequea hoja de papel
que tena delante. Sum rpidamente las columnas. Tena razn. Aquella
noche la ruleta tena una cierta tendencia a caer en el color rojo. Era el
momento oportuno para hacer la gran jugada. Empuj una pequea pila de
fichas hacia el color negro.
Oy que Jordan se le acercaba por detrs. No se volvi. El
guardaespaldas que estaba de servicio detrs de l dijo:
Puedes sustituirme durante unos minutos, Ted? Si no voy al lavabo
acabar reventando.
El jugador no escuch la respuesta de Jordan. La bola salt hasta que
finalmente acab por detenerse en el rojo. Haba perdido. Mir hacia abajo
y coloc otro montn de fichas en el negro.
Cesare se dio la vuelta para mirar al Estafador mientras Barbara
concentraba toda la atencin en la rueda giratoria. La nota de Matteo haba
sido muy explcita, por lo que ya haca tres das que Cesare vigilaba a
aquel hombre.
Pero tambin lo vigilaban los guardaespaldas. Estaban siempre con l,
uno a cada lado y otro detrs, espalda contra espalda, constantemente
alerta. Cesare observ que este ltimo se marchaba y que otro tomaba su
lugar. Apart los ojos en el mismo instante en que el guardaespaldas, que
recorra la sala con la mirada, giraba la cabeza hacia el lugar en que l se
hallaba. Ya haba visto bastante. Si tuviera un poco de suerte Sonri para
sus adentros cuando aquella frase le cruz por la mente. En aquel lugar
todo el mundo utilizaba esas mismas palabras. Con un poco de suerte
podra zanjar aquel asunto all mismo, aquella noche.
Le dio a Barbara un golpecito en el hombro.
Voy a buscarte una copa le dijo.
La muchacha alz la mirada hacia l, sonri y luego se volvi de
nuevo, absorta en el juego. Cesare ech a andar hacia el bar. Dio la vuelta a
la mesa donde se hallaba el Estafador y mir hacia atrs.
Pudo ver la cara del jugador, cuya mirada tena una expresin de
intensa concentracin. Enfrente de l, en la misma mesa, se hallaba sentada
una mujer rubia, muy alta y exuberante. Mientras la miraba, la chica se
inclin hacia delante, lo que le dio a Cesare la oportunidad de ver cmo los
abundantes pechos se marcaban contra los tenues tirantes que sujetaban el
vestido. Entonces tuvo una idea y sonri. Ya saba cmo hacerlo. Se le
haba ocurrido al recordar un chiste. Un chiste muy viejo que sola contarse
a todo aquel que llegaba a Las Vegas.
Jordan mir cansado a su alrededor. Tena ganas de que aquel trabajo
concluyera. Al ingresar en el FBI, recin salido de la Facultad de Derecho
y con la cabeza saturada de propaganda, se haba imaginado una vida
emocionante persiguiendo continuamente a criminales y espas. Nunca
pens que se pasara tres meses haciendo de niera de un granuja de poca
monta.
Dirigi la mirada hacia la mesa que tena enfrente. All estaba otra
vez aquella pareja. Eran dos personas muy atractivas. Record que la
primera noche ya haba reparado en ellos. Tenan algo que le resultaba
familiar. Como si ya los hubiese visto antes. Con su habitual meticulosidad
haba hecho algunas indagaciones sobre ellos.
La chica era una de las modelos ms famosas de Amrica. Barbara
Lang, la chica de Smoke and Flame, cuyo rostro haba visto mil veces en
anuncios de cosmticos. Y el hombre era Cesare Cardinali, el conde
Cardinali, un aristcrata que pilotaba coches de carreras.
Vio que Cesare le deca algo a la muchacha y luego se alejaba de la
mesa. Le vinieron a la cabeza algunas de las cosas que haba ledo sobre
aquel hombre. Era un tipo que saba vivir de verdad, cosa que era bastante
frecuente en los europeos ricos. Todo les importaba un comino. Tenan la
vida resuelta dondequiera que fuesen. Y all estaba, tan tranquilo, con una
de las mujeres ms hermosas de Amrica. Volvi a mirar a la muchacha.
Todo lo que pareca prometer en los anuncios era cierto. Algunos
individuos acaparan la suerte para ellos solos.
Cesare esper a que la rubia se irguiera sobre el taburete. Vio cmo se
volva con petulancia hacia su acompaante, un hombrecillo rechoncho.
Este le entreg unos cuantos billetes que previamente haba apartado de un
grueso fajo y la muchacha se volvi de nuevo hacia la mesa. Cesare
abandon el bar y se acerc llevando una copa en la mano izquierda.
Avanz hasta situarse detrs de la rubia y, una vez all, pareci dudar
un instante. El crupier hizo girar la rueda y despus dej caer la bola.
Cesare movi la mano rpidamente por la espalda de la rubia y luego,
dando la vuelta a la mesa, se dirigi hacia la suya.
Empez a sentir ntidamente en las sienes los latidos del corazn, y
tambin el dolor. Siempre suceda as. El dolor comenzaba en aquel punto
y luego, gradualmente, se expanda por todo el cuerpo. Pero ahora conoca
bien esa clase de dolor y ya haca tiempo que haba dejado de preocuparle.
Era un dolor causado por la excitacin, el peligro, la visin del abismo del
tiempo, el infierno del olvido.
Se hallaba detrs del Estafador, quien apoyaba la barbilla en las
manos y los codos en el borde de la mesa. Cuando el guardaespaldas
comenzaba a volverse hacia Cesare, de repente se oy un grito.
El polica se dio la vuelta al instante, llevando velozmente la mano
hacia la funda de su pistola. Cesare se movi deprisa. Al otro lado de la
mesa, la rubia se esforzaba por sujetarse el vestido sobre los pechos. Pero
era un esfuerzo intil. Aquella mujer posea unos atributos enormes.
Cesare solt el estilete y not que la hoja volva al interior de la
manga. El Estafador continuaba sentado tranquilamente en el taburete,
inmvil. El guardaespaldas se relaj. Cesare lo vio sonrer mientras
Barbara coga la copa.
En aquel momento la rubia estaba pasando por su lado; el hombrecillo
gordo la segua a toda prisa. La voz chillona de la mujer llegaba
claramente hasta ellos.
No se han roto! Te digo que no se han roto! Los han cortado!
Alguien
Ssh! Por favor, nena! Todo el mundo nos est mirando
suplicaba el hombrecillo.
Me da igual! replic la chica mientras suban los peldaos hacia
el vestbulo.
Cesare y Barbara se echaron a rer; a continuacin ella se volvi de
nuevo hacia la mesa y se dispuso a hacer otra apuesta.
Jordan le ech un vistazo al Estafador. Segua all sentado, sin
moverse, con la barbilla apoyada en las manos. La rueda de la ruleta se
detuvo. La bola se hallaba situada sobre el negro. El crupier empuj un
montn de fichas hasta que estuvieron colocadas junto a las que haba
sobre la mesa. Pero el Estafador no se movi.
La rueda comenz a girar de nuevo. Jordan le dirigi una mirada a uno
de los guardaespaldas, que se encogi de hombros.
Hagan juego, damas y caballeros dijo el crupier con voz suave y
montona.
Se hicieron unas cuantas apuestas ms y el crupier solt la bola para
que cayera sobre la rueda. Otra vez sali el negro. El montn creca ante el
Estafador. Pero l no se mova.
El dolor atenazaba el pecho de Cesare haciendo que le costara trabajo
respirar. Se inclin hacia Barbara.
Este no es el mejor modo de pasar nuestra ltima noche en Las
Vegas dijo. Aqu solo hay gente estpida.
Ella lo mir. Una dbil sonrisa se dibujaba en las comisuras de los
labios de la joven.
Qu se te ha ocurrido ahora? le pregunt.
Cesare se esforz por sonrer.
Nosotros dos. Solos.
La excitacin comenz a reflejarse en los ojos de Barbara. Notaba las
vibraciones que emanaban de aquel hombre, pero no pudo resistir el
impulso de gastarle una broma.
Ha sido por culpa de esa rubia. Es demasiado para cualquier
hombre.
No es cierto respondi l rpidamente.
La cogi de la mano.
La palma de Cesare estaba caliente y hmeda, como si aquel hombre
tuviera fiebre. Ella lo mir, alarmada.
Te encuentras bien?
Perfectamente repuso el conde. Lo que sucede es que me
aburre toda esta gente que no piensa ms que en el dinero. Quiero estar
contigo. Necesito sentir la vida que hay en ti.
Los labios de la muchacha se secaron de repente. Una sbita oleada de
calor le brot de lo ms profundo de su ser. La imagen del musculoso
empuje del cuerpo de Cesare le pas como un relmpago por la mente.
Oprimi con fuerza la mano de aquel hombre y lo mir a la cara.
Lo que vio en ella fue una tensin que no exista un momento antes.
Primero tomaremos champn fro dijo Cesare, y una copa de
coac tibio despus.
Barbara se levant de la silla envuelta en una nebulosa. Senta una
extraa debilidad en las piernas. Trat de sonrer.
Y despus champn fro otra vez? le pregunt en un susurro.
Jordan mir al Estafador. Era la cuarta vez consecutiva que ganaba. Las
fichas amontonadas delante de l sumaban casi nueve mil dlares.
No tientes a la suerte, Jake. Es mejor que retires parte del botn.
Y, sonriendo, dio una palmadita en el hombro del testigo.
Este resbal hacia delante con un movimiento grotesco y cay de cara
sobre la mesa, desparramando las fichas con las manos. La cabeza qued
encima de algunas de ellas.
Una mujer grit. Jordan levant la cabeza del Estafador. Tena los
ojos muy abiertos y sin expresin. Jordan apart la mano.
Ayudadme a sacarlo de aqu! orden.
Los guardaespaldas se movieron con rapidez. Levantaron al jugador y
lo llevaron al despacho del director. Hubo un momento de histeria. Pero
solo un momento.
Las tranquilas e inexpresivas voces de los empleados del casino se
dejaron or en un intento de tranquilizar a la clientela.
No sucede nada, seores. Ha sido solo un desmayo. Nada
importante.
Es tal el aliciente que se encuentra en Las Vegas el dinero fcil y
los sueos de un maana nadando en la abundancia que un momento
despus la rueda empezaba a girar de nuevo y todos se olvidaban del
hombre que se haba sentado con ellos ante aquella misma mesa.
Es decir, todos menos el crupier, que fue despedido a la maana
siguiente por robar cinco mil dlares de las fichas que haba colocado
delante del Estafador.
Se volvieron a mirar a aquellos hombres que pasaban a toda prisa por
delante de ellos llevando a cuestas el cadver del jugador. Barbara observ
el rostro de Cesare.
Este tena los ojos fros y brillantes y la boca entreabierta en una torva
sonrisa. Los sigui con la mirada y luego se volvi hacia la chica.
Por qu pones esa cara? le pregunt Barbara mientras un
escalofro la recorra de arriba abajo.
La expresin de Cesare se suaviz de pronto y se troc en una franca
sonrisa.
Estaba pensando que aqu lo tienen todo muy bien previsto. Hagas
lo que hagas resulta imposible ganar.
Respir profundamente. Ahora el dolor le abrasaba el estmago. A
duras penas poda contener los deseos de gritar.
Vmonos dijo. No tenemos nada que hacer aqu.
El telfono de Baker empez a sonar justo cuando l se dispona a salir de
la oficina. Dio la vuelta y descolg.
Era Jordan. La voz llegaba entrecortada a causa de la excitacin.
Acaban de matar al Estafador!
Baker se dej caer lentamente en el silln.
Que lo han matado? Cmo lo han hecho?
Con un estilete! De la misma forma que eliminaron a Adams. A
Jordan se le quebraba la voz al hablar. Lo siento, George. No lo
perdimos de vista ni un segundo. No s cmo han podido hacerlo. Esta
noche haba ms de mil personas en el casino.
A Baker se le aclar la cabeza sbitamente.
Mira le indic al otro, llmame dentro de una hora. Tengo que
telefonear a Miami para asegurarme de que Vanicola est bien.
Cort la comunicacin y luego levant de nuevo el auricular. La
telefonista contest.
Pngame con el agente especial Stanley, en Miami Beach le
pidi Baker.
Mientras esperaba la conferencia pens que ya se haban enterado de
quines eran los testigos. El Sindicato ya saba quines eran. Tanto secreto
y tanto preparativo para nada. Todo haba sido en vano.
Lo saban.
Siete
En la habitacin solo se oa el leve sonido que la joven, dormida, produca
al respirar. Cesare tena los ojos abiertos de par en par y la mirada fija en
el techo. Haban pasado tantos aos que casi lo haba olvidado.
La guerra. Desde entonces no haba habido nada parecido. Todo lo
dems haban sido meros sustitutos. Sustitutos de la muerte. El peligro, la
excitacin, la sensacin de poder que recorre el cuerpo al hacerse
consciente de la fuerza de la muerte; se abre paso por dentro y nos acerca a
nuestro propio destino.
Sonri ligeramente en la oscuridad, mientras un sentimiento de
bienestar se apoderaba de su cuerpo. Alarg la mano para coger un
cigarrillo de la mesita de noche. El paquete estaba vaco.
Sin hacer ruido se levant de la cama y atraves la habitacin
acercndose al tocador; all encontr otro paquete del que sac un
cigarrillo; lo encendi. A travs de las puertas de la terraza los primeros
rayos del amanecer se levantaban sobre el horizonte.
Cesare
La voz de la joven le lleg como un susurro.
Se volvi hacia ella. No poda verla en la oscuridad.
S?
Abre la segunda botella de champn. Tena la voz ronca a causa
del sueo.
Ya la hemos abierto repuso el conde.
Pues todava tengo sed insisti ella con vocecita de nia.
Cesare sonri quedamente.
Eres insaciable.
Oy el ruido que hacan las sbanas al incorporarse la muchacha.
No puedo evitar tener sed, no crees?
l rio de nuevo.
Supongo que no respondi mientras sala a la terraza.
Era una noche tranquila. Se oa a lo lejos el canto de los grillos y el
dbil susurro del viento del desierto. El cielo, de color azul oscuro, se iba
aclarando con los resplandores del alba. Se apoy en la barandilla y mir
hacia el desierto.
Barbara sali a la terraza y se le acerc por detrs. El conde continu
de espaldas. La joven se abraz a l y le rode el pecho con los brazos,
apoyando la cabeza en la espalda desnuda.
Pronto se har de da coment.
Ya lo s respondi el hombre.
Ella apret los labios contra el hombro de Cesare.
Tienes la piel suave, limpia y tersa. A veces me pregunto de dnde
sacas tanta fuerza. No haba conocido a ningn hombre como t.
l se ech a rer y se dio la vuelta.
Debe de ser el vino que beba de muchacho. Los vinos de Sicilia
tienen fama de ser muy buenos para la piel y la sangre.
Barbara le contempl el rostro. Aquel hombre tena cosas que ella
nunca entendera.
Por qu mientras hacemos el amor dices que ests murindote?
le pregunt. Es una cosa bastante extraa para decirla en un momento
como ese.
l le sonri.
As es como lo llamamos los italianos. La pequea muerte.
Por qu? pregunt ella. En momentos en que todo se abre y
florece desde lo ms profundo, por qu decs que es como morir?
La sonrisa se desvaneci de los labios de Cesare.
Acaso no es verdad? No es el nacimiento el principio de la
muerte? No sientes el dolor?
Ella neg con la cabeza.
No, solo siento alegra y gozo. Lo mir a los ojos. Puede que
en eso estribe la diferencia entre t y yo. Tal vez por ese motivo siento que
una parte de ti se halla muy lejos, en un mundo del que yo no s nada.
Eso es una tontera dijo l.
No, no lo es contest la muchacha rpidamente. Igual que la
expresin que tenas cuando pasaron por nuestro lado llevando a aquel
hombre. Durante un instante fue como si te sintiera dentro de m, a pesar
de estar en una sala llena de gente. Despus de aquello parecas ausente.
Estaba muerto, verdad?
l la mir fijamente.
Por qu lo dices?
Estaba muerto repiti ella. Lo adivin por la expresin de tu
rostro. T lo sabas. Nadie lo saba, pero t s.
Son imaginaciones tuyas dijo el conde sin darle importancia.
Cmo quieres que yo lo supiera?
La muchacha movi la cabeza de un lado a otro.
No lo s. Pero era la misma expresin que tenas al salir del Palacio
de Justicia el da que iniciamos el viaje. Luego, en el avin, lemos en el
peridico la noticia de que un hombre haba sido asesinado precisamente
all, al lado mismo del lugar donde nosotros habamos estado.
Apoy la cabeza en el pecho de Cesare, por lo que no pudo advertir
que el rostro de este adquira una expresin tensa.
No necesitar leer los peridicos de maana continu, para
saber que ese hombre de ah abajo ha sido asesinado. Lo presiento. Me
pregunto qu ocurrir en Miami.
Lo que Cesare se preguntaba era si ella notara que el corazn haba
empezado a latirle con fuerza. Intent que la voz le sonara con un matiz
desenfadado.
Nada. Estar como siempre, clido y soleado.
Ella alz la mirada.
No me refera a eso, cario. Me preguntaba si tambin all morir
alguien.
El velo que ocultaba la expresin de aquellos ojos desapareci, y la
muchacha pudo contemplarlos hasta lo ms profundo.
Cada da muere gente en todas partes dijo Cesare.
Barbara estaba casi hipnotizada.
No sers t el ngel de la muerte, verdad, querido?
l se ech a rer y el velo apareci de nuevo ante sus ojos.
Vaya disparates se te ocurren.
No es ningn disparate continu ella despacio. Una vez le una
historia sobre una muchacha que se enamor del ngel de la muerte.
Cesare le puso una mano en la nuca y estrech a la muchacha contra
su pecho.
Y qu le ocurri? pregunt.
Not que la joven le acariciaba el pecho con los labios.
Muri. Cuando se enter de que ella saba quin era, no le qued
otro remedio que llevarla consigo. Lo mir de sbito. T tambin me
llevars contigo, Cesare?
La asi fuertemente por el cabello, que le caa suelto sobre los
hombros, y le ech la cabeza hacia atrs obligndola a mirarlo.
Te llevar conmigo afirm, besndola cruelmente en los labios.
La oy jadear de dolor cuando con la otra mano le oprimi un pecho.
Ella apart la cara y grit.
Cesare! Me haces dao!
l enterr la cara de Barbara en su pecho desnudo y comenz a
moverla lentamente en crculos, sin aflojar la presin sobre el pecho. La
oy quejarse dbilmente y sinti que un torrente se desataba en su interior.
El crculo se fue haciendo ms grande. La joven se quejaba cada vez ms
fuerte al tiempo que se postraba de rodillas.
Cuando l aument la presin, la muchacha grit en voz alta.
Cesare! Basta, por favor! No puedo soportar el dolor!
Cesare sonrea. Senta el poder en su interior. Y la vida. Y la muerte.
Habl con una voz que pareca surgir de algn lugar muy distante.
Ya es hora de que aprendas, querida, lo exquisito que puede resultar
el placer del dolor.
No, Cesare, no! El cuerpo de la muchacha comenz a
estremecerse presa de una convulsin salvaje. No puedo soportar el
dolor! Me muero!
La mir y la solt de repente. Ella estuvo a punto de caer, pero logr
aferrarse a las caderas de Cesare y se le abraz, sollozando.
Cesare, te amo! Te amo!
Ocho
Miami Beach es una poblacin construida sobre una estril franja de arena
que se extiende a lo largo de la soleada costa de Florida. Debido a una
continua inseminacin artificial de capitales, cada ao da a luz un nuevo
hotel. El Saint-Tropez es el que se ha edificado este ao.
No lejos del Fontainebleau y del Eden Roc otros dos hoteles, las
nueve plantas del Saint-Tropez, construidas en un estilo arquitectnico que
parece tener reminiscencias de una versin picassiana del palacio de
Montecarlo, contrastan contra el cielo del ocano. Los habitantes de
Florida, que juzgan la belleza segn el precio de las habitaciones en
temporada alta, consideran que es el hotel ms hermoso que se haya
construido nunca. El precio de una habitacin asciende a ochenta dlares al
da.
Dispone de un frente playero de tres metros de anchura a orillas del
ocano en el que nunca se ve a nadie, excepto por unos cuantos turistas en
temporada baja. Tambin tienen una piscina en forma de hoja de trbol,
que se considera la mayor que existe. Est rodeada por cuatro hileras de
cabaas escalonadas a modo de gradas para que no impidan el paso del sol.
Todas las cabaas cuentan con cuarto de bao, telfono, mesa de juegos,
sillas y un pequeo frigorfico.
Hacia las tres de la tarde en todas las cabaas tiene lugar una partida
de cartas; generalmente, los jugadores llevan pantalones cortos o traje de
bao y se sitan a la sombra, desperdiciando as el sol que pagan segn las
tarifas vigentes en la temporada. Tendidos en tumbonas de madera
alrededor de la piscina se hallan aquellos que rinden culto al sol, personas
que intentan, con el cuerpo reluciente a causa del aceite y las cremas, sacar
el mayor partido posible a sus ya aligeradas carteras.
Sam Vanicola se encontraba de pie ante la ventana de una suite del
hotel Saint-Tropez y contemplaba la piscina. Era un hombre corpulento. Ya
lo era cuando, todava un chiquillo, trabajaba de recadero para Lepke, en
Brooklyn. Pesaba entonces unos noventa y dos quilos y ahora alcanzaba los
ciento cuatro; meda un metro setenta y ocho de altura.
Lanz un gruido de disgusto y se dio la vuelta hacia el interior de la
habitacin, donde tres hombres jugaban a las cartas. Los mir
detenidamente.
Todo esto es una tontera! exclam.
Stanley, un agente especial, levant los ojos hacia l.
Cumplimos rdenes, Sam dijo utilizando un tono afable.
rdenes! Qu ms da! refunfu Vanicola. Cuando
escondieron a Abe Reles en una habitacin del hotel Half Moon, en
Brooklyn, no sirvi para nada. Se lo cargaron de todos modos.
Stanley esboz una sonrisa.
Por qu ests tan seguro, Sam? Dicen que se cay por una ventana;
que se suicid.
Eso s que tiene gracia! replic Vanicola. Yo lo conoca bien,
y ese chico nunca se habra arrojado por la ventana. Alguien lo empuj.
Pero todo eso insisti Stanley ocurri hace veinte aos. Ahora
las cosas son diferentes.
Vanicola se ech a rer.
Pues claro! dijo en tono de burla. A Dinky Adams le dieron su
merecido en el mismsimo Palacio de Justicia; y a Jake el Estafador en un
saln en el que haba al menos mil personas. Y me vienes con el cuento de
que las cosas son diferentes ahora.
Stanley guard silencio. Cruz una mirada con los otros agentes.
Ninguno de ellos habl.
Vanicola sac un puro del bolsillo, atraves la habitacin y se sent
en el sof. Mordi el extremo del cigarro y lo escupi en la alfombra.
Despus lo encendi y se recost contra el respaldo, observando a los
policas. Cuando de nuevo comenz a hablar tena un tono menos agresivo.
Yo tambin pago impuestos, muchachos. El Gobierno se gasta mi
dinero y el de los contribuyentes, para mantenerme encerrado en este
cuartucho. A quin benefician gastndose la pasta de este modo?
Stanley se levant de la silla.
Te gustara ms pudrirte en una celda? le pregunt.
Vanicola se qued mirndolo fijamente.
No me hagas rer, Stanley. Si me encerris me quedar mudo. Y yo
soy la ltima oportunidad que os queda.
Qu te pasa, Sam? grit Stanley con voz llena de frustracin.
Es que no deseas permanecer con vida?
Los ojos de Vanicola adquirieron de repente una expresin seria.
Tal como yo lo veo, soy hombre muerto desde el da en que me
echasteis mano. Si no hablo, me acusarn de asesinato; y si hablo, los
muchachos conseguirn llegar hasta m; solo es cuestin de tiempo. Y a m
el tiempo se me est agotando rpidamente. Por qu no llamis a vuestro
jefe y le preguntis si puedo pasar un par de horas en la piscina por las
tardes? Si accede, aceptar todo lo dems.
Stanley se acerc a la ventana y mir hacia la piscina. En ella haba el
nmero habitual de personas. Desde el sof le lleg la voz de Vanicola.
Es imposible que alguien se me acerque ah abajo. Y podis vigilar
las entradas; solo hay dos.
Stanley se dio la vuelta, se dirigi a la habitacin contigua y cerr la
puerta tras de s. Vanicola mir a los dos agentes que seguan sentados ante
la mesa de cartas; se disponan a comenzar otra partida. Permaneci
sentado en silencio, lanzando bocanadas de humo.
Unos minutos despus Stanley volvi a entrar. Cruz la habitacin y
se plant delante de Vanicola.
De acuerdo, Sam; has conseguido lo que queras. Pero si ves algo
que nosotros no veamos o reconoces a alguien, hznoslo saber
inmediatamente. Recurdalo. No deseamos que te ocurra nada.
Vanicola se levant del sof y se acerc a la ventana. Contempl la
piscina.
Claro, no hay problema accedi rpidamente. No tengo
ninguna prisa por marcharme al otro mundo.
Stanley volvi a sentarse ante la mesa de juego. Mientras lo haca,
Vanicola se dio la vuelta y lo sigui con la vista. Aunque estaba sonriendo
no se vea el menor asomo de alegra en los ojos.
Al menos estoy seguro de una cosa afirm.
Uno de los agentes alz la vista hacia l.
De qu, Sam?
De que mi piel lucir un bonito bronceado respondi. Cuando
acaben conmigo cualquiera podr adivinar dnde he pasado el invierno con
solo verme.
Barbara se hallaba de pie en la terraza contemplando el ocano cuando oy
sonar el telfono de la habitacin. Entr en ella y descolg el aparato.
Una llamada de Nueva York para el seor Cardinali le indic la
telefonista.
La muchacha cubri el auricular con la mano.
Cesare dijo hablando en direccin al dormitorio, hay una
llamada para ti.
l entr en la habitacin vestido con un baador blanco que resaltaba
el oscuro bronceado adquirido en los pocos das que haban pasado en
Miami. Cogi el telfono que ella le tenda.
Cardinali al habla inform.
Se oy crepitar la voz de la telefonista al otro lado de la lnea.
Muy bien. Psemela continu Cesare. Dirigi la mirada hacia
Barbara y le indic: Es la seorita Martin, mi secretaria.
Barbara hizo un gesto de asentimiento y sali de nuevo a la terraza.
Hasta sus odos llegaron algunos fragmentos de lo que l deca. Era algo
referente a un coche que se hallaba en Palm Beach. Unos minutos despus
Cesare colg el telfono. No sali a la terraza. Ella se dio la vuelta y lo vio
sentado ante el escritorio tomando notas en una libreta. Volvi a entrar en
la habitacin.
Cesare levant la vista hacia ella y le sonri.
Perdona se disculp. Son los negocios.
Ella lo mir a su vez y asinti lentamente con la cabeza. Aquel era el
ltimo da de la semana que haban planeado pasar juntos.
Ojal la semana estuviese empezando ahora coment la
muchacha.
Ojal respondi l.
Me molesta pensar que maana estaremos otra vez en Nueva York;
el tiempo ser fro y crudo y no har calor hasta el verano. Me gustara que
pudiramos quedarnos aqu para siempre.
l sonri.
Es el eterno problema. Pero las vacaciones tienen que terminar en
un momento u otro.
Y tambin lo nuestro? pregunt Barbara, refirindose a algo que
no eran precisamente las vacaciones.
Cesare comprendi lo que ella quera decir.
Tambin contest con calma. Tengo que atender mis negocios.
Y a ti te espera el trabajo.
La muchacha not que la tristeza se apoderaba de ella. Se daba cuenta
de que al aceptar pasar con l aquella semana se haba engaado a s
misma. Lo ocurrido entre ellos no era ms que unas vacaciones para aquel
hombre.
Hay alguien que te conozca de verdad, Cesare?
Una mirada de sorpresa asom a los ojos del conde.
Qu preguntas ms extraas haces respondi.
De repente, la joven sinti la necesidad de tocarlo, de hacerle sentir
que ella era real. Se dio la vuelta para no extender las manos hacia l.
No, no lo es dijo. Casi todo el mundo piensa que eres un play-
boy. Pero yo s que no lo eres.
Cesare rode el escritorio y se acerc a la joven.
He tenido mucha suerte. Es bueno para el negocio que me guste lo
que hago.
Barbara lo mir a los ojos.
Por eso vas con chicas como yo? Para qu tu reputacin aumente
exhibindote con mujeres y coches de carreras? Por qu es bueno para el
negocio?
Cesare le cogi una mano.
No hay otra chica como t.
No? pregunt ella al tiempo que se enfadaba consigo misma por
no ser capaz de detenerse a tiempo. Y qu me dices de esa baronesa De
Bronczky, o como quiera que se llame? Hace un mes se comentaba en la
prensa que la perseguas por toda Europa.
Ileana? pregunt l soltando una risita. La conozco desde que
era una nia. Hace mucho tiempo que nuestras familias mantienen una
buena amistad. Adems, ahora da lo mismo. Est en California con un
tejano forrado de dinero. Tiene debilidad por los tejanos acaudalados.
Barbara baj la mirada.
Lo siento dijo.
l le puso una mano bajo la barbilla y le levant la cabeza.
Tengo una idea indic. La gente de mi oficina desea que vea
un coche que se halla en Palm Beach. En lugar de volver a Nueva York esta
noche en avin podemos ir a recoger el coche y regresar en l. Estoy
bastante harto de aviones, y adems de ese modo las vacaciones se
prolongarn un poco ms.
Sera estupendo!
Cesare ech un vistazo al reloj de pulsera.
Son casi las tres seal. Todava tenemos tiempo de darnos un
bao. Podemos cenar en Palm Beach y estar en Jacksonville antes de que
amanezca.
Vanicola sali del cuarto de bao. Se haba puesto un baador hawaiano de
brillantes y llamativos colores. Se qued a la sombra de la cabaa y mir a
los hombres del FBI.
Os parece bien que me ponga a tomar el sol ahora?
Los agentes intercambiaron una mirada; Stanley se volvi para
cerciorarse de que sus hombres se hallaban apostados en las salidas. Los
otros comprendieron el significado de aquella mirada e hicieron un gesto
afirmativo con la cabeza. El polica se puso en pie.
Supongo que no hay inconveniente repuso de mala gana.
Los otros dos agentes se pusieron tambin en pie. Vanicola ech a
andar hacia la piscina, eligiendo cuidadosamente el camino con el fin de
evitar a los baistas que se hallaban tendidos en las tumbonas. Los policas
se situaron cerca mientras l coga un flotador de plstico y lo arrojaba al
agua. Baj por los peldaos de la piscina y se dej caer desmaadamente
en la colchoneta.
Stanley observ a las personas que haba alrededor. El agente ms
joven lo mir.
Ve usted algo, jefe?
Stanley movi negativamente la cabeza.
No. Creo que est bastante seguro. Nadie lleva ropa suficiente para
esconder en ella un arma.
El joven sonri y dej vagar la mirada por las muchachas que
tomaban el sol junto a la piscina.
Esas chicas no llevan ropa suficiente ni para esconder sus propias
armas.
Stanley no sonri. En aquellos momentos no le encontraba la gracia a
nada.
Vanicola les habl desde la piscina; estaba tumbado de espaldas sobre
la colchoneta.
Ya os dije que no haba motivos para preocuparse dijo sonriendo
. Ya es el tercer da que venimos aqu y hasta ahora no ha ocurrido nada.
Avisadme dentro de diez minutos para que me d la vuelta. No quiero
frerme.
De acuerdo respondi Stanley. Estaba sentado en una silla al
borde de la piscina. Tena ganas de que acabara aquel trabajo.
Vanicola se alej flotando. Mientras miraban a los baistas, la tensin
de los agentes iba desapareciendo poco a poco.
Cesare los observaba desde el otro lado de la piscina. Le ech una rpida
mirada a Barbara, que estaba tumbada boca abajo con la espalda al sol y
los ojos cerrados. Notaba que el corazn comenzaba a latirle
apresuradamente. Mir de nuevo al otro lado de la piscina.
Vanicola se hallaba flotando cerca del centro del trbol, lugar donde
un grupo de jvenes, cuyas voces llegaban hasta Cesare, retozaba
alegremente. El conde, en un acto reflejo, se llev la mano a la cintura.
Not el estilete en la vaina que llevaba oculta bajo el baador. Retir la
mano de inmediato.
Uno de los guardaespaldas se haba puesto en pie y le gritaba algo a
Vanicola, quien, al incorporarse, estuvo a punto de caer al agua; despus se
dio la vuelta y qued tendido boca abajo sobre el flotador. El
guardaespaldas volvi a sentarse.
Cesare mir otra vez a Barbara, que continuaba tumbada
tranquilamente. Se levant con rapidez, aspir profundamente y se
zambull en el agua, sumergindose. Los ojos le escocan mientras
avanzaba hacia el centro de la piscina.
Barbara se incorpor al or el ruido del chapuzn.
Cesare! llam.
Pero l ya haba desaparecido dejando tras de s una estela de
burbujas. La joven entorn los ojos y sonri. En algunos aspectos aquel
hombre era como un nio; llevaba tres das haciendo prcticas para
conseguir atravesar la piscina de un lado a otro buceando y despus volver,
todo de un tirn. Barbara ech un vistazo al reloj de pared que haba en la
cabaa. Eran las cuatro menos veinte. Empez a recoger las cosas. Se
estaba haciendo tarde y pronto tendran que marcharse.
Estaba acabando de retocarse el maquillaje de los labios cuando vio
que la cabeza de Cesare emerga al borde de la piscina, cerca del lugar
donde ella se hallaba. Al aspirar violentamente el aire, la cabeza de aquel
hombre form una mueca extraa. La mir fijamente, como si ella se
hallara muy lejos.
Lo has conseguido esta vez? le pregunt la muchacha,
sonriendo.
Lo logr! respondi el conde mientras sala de la piscina.
La voz de la muchacha son sobresaltada.
Cesare!
Un relmpago de temor le cruz a este por los ojos. Palp el lugar en
el que deba estar el estilete. Continuaba all, metido en la vaina. Mir a la
muchacha y sigui la trayectoria que indicaban los ojos de esta. Cogi el
albornoz que la joven le lanz y se envolvi en l. Se acerc a Barbara, que
rea.
Cesare, eres como un nio. Cuando te excitas, lo demuestras sin
dejar lugar a dudas brome.
l le sonri; no pareca estar confuso. Le dio la mano para ayudarla a
ponerse en pie.
No te haba dicho que los sicilianos somos gente muy primitiva?
coment riendo.
La joven cogi la bolsa de la playa y regresaron al hotel.
El telfono de la cabaa empez a sonar. Stanley se levant de inmediato.
No lo perdis de vista mientras voy a contestar al telfono orden
a los otros agentes.
Ellos asintieron mientras Stanley entraba en la cabaa. El agente ms
joven mir a su alrededor y luego habl, dirigindose al otro polica.
Me gustara volver aqu alguna vez, pero no para trabajar.
Su compaero sonri.
Nunca podrs permitirte una cosa as. Aqu todo est por las nubes.
Stanley regres. Por primera vez en varios das, se lo vea sonrer.
Vamos les dijo a los otros. Saqumoslo de aqu. Esta noche
nos vamos a Nueva York.
Los guardaespaldas se pusieron en pie y se acercaron a la piscina.
Stanley comenz a hablar en direccin al flotador.
Bueno, Sam, vuelve aqu. Ya se te han acabado los diez minutos.
Pero para aquel hombre ya se haba acabado algo ms que los diez
minutos. Sam Vanicola yaca muerto sobre el colchn, que se iba
hundiendo lentamente; tena la cara pegada al plstico y miraba hacia el
fondo. Ya se le haba borrado de la mente el ltimo recuerdo: la visin de
Cesare, con el rostro sonriente mientras se acercaba por debajo del agua,
justo antes de que el corazn le estallase con un dolor como nunca pens
que pudiera existir.
Nueve
La Sunshine State Parkway es una carretera que va de Miami hasta Fort
Piece, en el norte, pasando por los pantanos, marismas y huertas de ctricos
que abundan en la costa atlntica de Florida. Al principio del invierno es
frecuente que por las noches, al enfriarse repentinamente el mar, la niebla
penetre tierra adentro y se mezcle con las humaredas de los pantanos,
formando una bruma a modo de sudario que se adhiere a la carretera como
un edredn a una cama.
El potente motor del Ghia descapotable rugi mientras Barbara se
inclinaba para encender la radio. La msica invadi el coche al tiempo que
ella escudriaba la carretera por encima del volante, a la luz de los
potentes faros que penetraban en las primeras brumas.
La niebla est cayendo coment.
Quieres que suba la capota? pregunt l.
De momento no hace falta contest la joven. Estoy bien as.
Viajaron en silencio durante unos minutos; luego, la voz del locutor se
abri paso a travs de la msica.
Y ahora, desde Miami, las noticias de las once.
Cesare mir a la muchacha, que conduca absorta en la carretera que
se extenda ante ella. El locutor continuaba hablando.
Con el asesinato de Sam Vanicola en la piscina del hotel Saint-
Tropez, en Miami Beach, esta misma tarde, el Gobierno ha anunciado en
Nueva York el completo fracaso de su actuacin contra los cuatro
supuestos lderes del Sindicato. Se ha revelado asimismo que el arma
asesina utilizada en todos los casos es un estilete. El estilete es un arma de
venganza de origen italiano que se remonta a la poca de los Borgia. Fue el
instrumento favorito de los asesinos de aquella poca debido al hecho de
que su peculiar forma causa hemorragias internas, mientras que la herida
exterior se cierra una vez retirada el arma del cuerpo de la vctima. La
Polica y el FBI conceden gran importancia a este descubrimiento y estn
utilizando todos los medios a su alcance para localizar cualquier pista que
los conduzca a la identificacin del asesino o asesinos. Mientras tanto, en
Washington
Cesare alarg el brazo y apag la radio.
Las noticias son muy montonas en estos das dijo con una breve
risa. Siempre hay asesinatos y crmenes. No encuentran otra cosa de
que hablar?
Barbara no contest. Segua con los ojos fijos en la carretera.
Cesare se rio otra vez.
Despierta, dormilona. No olvides que ests conduciendo.
Estoy despierta repuso ella.
Est bien Me siento mejor as.
La muchacha comenz a hablar con voz vacilante.
Es que estaba pensando.
En qu? pregunt l.
En el hombre ese que ha muerto en la piscina. Me pregunto cul de
ellos sera. Puede que se fijara en m, o yo en l.
Es una idea bastante extraa dijo l. Por qu piensas esas
cosas?
La muchacha continuaba sin apartar la vista de la carretera.
Quiz si hubiramos hablado, yo habra podido advertirle. No s.
l rio brevemente.
Y de qu le habras advertido? T no podas saber lo que iba a
ocurrir.
Ella le dirigi una mirada rpida. Una extraa turbacin se le reflejaba
en los ojos.
Habra podido hablarle del ngel exterminador. Y de cmo nos ha
seguido desde Nueva York a Las Vegas, y desde all a Miami. Se
estremeci ligeramente. Crees que todava nos sigue, Cesare?
Te ests comportando como una boba repuso l. Ser mejor
que pares aqu mismo y me dejes conducir a m. Acabars trastornada si te
dejas llevar por todas esas tonteras.
Sin decir palabra, la joven puso el intermitente derecho y comenz a
aminorar la velocidad. Meti el coche en el arcn de la carretera y lo
detuvo. Se volvi y mir a Cesare.
Has hecho muy bien dijo este. Conozco la carretera y ms
adelante hay un puente muy angosto. Adems, la niebla aumenta por
momentos.
No te lo discuto apunt ella. Conduce t. Pero ten cuidado.
Lo tendr.
Se ech a rer y, atrayendo hacia s a la muchacha, la bes. Los labios
de esta, fros como el hielo, se pegaron a la boca del conde.
No me importa que seas el ngel de la muerte murmur Barbara
. He sido ms feliz contigo de lo que lo he sido en toda mi vida.
Cesare no pudo reprimir la pregunta que le afloraba a los labios.
Qu pasara si lo fuese?
Ella le dirigi una mirada inquisitiva.
Ahora eres t el que se comporta como un bobo repuso.
Algo en su interior lo impulsaba a seguir adelante con la
conversacin. Quiz si ella lo supiera, si fuera capaz de entenderlo, no
parecera todo tan vaco. Por qu haba de ser l el nico en sentir lo que
senta?
Puede que yo sea el asesino insinu lentamente. Al fin y al
cabo estbamos en todos los lugares en que se cometieron los asesinatos.
Barbara lo mir fijamente durante unos instantes y luego empez a
sonrer.
Nosotros y cientos de personas ms. Hay veces, Cesare, en que
pienso que ests tan loco como yo.
l se ech a rer y baj del coche. Dio la vuelta para situarse al otro
lado y mir a la muchacha, que haba sacado la barra de labios y
comenzaba a retocrselos.
Prtate bien y dame un poco de luz dijo la joven sin alzar la vista
. Me temo que voy a hacerme un estropicio.
Cesare encendi el mechero y la mir. Not que los labios se le
apretaban contra los dientes.
Ella alz el rostro y lo observ.
Qu miras? le pregunt con curiosidad.
Te miro a ti contest l totalmente tenso. Eres muy hermosa.
Barbara sonri.
Eso se merece otro beso antes de que me pinte los labios.
Cesare se inclin junto al coche y la bes. Los labios de la muchacha
se notaban ahora ms clidos y acariciaban los de l.
Cesare susurr. Me temo que estoy empezando a amarte tanto
que ya no me importa nada si realmente has sido t el que ha matado a esos
hombres o no.
l se incorpor. La muchacha se dio la vuelta y sigui pintndose los
labios. Cesare mir hacia abajo y contempl la carne blanca del cuello de
la joven, justo debajo del lugar donde los cortos rizos se convertan en
tirabuzones. Extendi la mano derecha con la palma abierta. No poda
hacer otra cosa. Ella ya haba sacado demasiadas conclusiones. Una muerte
conduce a otra; el asesinato es como las ondas concntricas de un estanque,
que se expanden cada vez ms hasta que se alejan por completo de la
vctima y del autor. Lanz rpidamente la mano hacia abajo y le propin a
Barbara un cortante golpe de judo.
La barra de labios sali disparada de la mano de la muchacha como
una bala, y se estrell contra el salpicadero para caer luego al suelo del
coche produciendo al hacerlo un suave tintineo. Con el corazn a punto de
estallarle en el pecho, mir atentamente a Barbara.
La joven yaca desmadejada sobre el volante, al que todava se
aferraba con una mano; la cabeza haba quedado en una extraa posicin.
Se alegr de no poder verle los ojos. Mir rpidamente a todas partes. No
se acercaba ningn coche. Corriendo, dio la vuelta hacia el otro lado del
vehculo y se sent en el asiento junto a la muchacha. Alarg la mano para
conectar la llave de contacto. El motor se puso en marcha con un rugido.
Mir de nuevo a su alrededor. La carretera segua desierta. Se meti
una mano en la manga para sacar el estilete y el muelle al que estaba
sujeto. Con un movimiento rpido, lo arroj en la oscuridad lo ms lejos
que pudo; oy cmo se hunda en la marisma ms all del arcn. Pis el
embrague y, conduciendo desde el asiento en el que se hallaba, llev de
nuevo el coche a la carretera.
Pis a fondo el acelerador. El puente deba de estar a menos de dos
kilmetros de aquel lugar. Al cabo de un momento el coche alcanz los
ciento treinta kilmetros por hora. Escudri a travs de la niebla. Barbara
cay como un paquete sobre l.
All estaba el puente. Lanzando una maldicin, empuj a la muchacha
hasta situarla bajo el volante. Quit el pie del acelerador y lo puso en el
suelo junto al otro. Sujet el volante con firmeza y condujo el coche
directamente hacia el pilar de hormign que se hallaba a un lado del
puente.
Salt del coche, describiendo al hacerlo un arco en el aire, casi en el
momento del impacto. La inercia lo empuj hacia delante y se precipit al
agua en una cada incontrolada.
Mientras se hunda oy el ruido del choque. El agua estaba fra, turbia
y negra. Boque tratando de respirar. Se hunda cada vez ms, con los
pulmones a punto de estallar. Pens que nunca lograra salir a la superficie.
Se debata frenticamente en el agua, moviendo los brazos sin parar.
Numerosas algas se le enredaron en el cuerpo, obligndolo a mantenerse en
el fondo. Poco despus volva a ver el cielo sobre su cabeza.
Se acerc como pudo hacia la orilla. Notaba un dolor en su interior
que le recorra todo el cuerpo. Se desplom de rodillas al sentir que tocaba
tierra con los pies. Lentamente se arrastr fuera del agua y se tendi en el
suelo. Tena la boca llena de suciedad y la cara, araada, le arda.
El suelo se hallaba hmedo y fro, y aquella frialdad le penetr en el
cuerpo. Comenz a tiritar convulsivamente, araando la tierra con los
dedos para aferrarse a ella. Luego cerr los ojos y la oscuridad se cerni
sobre l.
Baker se recost en el respaldo del silln y mir por la ventana. El blanco
sol del invierno dibujaba intensas sombras en los edificios. Ya haban
pasado tres das desde la muerte de Vanicola y an no haban llegado a
ninguna conclusin. Mir a los hombres que se hallaban sentados frente a
l, al otro lado del escritorio. Eran el capitn Strang, de la polica de Nueva
York, Jordan, que haba regresado de Las Vegas, y Stanley, que haba
venido desde Miami.
Extendi las manos sobre la mesa en un gesto de impotencia.
Y esta es toda la historia. No le estoy echando la culpa a ninguno de
ustedes. La responsabilidad era solo ma y as lo asumo. Maana por la
maana tengo que ir a Washington para entrevistarme con el jefe. El
senador Bratton controla la agencia y el jefe quiere un informe personal.
Qu vas a decirle, George? le pregunt Stanley.
Y qu puedo decirle? respondi Baker retricamente. No s
ms que l de todo este asunto. Cogi un sobre que se hallaba encima del
escritorio. Aqu est mi dimisin. La presentar maana.
Espera un minuto intervino Jordan. El jefe no ha pedido tu
cabeza.
Baker sonri con irona.
Venga, Ted, no seas ingenuo. Conoces al jefe tan bien como yo y
sabes que no le gustan los fracasos.
Se quedaron en silencio. Baker, con aire ausente, oprimi el botn del
proyector de diapositivas que tena sobre la mesa. Este envi una imagen
contra la pared. Se trataba de una escena de la muchedumbre que se
agolpaba en el Palacio de Justicia.
Qu es esto? pregunt Jordan.
Baker oprimi el botn con desgana.
Son imgenes del pasillo que los fotgrafos de prensa tomaron
cuando Dinky Adams entraba en la sala de vistas. Apret el botn de
nuevo y la escena cambi. Las he mirado ya mil veces. Cualquiera dira
que con tantas fotografas tendramos que encontrar algo. Pero ninguna de
ellas se hizo en el momento oportuno.
Oprimi de nuevo el botn y apareci otra escena.
Haba olvidado que ustedes no las haban visto.
Pareci quedarse con la mirada perdida durante un momento; luego
cambi la escena.
Espera un momento! dijo Stanley con la voz llena de excitacin
. Puedes volver a poner la fotografa anterior?
Baker puls el botn. Stanley se levant y se acerc a la pared. Seal
a un hombre con el dedo.
Puede este aparato ampliar la fotografa de ese tipo que lleva un
sombrero tirols verde?
Baker rio con tono de disgusto. Otro fallo.
Ese sombrero no es verde. Es la pintura de la pared.
El capitn Strang lo interrumpi.
Era verde, George. Recuerdo haberlo visto entre la multitud.
Rpidamente Baker manipul la lente. Ahora se vea en la pantalla el
rostro de un hombre. Solo se distingua un lado de la cara, pero no caba la
menor duda en lo referente al color del sombrero.
Yo he visto antes ese sombrero asegur Stanley.
Hay montones de sombreros como ese apunt Baker.
Pero no caras como esa dijo de pronto Jordan. Yo conozco a
este individuo.
Los dems se volvieron hacia l.
Es el conde Cardinali continu, el piloto de carreras. Estaba
jugando en otra mesa distinta a la nuestra en el casino de Las Vegas. Iba
acompaado de esa chica que trabaja de modelo en los anuncios de Smoke
and flame, la empresa de cosmticos. Se llama Barbara Lang.
Stanley se puso en pie de un salto y dijo, casi balbuceando:
Tambin se encontraban en el hotel Saint-Tropez. Ah es donde yo
haba visto el sombrero. Cuando se inscribieron yo me encontraba en el
vestbulo; y l lo llevaba puesto.
Baker se qued mirando a los dems. Quiz todava no estuviera todo
perdido. Descolg el telfono y habl rpidamente.
Quiero un informe completo sobre el conde Cardinali. Todo lo que
se sepa de l desde el da de su nacimiento hasta hoy.
Colg el telfono sin dejar de mirar a los dems.
Tienen idea de dnde puede estar ahora?
Yo s respondi el capitn Strang. Sac un peridico del bolsillo
y lo extendi sobre la mesa. Seal hacia un ngulo de la pgina.
Baker mir hacia el lugar indicado. Haba una foto de Cardinali sobre
la noticia. El titular rezaba: Famoso deportista sale del hospital maana.
Debajo se hallaba una breve resea sobre el accidente ocurrido en la
Sunshine State Parkway, en el que una chica haba resultado muerta.
Baker levant los ojos del peridico y lanz un silbido.
Si este tipo es Stiletto dijo con voz profunda, va a ser un
hueso duro de roer. No es de los que dejan ningn testigo suelto. Ni
siquiera aunque est de su parte!
Diez
Baker se hallaba de pie delante de la sala de exposiciones de automviles,
en Park Avenue. A travs de los cristales del escaparate se vean brillar los
flamantes coches extranjeros, impecablemente pulidos y lustrosos. En el
cristal de la puerta de entrada se lean, rotuladas en pequeas letras
plateadas, las palabras: Cesare Cardinali. Automviles de importacin.
Abri la puerta de la tienda y entr. Como haba varios clientes
admirando los coches, se qued por all unos minutos hasta que uno de los
clientes se march y el vendedor se le acerc.
El empleado era un hombre alto de cabello gris. Llevaba un chaqu
con una pequea flor en el ojal. Pareca ms un agente de Bolsa que un
vendedor de automviles.
Puedo ayudarlo en algo, caballero?
Tena un tono de voz amable, aunque algo distante.
Baker sonri para sus adentros al pensar en la forma que tenan de
tratar al cliente en aquel lugar, tan distinta de la de Smiling Irishman, la
tienda donde l se haba comprado el coche. Inclin ligeramente la cabeza.
Me gustara hablar con el seor Cardinali. Est por aqu?
pregunt.
Una mirada de desaprobacin apareci en el rostro del vendedor.
El seor Cardinali nunca viene a la tienda le inform con actitud
arrogante.
Ah, no? Baker sonri. Y dnde puedo encontrarlo?
Le aseguro que no lo s respondi el vendedor. Por qu no lo
pregunta usted en la oficina?
Dnde est? pregunt Baker con suavidad. Haca mucho tiempo
que haba aprendido a no dejarse ofender por los esnobs. Casi todos ellos
no eran ms que fachada en cuanto se los despojaba de lo accesorio.
En el piso decimoquinto. Puede usted coger el ascensor que
encontrar en el vestbulo, al salir por aquella puerta contest el
vendedor, sealando hacia una entrada lateral.
Gracias dijo Baker.
De nada replic el empleado; despus se dirigi hacia otro
posible cliente que acababa de entrar en la sala.
Baker alcanz el vestbulo y esper en l a que llegase un ascensor.
Aquel era uno de los nuevos edificios que se haban construido
recientemente en Park Avenue. Todo en l era automtico, y hasta los
ascensores disponan de hilo musical. Pens que a Cardinali le gustaba lo
mejor. Y que saba cmo conseguirlo. Qu extraa circunstancia atara a
un hombre como aquel al Sindicato?
Record la expresin incrdula que se reflejaba en el rostro de Strang
mientras repasaba el expediente del Departamento de Investigaciones.
No lo entiendo haba dicho el capitn. Este tipo lo tiene todo:
ttulo, dinero y fama. Es un hroe de guerra. No veo cmo puede encajar
con esa gentuza.
Aquella era una cuestin que los preocupaba a todos. Y haba otras
preguntas que lo molestaban a l, Baker, en particular. Algunos detalles de
los brutales hechos que apuntaban hacia algo que no acertaba a explicarse
objetivamente. Estaba, por ejemplo, la hoja de servicios en el Ejrcito,
durante la guerra. Cardinali cooper clandestinamente con los Aliados
antes de la invasin de Italia, y por ello haba recibido una medalla. Pero
haba matado a cinco contactos en contra de la opinin de los dems
participantes en aquella misin, que haban sido ms de veinte; ellos
pensaban que habra sido suficiente con eliminar a cuatro. Tambin estaba
aquel asunto del to de Cardinali, que haba aparecido asesinado. Desde
luego, Cesare Cardinali se encontraba en otro lugar en el momento de los
hechos; sin embargo, poco despus las cosas comenzaron a irle a la
perfeccin, a pesar de que al final de la guerra se encontrase arruinado por
completo. Se aficion a los coches rpidos y a las carreras, y no tard
mucho tiempo en convertirse en una figura de la alta sociedad
internacional. Haba otras personas como l, claro est. Como De Portago,
que result muerto en una carrera. Cesare tambin participaba en ella, pero
lo descalificaron por conducir de forma innecesariamente temeraria. Por el
mismo motivo lo haban descalificado tambin en otras carreras. En dos
ocasiones se lo acus de ser responsable de la muerte de otros corredores.
Pero, a pesar de todo, era imposible encontrar una pista que lo relacionase
de una manera u otra con el mundo del hampa.
Las puertas del ascensor se abrieron en una sala de recepcin
agradablemente iluminada cuyas paredes estaban decoradas con grabados
de automviles famosos. La recepcionista estaba sentada ante un pequeo
escritorio situado en el rincn ms alejado.
Puedo ayudarlo en algo, seor? le pregunt al verlo.
Baker hizo un gesto afirmativo con la cabeza.
Deseo ver al seor Cardinali.
Est usted citado con l? quiso saber la muchacha.
Baker movi la cabeza negativamente. La recepcionista continu con
las preguntas.
Tiene la bondad de decirme de qu se trata?
Es un asunto personal respondi Baker.
Haciendo un gesto de desaprobacin, la chica descolg el telfono.
Preguntar si el conde Cardinali puede recibirlo coment con
altanera. Cmo se llama usted, por favor?
George Baker respondi l.
Se qued esperando de pie mientras la muchacha susurraba algunas
palabras por el telfono. Poco despus alzaba la mirada hacia Baker.
Si es tan amable de esperar un momento, la seorita Martin, que es
la secretaria del conde Cardinali, saldr enseguida para hablar con usted.
Tome asiento, por favor.
Baker se dirigi a un confortable sof y se sent en l. La mesita que
haba delante estaba cubierta de revistas de coches deportivos; las haba en
todos los idiomas y de todos los pases. Cogi una de ellas distradamente
y comenz a hojearla. Levant la cabeza cuando otra muchacha entr por
una puerta lateral y se detuvo a su lado.
Soy la seorita Martin se present sonriendo cortsmente, la
secretaria del conde Cardinali. El jefe no recibe a nadie que no tenga una
cita previa. Quiz yo pueda ayudarlo.
Baker se puso en pie lentamente, consciente de la mirada de
curiosidad que le diriga la recepcionista. Sin pronunciar palabra se meti
una mano en el bolsillo y sac la tarjeta de identificacin. Se la entreg a
la seorita Martin.
Esta estudi la tarjeta y despus mir a Baker con expresin
confundida.
Siento molestar al conde dijo el polica para tranquilizarla,
pero es posible que pueda ayudarnos en cierto asunto.
La seorita Martin le devolvi el pequeo carn de identificacin que
l se guard en el bolsillo.
Si tiene la bondad de esperar un minuto ms, ver si puede recibirlo
ahora.
Desapareci por la puerta mientras l volva a sentarse. Pocos minutos
despus la secretaria entraba de nuevo.
Sgame, por favor le dijo.
Baker fue detrs de ella hasta una gran oficina en la que varias chicas
y algunos hombres trabajaban sentados ante escritorios. Era una oficina
comercial como cualquier otra. Despus de atravesarla llegaron a otro
despacho en el que haba una sola mesa. Pasando junto a la misma, la
muchacha lo condujo hasta un tercer despacho. Era el de Cardinali.
El polica se qued boquiabierto al contemplar el mobiliario. Las
antigedades eran autnticas, as como las lmparas estatuarias. Incluso la
chimenea simulada era del mejor mrmol italiano. Sobre la repisa de la
misma se encontraban varios trofeos y copas de oro, lo que constitua la
nica concesin al mercantilismo de todo el despacho. Cardinali no se
hallaba sentado ante un escritorio, pues en la habitacin no haba ninguna
mesa de despacho.
El conde se levant de un cmodo silln situado junto a una mesita en
la que haba un telfono y un cuaderno de notas. Tendi una mano hacia
Baker. El apretn fue firme y vigoroso.
En qu puedo ayudarlo, seor Baker? pregunt al tiempo que le
indicaba con un gesto que se sentase frente a l.
El polica esper a que la secretaria saliera del despacho y entonces
tom asiento. Observ durante unos instantes al hombre que tena sentado
frente a l.
Cardinali aguant bien aquel examen. Permaneci tranquilo, con una
ligera sonrisa asomndole en los labios. Aparentemente no senta ms que
una educada curiosidad ante aquella visita. Lo que encajaba muy bien en el
personaje, pens Baker. Cualquier hombre que utilizara una daga como lo
haca aquel, necesitaba tener nervios de acero. Sonri ligeramente.
Est usted sonriendo? le pregunt Cesare.
Baker asinti. Acababa de asaltarle un pensamiento curioso. Desde el
momento en que haba llegado a aquella oficina todo el mundo se le haba
acercado dirigindole las mismas palabras, una frase hecha: Puedo
ayudarlo en algo?. Incluso Cardinali. Y saba por experiencia que cuando
se ofrece mucha ayuda en realidad se da muy poca.
Estaba pensando, seor Cardinali dijo, que su despacho es
mucho ms confortable que la mayora de los que he visto. Incluso me
atrevera a decir que parece demasiado cmodo para inducir al trabajo.
Cesare sonri.
Es cierto admiti. Pero la forma que yo tengo de realizar el
trabajo no exige los mecanismos habituales en los negocios. As que
procuro que mi despacho se parezca lo menos posible a los dems.
Principalmente porque soy un ser muy egosta al que le gusta mucho la
comodidad.
Baker asinti. Todo lo que aquel hombre deca y haca era
precisamente lo ms acertado. No servira de nada remover la maleza a su
alrededor. Cardinali sabra mantenerse a la altura de las circunstancias en
todo momento. Se inclin hacia delante en la silla.
Confo en que se haya recuperado por completo de los efectos del
accidente que ha sufrido recientemente.
Cesare asinti.
Estoy bastante bien, gracias.
Ha debido de ser una experiencia terrible apunt Baker.
Fue algo ms que eso indic Cesare con una especie de titubeo,
como si no encontrara las palabras adecuadas para describirlo en ingls.
Fue trgico. Nunca me perdonar el haber permitido que aquello sucediera.
Acaso habra podido impedirlo? se apresur a preguntar Baker.
Le pareci captar un destello de burla en el fondo de los ojos de
Cesare.
Creo que s respondi este. Nunca deb permitir que ella
condujese. El coche era demasiado potente.
En aquel momento Baker supo que tena la respuesta a una gran
cantidad de preguntas. Haba pretendido acosar a Cesare con un sondeo
directo y haba tenido xito sin revelarle ninguna de sus sospechas.
Me alegro de que lo haya superado dijo Baker con calma. Y
ahora, qu le parece si hablamos del asunto que me ha trado hasta aqu?
Cesare movi afirmativamente la cabeza.
Desde luego.
Al leer los peridicos con motivo de su accidente continu Baker
, ha llamado nuestra atencin el hecho de que durante la pasada semana
usted pasara algunos das en el hotel Maharajah de Las Vegas y en el Saint-
Tropez de Miami Beach.
Es cierto confirm Cesare.
Y que adems el lunes de la semana pasada estuviera usted en el
Palacio de Justicia federal de Foley Square, aqu en Nueva York.
Son ustedes personas muy minuciosas coment Cesare.
Tambin eso es cierto.
Cesare sonri.
Tiene usted idea de por qu mencion esos lugares? le pregunt
Baker.
Sera tonto pretender ignorarlo, no es as? Yo tambin leo los
peridicos.
Entonces est usted enterado de que los testigos que tenan que
declarar en el juicio contra algunos miembros del sindicato del crimen han
sido asesinados, verdad?
Cardinali asinti.
En efecto. Pero no comprendo cmo puedo ayudarlos en ese asunto.
Baker lo mir a los ojos.
Qu haca usted aquel da en el Palacio de Justicia?
Cesare sostuvo la mirada.
No lo sabe? pregunt con una breve carcajada. Fui a recoger
los documentos por los que se me concede la ciudadana americana.
El Departamento de Inmigracin se halla situado en la planta baja
dijo Baker y, sin embargo, a usted lo vieron en el tercer piso, a la
puerta de la sala de vistas.
Cardinali rio de nuevo.
Eso tambin tiene una respuesta bastante simple. Ver usted, el
lavabo de la planta baja estaba ocupado. Me dijeron que haba otro en el
tercer piso, as que sub hasta all por la escalera. Cuando vi todo aquel
gento me di la vuelta y volv a bajar.
No not nada anormal mientras se encontraba usted en el tercer
piso? le pregunt Baker.
Para m todo era anormal respondi Cesare. Si se refiere a algo
en particular, a algn incidente o algo as, la respuesta es no. Solo la
multitud que sala del ascensor; intent abrirme paso para regresar a la
escalera.
Haba alguna razn especial para que usted se alojase
precisamente en esos hoteles? Por qu no fue a cualquier otro de los
muchos que existen en Las Vegas y en Miami?
El conde lo mir.
La eleccin de los hoteles, seor Baker, es una mera cuestin de
moda. Y en un negocio como el mo tengo que tener siempre presentes esas
cosas. Sac un cigarrillo de la caja que haba sobre la mesa. Me
parecera ms apropiado hacerle la misma pregunta al responsable de que
los testigos tambin se hospedasen en esos mismos hoteles.
No vio usted a ninguno de ellos?
Cesare encendi el cigarrillo mientras mova negativamente la
cabeza.
No, que yo sepa. Adems, si los hubiese visto no los habra
reconocido. Ni siquiera saba qu aspecto tenan. Dud durante un
instante. Puede que en Las Vegas viera a uno de ellos. No estoy seguro.
Pero cuando la seorita Lang y yo salamos del casino, observamos que
unos hombres transportaban el cuerpo de otro. Pasaron a nuestro lado.
Era uno de los testigos le inform Baker.
Ah, s? coment Cesare con cortesa. Lstima que entonces
yo no lo supiera. Lo habra observado con ms detenimiento.
Se le ocurre algo que pueda sernos de ayuda? Alguna persona que
le llamase la atencin?
Cardinali neg con la cabeza.
Lo siento, seor Baker contest apesadumbrado, pero no se me
ocurre nada. Comprndalo, yo estaba de vacaciones acompaado de una
mujer muy hermosa, y temo que no le prestara demasiada atencin a lo que
suceda a mi alrededor.
Baker se dio cuenta de que haban llegado al final del camino. La
entrevista tocaba a su fin y no haba sacado nada en limpio. Y no servira
de mucho presionar a aquel hombre para intentar sonsacarle. No era el tipo
ms apropiado. El polica se puso en pie. Al hacerlo vio un par de dagas
cruzadas en la pared que estaba detrs del conde.
Qu es eso? le pregunt.
Cesare ni siquiera se dio la vuelta.
Son estiletes repuso.
Baker se acerc a la pared para observarlos con ms detalle. Se
hallaban envueltos por una ptina que les restaba brillo.
Estiletes repiti. A los testigos los asesinaron con un arma
como estas.
Eso he ledo coment el conde, imperturbable.
Hace mucho tiempo que las tiene? pregunt Baker.
Son recuerdos de familia le inform Cardinali. Tengo una
coleccin bastante buena en mi apartamento, aqu en Nueva York y en mi
casa de Italia. El estilete era el arma favorita de los Borgia, quienes se
cuentan entre mis antepasados.
Ya veo dijo Baker. Supongo que es usted un experto en el
manejo de estas armas.
Cesare, sonriendo, se levant del silln.
Creo que s respondi. Pero en nuestra sociedad no hay espacio
para un perito en la materia. Las armas, como muchas otras cosas, estn
sujetas tambin a los caprichos de la moda.
Se acerc a Baker y descolg uno de los estiletes de la pared. Lo mir
durante un momento y luego se lo entreg al polica.
Los juguetitos que vendemos ah abajo, en la sala de exposiciones
continu, matan a ms personas en un mes que todos los estiletes que
se han fabricado desde que los adoptaron los florentinos.
Baker observ la fina hoja que sostena en las manos y luego mir a
Cesare. Un vago recuerdo le vino a la memoria.
Es usted el mismo Cardinali que fue campen de esgrima de Italia
hace mucho tiempo?
El conde asinti.
Es otro de los anticuados deportes que me agrada practicar.
Practica usted la esgrima?
Lo haca cuando era joven replic Baker. Perteneca al equipo
de la facultad. Deposit con suavidad el estilete sobre la mesita del
telfono. Ahora tengo que irme aadi. Muchas gracias por su
cooperacin, conde Cardinali.
Siento no haber podido serle de ms utilidad indic Cesare
cortsmente.
El estilete permaneca an sobre la mesita del telfono cuando la
seorita Martin, despus de que Baker se march, entr en el despacho.
Qu quera? pregunt con una familiaridad que era fruto de una
larga colaboracin.
Cardinali cogi el estilete y lo volvi a colocar en la pared. Despus,
sonriendo, se volvi hacia la muchacha.
Al parecer fui bastante imprudente cuando eleg el itinerario de mis
vacaciones contest.
Baker se recost en el silln.
No he conseguido averiguar nada admiti.
Strang sonri.
No pensaras que podras hacerlo, no es cierto?
Baker movi la cabeza de un lado a otro.
Supongo que no. Lo nico que he conseguido ha sido convencerme
a m mismo de que ese sujeto es Stiletto. Estoy seguro.
Saberlo y demostrarlo son dos cosas diferentes observ Strang.
Baker se inclin sobre el escritorio y cogi varias fotografas de un
coche accidentado. Las empuj hacia Strang.
Mralas. Acaban de envirnoslas de Florida.
Strang las mir.
Bueno, y qu?
Ves cmo est encajada la chica detrs del volante? Ves que el
motor est incrustado casi hasta el asiento delantero, rompiendo el
salpicadero? Bien. Si Cardinali, como sostiene, se hallaba dormido cuando
ocurri el accidente, dnde demonios tena los pies? No los tena en el
suelo, bajo el salpicadero, como podra pensarse, pues de ser as nunca
habra podido salir del coche. Se le habran aplastado las piernas al
echrsele encima la parte delantera del coche.
He visto suficientes accidentes de automvil como para saber que
cualquier cosa es posible en ellos afirm Strang.
Puede ser admiti Baker. Pero estoy dispuesto a apostarme la
camisa a que Cardinali tena los pies sobre el asiento, que iba sentado
sobre ellos hasta un instante antes de que se produjera el choque, momento
en el que salt fuera.
Y la chica? pregunt Strang. Era ella la que conduca.
Baker lo mir.
De lo nico que podemos estar seguros es de que se hallaba detrs
del volante.
Pero no puedes probar nada dijo Strang.
Por ahora no coment Baker. Pero se me han ocurrido algunas
ideas.
Vas a hacer que lo vigilen? quiso saber Strang.
Baker neg con la cabeza.
Sera perder el tiempo. En los crculos en que se mueve ese tipo
cualquier polica que le pusiramos detrs llamara la atencin
inmediatamente. Adems, el asunto levantara mucho polvo. Y ya sabes lo
cuidadoso que es el jefe con la gente importante.
Entonces, qu vas a hacer? insisti Strang.
Baker esboz una sonrisa.
Lo primero, dejar que se filtre hasta la prensa la noticia de que lo
hemos interrogado. El paso siguiente consiste en encontrar a alguien
dispuesto a pegarse a l lo suficiente como para averiguar cosas que nos
sirvan realmente de ayuda.
Y has pensado quin puede ser ese alguien? le pregunt Strang.
He pensado en una dama desvel Baker. Cardinali es un
hombre bastante mujeriego. Pues bien, creo que tenemos una que nos ir
como anillo al dedo. Se mueve en sociedad, sabe de coches de carreras y
todo lo dems.
Si ese hombre es realmente Stiletto, puede que sea arriesgado para
ella.
Asegura que sabe cmo manejarlo respondi Baker. He echado
un vistazo al expediente de esa chica y, creme, si ella no puede hacerlo,
nadie podr.
Once
La fiesta se hallaba en pleno apogeo cuando Cesare entr en el camarote.
Se qued de pie en el umbral de la puerta buscando a la anfitriona con la
mirada. Ella lo vio casi en el mismo instante en que l la divisaba y sali a
su encuentro con la mano extendida.
Cesare, querido! exclam mientras l le besaba la mano. Me
alegro mucho de que hayas podido venir.
Tendra que estar muerto para rechazar una invitacin de usted,
madame dijo el conde sonriendo.
Ella le devolvi la sonrisa al tiempo que los ojos, tristes, le brillaban
bajo el espeso cabello gris. Baj la voz y adopt un tono que se pareca
ms a la voz que Cesare haba odo por telfono unas semanas antes.
l tiene el camarote de al lado susurr. Hay una puerta que
comunica los dos cuartos de bao. Tiene que estar a bordo en menos de
diez minutos.
Cesare no respondi. Al ver que otro invitado se acercaba, la mujer
alz la voz.
Y muchas gracias por las flores. Son preciosas.
Es un placer, madame respondi el conde.
Observ cmo ella se diriga hacia el otro invitado y se alejaba con l.
Aos atrs haba sido una mujer muy hermosa, una de las ms conocidas
en la alta sociedad internacional. Su nombre todava se asociaba a
prncipes y bailes fastuosos. Pero ahora perteneca a Don Emilio.
Se acerc despacio a la puerta del cuarto de bao. Mientras la abra
oy la risa de la mujer. Cuntas ms habra que, como ella, estuvieran
caminando por la lnea que separaba los dos mundos? Y ya puestos a
hablar de ese asunto, cuntos ms habra como l mismo?
Emilio Matteo, despus de apearse del taxi que lo haba dejado frente al
embarcadero, se subi el cuello del abrigo para protegerse del fro viento
que soplaba desde el ro Hudson. Taciturno, alz la cabeza y mir hacia el
barco mientras los detectives bajaban del coche y se situaban a su lado. Sin
pronunciar palabra le dio a uno de ellos un billete para que pagase al
taxista.
Por aqu dijo uno de los detectives, dirigindose hacia el
embarcadero.
Conozco muy bien el camino indic agriamente Don Emilio.
Anduvieron un trecho por el muelle y subieron por la pasarela.
El camarero los condujo por uno de los pasillos de la cubierta de
primera clase. A travs de las puertas se oa el alegre bullicio de las fiestas
de despedida, que se hallaban en el punto culminante. Faltaba menos de
una hora para que el Italia zarpara. El empleado abri una puerta.
Por aqu, signore indic haciendo una inclinacin.
Matteo entr en la suite seguido de los dos detectives. En un rincn de
la habitacin haba dispuesto un pequeo bar.
El camarero entr tras ellos.
El seor encuentra todo a su entera satisfaccin? pregunt.
Emilio le tendi un billete.
Perfecto repuso.
El camarero hizo otra reverencia y se retir. Los dos detectives
miraron a su alrededor. El de ms edad se volvi hacia Emilio.
Esto es muy lujoso, Matteo coment.
Este sonri.
Siempre lo mejor afirm, dirigindose hacia el bar. No
pensaran ustedes que me iba a alojar en uno de esos cochambrosos
camarotes que paga el Gobierno, verdad?
Una sonrisa asom a los labios del detective.
Supongo que no.
Emilio abri una botella y se sirvi una copa. Se la bebi de un solo
trago.
Ah! exclam. Este whisky es bastante bueno. Consigue que
uno entre en calor despus de padecer ese viento helado que sopla en los
muelles. Se volvi hacia los detectives. Les apetece tomar una copa?
Los detectives se miraron y sonrieron.
Si no le importa que lo hagamos dijo el ms viejo, caminando
hacia el bar.
Srvanse lo que gusten aadi Emilio empujando la botella hacia
el detective. Se quit el abrigo y lo arroj sobre una silla. Creo que me
estoy volviendo viejo; mis riones ya no son lo que eran. Voy un momento
al lavabo.
Abri la puerta del cuarto de bao. El detective ms joven se situ
junto a l. Matteo dio un paso atrs.
La belleza antes que la edad coment con sarcasmo. Quiz
desee usted echar un vistazo antes de que yo entre.
El detective inspeccion el interior del cuarto de bao. Regres con
una expresin pusilnime en la cara.
Todo en orden dijo.
Gracias repuso Emilio con educacin. Entr en el cuarto de bao
y se dispuso a cerrar la puerta. Para algunas cosas el hombre necesita
cierta intimidad.
La puerta se cerr tras l. Acto seguido un estallido de ruido
procedente de la estancia vecina invadi el camarote.
Parece que ah estn celebrando una buena fiesta observ el
detective ms joven al tiempo que se serva una copa.
Todo lo que hace falta es dinero dijo el otro. Despus alz la
copa en el aire. Salud!
Salud! respondi el hombre ms joven. Se bebieron las copas y
luego aadi: Este es un buen whisky.
El otro detective lo mir.
Como dice Matteo coment con amargura, siempre lo mejor.
El hombre ms joven lo mir fijamente.
S dijo con sarcasmo. El crimen nunca paga.
Emilio se acerc al lavabo y abri el grifo. Se qued escuchando durante
un momento. Se oa dbilmente el murmullo de las voces de los detectives
en el camarote. Se dirigi apresuradamente al otro extremo del cuarto de
bao. All haba una puerta que comunicaba con la suite de al lado. Estaba
cerrada con llave.
Ara la puerta con las uas, produciendo un leve ruido.
Cesare! susurr.
Un sonido semejante al que l haba hecho le respondi. Se volvi con
rapidez y abri el botiqun. En el estante superior haba una llave. La
introdujo en la cerradura y la gir. El pestillo de su lado produjo un
chasquido. Un momento despus oy sonar el del otro lado.
La puerta se abri ligeramente y Cesare se desliz deprisa en el cuarto
de bao cerrando la puerta tras de s.
Emilio sonri.
Don Cesare! Sobrino!
Cesare tambin sonrea.
Don Emilio! To!
Los dos hombres se abrazaron.
Ha pasado mucho tiempo dijo Matteo.
Mucho tiempo, sin duda respondi el conde con seriedad.
Lo has hecho muy bien, sobrino le susurr Emilio. Estoy
orgulloso de ti.
He cumplido el juramento, Don Emilio repuso Cesare.
En efecto, y la familia se sentir complacida cuando les hable de ti.
Ya es hora de que ocupes un lugar en nuestro consejo.
Cardinali movi negativamente la cabeza.
Me contento con mantener el acuerdo que hice con usted, Don
Emilio. No pretendo nada de la Hermandad.
Una expresin de sorpresa apareci en el rostro de Matteo.
Tendrs ms riquezas de las que nunca hayas soado!
No necesito riquezas replic Cesare. De momento tengo de
sobra para cubrir todas mis necesidades.
Emilio movi la cabeza de un lado a otro.
Los dems se tomarn esto como una afrenta.
No es esa mi intencin se apresur a aclarar el conde. Usted
puede explicrselo. Estoy dispuesto a pagar mi deuda cuando se me pida,
pero nada ms.
Los otros tres hombres que estaban conmigo en el tribunal ya han
pedido tu muerte al consejo afirm Matteo. Piensan que mientras
ests libre representas un peligro para ellos. Y ya han ledo en los
peridicos que la polica te ha interrogado.
Son como viejas dijo Cesare con desprecio. La polica no ha
conseguido averiguar nada.
Eso no quita para que estn preocupados.
Explquele al consejo que no hay nada que temer. No quiero nada
de ninguno de ellos.
Har lo que me pides, sobrino. Pero hasta que vuelvas a tener
noticias mas, ndate con cuidado. Son hombres peligrosos.
Tendr cuidado, Don Emilio afirm Cardinali sonriendo. Pero,
por su propio bien, espero que ellos tambin lo tengan.
Hablar con ellos asegur Emilio.
Cesare asinti con la cabeza.
Bien. Cundo volver a tener noticias de usted?
El mes prximo respondi Matteo. Te comunicar la decisin
del consejo en la carrera de automviles del Gran Mxico. Inscrbete con el
Ferrari. Tu mecnico se quedar en Italia; cuando ya ests en Ciudad de
Mxico recibirs un telegrama, el da antes de la carrera, en el que te
comunicar que est enfermo. Contrata a uno que yo te enviar. Despus
recibirs ms instrucciones.
El conde asinti de nuevo.
Si se produce algn cambio en los planes, te dejar un recado en el
restaurante de Quarter Moon, en Harlem, como otras veces.
Emilio sonri.
Entendido. Abraz a Cesare otra vez y luego le dio la mano
mientras aada: Morir por ti.
Cesare lo mir fijamente durante un momento y luego dijo, a su vez:
Morir por usted.
Y dndose la vuelta sali rpidamente por la puerta.
Emilio oy el sonido del pestillo. Gir la llave desde su lado y volvi
a colocarla en el botiqun. Luego cerr el grifo y volvi a la habitacin
meneando la cabeza. Cesare acababa de firmar su propia sentencia de
muerte al rehusar una alianza ms estrecha con la Hermandad. Ahora
tambin l deba planear la muerte de aquel hombre. Lstima que no
tuviera tiempo de comunicarles a los dems el cambio que haba tenido
lugar en su corazn.
Hay un restaurante en Manhattan, en la avenida Lexington, que tiene fama
de servir las mayores chuletas del mundo entero y tambin unos espagueti
mejores incluso que los de la misma Italia. Como es natural, los precios de
ese restaurante son tan altos que la gente que entra en aquel lugar por
casualidad a duras penas puede permitirse el lujo de pedir pan y
mantequilla. Tambin es natural que los nicos clientes que frecuentan el
restaurante sean personas que tienen cuenta abierta en l o que llevan tal
cantidad de dinero encima que, en caso necesario, pueden utilizar los
flamantes billetes para formar con ellos grandes ensaladas.
El Gran Holands se meti un gran pedazo de carne en la boca y
comenz a masticarlo. Un tenue hilillo de grasa se le escurri por una de
las comisuras de la boca. Lo enjug con un trozo de pan que se comi junto
con la carne. Despus de masticar un poco ms mir a las dos personas que
lo acompaaban.
No me importa lo que digis vosotros farfull. Yo opino que
hay que liquidarlo.
Allie Fargo, El Estafador, lo observ con detenimiento.
Pero si ni siquiera estamos seguros de que sea l. Emilio nunca nos
lo ha dicho claramente.
El Gran Holands se trag el bocado que tena en la boca. Comenz a
cortar con el cuchillo otro pedazo de carne.
Y qu diferencia hay? pregunt. No tenemos tiempo de
comprobarlo. Ya ha salido en los peridicos que el FBI lo ha interrogado.
Qu creis que nos pasar a nosotros si ese tipo empieza a cantar?
Nick el Dandi le lanz una mirada de disgusto al plato que tena
delante. Aquel montn de comida le pareca un derroche, pues l no sola
comer gran cosa.
No estoy convencido afirm. Emilio nos ha dicho que
permanezcamos quietos y esperemos noticias de Italia. Est considerando
el asunto con Lucky y Joe.
Emilio dice, Emilio dice! estall furioso el Gran Holands con
la boca llena de comida. Trag rpidamente y continu: Ya me estoy
cansando de lo que dice Emilio. Esos gallinas se quedan all
tranquilamente sentados sobre sus gordas posaderas mientras nosotros nos
jugamos el cuello aqu. Creen que siguen siendo los amos del negocio solo
porque ellos lo comenzaron!
Casi inconscientemente, Nick el Dandi recorri el restaurante con la
mirada para ver si alguien los estaba escuchando. Habl casi en un susurro.
Clmate! Esta clase de conversaciones acabarn por traernos
problemas.
El Gran Holands lo observ con una mirada funesta.
Cmo sabis que no estn planeando quitarnos de en medio? A lo
mejor quieren que ese tipo se encargue de nosotros. Ya conocis la forma
en que esos gallinas se apoyan unos a otros.
Nick el Dandi permaneci en silencio. Mir a Allie, que segua
comiendo, impasible, con los ojos fijos en el plato. Un momento despus
alzaba la mirada. Deposit con esmero el tenedor y el cuchillo en el plato.
Eso levantara un enorme alboroto dijo suavemente. Ahora no
estamos hablando de un matn cualquiera de uno de tus falsos sindicatos,
Gran Holands, sino de alguien importante, alguien que es todo un
personaje.
S aadi Nick el Dandi. Y si l no es Stiletto seguiremos igual
que estamos. Y adems tendramos que darle alguna explicacin a Emilio.
El Gran Holands continu comiendo. De todas formas alguien tena
que tomar la iniciativa. Los italianos ya la haban tenido durante bastante
tiempo. Y adems toda la organizacin estaba all, en Amrica; todo el
trabajo y todo el dinero. Ya era hora de independizarse de la mafia. Qu
podan hacer los mafiosos si se encontraban a cinco mil kilmetros de
distancia y nadie quera trabajar con ellos?
Opino que es mejor no esperar. Ms vale liquidarlo de inmediato.
Sigui comiendo sin levantar la mirada del plato. En cierto modo
haba sido una lstima que l estuviera en chirona cuando soltaron a Roger
Touhy. El Gran Holands ya haba concertado un encuentro con l. Los
muchachos se habran unido con Roger para enfrentarse a la mafia.
Nick el Dandi haba perdido el apetito por completo. Apart el plato
que tena ante s. Saba lo que el Gran Holands estaba pensando. Mir a
Allie, sentado al otro lado de la mesa. Al ver la forma en que coma se dio
cuenta de que tambin lo saba. Aquello era algo ms que liquidar a un
tipo; aquello poda ser el comienzo de una revolucin. Y l se senta ya
demasiado viejo para involucrarse de nuevo en una guerra.
Y qu le diramos a Emilio? coment con la esperanza de
entorpecer la decisin.
El Gran Holands levant un instante los ojos, centelleantes, para
mirarlo y luego los baj de nuevo hacia la comida.
Ya pensaremos algo afirm.
Allie segua en sus trece.
No s coment. Acordaos de lo que le hicieron a Touhy. Lo
esperaron veinticinco aos.
La voz del Gran Holands reflejaba una gran dosis de desprecio al
decir:
Touhy se volvi blando en la trena. Debera haberse metido
directamente en faena. De ese modo las cosas hubiesen sido diferentes. Le
tenan miedo. Recordis la impresin que le caus a Capone?
Pero fueron a por l, no? apunt Nick el Dandi.
Cierto. Pero fjate en la forma como tuvieron que hacerlo replic
el Gran Holands. Con un par de novatos, unos simples aficionados.
Estaban tan nerviosos que hasta dejaron al polizonte con vida. Ahora solo
pueden contar con los novatos deseosos de hacerse una reputacin. Como
ese individuo, Stiletto. No es uno de los nuestros. Nosotros tenemos un
negocio que proteger. No hay ni un solo hombre importante en todo el pas
que no est de nuestra parte.
Dej el cuchillo y el tenedor a un lado y cogi el hueso de la chuleta
con los dedos. Lo blandi ante los otros dos. Ya era hora de quitar de en
medio los obstculos.
Insisto en que es mejor que lo liquidemos dijo con nfasis.
Allie mir a Nick el Dandi y luego al Gran Holands. Aquel no era el
momento ms oportuno para lamentarse.
De acuerdo; hagmoslo.
Se volvieron hacia Nick el Dandi, que ya haba tomado una decisin.
Los que juegan en casa siempre llevan ventaja. Si sale cara, pierdes; si sale
cruz, ganan ellos. Lo nico que poda hacer era confiar en seguir sobre sus
pies cuando todo terminase.
Acabemos con l dijo.
El Gran Holands sonri. Aquel no era ms que el primer paso, pero
ya estaba dado y los otros se encontraban de su parte. Stiletto era solo un
smbolo, lo importante era la mafia. Ya era hora de que devolvieran el pas
a los americanos, que era a quienes perteneca. Ya empezaba a pensar en la
mejor manera de repartir los beneficios. Las cifras hacan que la cabeza le
diera vueltas. Se puso en pie y mir a los otros hombres.
No s qu pensaris hacer vosotros anunci, pero esta es la
primera noche que mi mujer me deja salir de casa desde que volv de
chirona. Me voy al local de Jenny a divertirme un poco.
Los otros dos no le contestaron. El Gran Holands dio media vuelta y
sali del restaurante. En cuanto se hubo marchado, los otros dos se
miraron.
Caf le pidi Nick el Dandi al camarero.
Mientras este se alejaba se volvi hacia Allie. Era el momento de que
ellos dos se hicieran un seguro de vida. Tenan que enviarle un mensaje a
Emilio.
Doce
La sesin semanal del club de esgrima, que se celebraba en el tercer piso
del Club Atltico de Nueva York, al sur de Central Park, estaba en pleno
apogeo. El ruido de los floretes resonaba en el reducido gimnasio mientras
los hombres, ataviados con uniformes blancos, saltaban adelante y atrs
con el rostro protegido tras grotescas caretas negras.
El florete de Cesare refulgi contra la luz blanca. Despus de burlar la
guardia de su adversario, alcanz a este en el pequeo corazn que llevaba
bordado sobre la camisa.
Touch! exclam al tiempo que retroceda y levantaba el arma.
Cesare se desembaraz de la mscara y sonri.
Lo has hecho muy bien, Hank. Pero tienes que prestarle ms
atencin a esa mueca. An est demasiado rgida.
El oponente se alz la careta. Respiraba con dificultad. Le devolvi la
sonrisa a Cesare.
Piensas participar en el torneo del mes prximo, Cesare? le
pregunt.
El conde movi negativamente la cabeza.
No creo. Me he inscrito en la carrera de coches del Gran Mxico y
no creo que regrese a tiempo. Al fin y al cabo, eso es a lo que me dedico,
no?
El otro hombre asinti.
Pues es una lstima. Sin ti no tendremos demasiadas oportunidades.
Y muchas gracias por la leccin.
Cesare hizo un gesto con la cabeza.
No se merecen. Se volvi hacia el reducido grupo de
espectadores y sonri. Quin quiere ser el prximo pichn, como decs
vosotros? brome.
Se echaron a rer un poco azorados y se miraron unos a otros.
Creo que tendrs que esperar hasta que llegue Fortini. Eres
demasiado bueno para nosotros dijo uno de ellos, refirindose al
entrenador de esgrima.
Muy bien dijo el conde mientras se quitaba la careta.
Una voz se dej or desde la puerta.
Por qu no me da una oportunidad a m?
Cesare se dio la vuelta. All estaba Baker, que sonrea vestido con el
uniforme de esgrima.
Por supuesto, seor Baker dijo Cesare sin que su voz denotara la
menor sorpresa.
Baker se acerc hasta l y cogi un florete de la panoplia. Comenz a
blandirlo en el aire para que la mueca le entrara en calor. Despus se pas
el arma a la mano izquierda y le tendi la derecha a Cesare, que se la
estrech. El apretn del polica era firme.
Cuando me enter de que era usted socio de este club, conde
Cardinali coment, no pude resistir la tentacin de cruzar mi espada
con uno de los mejores maestros que tiene la esgrima de nuestro tiempo.
Cesare sonri ligeramente.
Me honra usted. Es muy amable por su parte. Le gustara disponer
antes de unos minutos para desentumecer los msculos?
Baker neg con la cabeza.
No, gracias. Estoy en mejor forma que nunca. Solo espero ser capaz
de proporcionarle a usted unos minutos interesantes.
Estoy seguro de que lo har afirm Cesare, sonriendo de nuevo.
Se situaron en el lugar adecuado y tomaron posiciones. No saba que
usted fuese miembro de este club.
Baker le devolvi la sonrisa.
No suelo disponer de mucho tiempo libre. El trabajo me mantiene
bastante ocupado. Se baj la careta. Listo?
Cesare asinti y se coloc a su vez la careta. Cruzaron los floretes en
el aire.
En garde exclam Baker.
Y lanz una estocada hacia delante. Cesare la ataj y retrocedi. Supo
al instante que Baker no era un aficionado normal y corriente. Sonri bajo
la careta y esper a que el otro tomara de nuevo la iniciativa. Pens que
aquel encuentro poda resultar entretenido.
La gente acuda de otros puntos del gimnasio. Flotaba en el aire una
tensin que era evidente en toda la sala. Baker se lanz al ataque con
furiosa concentracin. El acero de Cesare relampagueaba y detena un
ataque tras otro. Lentamente, paso a paso, empez a retroceder. Los
mirones comenzaron a sentirse incmodos. Un suave murmullo se extendi
por la habitacin.
Baker continuaba presionando hacia delante. Se senta confiado.
Cardinali no pareca hacer honor a su reputacin. Se lanz a la contra y los
dos floretes quedaron trabados. Baker intent liberar el suyo, pero Cesare
se lo impidi. El polica empuj con todas sus fuerzas al hombre que tena
delante. Cesare no se movi. A Baker le daba la impresin de que se estaba
enfrentando a una rueda de acero. De pronto se dio cuenta de que Cardinali
solo estaba jugando con l.
Precisamente en aquel instante, el conde lo apart de un empujn.
Baker sali despedido hacia atrs; se recuper con el tiempo justo de
bloquear un revs. Se lanz a la contra haciendo una finta y luego atac
rpidamente con un molinete. Cesare, que lo estaba esperando, se ech a
rer.
Muy bien! La voz le sonaba con un tono condescendiente bajo la
careta. Aprendi con el maestro Antonelli?
S respondi Baker, mirando fijamente a su rival. En Roma, en
1951.
Lo felicito dijo Cardinali reanudando el ataque. El signore
Antonelli elige cuidadosamente a los alumnos. Solo admite a los mejores.
Baker se hallaba tan atareado en defenderse que no tena tiempo para
lanzarse al ataque.
Al parecer no estuve con l el tiempo suficiente consigui decir
con irona.
Cesare volvi a rerse.
El acero es un amo muy exigente. Y en nuestros das, como ya le
dije en otra ocasin, hay armas que estn ms de moda.
La espada del conde pareca haber cobrado vida propia. Baker se daba
cuenta de que se estaba quedando sin aliento. Le pareca que el florete
pesaba una tonelada. Cesare advirti su cansancio y le rest vehemencia al
ataque.
Baker not que el sudor le corra por el rostro, bajo la careta. Cada vez
le costaba ms trabajo respirar; cada movimiento le supona un gran
esfuerzo. Sin embargo, Cesare se mova con agilidad y respiraba con
facilidad. Al menos una docena de veces tuvo el conde oportunidad de
acabar con l, pero en todas ellas retir el arma a propsito. Un poco ms y
el polica caera al suelo exhausto.
La ira que aumentaba en su interior hizo que la fuerza le volviera a los
brazos. Sacando fuerzas de flaqueza se lanz al ataque. Par el florete de
Cesare y se tir a fondo hacia delante.
Touch gritaron los espectadores.
Baker se detuvo y mir hacia abajo. Tena el florete de Cesare
apoyado sobre el corazn. Lo haba atacado con tanta rapidez que ni
siquiera haba visto el arma.
Baj el acero y se quit la careta.
Es usted demasiado bueno para m, conde Cardinali dijo con la
respiracin entrecortada.
Cesare le present la espada.
Es una suerte para m que no disponga usted de ms tiempo para
entrenarse coment sonriente.
Baker, por su parte, trat de devolverle la sonrisa.
Ahora es usted quien me halaga.
Le apetece tomar una copa conmigo, seor Baker? le pregunt
Cesare.
Gracias se apresur a responder el polica. Creo que en este
momento me vendra muy bien. Me la he ganado.
Se sentaron en el saln, ante el fuego de una chimenea. Cesare estir las
piernas. Mir a Baker, que se hallaba situado enfrente de l, y levant la
copa.
Usted no ha venido aqu solo para practicar esgrima, seor Baker.
El polica lo mir. En algunos aspectos no se poda decir que
Cardinali fuera muy europeo. Ahora, por ejemplo, estaba manifestando
directamente lo que tena en la cabeza.
Es cierto, conde Cardinali, dijo. En realidad he venido a
prevenirlo y a ofrecerle nuestra ayuda.
Cesare levant una ceja.
Es muy amable por su parte, pero no acabo de entender. Por qu
necesito que me prevengan?
Nos han informado en la central de que su vida est en peligro le
explic Baker.
Cesare se ech a rer.
Qu melodramtico!
No es para tomrselo a broma continu el polica. Hay ciertas
personas que desean verlo muerto.
A m? De quin se trata?
Baker lo mir.
Del Gran Holands, Allie Fargo y Nick el Dandi.
El rostro del conde permaneci impasible.
Y quines son esos hombres?
Son los acusados en ese juicio cuyos testigos han sido asesinados.
Ya ve, ellos creen que usted es Stiletto.
La carcajada de Cesare fue clara y sincera.
En ese caso, por qu iban a querer matarme si soy yo el que les ha
salvado la vida a esos miserables?
Baker se inclin hacia delante.
Precisamente por eso. Tienen miedo de usted. Creen que podra
volverse contra ellos.
Eso es una estupidez afirm Cardinali tomando un trago de la
copa.
S, pero son hombres peligrosos apunt Baker con seriedad. No
hay proteccin posible contra un balazo por la espalda.
Cesare se puso en pie.
S cuidar de m mismo dijo tajante. He sobrevivido a peligros
mayores durante la guerra. A estas alturas usted ya debe de saberlo. Tengo
entendido que su departamento es muy eficaz.
El polica asinti con un ademn de cabeza.
S, pero a pesar de todo nos gustara poder ayudarlo.
La voz del conde se torn fra.
Su departamento ya me ha proporcionado toda la ayuda que
necesito. Si no estuvieran ustedes tan ansiosos de conseguir publicidad
gratuita en los peridicos, esos hombres ni siquiera habran odo hablar de
m.
Baker se levant.
Lo sentimos mucho, conde Cardinali. No s cmo los peridicos
han podido enterarse de nuestra conversacin. Pero si tiene usted algn
problema, no dude en llamarnos.
Le tendi la mano. Cesare se la estrech.
Gracias, seor Baker. Pero no creo que sea necesario.
Cesare abri la puerta del apartamento y entr en el pequeo cuarto de
estar. Comenz a quitarse el abrigo.
Tonio! llam.
Se qued un momento de pie; luego dej caer el abrigo en una silla y
atraves la estancia en direccin a la cocina. Abri la puerta.
Tonio! llam de nuevo. No hubo respuesta.
Moviendo la cabeza en un gesto de extraeza volvi al cuarto de estar,
desde donde se dirigi al dormitorio. Tendra que tomar alguna decisin
con aquel muchacho; aunque fuera sobrino de Gio. Un criado no debe
tomarse tantas libertades. Era muy frecuente que Tonio se hallara fuera de
casa cuando l llegaba. Amrica lo haba echado a perder.
Abri la puerta y entr en el dormitorio. Encendi la luz y mir hacia
el cuarto de bao. Desde all le lleg el sonido del agua al correr. Se
detuvo.
Tonio! volvi a llamar.
No obtuvo respuesta. Se acerc al cuarto de bao, pero se detuvo
repentinamente. La advertencia de Baker le haba cruzado por la mente
como un relmpago. Hizo un ligero movimiento con la mano y el estilete
apareci en ella. Avanz con sigilo hacia la puerta y la abri de golpe.
Justo en aquel momento una mujer sala de la ducha con una toalla en
la mano. Lo mir fijamente, con expresin de asombro.
Cesare!
Ileana! La voz del conde pareci el eco del grito de sorpresa de
la muchacha. Qu haces aqu? Crea que estabas en California!
Ileana se cubri los pechos con la toalla.
Estaba duchndome dijo. Se fij en la daga que l llevaba en la
mano. Qu haces con ese cuchillo? A quin temas encontrarte en el
cuarto de bao?
Cesare solt el estilete, que desapareci de inmediato en el interior de
la manga. Ileana corri hacia l, le ech un brazo, todava mojado,
alrededor del cuello y lo bes, sujetando la toalla con la otra mano.
Oh, Cesare! Necesito tu ayuda.
Cardinali la mir con una expresin de escepticismo en el rostro. No
era frecuente que Ileana necesitase ayuda.
Qu ha pasado con el rico tejano? le pregunt.
La muchacha lo mir.
Ests enfadado conmigo dijo. Y es porque no te esper en
Montecarlo.
El conde empez a sonrer.
Ileana, no has contestado a mi pregunta le explic con suavidad.
Ella le dio la espalda, se acerc al tocador y se sent ante l. Mir la
imagen del hombre reflejada en el espejo.
S bueno conmigo, Cesare dijo con un hilo de voz. He pasado
por una experiencia terrible. Cogi una toalla pequea de la repisa y se
la tendi. Por favor, scame la espalda; nunca alcanzo bien.
l cogi la toalla.
Y el tejano, Ileana? Qu ha pasado con l?
La joven lo mir con los ojos muy abiertos.
No quiero hablar de eso. Ha sido horrible. No me encuentras ms
delgada, Cesare?
El conde sonri y comenz a secarle la espalda con la toalla.
Tienes muy buen aspecto. Vas a decirme qu pas?
Ileana cerr los ojos durante un momento.
Qu alivio! Estaba segura de que haba adelgazado. Abri los
ojos y se volvi hacia l. El tejano estaba casado.
Pero eso t ya lo sabas.
Por supuesto replic Ileana. No soy una nia. Pero su esposa es
una mujer odiosa, muy poco comprensiva. Tiene una mentalidad
provinciana. Incluso me denunci al Departamento de Inmigracin.
Sabes, Cesare, que son una gente muy estpida?
Cesare movi la cabeza en silencio, todava sonriendo.
No podan entender continu la joven rpidamente cmo he
podido vivir durante ocho aos en este pas sin dinero y sin trabajo.
Dijeron que si no encontraba pronto un empleo o alguna fuente de ingresos
me deportaran por ser una mujer de manifiesta inmoralidad.
Cardinali dej la toalla.
Y t qu les dijiste?
Que trabajaba para ti. Qu otra cosa poda decirles? Se encogi
de hombros. No se creyeron que yo no necesito un empleo para vivir.
Me dars trabajo, Cesare?
El conde la mir.
No lo s dijo sonriendo. Qu sabes hacer? No sabes tomar
notas en taquigrafa, ni escribir a mquina. En qu demonios voy a
emplearte?
Ileana se levant de la silla y se volvi hacia l. An sostena la toalla
para cubrirse. Lo mir a los ojos.
Tienes un negocio de automviles, no?
Cesare asinti.
Ella se le acerc an ms.
Debe de haber algo que yo pueda hacer. Una vez tuve un Rolls
Royce.
Cardinali se ech a rer al tiempo que abra los brazos. La joven se
arroj en ellos y el conde la bes.
Muy bien. Ya ver qu puedo hacer.
De verdad, Cesare? pregunt con voz excitada. Eres
maravilloso! Alz las manos y comenz a acariciarle la mejilla. No te
causar molestias, Cesare. Te lo prometo. Solo tengo que trabajar hasta que
me den el nmero de la seguridad social, que es como ellos lo llaman. Es
todo lo que necesitan para convencerse de que me encuentro en este pas
legalmente.
Cesare la estrech entre los brazos.
Ya ests legalmente dijo riendo. Siempre puedes decirles que
yo conoca a tus padres.
Ella lo mir para averiguar si haba algn significado oculto en
aquellas palabras, pero los ojos del conde sonrean. Ileana not un nudo en
la garganta y, por primera vez en mucho tiempo y a pesar de que l la
estaba besando, pens en sus padres.
Record claramente la expresin del rostro de su padre la noche en
que este abri la puerta del dormitorio y los sorprendi a todos juntos en la
cama. A ella, a su madre y al rico americano.
Trece
Su madre era inglesa. Contaba solo diecisiete aos cuando se cas con un
atractivo joven rumano, el barn De Bronczki. Los peridicos de aquel
tiempo consideraron que haba sido un romance de novela. Antes de que
transcurriera un ao ya haba nacido Ileana. Despus hubo una revolucin,
y la novela se acab. La vida tiene una forma muy peculiar de tratar los
romances.
Mientras fue una nia, Ileana no dispuso de demasiadas ocasiones de
conocer a sus padres. Tena una vaga idea de que su madre era una mujer
muy guapa y su padre un hombre apuesto, pero la mayor parte de su vida la
pas alejada de ellos, en internados.
Primero estuvo en un colegio de Inglaterra. Haba ido all al empezar
la guerra, cuando todava no haba cumplido los cinco aos. Su padre se
haba alistado en el ejrcito britnico y su madre se dej llevar por el
frenes de la vida social de aquel tiempo de guerra, con lo que no le qued
tiempo para dedicarse a ella.
Luego, cuando acab la guerra, se trasladaron a Pars, y a ella la
enviaron a un colegio de Suiza. La excusa fue que su padre, convertido casi
en un lisiado a causa de las heridas de guerra, estaba demasiado ocupado
en su lucha por recobrar las tierras y la fortuna como para poder instalarse
permanentemente en algn lugar. A Ileana nunca se le ocurri preguntarle
a su madre qu pensaba de todo aquello. Era una mujer que sola estar
demasiado ocupada atendiendo a sus amistades o sus actividades sociales.
Adems su madre tena algo que haca que Ileana se sintiese incmoda y
fuera de lugar cuando hablaba con ella.
Por aquel entonces tena ya casi catorce aos. El colegio de Suiza era
muy distinto al de Inglaterra. En este ltimo el nfasis se pona en las
cuestiones acadmicas, mientras que en el de Suiza se haca ms hincapi
en el aspecto social. El colegio estaba lleno de jovencitas ricas a las que
haban enviado all desde Inglaterra o Amrica para que aadieran a su
joven frescura una capa de aquel elegante barniz que no poda adquirirse en
ningn otro lugar del mundo. En l, Ileana aprendi a esquiar, a nadar y a
montar a caballo. Tambin aprendi a vestirse con elegancia, a bailar y a
mantener una conversacin con desenvoltura.
Cuando cumpli los diecisis aos, lo que hasta entonces haba sido
solo una prometedora belleza empez a hacerse realidad en Ileana. Posea
las facciones del rostro y los ojos tpicamente ingleses; la figura y la gracia
eran herencia de su padre. Enfrente del colegio, justamente al otro lado del
lago, haba otra escuela igual que la suya, pero para muchachos. Los dos
colegios mantenan un estrecho contacto, porque se necesitaban el uno al
otro para complementar su labor.
Aquel verano, cuando Ileana acababa de cumplir los diecisis aos,
ambas escuelas organizaron una excursin. Ella haba tenido como pareja a
un joven alto y moreno, heredero al trono de cierto pas de Oriente Medio.
Tena un nombre tan largo que nadie era capaz de recordarlo, as que todos
lo llamaban Ab, abreviatura de Abdul. Era un ao mayor que Ileana, tena
facciones aguileas, ojos azules y, en conjunto, resultaba muy atractivo. La
canoa en la que iban los haba llevado hasta una pequea isla, lejos de los
dems, en la que ahora yacan, tendidos sobre la arena en traje de bao y
empapndose del brillante sol de medioda.
El muchacho se dio la vuelta y, apoyndose sobre un costado, la mir
un momento. Ella observ aquellos ojos y sonri. Entonces Ab, con
expresin seria, se inclin y la bes.
Ileana cerr los ojos; le puso un brazo alrededor del cuello y lo atrajo
hacia s. Se senta a gusto. La arena, el sol y el calor de la boca del
muchacho le resultaban reconfortantes. Not cmo l le soltaba los tirantes
del traje de bao y luego le acariciaba con la mano un pecho desnudo. Una
placentera excitacin comenz a crecer dentro de ella. Una risa feliz le
subi a borbotones hasta la garganta.
l, an serio, levant la cabeza y le mir los pechos, jvenes y firmes,
coronados por dos pezones erectos. Los acarici lentamente con los dedos
y los bes.
La muchacha sonri.
Me gusta murmur suavemente.
l la mir sin pestaear.
Todava eres virgen?
No estaba segura de si l se lo preguntaba o lo afirmaba. Asinti en
silencio.
Por qu? continu el muchacho. Tiene algo que ver con tu
religin?
No respondi ella. No s bien por qu.
En mi colegio te llaman la Frgida. Eres la nica de tu clase que
todava es virgen.
Qu tontera! repuso ella. Notaba que el corazn empezaba a
golpearle fuertemente en el pecho.
l continu mirndola fijamente.
Creo que ya es hora de que dejes de serlo, no te parece?
Ileana asinti en silencio.
Enseguida vuelvo dijo el muchacho, ponindose en pie y echando
a andar hacia la canoa.
Lo contempl mientras bajaba hasta la playa, se acercaba a la orilla y
se meta en la canoa. La muchacha se baj el baador por las piernas y se
ayud con los pies para sacrselo. El sol le acariciaba el cuerpo de un
modo muy agradable. Volvi la cabeza para ver qu haca el joven.
Ab haba cogido algo del bolsillo del pantaln y se diriga de nuevo
hacia ella por la playa. Al verla, se detuvo. Llevaba algo en la mano.
Qu es eso? le pregunt Ileana.
El muchacho abri la mano para que ella pudiera verlo.
Es para evitar que te quedes embarazada respondi.
Ah! exclam la muchacha sin mostrarse sorprendida.
En el colegio ya le haban explicado todo aquello detalladamente.
Formaba parte del plan de estudios y era uno de aquellos toques finales tan
importantes para que las jvenes seoritas se enfrentasen al mundo con la
debida preparacin. Mir a otro lado mientras l se quitaba el baador.
Despus se arrodill en la arena al lado de la muchacha, que se volvi
hacia l. Lo observ detenidamente durante un momento.
Eres muy guapo dijo con voz llena de admiracin al tiempo que
extenda los brazos hacia l. Guapo y fuerte. No saba que un hombre
pudiera ser tan hermoso.
Los hombres son por naturaleza ms hermosos que las mujeres
coment l como si fuera algo que normalmente se diera por sentado. Se
inclin hacia la muchacha para besarla. Pero t tambin eres muy bella.
Ileana lo atrajo hacia s y sinti que una repentina oleada de deseo le
recorra las venas. Inexplicablemente comenz a temblar.
El joven levant la cabeza, creyendo que ella estaba asustada.
Procurar no hacerte dao le dijo.
No creo que me lo hagas repuso ella con voz ronca, consciente de
la capacidad de placer que albergaba su propio cuerpo. Yo tambin soy
muy fuerte!
Y lo era. Mucho ms fuerte de lo que pensaba. Hizo falta que un
mdico de Lausana completara su desfloracin en una mesa de
operaciones.
Tena dieciocho aos cuando se present a la puerta del apartamento de los
De Bronczki, en Pars. Posea una educacin tan completa como la de
cualquiera de las dems estudiantes del colegio, e incluso en algunos
aspectos haba aventajado a la mayora, pues era ms bonita y gozaba de
mayores aptitudes. Puls el timbre y esper a que le abriesen la puerta.
Su madre abri y se qued mirndola, sin reconocerla.
Qu desea? pregunt en el tono de voz que sola emplear con los
criados y la gente que consideraba inferior.
Ileana sonri para sus adentros. No esperaba otra cosa de su madre.
Hola, madre dijo en rumano.
Una expresin de sorpresa apareci en el rostro de aquella mujer.
Eres t! exclam con voz de asombro.
S, madre, soy yo continu Ileana. Puedo pasar?
Aturdida, su madre se apart de la puerta.
No te esperbamos hasta la semana que viene.
Ileana levant la maleta del suelo y entr en el apartamento.
Os envi un telegrama la semana pasada. No lo recibisteis?
pregunt.
Su madre cerr la puerta.
Un telegrama? Ah, s! asinti con una expresin vaga en el
rostro. Tu padre me coment algo antes de marcharse en viaje de
negocios.
Por primera vez, Ileana se sinti decepcionada.
Pap no est?
Volver dentro de unos das se apresur a decir su madre. Han
surgido algunos problemas en la reclamacin de sus propiedades. Se fij
con ms detenimiento en Ileana. Vaya, eres ms alta que yo indic
con sorpresa.
He crecido, madre le explic. Ya no soy una nia.
La voz de su madre adquiri un tono petulante.
Por Dios, Ileana, hblame en francs en lugar de usar ese horrible
idioma. Ya sabes que nunca he podido entenderlo.
Desde luego, madre replic Ileana en francs.
As es mejor dijo su madre. Ahora deja que te vea bien.
Ileana permaneci de pie, inmvil, mientras su madre daba vueltas a
su alrededor con parsimonia. Se senta como un caballo en una subasta.
No vas vestida como si fueras mayor de lo que eres, querida? le
pregunt su progenitora.
Tengo dieciocho aos, madre. Cmo quieres que vista? Con blusa
de marinero y falda plisada?
No seas descarada, Ileana. Bastante me cuesta hacerme a la idea de
que ya tengo una hija adulta. No parezco mucho mayor que t; podemos
pasar por hermanas.
Ileana mir a su madre. En cierto modo tena razn. Haba sabido
arreglrselas para conservar un aire juvenil y no aparentaba los treinta y
seis aos que tena.
S, madre dijo con calma.
Y deja de llamarme madre le espet la dama. Ya est pasado
de moda. Si tienes que llamarme, usa mi nombre. O mejor an, llmame
Encanto, como hace tu padre. Ahora todo el mundo me llama as.
S, mad Encanto dijo Ileana.
No es tan difcil, no crees? Ven, voy a ensearte tu habitacin.
Ileana la sigui por el largo pasillo hasta una habitacin pequea
situada junto a la cocina. No haca falta decir que se trataba de la
habitacin de servicio. Era evidente por los muebles.
Quedar muy bonita cuando la arreglemos dijo Encanto. Mir a
Ileana, cuyo rostro permaneca impasible, y le pregunt speramente.
Qu pasa? No te gusta?
Es muy pequea dijo Ileana. Su armario del colegio era mayor.
Pues tendrs que conformarte con ella le espet Encanto. Tu
padre no es precisamente el hombre ms rico del mundo, sabes? Y ya es
bastante difcil arreglarnos con el dinero que tenemos.
Comenzaba a salir de la habitacin cuando son el timbre de la puerta.
Se detuvo en seco y se volvi hacia Ileana con una expresin de sobresalto
en el rostro.
Oh, casi lo olvidaba. Tengo que ir a un cctel con un americano
amigo nuestro. S buena chica y ve a abrir la puerta. Dile que estar lista
dentro de un momento.
Se apresur por el pasillo, seguida de Ileana. En la puerta del
dormitorio, Encanto se detuvo y la mir.
Y hazme otro favor, cario. No le digas que eres mi hija. Presntate
como mi hermana y comntale que te hallas aqu de visita. No tengo ganas
en este momento de dar explicaciones.
Encanto cerr la puerta antes de que Ileana pudiera responder. La
joven anduvo lentamente por el pasillo y cruz el saln. No necesitaba que
nadie le dibujase un plano. El colegio de Suiza enseaba de forma muy
minuciosa.
Cuando su padre lleg a casa una semana ms tarde, a Ileana le choc
el cambio que se haba producido en l. Su figura, tan esbelta en otro
tiempo, estaba ahora encorvada y rgida a causa del dolor que le producan
las piernas, casi paralizadas. Se mova muy despacio, con ayuda de
muletas, y en cuanto hubo traspasado la puerta se dej caer en una silla de
ruedas. Cuando ella se arrodill a su lado, la mir sonriendo. Extendi la
mano y la atrajo hacia s.
Ileana le dijo. Me alegro de que por fin ests en casa.
A pesar de su precaria salud, el barn se vea obligado a pasar mucho
tiempo fuera de casa. Tena que solucionar el asunto de sus propiedades y
se hallaba en plena negociacin con el rgimen actual, que pareca
dispuesto a conceder ciertas compensaciones a los antiguos terratenientes
por las prdidas sufridas. Que les devolvieran las propiedades era algo
imposible, porque el pas permaneca ahora firmemente unido al bloque
sovitico.
Durante las frecuentes ausencias de su padre, Ileana se distraa con
algunos amigos. En cuanto poda se marchaba del apartamento, y cuando
oa voces en el saln prefera utilizar la puerta de servicio.
Algo ms de un ao despus recibi una carta de una antigua
compaera del colegio. La invitaba a pasar el verano con ella y su familia
en Montecarlo. El barn se hallaba ausente, y ella corri al dormitorio de
su madre para ensearle la carta. Llena de ilusin, se la entreg.
Mientras su madre la lea, ella comenz a hablar.
Ser maravilloso estar fuera de Pars en plena cancula. La playa y
el mar. No puedo esperar!
Encanto dobl la carta y la puso sobre la mesa.
No puedes ir le indic. No nos lo podemos permitir.
Que no puedo ir? La voz de Ileana sonaba incrdula. Pero si
no necesito dinero. Estoy invitada.
Encanto alz la vista hacia ella.
Pero necesitas ropa le dijo. No puedes ir como una pordiosera.
Tengo ropa estall Ileana, encolerizada. Todava puedo llevar
la que tena en el colegio.
Pero la moda ha cambiado, y esos vestidos estn anticuados
repuso Encanto. Todo el mundo se dar cuenta de que no has podido
renovar el vestuario. Envale una nota comunicndole que lamentas tener
ya otros compromisos previos. Si quieres puedes usar mi papel para cartas.
Gurdate tu papel blasonado! grit Ileana a punto de echarse a
llorar. Ya tengo el mo.
Y sali de la habitacin a grandes zancadas.
Mientras iba por el pasillo son el timbre de la puerta. La voz de
Encanto son a sus espaldas.
Abre la puerta, cario. Enseguida salgo.
Apretando los dientes, Ileana se acerc a la puerta. Era uno de los
amigos americanos de su madre. Ya estaba un poco borracho. Ileana se
present como la hermana de Encanto.
El hombre entr en el apartamento y se sent en el sof. Levant los
ojos hacia ella.
La baronesa nunca me haba dicho que tuviese una hermana tan
guapa.
Ileana se ech a rer ante aquella galantera tpicamente americana.
Mi hermana tampoco me haba dicho que tuviera un amigo tan
atractivo.
El hombre rio complacido.
Es una pena que tenga que volver a Amrica esta misma noche. De
no ser as quiz habramos podido conocernos mejor.
La voz de Encanto son desde la puerta.
De verdad tienes que regresar, John? Cunto lo siento!
Entr en la habitacin. John se puso en pie trabajosamente.
Me han avisado de que hay un problema en la fbrica dijo con
tristeza. Tengo que volver.
Qu lstima! exclam Encanto, cogindole una mano.
S, en efecto convino l muy serio mientras la miraba a los ojos
. Hemos salido juntos en tres ocasiones a cenar y a divertirnos, y en cada
una de ellas me deca a m mismo que sera la prxima vez. Y ahora me
encuentro con que tengo que regresar y ya nunca habr una prxima vez.
Estoy segura de que volvers a Pars apunt Encanto.
S respondi l, pero quin sabe cundo? Volvi a sentarse
en el sof y despus levant la mirada hacia Encanto. He entrado en el
bar de abajo y me he tomado tres whiskies antes de subir.
Encanto se ech a rer con aquella falsa carcajada que Ileana conoca
tan bien.
Y por qu lo has hecho? le pregunt.
La cara del americano se torn seria.
Tengo que pedirte algo muy importante.
Encanto le dirigi una mirada a Ileana.
Quieres traer un poco de hielo de la nevera, Ileana? A John le
gusta el whisky con mucho hielo.
Ileana dio media vuelta y sali de la habitacin. Sac los cubitos de
hielo de la bandeja y los dispuso en un pequeo cubo. Cuando volvi a
entrar en la habitacin su madre y John guardaban silencio. Se dispona a
colocar el recipiente sobre la mesita situada delante del sof, cuando
repar en el montn de billetes que estaban colocados sobre ella. Era
dinero americano.
Mir rpidamente a John, que no dijo nada. An tena la cartera en la
mano. Le dirigi a su madre una mirada inquisitiva.
John capt la mirada y comenz a hablar, dirigindose a Encanto.
Sern dos mil quinientos dlares si ella se une a la fiesta.
Ileana comprendi sbitamente a qu se refera aquel hombre. Sali
disparada de la habitacin, con el rostro encendido, y cerr tras ella la
puerta de la habitacin.
Instantes despus Encanto entraba en el dormitorio. Mir a su hija con
una expresin fra en el rostro.
Por qu te has marchado corriendo? le pregunt enojada. Ha
sido una reaccin absolutamente infantil.
Ileana la mir.
Pero ya sabes lo que te estaba pidiendo, madre. Ha sido muy
desagradable. Quera que nos furamos a la cama con l.
No hace falta que me lo expliques estall Encanto.
No pensars acostarte con l! La voz de Ileana sonaba incrdula
. Con ese borracho!
S repuso Encanto con calma. Y t tambin!
Ileana se puso en pie de un salto.
No lo har! Y t no puedes obligarme!
Sabes cunto dinero son dos mil quinientos dlares americanos?
Un milln y medio de francos en el mercado negro. Y adems, de qu te
crees que hemos estado viviendo todo este tiempo? De las treinta y dos
libras mensuales que tu padre recibe del Ejrcito en concepto de pensin de
invalidez? Cmo crees que podemos pagar las medicinas y los mdicos
que necesita? De lo que producen esas propiedades que nunca podr
recuperar? Qu clase de vida te crees que llevo, viviendo con un lisiado
que no puede andar y que no sirve para nada de lo que se supone que un
hombre tiene que servir? Encanto zarande con ira a Ileana. Con este
dinero podrs ir a Niza a ver a tus amigos, viviremos durante seis meses y
a tu padre le harn la operacin que tantas veces ha pospuesto.
Ileana volvi a hundirse en el silln.
No lo har. No puedo. Se me revuelve el estmago solo de pensarlo.
Encanto se ech a rer con desprecio.
De qu ests hablando? No me hagas rer! No eres una
muchachita inocente. Estoy al corriente de lo que ocurri en tu querido
colegio. Haz lo que te diga o me marcho ahora mismo de esta casa; as
tendrs que explicarle a tu padre por qu no deseo continuar viviendo con
l. Ya veremos si entonces agradece tu forma de actuar o si te cree!
Airada, se dio la vuelta y sali de la habitacin.
Ileana se qued sentada durante un momento; luego se levant
lentamente y sali al pasillo. Al llegar al vestbulo, que estaba a oscuras,
tropez con una mesa. La voz de su madre la llam desde el saln.
Eres t, Ileana?
S repuso ella.
S amable y trenos ms hielo, quieres?
S, Encanto replic Ileana. La sonora risa de su madre la
acompa hasta la cocina.
Un leve sonido la hizo incorporarse precipitadamente en la cama. Ech una
rpida ojeada a su madre. Encanto dorma con un brazo sobre los ojos para
protegerse de la luz. El americano yaca boca abajo a su lado, respirando
ruidosamente.
De nuevo se oy el ruido. Era un leve roce, como el de una silla de
ruedas al deslizarse. El miedo le atenaz el corazn. Extendi con premura
una mano y toc a su madre.
Esta se sent frotndose los ojos.
Qu pasa?
Date prisa, madre! susurr. Ve a la otra habitacin. Rpido!
Encanto, ahora ya completamente despierta, tena el temor reflejado
en los ojos. Hizo ademn de bajar de la cama, pero se detuvo. Ya era
demasiado tarde. La puerta se estaba abriendo.
Y all estaba el barn, mirndolos desde la silla de ruedas. Tena la
cara plida e impasible y la mirada fra.
El americano salt de la cama y, con manos temblorosas, intent
alcanzar los pantalones.
Yo Puedo explicrselo todo tartamude.
El barn habl sin mover apenas los labios.
Fuera de aqu! le orden.
Asustado, el hombre sali corriendo de la habitacin. Un momento
despus oyeron que la puerta principal se cerraba de un portazo.
El barn segua mirndolas desde la silla de ruedas. Ellas, a su vez,
tenan la mirada clavada en l; Encanto recostada contra la cabecera de la
cama, encogida, e Ileana inclinada hacia delante, tapndose los pechos con
la sbana.
Su padre habl, finalmente. Pareca que desease partir en dos a su
esposa con la mirada.
No te bastaba con que yo tuviese que mirar hacia otro lado para
evitar ver en qu te habas convertido. Una vez te quise y, en cierto modo,
me senta responsable de ti. Pero tanto me odias que has tenido que
convertir a tu propia hija en una puta?
Ileana intent hablar.
Padre, he sido yo quien
El barn la mir. Tena los ojos ms tristes que ella hubiese visto en
su vida.
Ponte algo encima, Ileana le dijo con suavidad, y vete a tu
habitacin.
La muchacha se puso la bata en silencio y comenz a caminar hacia la
puerta. El barn apart la silla para dejarla pasar; la roz en un brazo con
la mano. La tena fra como el hielo.
Sali al pasillo. Su padre, despus de cerrar la puerta, condujo la silla
de ruedas hasta el interior de la habitacin. Ileana ya casi haba llegado a
su cuarto cuando oy los disparos. Volvi corriendo y abri la puerta. Dio
un grito. Su madre yaca muerta, atravesada sobre la cama; su padre segua
en la silla, con el brazo cado cerca de la pistola, an humeante, que haba
en el suelo. Tambin estaba muerto.
El barn no le dej dinero, pero su madre tena un capital de ms de
sesenta mil dlares. Ileana cogi el dinero, se march a Montecarlo y lo
perdi todo en una semana. Cuando se qued sin dinero se sinti mejor.
Ms limpia. Luego se fue a Niza a visitar a su amiga.
All conoci a Cesare, que haba quedado en segundo lugar en la
carrera anual. Tambin fue all donde encontr una nueva forma de vida.
Al igual que le sucediera a su madre, siempre haba algn hombre rico
dispuesto a ayudarla. Y cuando se dio cuenta de que se haba vuelto igual
que su madre, todo dej de importarle.
Todo menos el presente. Y el partido que pudiera sacarle a la vida o
volcar en ella.
Catorce
Cesare volvi al saln.
Tonio! llam.
El criado apareci en el arco del comedor llevando todava una bolsa
de provisiones en los brazos.
Excelencia! exclam. Ha llegado a casa muy temprano!
Baj el tono de voz hasta convertirlo en un confidencial susurro y mir
significativamente hacia el dormitorio. La baronesa De Bronczki est
Ya lo s lo interrumpi Cesare. Ya la he visto. Dnde
andabas?
La voz de Ileana lleg a travs de la puerta del dormitorio.
Lo envi a comprar algunas cosas para la cena. Pens que sera
agradable que esta noche censemos en casa.
El conde se dio la vuelta y la mir. La muchacha llevaba puestos unos
pantalones de terciopelo negro que se le ajustaban al cuerpo como los de
un torero, una blusa de lam dorado y unos zapatos del mismo color.
Ah, s? Qu te hizo pensar que me gustara cenar en casa?
pregunt Cardinali. Cmo sabas que no tena pensado cenar en el
Morocco?
Ella se ech a rer al tiempo que mova la cabeza. El largo pelo negro
le brillaba a causa de la luz mientras entraba en la habitacin.
Oh, no, Cesare. Esta noche no podemos hacer eso.
Por qu no?
Ileana le mir al rostro.
No puedo ir al Morocco vestida as. Y es toda la ropa que tengo.
l la mir de arriba abajo.
Solo tienes esto? Dnde est todo lo dems?
La muchacha le rode el cuello con los brazos y le bes en la mejilla.
Luego se acerc al sof, que se hallaba en el otro extremo de la habitacin,
y se sent en l.
Trenos unos ccteles, Tonio pidi Cesare.
Tonio se inclin, haciendo una reverencia.
Ahora mismo, excelencia.
Y acto seguido se march a la cocina.
Cardinali mir a la baronesa.
Qu te ha pasado con la ropa?
Tuve que dejarla en California contest ella con naturalidad.
Todo lo que tengo es lo que llevo puesto y el abrigo de visn. El director
del hotel no se mostr muy comprensivo. Me sac de la habitacin y cerr
la puerta con llave en cuanto aquella mujer me cort el crdito.
Afortunadamente yo llevaba en el bolso el billete de vuelta a Nueva York.
As que me march al aeropuerto y aqu estoy. Le dedic una sonrisa.
Verdad que he tenido suerte?
Antes de que l tuviera tiempo de responder, Tonio volva a entrar en
la habitacin.
Aqu tiene los ccteles, signore anunci.
Tonio coloc la cafetera de plata y las diminutas tazas sobre la mesita que
haba delante del sof y se march hacia el comedor, no sin antes hacer una
reverencia. Cesare lo oy recoger los platos.
Ileana se inclin hacia delante para servir el caf. El conde la mir. Se
senta incomprensiblemente bien. Se encontraba relajado. Eso era lo que
tena de bueno aquella mujer. Entre ellos no necesitaban fingir. Se
entendan a la perfeccin. Era una de las ventajas de ser ambos europeos.
La baronesa le acerc el caf.
Azcar? pregunt.
Cesare neg con la cabeza y cogi la taza. Bebi despacio. Aquel caf
expreso ligeramente amargo tena un sabor agradable.
Ests muy callado esta noche, mon cher observ Ileana en
francs.
Estoy cansado respondi el conde en el mismo idioma. Hoy he
tenido mucho trabajo.
Ella se le acerc hasta situarse a su lado. Con dulzura, empez a
acariciarle las sienes.
Ya ves coment suavemente. He tenido una buena idea al
decidir que hoy nos quedramos en casa, no?
Cesare asinti, aliviado por la ligera caricia de aquellos dedos.
Nos retiraremos temprano continu Ileana. Procurar que
descanses bien. Har todo lo posible para no molestarte. Me conformar
con un trozo pequeo de cama.
El conde abri los ojos y la mir.
Maana te buscar una habitacin en un hotel.
No es necesario indic ella rpidamente sin dejar de acariciarle
las sienes. Este apartamento es muy cmodo. Y tiene bastante espacio.
l sonri.
Ya sabes que los americanos tienen otra forma de ser, Ileana. Ser
mejor que te instales en un hotel.
La baronesa lo bes fugazmente.
Muy bien. Como t digas.
Cardinali bebi un sorbo de caf. Tonio entr en la habitacin.
Necesita algo ms, excelencia? pregunt.
No. Gracias, Tonio. Buenas noches respondi Cesare.
Buenas noches, excelencia. Se volvi hacia Ileana. Buenas
noches, baronesa dijo inclinndose.
Buenas noches, Tonio. Sonri y observ como el criado sala de
la estancia. Le llen a Cesare la taza de nuevo. Estaba pensando que no
podemos cenar en casa todas las noches.
Una sonrisa se insinu en los labios del conde. Saba lo que ella quera
decir. Se meti una mano en el bolsillo.
Desde luego dijo. Cunto te hace falta?
La joven se qued pensativa durante un momento.
Puesto que voy a trabajar para ti, sera correcto que me dieras un
pequeo anticipo de mi salario?
Cesare asinti sin dejar de sonrer.
Absolutamente correcto. Se hace con mucha frecuencia.
Ileana sonri.
Bueno, me quitas un peso de encima. Djame mil, no, mejor dos
mil dlares. Puedes deducirlo de mi sueldo.
Dos mil dlares? pregunt l con incredulidad.
La baronesa, muy seria, asinti con la cabeza.
Intentar arreglarme con eso. Ser muy cuidadosa con mis gastos.
Qu piensas comprarte? pregunt l. La casa Dior?
No bromees, Cesare observ ella. No querrs que salga a la
calle con esta ropa.
Cardinali se ech a rer. Era completamente ridculo. Aquella mujer
no tena la ms mnima nocin del valor del dinero.
Muy bien. Te har un cheque indic.
Se acerc al pequeo escritorio y extendi un cheque; luego se lo
entreg a la muchacha.
Espero que con esto tengas bastante.
Ileana lo cogi y lo coloc sobre la mesita. Era un cheque por valor de
dos mil quinientos dlares. Mir a Cesare. De pronto sinti lstima por l.
Era un hombre extrao y torturado. Le tendi una mano para indicarle que
se sentase en el sof a su lado.
Gracias, Cesare dijo suavemente.
Los ojos del conde tenan una expresin taciturna.
De nada replic. Al fin y al cabo, nosotros tenemos que
ayudarnos. Somos los ltimos vestigios de una civilizacin que agoniza.
No hables as se apresur a decir ella, interrumpindolo. Suena
como si ya no quedase ninguna esperanza.
l la mir e Ileana se dio cuenta de que aquellos ojos reflejaban el
vaco. Una pena inexplicable se apoder de ella. Lo bes y le coloc una
mano sobre el muslo. Not que los msculos de aquel hombre
reaccionaban ante la caricia. Hizo una suave presin.
Vamos le dijo con dulzura al tiempo que un extrao sentimiento
maternal naca dentro de ella. Era un hombre torturado, lo mismo que lo
haba sido su padre, el barn. Te ayudar a relajarte.
De una cosa estaba segura. Saba cmo hacer que un hombre se
olvidase de todo. Y olvidar ella misma tambin.
El Gran Holands, que miraba por la ventanilla trasera de la limusina
aparcada cerca de la esquina, los vio salir del Morocco.
Pon el motor en marcha le orden al conductor.
El portero del restaurante detuvo un taxi. El Gran Holands vio que
Ileana le deca algo a Cesare, quien sonrea y haca un gesto negativo con
la cabeza en direccin al portero. Se dieron la vuelta y echaron a andar,
alejndose.
Enfadado, lanz una maldicin. Era la cuarta noche que intentaban
hacer aquel trabajo, y en todas las ocasiones anteriores la pareja haba
tomado un taxi.
Se van a pie dijo. Sube por la calle Cincuenta y tres.
Intentaremos alcanzarlos en la avenida Lexington.
Pero cuando giraron hacia el norte en la avenida Lexington, pasaron
justo al lado de ellos a toda velocidad. Ileana y Cesare se encontraban ya
en el otro extremo de la calle y en aquel momento torcan por la calle
Cincuenta y tres hacia Park Avenue. El Gran Holands los vio en el
momento en que doblaban la esquina.
Maldita sea! exclam. Se nos van a escapar! Acrcate hasta
la calle Cincuenta y cinco y baja por Park Avenue. Intentaremos cogerlos
all.
El conductor se volvi hacia l con la cara plida a causa de la
ansiedad.
Esto no me gusta, jefe dijo nervioso. Tal vez sea mejor dejarlo
para otra noche.
Mir hacia delante justo a tiempo para evitar chocar con un camin de
leche. La gran limusina gir bruscamente hacia la calle Cincuenta y cinco.
Mantn los ojos en la calzada gru el Gran Holands. Ya te
he dicho que tiene que ser esta noche.
Mir con impaciencia calle abajo mientras esperaban en un semforo
de Park Avenue. Tena que ser aquella noche. Su mujer estaba ya que
echaba chispas. l haba salido todas las noches por aquel asunto y no
saba si le permitira hacerlo otra ms.
La luz del semforo cambi y el coche ech a andar.
Ah estn!
La pareja cruzaba la glorieta que se hallaba delante del edificio
Seagram. Se detuvieron a mirar el juego de luces de la fuente.
Gira en la Cincuenta y dos orden el Gran Holands, echando
mano de la metralleta que se encontraba sobre el asiento, a su lado. Lo
liquidaremos cuando baje por la escalera!
El coche dio la vuelta y se detuvo cerca de la esquina. El Gran
Holands ech un vistazo a su alrededor. La calle estaba desierta. Levant
la mirada hacia la glorieta. Cesare e Ileana paseaban despreocupadamente
en direccin a la fuente.
Cogi la metralleta y apunt hacia la pareja. Aquello iba a ser muy
fcil. Sonri. Cuando se quiere un trabajo bien hecho lo mejor es hacerlo
uno mismo. Era intil confiar en los novatos. Estaban siempre muy
ocupados dndose nfulas y no le prestaban al negocio la atencin
necesaria. Dentro de un instante la pareja estara justo donde l deseaba.
Cesare e Ileana llegaron al final de las escaleras, cerca de la fuente. El
Gran Holands tena a Cesare en el punto de mira.
Ahora! grit mientras apretaba el gatillo.
El conductor pis el acelerador y el motor rugi al mismo tiempo que
la metralleta, que dispar un par de veces y se encasquill. Las luces del
edificio le permitieron al Gran Holands ver cmo Cesare se volva hacia
l. En aquel mismo momento, el coche comenz a moverse.
Intent frenticamente desatascar el arma. Ech una mirada rpida al
edificio a tiempo de ver que Cesare empujaba a Ileana dentro de la fuente y
despus se zambulla l mismo, colocndose detrs del pequeo parapeto.
Lanz una maldicin mientras manipulaba la palanca. Era intil.
Para entonces ya estaban dando la vuelta en la esquina de la avenida
Lexington. Por la ventanilla trasera vio cmo Cesare sacaba a la muchacha
de la fuente. Despus, cuando el coche comenz a bajar por la calle a toda
velocidad, los edificios le impidieron la visin de la pareja. Arroj con
furia la intil metralleta sobre el asiento.
El conductor dobl la esquina de otra calle.
Lo ha conseguido, jefe? le pregunt por encima del hombro.
No! gru el Gran Holands.
El chfer hizo girar el coche hacia la Tercera Avenida.
Adnde quiere que vayamos ahora, jefe? La pregunta tena
cierto matiz de alegra.
A la oficina del Sindicato repuso el Gran Holands.
Mientras hablaba se oy una fuerte detonacin que le hizo buscar con
la mano la pistola que llevaba en el bolsillo.
Casi inmediatamente el coche comenz a derrapar y a dar bandazos.
El conductor fren y se acerc al bordillo.
Tenemos un pinchazo anunci.
El Gran Holands se qued mirndolo durante un momento.
Y qu ms? gru mientras sala del coche. Par un taxi que
pasaba por all.
Todo ha sido intil, pens mientras suba al vehculo. Haba noches
en que nada sala a derechas.
Quince
Ests bien? le pregunt Cesare a la muchacha mientras la ayudaba a
salir, toda empapada, de la fuente.
Ileana tena los ojos muy abiertos; se notaba que estaba asustada.
Esos hombres te disparaban a ti, Cesare? le pregunt.
l ech un rpido vistazo a su alrededor. La gente empezaba a salir
del edificio.
No hables le dijo al tiempo que la conduca a toda prisa hasta el
borde de la acera y la meta en un taxi.
Chfer, al hotel The Towers indic. El taxi se puso en
movimiento y el conde se volvi hacia la joven. Ests bien? le
pregunt de nuevo.
Ileana todava se encontraba aturdida.
S, estoy bien respondi como una autmata. Se mir la ropa.
El vestido nuevo! Ha quedado hecho una ruina!
El conde sonri frunciendo el ceo.
No te quejes. Has tenido suerte.
Ella lo mir fijamente, con una expresin de entendimiento
asomndole a los ojos.
Esos hombres disparaban contra ti! afirm.
No lo s repuso l con cierto sarcasmo. No he tenido tiempo de
preguntrselo.
La baronesa comenz a tiritar. Cesare se quit el abrigo y se lo puso a
ella sobre los hombros. Tena una mirada dura y fra.
No quiero que nadie se entere de lo que ha sucedido. Nadie,
entiendes? le indic con dureza.
Ileana asinti.
Entiendo repuso mientras intentaba conseguir que los dientes
dejaran de castaearle. Le cogi la mano y dijo, con un asomo de tristeza
en la voz: Parece que t tienes problemas ms graves que los mos,
amigo.
El taxi se detuvo delante del hotel y se apearon. El portero mir a
Ileana con extraeza al verla entrar en el edificio; mientras tanto, Cesare
pag al taxista.
Sostuvo en la mano un billete de veinte dlares para que el conductor
lo viera bien.
Usted nunca nos ha trado aqu le dijo.
El billete desapareci en la mano del taxista.
Ni siquiera han subido a mi taxi respondi este alegremente; y
arranc.
Cardinali abri la puerta de la habitacin de la baronesa. Se hizo a un
lado para permitirle pasar.
Ponte ropa seca le indic.
Ella vacil durante un instante en el umbral de la puerta.
Quiz sea mejor que suba contigo coment. Me da miedo
quedarme sola esta noche.
No repuso l rpidamente. Luego la mir. No era una mala idea
pasar la noche con ella. Permteme que yo tambin me cambie de ropa.
Volver dentro de un rato.
El Gran Holands estaba sentado en su despacho del Union Hall y
contemplaba fijamente una botella de whisky que haba sobre el escritorio.
La cogi y se sirvi otra copa. Desde el piso de abajo le llegaban los tenues
sonidos de la salida matutina. Levant el vaso y lo vaci de un trago. El
licor, al pasar, le quem la garganta.
Despus de todo, quiz los otros tuviesen razn. l era un hombre
demasiado importante para encargarse de aquella clase de trabajos. Era
preferible dejrselos a los novatos, aunque no fueran tan buenos como l.
Tenan menos que perder.
Pens con nostalgia en su juventud. Aquellos s haban sido buenos
tiempos. Entonces todo estaba claro. Se llamaba al pan pan y al vino vino,
y si haba alguien cuya presencia fuera molesta, se iba tras l. No haca
falta esperar primero a que se reuniera un pomposo consejo para decidir lo
que haba que hacer.
Record la ocasin en que Lep los haba convocado a l y a Sam
Vanicola en una pequea taberna clandestina de Brooklyn.
Quiero que t y Sam os deis un paseo en coche hasta Monticello y
abrasis a Varsity Vic les haba dicho. Se est volviendo demasiado
importante.
Muy bien, Lep le respondieron.
Despus se acercaron al bar, de donde cogieron seis botellas de
whisky para que les hicieran compaa durante el viaje.
Cuando salieron estaban enzarzados en una discusin acerca del coche
que era preferible llevar. A l no le gustaba el Chevy de Sam, y a este no le
gustaba su Jewett. As que se pusieron de acuerdo para robar un gran Pierce
que estaba aparcado delante de una de las mansiones de Brooklyn Heights.
En aquel tiempo se tardaba unas cinco horas en hacer el viaje en
coche, as que cuando se detuvieron ante el local de Varsity Vic era cerca
de las dos de la madrugada. An les quedaban tres botellas de whisky en el
coche.
Salieron del vehculo y se pusieron a estirar las piernas.
Respira bien este aire haba comentado Sam. Huele de modo
diferente que el de la ciudad. Est limpio. Chico, este es el lugar ideal para
vivir.
Todava recordaba cmo cantaban los grillos mientras ellos entraban
en el local. El lugar estaba bastante concurrido y en el ltimo piso se
representaba el espectculo. Se pararon en el umbral y se quedaron
contemplando a las chicas que bailaban en la pista, casi a oscuras, al son de
una variante de Black Bottom.
Oye, mira aquella! le haba sealado a Sam, riendo alegremente
. La tercera empezando por el final. Esa es para m. Le botan las tetas
como pelotas!
No tenemos tiempo para esas cosas le contest Sam mientras lo
conduca hacia la barra. Estamos trabajando. Tomemos otra copa.
Gran reserva le pidi Sam al camarero.
El empleado puso una botella de whisky delante de ellos.
Ustedes son de la ciudad, verdad? Qu los trae por aqu? les
pregunt con acritud.
Estamos dando un paseo respondi el Gran Holands jovialmente
. Haca mucho calor en la ciudad.
Aqu tambin ha hecho mucho calor observ el camarero.
Ya veo que hay bastante movimiento dijo Sam, apoyndose en la
barra.
No est mal repuso el camarero sin comprometerse.
Est Vic por aqu? le pregunt Sam sin darle importancia.
Esta noche no lo he visto replic el empleado en el mismo tono
desenfadado.
El nmero termin y las chicas, que se dirigan a los camerinos,
pasaron por delante de la barra. El Gran Holands se inclin y le oprimi
un pecho a la chica cuando esta pasaba por delante de l.
Ella se volvi y lo mir de arriba abajo.
Fresco! exclam sonriendo; luego sigui caminando.
Si quiere, puedo consegursela dijo el camarero
significativamente.
Lo tendr en cuenta para otra ocasin respondi l, al tiempo que
segua a la muchacha con los ojos.
Mir a Sam e hizo un gesto afirmativo con la cabeza. El otro se dio la
vuelta y se encamin al despacho del director. El camarero se inclin para
oprimir el botn que enviaba una seal luminosa al despacho.
Yo de ti no lo tocara le advirti el Gran Holands sonriendo
afablemente.
Despacio, el empleado se incorpor. Se puso a limpiar la barra con un
pao.
De todas formas, esto no es asunto mo indic. Yo solo me
ocupo de la barra.
Estupendo asinti l. Limtate a dejar las cosas tal como estn.
Ech a andar para reunirse con Sam a la puerta del despacho.
Entraron. Varsity Vic se hallaba sentado tras el escritorio. Alz la
vista y una sonrisa le ilumin el rostro.
Entrad, muchachos les dijo.
Obedecieron y cerraron la puerta tras ellos.
Te traemos un mensaje del jefe le inform el Gran Holands.
Quiere celebrar una reunin contigo.
Muy bien respondi Varsity Vic. Mir al guardaespaldas que se
encontraba al otro lado de la habitacin y que se puso inmediatamente en
pie. Solo tenis que decrmelo. Ir a verlo cuando l quiera.
Quiere verte ahora mismo dijo l.
Varsity Vic lo mir fijamente.
Dejmoslo para maana. Ahora no puedo ir.
Los dos hombres se dieron la vuelta como si pensaran marcharse. El
guardaespaldas empez a sonrer y guard la pistola. En aquel momento,
Sam le dio un fuerte puetazo. Despus se volvieron hacia Varsity Vic.
Ya sabes que al jefe no le gusta que lo hagan esperar.
A Varsity Vic se le haba ido el color de la cara cuando sali del local
caminando entre aquellos dos hombres. El camarero los mir agriamente
mientras se marchaban y continu frotando el mismo punto una y otra vez
con el pao.
El Gran Holands se sent en la parte de atrs con Varsity Vic; Sam se
sent al volante. Tan pronto como empezaron a alejarse del lugar, sac otra
botella de whisky y le quit el corcho con los dientes. Le tendi la botella a
Vic.
Toma un trago le ofreci. Parece que tienes fro.
Varsity Vic sacudi la cabeza negativamente.
Vamos le insisti el otro. Es del bueno. No como esa porquera
que t vendes.
Pero Varsity Vic volvi a negar con la cabeza. Cuando por fin se
decidi a hablar, lo hizo con voz tenue y casi imperceptible.
Os dar mil pavos si me dejis salir de este coche.
El Gran Holands se haba tomado otro largo trago de la botella. Lo
mir en silencio, sin contestarle.
Pongamos dos mil se apresur a decir Vic. Cunto os pagan
por este trabajo? Cien pavos? Ciento cincuenta? Dos de los grandes es
mucha pasta.
Oyes lo que dice, Sam? pregunt el Gran Holands.
Lo oigo replic el otro.
Llevas la pasta encima?
Claro! Aqu, en el bolsillo respondi Vic, palpndose la
chaqueta.
Muy bien dijo l. Mir a todas partes. Se encontraban en pleno
campo. No se vean casas en las cercanas. Para el coche a un lado de la
carretera, Sam indic.
El coche se detuvo en la tierra blanda.
Dame la pasta le pidi el Gran Holands.
Varsity Vic empez a sacar la cartera con manos temblorosas.
Rpidamente cont el dinero, depositndolo sobre el asiento.
Dos de los grandes dijo. Tenis suerte, muchachos. Es toda la
pasta que llevo encima.
Les ense la cartera vaca.
S dijo l, hemos tenido suerte. Ahora baja del coche.
Varsity Vic abri la puerta del vehculo y baj. Se volvi hacia el
coche.
Gracias, amigos aadi. Nunca olvidar esto.
Apuesto a que no dijo Sam, riendo, mientras apretaba el gatillo
de la automtica.
Las balas del calibre 45 lanzaron a Varsity Vic a ms de tres metros
de distancia, entre los arbustos. Los dos hombres salieron del coche y se
acercaron a mirar. El cuerpo se contrajo un par de veces, y luego qued
inmvil.
Coge gasolina del depsito y rocalo con ella dijo el Gran
Holands.
Para qu? pregunt Sam.
Lep nos dijo que lo abrasramos, y cuando el jefe dice una cosa, eso
es exactamente lo que quiere.
Luego se sentaron en el estribo del Pierce y se bebieron las tres
botellas de whisky que quedaban, mientras contemplaban tranquilamente
la hoguera. Cuando fueron a poner el coche en marcha se encontraron con
que era imposible hacerlo, pues Sam haba sacado toda la gasolina del
depsito. Tuvieron que caminar cinco kilmetros antes de encontrar la
oportunidad de robar otro coche para regresar a la ciudad.
El Gran Holands se apoy en la mesa del despacho y lanz un suspiro. Se
sirvi otra copa. Qu buenos tiempos aquellos! Ya se haban ido para
siempre. Lep y Sam tambin se haban marchado. Lep directamente a la
silla elctrica; Sam se haba topado con un cuchillo mientras se baaba en
una piscina.
Cogi la copa y la observ. Todo pareca de oro si se miraba a travs
de un vaso de whisky. Lo sucedido era culpa de los italianos, aquellos
gallinas. En realidad, l nunca haba credo de veras que Sam hablara. No
el viejo Sam, que era un buen camarada. Pero lo haban matado de todas
formas. Eran como sanguijuelas, que una vez que se enganchan en la
espalda ya no se sueltan. Aunque esta vez sera distinto. Esta vez l iba a
ensearles lo que era bueno.
Trag el whisky y alarg la mano para coger el telfono. Sera mejor
llamar a su mujer y decirle que iba camino de casa. Aunque ella ya estara
bastante enfadada.
Como estaba ocupado marcando el nmero, no vio que Cesare abra la
puerta.
Justo antes de que amaneciera ella oy una llave en la cerradura.
Eres t, Cesare? pregunt.
El conde contest con voz tensa y neutra.
S.
Y despus se acerc a la cama, junto a la cual comenz a desnudarse
con prisa y violencia. Se meti en el lecho con el cuerpo rgido y
tembloroso. Le apret los pechos a Ileana.
El dolor y el miedo se abrieron paso a la vez en el interior de la
muchacha.
No tengas tanta prisa, Cesare dijo haciendo, un esfuerzo por rer
. Cualquiera dira que eres americano.
Diecisis
Cesare se acercaba a los labios el vaso de zumo de naranja cuando Tonio
entr de forma apresurada.
El seor Baker desea verlo, excelencia anunci.
Cesare hizo un gesto de asentimiento con la cabeza.
Hazlo pasar dijo.
Se bebi el zumo de naranja y se levant al ver que Baker entraba en
la habitacin.
No esperaba verlo tan pronto, seor Baker dijo afablemente.
Sintese y tome un poco de caf.
Baker se sent y observ a Cesare mientras Tonio llenaba una taza de
caf y se la colocaba delante. Cesare le sostuvo la mirada sin alterarse.
Por lo visto tuvo usted problemas anoche comenz el polica.
Yo? pregunt Cardinali con educacin. Por qu lo dice?
Por lo que he visto en los peridicos de esta maana repuso
Baker.
No los he ledo todava.
El otro dirigi la mirada al peridico doblado que se hallaba junto a la
taza de Cesare.
Y eso qu es? pregunt con intencin.
El conde mir hacia la mesa. Volvi a levantar los ojos hacia Baker
con una dbil sonrisa asomando en ellos.
The Wall Street Journal . Es el nico peridico que leo. Es
conveniente para los negocios.
Baker not que se ruborizaba. Meti una mano en el bolsillo del
abrigo y sac un ejemplar del Daily News. Sin decir palabra lo despleg
sobre la mesa, delante de Cardinali.
Este mir el peridico. El titular, a media pgina, llamaba la atencin.
STILETTO ATACA DE NUEVO. EL GRAN HOLANDS, ASESINADO
Cesare mir a Baker y se encogi de hombros.
No comprendo qu tiene esto que ver conmigo coment. Ya le
dije en otra ocasin que no conoca a ese hombre.
En la pgina cinco viene otra noticia seal el polica. Poco
despus de medianoche un hombre y una mujer fueron tiroteados en Park
Avenue, delante del edificio Seagram. La mujer se cay en la fuente. Se
marcharon precipitadamente antes de que pudieran reconocerlos.
Cesare unt una tostada con mantequilla.
Y qu? pregunt.
El portero dice que la baronesa, con la que vino usted a casa
anoche, tena el vestido completamente empapado.
A m no me dispar nadie afirm el conde mientras se pona un
poco de mermelada en la tostada.
Baker tom un sorbo de caf.
Pero eso no explica por qu la dama lleg con el vestido mojado.
En aquel momento Ileana, apareci en el quicio de la puerta, detrs
del polica.
Por qu no se lo pregunta usted a la dama en cuestin? repuso
mientras entraba en la habitacin.
Los dos hombres se levantaron. Cesare hizo las presentaciones.
El seor Baker es del FBI aadi.
Ileana abri los ojos de par en par.
Oh! exclam. Luego se volvi hacia Cardinali. Tienes algn
problema? pregunt con voz preocupada.
El conde sonri.
No creo. Pero el seor Baker piensa que hay alguien que tiene
intencin de asesinarme.
Qu ocurrencia tan espantosa! dijo la joven. Se volvi hacia el
polica. Por eso quiere saber cmo me moj el vestido?
Baker hizo un gesto afirmativo con la cabeza.
Fue algo muy embarazoso explic Ileana poniendo en la voz la
cantidad precisa de dignidad. Habamos estado en el Morocco, sabe?, y
me temo que tom demasiado champn. Adems, llevaba unos zapatos
nuevos. Resbal y me ca en un charco. Pens que nadie me haba visto.
Est segura de que no se cay en la fuente que hay delante del
edificio Seagram? le pregunt el polica.
Ileana lo mir. Ante aquella insinuacin, que implicaba que l dudaba
de su palabra, la voz se le torn altiva.
Por supuesto! Estoy absolutamente segura.
Qu hizo usted despus?
El conde Cardinali me acompa hasta mi habitacin. Se halla en
este mismo hotel.
A qu hora se march el seor Cardinali?
La baronesa mir a Cesare, que se le acerc y comenz a darle
palmaditas en la mano para tranquilizarla.
No ests obligada a contestar si no deseas hacerlo le dijo.
Ileana se volvi hacia Baker.
Es importante?
El polica asinti.
Muy importante repuso en tono solemne.
La muchacha respir profundamente.
Hace una hora, ms o menos. Vino a desayunar aqu, a su propia
suite le inform, mirando a Baker a los ojos.
Cesare se puso en pie. La voz an era suave, pero haba adquirido un
matiz de frialdad.
No cree, seor Baker, que ya ha hecho bastantes preguntas?
El polica se levant y mir a Ileana.
Lamento, las molestias que haya podido causarle, baronesa, pero mi
trabajo consiste en hacer esta clase de preguntas.
Ileana continu con la mirada baja, fija en el mantel. No mir al
hombre.
Lo comprendo, seor Baker.
El polica se volvi hacia Cesare.
Yo en su lugar mantendra los ojos bien abiertos, seor Cardinali.
Los otros hombres son an ms peligrosos.
Lo tendr en cuenta, seor Baker.
El conde todava estaba de pie al responder.
Tonio entr apresuradamente en la estancia.
El equipaje estar preparado a tiempo, excelencia dijo,
dirigindose a Cesare. Lo llevar al aeropuerto a las cuatro.
El conde hizo un gesto de asentimiento.
Gracias, Tonio dijo con una voz que denotaba cierto fastidio.
Baker lo mir.
Se va usted de viaje?
Me he inscrito en la carrera del Gran Mxico repuso el conde.
Empieza pasado maana. Ya tengo all el Ferrari.
Yo tambin voy le inform Ileana, alzando los ojos. Sonrea.
Ser muy emocionante.
Baker mir alternativamente al uno y a la otra, y luego sonri a su vez
ligeramente.
Buena suerte les dese mientras se encaminaba hacia la puerta.
Conduzca con cuidado.
Cesare esper hasta que oy el sonido de la puerta al cerrarse. Luego
se volvi y habl, encolerizado.
Por qu le has dicho que vienes a Mxico conmigo?
Ileana sonri abiertamente.
Solo intentaba ayudarte, Cesare. Tonio apareci de nuevo en la
puerta, y la muchacha dijo dirigindose a l: Solo medio pomelo, por
favor.
Cesare esper hasta que el criado se hubo marchado.
Si hubiera querido que vinieras conmigo, te lo habra pedido!
dijo bruscamente.
La joven abri los ojos de par en par.
Ah! No te haba entendido. Hay otra mujer. Perdname, Cesare.
Tonio volvi con el pomelo. Lo coloc ante la baronesa y se march
de nuevo.
No hay ninguna mujer! afirm Cesare, enfadado.
En ese caso ir contigo continu Ileana, haciendo gala de un gran
sentido prctico. Cogi con la cuchara un pedazo de pomelo y mir al
conde. Adems, no puedo trabajar para ti. Esta maana, antes de venir a
verte, he hablado con tu secretaria. Me ha comunicado que me has fijado
un salario de ciento veinticinco dlares a la semana.
Cesare empezaba a echar chispas.
Y qu esperabas? No sabes hacer nada. O s?
No tengo la menor idea contest mientras se encoga
graciosamente de hombros y contemplaba el pomelo. Pero necesito por
lo menos esa cantidad al da. Se meti una cucharada en la boca. Est
delicioso.
Cardinali se qued mirndola y, a pesar suyo, empez a sonrer.
Aquello era lo que pasaba cuando dos personas se comprendan. La
muchacha ni siquiera haba mencionado que acababa de mentirle a Baker
por l. Y nunca lo hara.
Ileana lo mir, sonriendo, convencida de que haba conseguido lo que
se propona.
Adems aadi, conozco a algunos tejanos muy ricos que
estarn en Ciudad de Mxico para ver la carrera.
Diecisiete
El recepcionista del hotel Ciudad en Ciudad de Mxico, esboz una sonrisa
de complicidad.
La baronesa tiene una suite preciosa precisamente al lado de la de
usted, conde Cardinali.
Despus de terminar de firmar el registro, Cesare lo mir.
Estupendo. Gracias.
Por cierto, ha llegado un telegrama para usted.
El empleado sac un sobre de debajo del mostrador y se lo entreg.
Cardinali lo cogi y comenz a abrirlo mientras caminaba hacia
Ileana. Apenas lo mir. Era el mensaje que estaba esperando.
Acabo de recibir la noticia de que mi mecnico no puede venir. Est
enfermo.
Lo siento dijo ella. Es importante para ti?
Significa que tendr que buscarme otro respondi. Ser mejor
que vaya enseguida al garaje para ver qu puedo hacer.
Muy bien dijo Ileana. Tardars mucho?
No lo s. Ve a instalarte a la habitacin. Es posible que tarde un
poco. Nos veremos a la hora de cenar.
El garaje se hallaba en plena actividad cuando Cesare entr. Por todas
partes haba hombres que, inclinados sobre los coches, hacan los
preparativos de ltima hora. El conde se encamin a la pequea oficina
situada en el fondo.
Un anciano hombrecillo sali de la oficina en cuanto lo vio.
Conde Cardinali! exclam con una sonrisa en los labios. Me
alegro de verlo de nuevo.
Cesare le estrech la mano.
Yo siempre me alegro de verlo a usted, seor Esteban.
Tiene usted el coche en la rampa de abajo, en la caseta nmero doce
le inform el viejo. Me imagino que estar deseando echarle un
vistazo.
En efecto, seor Esteban, pero tengo un problema grave
respondi Cesare. El mecnico se ha puesto enfermo y necesito un
sustituto.
Una preocupada expresin reemplaz la sonrisa en el rostro del
anciano.
Va a ser difcil, seor conde. Todos los hombres de Ferrari estn
comprometidos.
Ya lo s le indic el conde. Pero hay que hacer algo. Si no, no
podr tomar la salida.
Pues no podemos permitir que eso suceda se apresur a
manifestar Esteban. Permtame que empiece a buscarle uno de
inmediato. En cuanto sepa algo lo llamar.
Mil gracias concluy Cesare sonriendo. Mientras tanto ir a
revisar el coche. Intentar ponerlo a punto.
Llevaba aproximadamente una hora trabajando en el Ferrari cuando
vio que se aproximaba una muchacha. Se diriga directamente hacia l. El
conde se incorpor, admirado por la esplndida figura que ofreca ella
ataviada con aquel mono blanco.
La joven se detuvo delante del coche.
El conde Cardinali? pregunt. Tena un timbre de voz suave y
agradable.
l asinti mientras extenda la mano para coger un cigarrillo de la
chaqueta, que se hallaba colgada de la puerta del Ferrari.
Dgame.
El seor Esteban me ha dicho que est usted buscando un mecnico.
La muchacha tena unos preciosos ojos azules.
Sabe usted de alguno? Dnde puedo encontrarlo? le pregunt
Cardinali con impaciencia. Ya estaba cansado de trabajar. Aquella era la
parte de la carrera que ms le desagradaba.
La chica sonri.
Yo soy mecnico.
La sorpresa se advirti en la voz del conde.
Una chica? Esta carrera no es el lugar ms apropiado para una
mujer. Son dos mil trescientos kilmetros!
La sonrisa desapareci de los ojos de la muchacha, que se puso a
mirarlo fijamente.
He conducido en distancias mayores que esa cuando he necesitado
hacerlo repuso con calma. Pero en esta ocasin no va a hacer falta
llegar a ese punto.
Cesare, a su vez, se qued mirndola.
Ah, no?
Ella movi negativamente la cabeza; los rizos que le enmarcaban el
rostro bronceado brillaron al reflejarse en ellos la luz.
No ser necesario. Se inclin hacia el cap del coche, se puso a
mirar el motor y susurr: Don Emilio tiene otros planes.
El conde abri los ojos de par en par a causa de la sorpresa. No
esperaba a una muchacha.
Ella se irgui sonriendo de nuevo. Le tendi la mano como un
hombre.
Me llamo Luke Nichols dijo.
Se estrecharon la mano. Cesare la observ.
Realmente entiende de Ferraris?
La joven ampli la sonrisa.
A la fuerza. He corrido con ellos por todo el mundo. Por encima
del hombro de Cesare vio que Esteban se aproximaba. Pregntele a l.
Cardinali se volvi. Esteban sonrea.
Veo que ya se conocen. Eso est muy bien.
Pero una chica en la carrera del Gran Mxico coment Cesare
. Quin ha visto semejante cosa?
Tiene usted mucha suerte, conde Cardinali le tranquiliz Esteban
. La seorita Nichols ha tenido muchas ofertas, pero a pesar de ello haba
decidido no tomar parte en esta carrera. Hasta que se enter de que estaba
usted en un apuro. El ao pasado ella pilot su propio Ferrari.
Cesare se volvi a mirar a la muchacha.
Su propio coche? Y qu ocurri? pregunt.
La joven se encogi de hombros.
Que no gan. Me vi obligada a empear hasta los tapacubos, as que
ahora estoy sin l. Esperaba encontrar algo por aqu, pero no he tenido
suerte.
Muy bien dijo Cesare. Debe de ser usted muy buena si mi
amigo, el seor Esteban, as lo dice. Si ganamos, repartiremos el premio en
la forma habitual. Si perdemos, le dar quinientos dlares.
Trato hecho, seor Cardinali acept la muchacha sonriendo.
El conde cogi la chaqueta.
Pngalo a punto y squelo para probarlo en el circuito. Quiero que
me d un informe completo a las cinco. Estar en el bar del hotel Ciudad.
De acuerdo repuso ella. Se volvi hacia Esteban y le habl con un
tono de voz ms profesional. Podra prepararme el foso nmero dos,
seor Esteban? El que tiene ese nuevo aparato para comprobar el
encendido. Lo primero que quiero hacer es revisar la parte elctrica.
Esteban asinti con la cabeza. Cesare se dio la vuelta y se alej en
direccin a la rampa. Cuando lleg arriba mir hacia atrs; la muchacha ya
llevaba el coche hacia el foso.
En el bar del hotel Ciudad, la luz manaba de unos nichos situados en la
pared que no solo ocultaban las lmparas, sino tambin la luz que proceda
de ellas. Cesare se conformaba con poder ver, al menos, la copa que tena
ante l, sobre la mesa; era intil intentar mirar la hora en el reloj de
pulsera, pues estaba seguro de que ni siquiera conseguira distinguir la
esfera.
Se abri la puerta; un rayo de luz solar rasg la penumbra. Cesare
mir hacia all. Era Luke quien entraba. Se qued de pie, intentando
acostumbrarse a la penumbra y buscndolo con los ojos. l se levant y le
hizo seas con la mano.
Sonriendo, la muchacha se sent frente a l en el reservado.
Convendra que dieran lmparas de minero para entrar aqu
coment riendo.
Est muy oscuro admiti el conde. El camarero se acerc a ellos
. Hay forma de conseguir un poco ms de luz antes de que nos
quedemos ciegos? le pregunt Cesare.
Desde luego, seor.
El camarero se inclin por encima de la mesa y apret un botn
disimulado en la pared. Inmediatamente una luz suave inund el reservado.
Esto ya es otra cosa observ Cardinali sonriendo. Qu le
apetece tomar?
Un daiquiri, por favor contest la muchacha.
Cesare la mir mientras el camarero se alejaba.
Qu le ha parecido el coche?
Algo semejante a la tristeza asom a los ojos de la joven.
Es un coche maravilloso. Es una lstima, porque con un coche as
se podra ganar fcilmente la carrera.
El camarero coloc la copa ante Luke y se retir. Cesare alz la copa.
Salud!
Y suerte!
Despus de beber dejaron las copas en la mesa.
Ya ganar otras carreras dijo Cesare.
As lo espero. Mir a su alrededor. Al ver que no haba nadie
cerca, continu: He conectado un mecanismo de relojera en el
cuentakilmetros. Exactamente a ciento ochenta kilmetros del punto de
partida aadi en voz baja har explosin y destruir el generador.
Cuando eso suceda estaremos a unos cuatrocientos sesenta kilmetros del
puesto de control ms prximo, as que pasarn por lo menos cinco horas
antes de que nos encuentren. A un kilmetro de la carretera hay una casita
abandonada. Nos quedaremos all esperando a Don Emilio.
Cogi de nuevo la copa. Cesare dio un sorbo de la suya.
Eso es todo? pregunt.
Eso es todo repuso ella.
Cesare la observ detenidamente. La muchacha se haba cambiado el
mono por un ligero vestido de verano que no dejaba dudas acerca de su
feminidad. Tambin haca que pareciese ms una estudiante americana que
una mujer involucrada en las actividades ilegales de la mafia. El conde
sonri para sus adentros. Don Emilio era una caja de sorpresas.
Ella empez a sentirse incmoda ante aquella inspeccin. Cardinali
era un hombre distinto a cuantos haba conocido anteriormente que, por lo
general, eran personas rudas y de modales vulgares. No haba ninguna duda
de cul era el ambiente del que procedan. Pero, a su modo de ver, el conde
no encajaba bien en aquel patrn.
Por qu me mira usted as? pregunt finalmente. No ha visto
nunca a una chica? Nada ms pronunciar aquellas palabras comenz a
sentirse como una tonta.
El conde sonri lentamente.
Le pido perdn por haberme quedado extasiado contemplndola
se disculp l. Me estaba preguntando por qu una chica como usted se
mete en este asunto.
Por dinero confes ella con frialdad. Ya le dije antes que
quiero un Ferrari para m, y este es el modo ms rpido de conseguirlo.
Bebi un sorbo del cctel. Y usted? Usted no necesita el dinero.
A l le hizo gracia la pregunta.
No hay demasiadas carreras como esta. Y la vida se hace muy
aburrida entre una y otra si no se tiene algo que lo mantenga a uno
ocupado.
Hizo una sea al camarero y permanecieron en silencio hasta que este
les coloc delante otra ronda de bebidas. Luego Cesare cogi la copa y se
qued mirndola fijamente.
Es una lstima dijo con pesar. Esta es una carrera que me
gustara ganar.
Luke dio un sorbo de la bebida.
S cmo se siente manifest con la cara sbitamente iluminada
. No hay nada parecido. La velocidad, el peligro y la emocin hacen que
uno se sienta vivo, que todo se estremezca por dentro, que el mundo entero
parezca agitarse en el interior del cuerpo.
Eso es! Exactamente eso apunt Cesare rpidamente. Una
excitacin casi infantil se le reflejaba en la voz. Crea que yo era el
nico que poda sentirlo. Es como tener todo lo que se desea en el mundo.
Todo el dinero, todo el poder, todas las mujeres!
Luke baj la mirada hacia la copa. Notaba una cierta timidez.
Yo tampoco saba que nadie ms fuera capaz de sentir esa
sensacin.
El conde coloc las manos sobre las de ella, que en el acto advirti la
fuerza y el poder que emanaban. Alz los ojos hacia l. Vio que tena una
mirada intensa y que los ojos le brillaban como los de un tigre en la
oscuridad.
Es como si no hubiera estado nunca con una mujer dijo Cesare
con suavidad.
Un repentino temor invadi a la muchacha. No tena miedo de l, sino
de s misma. Saba demasiado bien lo que un hombre como aquel poda
hacer con ella. Retir rpidamente las manos.
Limitmonos a hablar del trabajo, de acuerdo? dijo con la
mayor frialdad de que fue capaz. Los dos sabemos que no podemos
ganar.
La voz del conde continuaba siendo dulce al hablar.
Por qu, Luke? Estamos aqu juntos. Por qu tenemos que
limitarnos a hablar del trabajo?
Los ojos de Cardinali eran imanes profundos en los cuales la
muchacha senta confusamente que se hundira hasta el fondo. Aquella
fiebre tan familiar empez a surgirle en los costados y la debilidad se
apoder de sus miembros. Por qu tena que sucederle siempre as? Y
precisamente cuando lo tena todo resuelto. El amargo resentimiento que
experimentaba contra s misma se le reflejaba en la voz.
Porque con usted llevo las de perder. He conocido anteriormente a
tipos de su estilo. Y siempre sucede lo mismo. Primero se piensa que se
pueden alcanzar las estrellas. Y luego esto.
Y chasque los dedos.
Y siempre tiene que ser as?
La muchacha se encontr con la mirada de Cesare y la sostuvo con
firmeza.
Siempre.
Y usted se conforma con ir por la vida sin vivirla solo porque tiene
miedo de perder? le pregunt l casi con dulzura.
Se senta enojada porque aquel hombre haba puesto el dedo en la
llaga.
De todas formas, qu quiere usted de m? le pregunt Luke con
brusquedad. Es uno de esos hombres que tienen que conseguir todo lo
que ven? Y poseer a todas las mujeres? Usted ha venido aqu con una
muchacha que con toda seguridad puede proporcionarle ms sexo en diez
minutos del que yo pudiera darle en diez das.
Lgrimas de ira empezaban a inundarle los ojos; se puso de pie antes
de que l pudiera notarlo.
As que limitmonos al trabajo concluy, airada. Lo ver
maana en la lnea de salida!
Se dio la vuelta y ech a andar hacia la puerta; estuvo a punto de tirar
al suelo a Ileana, que en aquel momento se diriga a la mesa. La baronesa
la sigui con la mirada y luego se instal en el asiento que la muchacha
acababa de dejar vaco. Mir a Cesare.
Quin era esa chica? le pregunt con curiosidad.
El conde contemplaba a Luke, que sala por la puerta.
Es mi mecnico contest.
Ileana levant una ceja.
Ah, s? Se volvi hacia el camarero que se haba acercado a
ellos. Un Cinzano con hielo, por favor. El camarero se retir. As
que es tu mecnico
Cesare la mir.
Eso es dijo speramente.
Ileana sonri.
No pude evitar or las ltimas palabras que dijo, sabes? Tiene
razn.
Cardinali no respondi. El camarero deposit la copa en la mesa y
volvi a marcharse. La baronesa cogi la copa y la alz en una especie de
brindis burln.
De todos modos, no creo que pueda reunirme contigo en
Cuernavaca, como tenamos pensado. Te esperar aqu, en Ciudad de
Mxico le inform. Despus dio un sorbo de la copa. Como no soy
americana, y por lo tanto tengo una actitud comprensiva ante estas cosas,
creo que os dar a ambos la oportunidad de descubrir por vosotros mismos
que los dos tenis razn.
Dieciocho
Acostumbrada a la penumbra del bar, la brillante luz del sol le da los
ojos. Se puso unas gafas oscuras y ech a andar. Al principio lo hizo con
prisa, enfadada consigo misma. Despus not que la gente la miraba con
extraeza y afloj el paso. Al fin y al cabo se hallaba en Ciudad de Mxico,
y all nadie caminaba deprisa.
Qu tena ella para encontrarse siempre metida en situaciones
parecidas? Le suceda desde nia. Las otras chicas solan llevar
compaeros a casa para estudiar y nunca les pasaba nada. Sin embargo, a
pesar de que ella actuaba exactamente igual que las dems, siempre ocurra
algo antes de acabar la tarde.
Y despus, cuando el chico se marchaba, ella se sentaba y se maldeca
a s misma. Normalmente no volva a ver nunca ms al chico en cuestin,
pero siempre haba otro dispuesto a ocupar el puesto. Y todo comenzaba de
nuevo, aunque ella hiciera los ms estrictos propsitos de limitarse a los
libros de texto. No se acercara a l; se sentara al otro lado de la mesa o al
otro extremo de la habitacin y se haran preguntas mutuamente. Por lo
menos de ese modo es como sola empezar la tarde.
Pero antes de que transcurriera demasiado rato, Luke empezaba a
notar aquella fiebre que se encenda en su interior. Las piernas se le
debilitaban y comenzaba a tartamudear. A cada minuto que pasaba
encontraba ms difcil concentrarse en las lecciones. Luchaba contra la
fiebre con tanta fuerza que el sudor acababa por inundarle el rostro y los
brazos, de forma que era posible notar el dbil aroma a almizcle mezclado
con perfume que emanaba de su cuerpo.
Y luego ocurra. Primero, unos besos exploratorios. Deseaba probarse
a s misma que sera capaz de detenerse tras aquellos besos, que no tena
necesidad de ir ms lejos. Pero de pronto la fiebre le aumentaba y surga en
ella el frentico arrebato que la impulsaba a quitarse aquella ropa
asfixiante, y el salvaje deseo de causar y sentir dolor. La adoracin ante el
macho arrogante y la necesidad de someterlo para poder controlar aquella
fuerza explosiva.
Empez a sentirse mareada. Inconscientemente movi la cabeza. Mir
al sol. Todava haca calor, demasiado calor. Sera mejor que se pusiera
bajo cubierto y se sentase. Se encontrara mucho ms a gusto a la sombra.
Mir a su alrededor. Se encontraba cerca del garaje. Aquello estaba
bien. Entrara y revisara de nuevo el coche. Haba algo fro y masculino en
los coches de carreras que siempre la haca sentirse mejor.
Despus del calor del exterior, el garaje se notaba fresco. La mayora
de los hombres ya se haban marchado, pues era casi la hora de cenar.
Comenz a bajar por la rampa.
Esteban sali de la diminuta oficina y la salud.
Hola, seorita Nichols.
La muchacha se volvi sonriendo hacia l.
Hola, seor Esteban.
El viejo se le acerc.
Ha visto al conde? le pregunt. Est satisfecho? Ella asinti.
Tengo que darle las gracias, seor Esteban.
No hay de qu repuso l. Me alegro de poder serles til a los
dos. La mir con perspicacia. Un hombre interesante el conde
Cardinali, verdad?
S contest la muchacha. Muy interesante. Pero dgame una
cosa. Es bueno como piloto?
l la mir.
Podra ser el mejor; pero le falta algo.
Siguieron bajando por la rampa.
Que le falta algo? No lo entiendo. Qu le falta? pregunt.
Miedo respondi el viejo. Un corredor es como un torero.
Ninguno llega a ser realmente bueno hasta que conoce el miedo. Una vez
que lo han sentido, desarrollan una extraa habilidad. Se abstienen de hacer
tonteras innecesarias. Solo actan para ganar.
Se detuvieron delante del largo Ferrari blanco.
Y al conde no le preocupa ganar? le pregunt ella mientras se
acercaba al coche y apoyaba una mano sobre l.
Un hermoso automvil coment Esteban, esquivo.
Ella lo mir. Inconscientemente comenz a acariciar el guardabarros.
Es el mejor del garaje repuso.
El anciano sonri con perspicacia.
Creo que esta vez voy a apostar diez pesos por el conde.
Comenz a subir de nuevo por la rampa. Buena suerte, seorita.
La muchacha lo sigui con la mirada hasta que lo vio desaparecer tras
la primera curva. Luego abri una de las puertas del coche y se sent en el
interior. Le lleg el spero olor del aceite y de la gasolina, y el de cuero del
asiento. Se coloc tras el volante y puso las manos sobre l. Aquello era la
fuerza, pura fuerza masculina.
Record cuando, de nia, se sentaba en las rodillas de su padre
mientras este conduca el coche hacia la ciudad para hacer alguna compra.
Ella se senta grande y saludaba a todo el mundo con la mano para que se
fijaran en que era ella la que conduca. Incluso el seor Saunders, el grueso
polica que diriga el trfico en Main Street, se acercaba a ella para
comprobar si tena carn de conducir. En aquellos das, Luke solo contaba
seis aos de edad.
Antes de cumplir los diez aos ya haba aprendido a conducir. Pap le
dejaba llevar el coche por el camino que haba detrs de la casa. Su madre
sola mover la cabeza con desagrado.
La mitad del tiempo no acta como una nia sola decir.
Siempre anda rondando por el garaje, jugando con los coches y oyendo las
conversaciones de los chicos que tambin haraganean por all.
Djala, mam acostumbraba a decir su padre, tolerante. Ya
crecer y tendr tiempo para aprender a coser y a cocinar. Hoy da no es
tan importante. Todo viene en latas o en paquetes congelados; hasta la ropa
se vende ya confeccionada.
En el fondo todo aquello le gustaba. Siempre haba deseado tener un
hijo.
La cosa empez a ir mejor cuando cumpli los diecisis aos y obtuvo
el permiso de conducir. Por aquel entonces los muchachos ya no la
molestaban, y ella no tena tanta necesidad de someterlos. Puede que fuera
porque se desquitaba en la carretera o en las carreras que solan
organizarse en el Ocean Drive.
La primera vez que se acerc a los muchachos conduciendo su propio
blido, adivin lo que pensaban de ella. Ah llega la Fcil buscando a
alguien que se la tire. Conoca las historias que circulaban por la escuela
acerca de ella. Siempre que un muchacho apareca en los vestuarios con
araazos en la espalda, los dems se mofaban y comenzaban a hacer
apuestas. Pero todo aquello no les impidi apiarse alrededor del coche al
verla llegar.
Johnny Jordan, el cabecilla de los muchachos, se haba acercado al
coche contonendose. Se inclin sobre la puerta con un cigarrillo colgado
de los labios.
De dnde has sacado este cacharro? le pregunt.
Se lo he comprado a Stan contest ella, aludiendo al nombre del
dueo del garaje en el que habitualmente los chicos compraban los coches
de segunda mano.
l lo mir de arriba abajo con ojos crticos.
Nunca lo he visto all indic.
Yo misma le he hecho algunas pequeas modificaciones.
Era mentira. No haban sido solo pequeas modificaciones. Haba
desmontado el automvil y lo haba vuelto a reconstruir a mano. Era un
Pontiac descapotable que estaba hecho una ruina cuando lleg a sus manos.
Le haba cambiado el motor, colocndole el de un Cadillac, as como el
diferencial y los cojinetes; haba sustituido los frenos por unos nuevos y le
haba recortado la carrocera, ajustndole encima la de un viejo Cord;
tambin haba metido plomo fundido en las puertas para aumentar el peso
y lo haba pintado de colores plata y negro. Haba tardado seis meses en
hacer todas aquellas reformas.
Funciona? le pregunt Johnny.
Por supuesto afirm ella.
Hazme sitio dijo l, haciendo ademn de subir.
Ella se sujet firmemente al volante.
Eh, eh! le advirti. Nadie va a conducir este coche hasta que
yo gane algunas carreras con l.
l la mir fijamente.
Y quin va a querer competir contigo? Aqu nadie hace carreras
contra una chica.
Luke sonri.
Es que solo hay gallinas? pregunt.
Johnny se sonroj.
No es eso dijo. Quin ha odo alguna vez que una chica
participe en las carreras? Es algo que no se hace.
De acuerdo concedi ella. Puso de nuevo el motor en marcha.
Les dir a los del pueblo que sois todos unos gallinas muertos de miedo.
Comenz a rodar marcha atrs por la carretera alejndose de ellos.
Johnny fue tras ella.
Eh, espera un momento. No tienes derecho a decir eso.
Ella detuvo el coche y le dirigi una sonrisa al muchacho.
Ah, no? En ese caso, demustralo.
Muy bien acept Johnny de mala gana. Pero no me eches la
culpa si te haces dao.
Trajo el coche y lo coloc junto al de Luke.
Avanza dos kilmetros por la carretera le grit por encima del
ruido de los motores. Luego esprame all; yo regresar y entonces
veremos quin es el que tiene miedo.
Ella asinti con la cabeza y mir al juez de salida. Cuando el
muchacho baj la mano, Luke solt el embrague y el coche sali disparado
hacia delante. Cambi de velocidad haciendo el doble embrague y mir a
Johnny, cuyo coche corra a la misma altura que el suyo. Rio, excitada, y se
arrim al otro vehculo. Ahora solo los separaban unos centmetros.
El muchacho apret el acelerador intentando adelantarla, pero no
consigui ganar ni un centmetro. Luke rio de nuevo y abri el regulador.
Acerc ms el coche al de Johnny. Se oy el ruido del metal al chocar con
metal. El jovenzuelo se apart para dejarla pasar, y se encontr
conduciendo con medio coche fuera de la carretera. Luke pis a fondo el
acelerador y se alej de Johnny como si este estuviera parado.
Cuando el muchacho lleg a su lado, ella ya le haba dado la vuelta al
automvil. Al pasar, le dirigi a la joven una mirada siniestra y feroz y
comenz a avanzar por la carretera.
Luke esper de nuevo la seal de salida. En el momento en que la
dieron, ella ya estaba preparada, y el coche sali disparado por la carretera.
Ahora se dirigan el uno hacia el otro por el centro de la calzada. La
muchacha sonri y meti el pie hasta el suelo apretando el acelerador.
Llevaba el volante firmemente sujeto con las manos.
Cuando vio que el coche de Johnny se le echaba encima, la sonrisa se
le hel en los labios. No girara el volante. No lo hara por nada del mundo.
En el ltimo instante Johnny gir el suyo. Luke pudo ver la plida
cara del muchacho cuando pas como un rayo por su lado lanzando
maldiciones. Mir por el retrovisor y redujo la velocidad. El otro coche iba
dando terribles bandazos, pero Johnny consigui hacerse con el control y
detenerlo. La muchacha dio la vuelta y se aproxim a su rival.
Johnny, que ya haba salido del coche, estaba rodeado por los dems
chicos. Contemplaban atnitos el guardabarros trasero, el izquierdo, que
estaba medio arrancado. Ella ni siquiera era consciente de haber golpeado
al otro coche al cruzarse.
El muchacho alz los ojos hacia Luke.
Ests loca! le dijo.
Ella sonri y se desplaz hacia el asiento de al lado.
Quieres conducir? le pregunt. Se pone a doscientos
kilmetros por hora en las rectas.
El muchacho rode el coche y subi a l, sentndose al lado de Luke.
Meti una velocidad y arranc. Un instante despus el coche ya iba a
ciento cuarenta kilmetros por hora. Aquel muchacho fue su primer novio
formal.
Con l las cosas fueron diferentes. No era como los otros muchachos.
A su lado se senta ms a gusto, ms segura de s misma. No necesitaban
enfrentarse continuamente como el perro y el gato. Johnny la respetaba;
saba que era igual que l. Pero aun as, ello no le impidi dejarla
embarazada.
Entonces Luke se hallaba en el ltimo curso del instituto. Esper una
semana y luego fue a decrselo.
Vamos a tener que casarnos le comunic.
Por qu? le pregunt el muchacho.
Por qu crees, estpido? le espet ella.
Johnny se qued mirndola y lanz un juramento.
Maldita sea! Es por culpa de esas piojosas gomas que compr de
saldo en el puesto de la carretera.
Los preservativos no han tenido la culpa repuso ella. Estaba
empezando a enfadarse. Fue esa maldita cosa tuya. No parabas de
metrmela.
Pues pareca que te gustaba bastante. Nunca dijiste que no lo
hiciera. La mir, furioso. Adems, cmo puedo estar seguro de que
es mo? He escuchado muchas historias sobre ti!
Luke lo mir fijamente durante un momento; todos los sueos que se
haba forjado acerca de ellos dos se desmoronaron. En el fondo, aquel
chico era igual que todos los dems. Dio media vuelta y se alej de l.
El sbado siguiente sac cien dlares de la cuenta de ahorros y se
dirigi en coche al Center City. All, en Mex, haba un mdico que ya se
haba ocupado de algunas otras chicas del instituto.
Esper en silencio a que todos los dems pacientes se hubieran
marchado y luego entr en la consulta. El mdico era un hombre bajito y
gordo que luca una lustrosa calva. Pareca cansado.
Qutese el vestido y acrquese aqu le dijo.
Luke colg la ropa en una percha que haba en la pared y se volvi
hacia el mdico.
Toda la ropa le indic este.
Se quit el sujetador y las bragas y se acerc a l, que se levant del
escritorio y comenz a reconocer a la muchacha. Le palp los pechos y el
estmago y le auscult el corazn. Aquel hombre le llegaba por los
hombros. La condujo a una mesa larga y estrecha.
Ponga las manos en el borde y agchese le dijo mientras se pona
un guante de goma en la mano derecha. Inspire hondo y suelte el aire
poco a poco.
Luke respir hondo y dej salir el aire por la boca mientras l la
exploraba por dentro. Cuando hubo terminado, la muchacha se incorpor y
se volvi hacia el mdico.
El hombre la mir directamente a los ojos.
Est usted de seis semanas, supongo dijo.
Luke asinti con la cabeza.
S, ms o menos.
El mdico se acerc al escritorio y se sent.
Le costar cien dlares le indic.
Sin decir palabra la muchacha cogi el monedero y sac el dinero. Lo
cont y lo puso sobre el escritorio.
Cundo quiere que lo hagamos? le pregunt el mdico.
Ahora mismo contest ella.
Bien. Pero no puede quedarse aqu. Ha venido alguien con usted?
Ella neg con la cabeza.
Tengo el coche en la puerta. El mdico la mir con escepticismo
. No se preocupe por m. Llegar bien a casa.
Aquel hombre cogi los cien dlares y los guard en un cajn. Se
acerc al esterilizador y sac una hipodrmica. Introdujo la aguja en un
frasquito y se acerc a ella mientras llenaba la jeringa.
Qu es eso? le pregunt Luke, sintiendo miedo por primera vez.
Penicilina repuso el mdico sonriendo. Hay que dar gracias a
Dios por ella. Mata todos los microbios menos el que usted lleva dentro.
Era un hombre hbil, rpido y competente. En poco ms de veinte
minutos todo haba acabado. La ayud a bajar de la mesa y a vestirse. Le
dio un sobre pequeo sin nada escrito que contena unas cuantas pldoras.
Las ms grandes son de penicilina le indic. Tmese una cada
cuatro horas durante los dos prximos das. Las pequeas son calmantes.
Tome una en cuanto llegue a casa, y despus otra cada dos horas. Mtase
directamente en la cama y no se levante al menos en los dos prximos das.
No se preocupe si sangra mucho, es normal. Si despus del primer da le da
la impresin de que pierde mucha sangre, no haga locuras y llame al
mdico. Si su madre comienza a hacerle preguntas, dgale que tiene un
perodo muy abundante. Se acordar de todo?
La muchacha asinti con la cabeza.
Muy bien dijo l en tono amable. Ya puede irse; vaya
directamente a casa y mtase en la cama. Dentro de una hora tendr un
dolor tan fuerte que desear no haber nacido.
Se acerc al escritorio y se sent mientras ella se diriga a la puerta.
Una vez all se volvi y lo mir.
Gracias, doctor le dijo.
De nada repuso l. Pero de ahora en adelante espablese. No
quiero volver a verla por aqu.
Recorri los sesenta y cinco kilmetros que haba hasta su domicilio
en menos de media hora. Cuando par el coche delante de la casa
comenzaba a sentirse mareada y dbil. Subi directamente a su habitacin,
aliviada al comprobar que no haba nadie en casa. Se tom una pldora de
cada clase y, rpidamente, se desliz entre las sbanas empezando a tiritar
de dolor.
Aproximadamente una semana despus, mientras estaba sacando el
coche del aparcamiento situado detrs del supermercado, Johnny se le
acerc y se apoy en la puerta con ambas manos.
He estado pensndolo, Luke comenz a decir con aquella
seguridad masculina que resultaba tan irritante. Creo que ser mejor que
nos casemos.
Murete, desgraciado! le espet ella framente; acto seguido
ech a andar con el coche y estuvo a punto de arrancarle un brazo al
muchacho.
Despus de aquello solo le quedaba el automvil. Cuando entr en la
facultad ya haba conseguido cierta fama a nivel local. Cada semana
participaba en las carreras de turismos en el Cow Pasture Track. Empez a
ganar con una regularidad que la convirti en la favorita de la gente del
pueblo; se empez a hablar con orgullo de aquella muchachita que
consegua echar fuera de la pista incluso a corredores profesionales.
Se cas durante las siguientes vacaciones de verano. l, por supuesto,
era piloto de carreras. Meda un metro noventa, tena el cabello negro y
rizado y ojos risueos de color castao; adems, era el mejor corredor de
aquella competicin. Proceda del oeste de Texas y arrastraba las palabras
al hablar.
Creo que t y yo encajaramos bastante bien, pequea le dijo,
bajando los ojos hacia ella. T y yo somos los mejores en la carretera.
Significa eso que quieres casarte conmigo? le pregunt ella,
sintiendo que la fiebre comenzaba a bullir de nuevo en su interior.
Creo que s repuso l. Eso es lo que quiero decir.
Los padres de Luke se opusieron a la boda. Deseaban que terminara
los estudios y se hiciese profesora. Ya tendra tiempo para casarse.
Adems, qu clase de vida iba a llevar, siempre de un lado a otro del pas
para participar en cualquier carrera de poca monta?
Pero aquel era el peor argumento que se poda esgrimir, porque esa
era precisamente la clase de vida que a ella le gustaba llevar. Solo se senta
viva sentada al volante de un coche. Era algo que haca iguales a todas las
personas. Y lo ms extrao de todo fue que las cosas les salieron muy bien.
Antes de que pasara un ao, Luke haba conseguido meter en el banco casi
quince mil dlares.
Luego, un da, la polica detuvo a su marido por bigamia. Al parecer
tena tres esposas anteriores a ella, de las que haba olvidado divorciarse. Y
dos semanas despus de que se lo llevaran a la crcel se dio cuenta de que
estaba embarazada. Esta vez tuvo el beb. Fue un nio.
Lo llev a casa de sus padres y lo dej con ellos. Luego sac un billete
de avin para Europa y se compr un Ferrari. En Francia particip en una
carrera para mujeres y la gan. El premio no fue muy grande, pero ya tena
un Ferrari y dos mil dlares en el banco. Se haban terminado las carreras
en circuitos de poca monta. En adelante solo competira en los
importantes.
Fue en Montecarlo donde conoci al irlands. Conduca muy bien y se
rea con frecuencia. Solo tena un defecto: le gustaba demasiado el juego.
Pero cada vez que l la miraba, la fiebre se apoderaba de ella. En esta
ocasin no se casaron, aunque todo fue como si lo hubieran hecho. Juntos
recorrieron el mundo, conduciendo como locos y l siempre sin un
cntimo.
En Mxico, justo antes de la carrera del ao anterior, l haba acudido
a Luke. Por primera vez vio el miedo reflejado en los ojos de aquel
hombre.
Se trata de jugadores profesionales le dijo. Me matarn si no
les pago.
Y se vino abajo, rompiendo a llorar.
Cunto? le pregunt ella.
El irlands la mir con la esperanza reflejada en los ojos, como un
perro apaleado.
Diez mil dlares respondi.
Tengo cuatro mil en el banco le inform ella. Puedo conseguir
un prstamo de seis mil por el coche.
l le cogi la mano y se la bes en seal de agradecimiento.
Te lo devolver le jur. Hasta el ltimo centavo.
Al da siguiente la acompa al banco para que Luke sacara el dinero.
Cuando se lo entreg, el irlands le dijo que se reunira con ella en el hotel
a la hora de cenar. Pero no apareci. Hacia las diez de aquella misma noche
la noticia ya se haba extendido en todo el ambiente automovilstico. El
irlands se haba fugado con la mujer de otro conductor.
Luke perdi la carrera y el banco se qued con el coche. Estaba
sentada en la habitacin del hotel, pensando de dnde iba a sacar el dinero
para pagar la cuenta, cuando llamaron a la puerta.
Fue a abrir. Un hombre pulcramente vestido, cuya cara le resultaba
remotamente familiar, se hallaba ante la puerta.
La seorita Nichols? le pregunt.
Ella hizo un gesto afirmativo con la cabeza.
Puedo pasar? pregunt el hombre.
Luke se apart hacia un lado. El individuo entr en la habitacin. La
muchacha cerr la puerta y se volvi hacia l.
Hace mucho que soy un admirador suyo le inform aquel hombre
. La he visto correr en muchos lugares: Italia, Francia, Mnaco
Tambin me he enterado de que tiene usted un pequeo problema. Me
gustara ayudarla.
La muchacha abri de nuevo la puerta.
Salga le indic.
l alz una mano, sonriendo.
No se apresure, seorita. No es lo que usted imagina. Usted conduce
coches de carreras. Yo tengo uno, y quiero que lo pilote para m.
Luke cerr la puerta.
Dnde est?
En Acapulco le contest l. Hay una carrera desde all hasta
California. Saldar todas las deudas que usted tiene aqu y le dar mil
dlares cuando entregue el coche en el garaje al trmino de la carrera. Si
consigue algn premio, puede quedarse con l.
Dnde est el truco? le pregunt ella. Acaso el coche est
cargado de droga?
El hombre volvi a sonrer.
Lo nico que tiene que hacer es conducir el coche. Para eso se le
paga. Sac un fino puro italiano y lo encendi. Usted no tiene por qu
saber nada ms.
La muchacha lo mir detenidamente. O aceptaba aquella oferta o se
vera obligada a enviar un telegrama a sus padres pidindoles dinero. No se
negaran a drselo, pero si lo aceptaba tendra que regresar a casa. Y ya
nunca se le presentara la oportunidad de conseguir otro coche, pues no
tendra ninguna posibilidad de reunir el dinero necesario. Tendra que
quedarse all de por vida.
Lo har acept finalmente.
Muy bien le dijo l sonriendo. Encontrar un giro postal en
recepcin cuando baje maana por la maana.
Le dio algunas instrucciones ms y se march antes de que la
muchacha tuviese ocasin de preguntarle cmo se llamaba.
Al da siguiente, cuando ya se hallaba a bordo del avin, record
quin era aquel hombre. Lo haba visto en Roma, en un restaurante.
Alguien le haba hecho fijarse en l.
Ese es Emilio Matteo, uno de los hombres ms importantes de la
mafia hoy en da. Lo han expulsado de Estados Unidos, pero al parecer eso
no ha conseguido detenerlo. Contina arreglndoselas muy bien.
Durante el ao siguiente lo vio otras seis veces. Cada una de ellas fue
para prestarle algn servicio. Tendra que haber sido una estpida para no
darse cuenta de que se haba convertido en un correo de la mafia. Y no era
una estpida.
Pero en cada ocasin ingresaba mil dlares en el banco. Ya tena ocho
mil. Cinco mil ms y podra comprarse otro Ferrari.
Por aquel entonces ella y Matteo ya se haban convertido en viejos
amigos. Luke haba ledo en los peridicos lo suficiente como para
adivinar que estaba conduciendo a un hombre hacia la muerte. Pero no le
importaba gran cosa. Haba visto morir a demasiados hombres en los
circuitos, en coches destrozados, retorcidos y en llamas. Todo el mundo
tena que morir en un momento u otro. Era el riesgo que se corra al
sentarse ante un volante.
Al menos eso era lo que opinaba antes de conocerlo, antes de sentir
que la fiebre le recorra todo el cuerpo y que las piernas se le debilitaban.
Antes de que saltara la chispa al sentir que l la tocaba.
Diecinueve
En el momento en que Cesare acababa de vestirse, ella entr en la
habitacin. La mir, sorprendido.
Ileana! Qu haces levantada a las seis de la maana?
Ella termin de anudarse el cinturn de la bata.
No poda dejarte marchar sin desearte antes buena suerte en la
carrera.
El conde le dirigi una rpida sonrisa y se inclin para atarse las
botas.
Es muy amable por tu parte. Gracias.
Se incorpor y se acerc a la muchacha para darle un beso en la
mejilla; luego se dirigi hacia la puerta.
Una vez all, se dio la vuelta y la mir.
Te espero esta noche para cenar le dijo automticamente.
Esta noche? La voz de Ileana pareca desconcertada. Cre que
la carrera duraba dos o tres das.
Una expresin de fastidio asom en el rostro de Cardinali.
Es verdad, lo haba olvidado repuso con presteza al darse cuenta
de que inadvertidamente haba cometido un desliz. Se esforz por esbozar
una sonrisa. Es que ltimamente se est convirtiendo en una costumbre
verte cada noche.
Una remota sensacin de desconfianza comenz a tomar cuerpo en la
mente de la joven. Cesare no era de la clase de hombres que comete errores
as.
Una costumbre buena o mala? le pregunt ella.
Cardinali sonri.
Ya me lo dirs t misma cuando vuelva repuso. Y cerr la puerta
tras de s.
Ileana permaneci parada un momento y luego volvi al dormitorio.
La maleta del conde estaba abierta sobre la cama. Se acerc a ella
distradamente y comenz a cerrarla. Una pieza se desprendi de la tapa de
la maleta. Se inclin para recogerla antes de acabar de cerrarla.
Se trataba de una extraa pieza triangular que ocupaba una esquina de
la maleta. En su interior haba una delgada vaina que estaba cosida a
aquella pieza. Era evidente que haba contenido un cuchillo. Lo adivin por
el aspecto holgado que ofreca.
Le vino a la memoria la imagen del estilete que Cesare tena en la
mano la noche que la encontr en el apartamento. Para qu necesitara
llevar un cuchillo como aquel en una carrera automovilstica?
La vaga sensacin de desconfianza que la haba inquietado al
escucharle decir que la vera a la hora de cenar se hizo presente de nuevo.
Quiz fuera verdad, a pesar de que l hubiera aclarado despus que se
trataba de un error. Tal vez aquellos hombres tenan razn en lo que le
haban dicho, aunque entonces ella no los creyera.
Un sentimiento de pnico comenz a apoderarse de ella. Supo de
pronto por qu Cesare se haba llevado el cuchillo consigo. Pensaba volver
aquella noche para matarla.
Luke mir a Cesare, que se hallaba al volante del coche. Conduca
tranquilo, con los ojos ocultos tras unas grandes gafas negras y una dbil
sonrisa en los labios. La muchacha se inclin hacia delante para comprobar
el tablero de instrumentos.
La aguja del tacmetro marcaba veintisis mil revoluciones por
minuto, en perfecta armona con el velocmetro. La temperatura era
normal, la presin del aceite estaba estabilizada, el generador y la batera
sealaban la descarga precisa. Se incorpor. Si quisieran, con aquel coche
podran recorrer un milln de kilmetros.
Despus de tomar una curva vieron que estaban dando alcance a otros
dos participantes. Cesare la mir.
Podemos divertirnos un poco antes de abandonar? le grit por
encima del ruido del motor.
La muchacha mir el cuentakilmetros. Se hallaban a unos noventa
kilmetros del punto de partida. Asinti con la cabeza.
Cesare hizo un gesto con la boca y apret el acelerador. Se coloc de
forma brusca detrs de los dos coches que le cerraban el paso. Se acerc a
ellos hasta llegar prcticamente a tocarles los parachoques traseros.
Luke observ al conde. Tena los labios contrados y enseaba los
dientes en una sonrisa salvaje. Los ojos parecan brillarle con un gozo
perverso tras las gafas. Los coches que iban delante comenzaron a trazar
otra curva.
Cesare solt una carcajada y aument la velocidad. La muchacha mir
de nuevo el velocmetro. Iban a ciento noventa kilmetros por hora y la
aguja segua subiendo. Sinti en todo el cuerpo la resistencia al avance que
el Ferrari experiment al cortar bruscamente la curva. Mir hacia la
carretera con inquietud. Si los coches que iban delante no se apartaban en
aquel preciso momento, moriran todos. Pero antes de que aquel
pensamiento se le hubiera desvanecido de la mente, el Ferrari se abri paso
con cautela entre los dos automviles, que finalmente se haban separado.
Deliberadamente, Cesare comenz a dar bandazos con el Ferrari de un
lado a otro de la carretera. La muchacha observ que los otros pilotos
blasfemaban mientras pugnaban por no salirse de la pista. Cuando llegaron
a una larga recta, el Ferrari iba unos cuantos metros por delante de los
otros. El conde rio de nuevo y apret a fondo el acelerador. La aguja del
velocmetro salt hasta los doscientos cuarenta kilmetros por hora, y el
Ferrari dej atrs a los otros dos coches.
Luke mir hacia atrs y se ech a rer. Ahora comprenda lo que
Esteban le haba querido decir el da anterior en el garaje. A pesar de que
aquella era una carrera que Cardinali saba que no iba a terminar, conduca
con la misma audacia de siempre. Pero era evidente que saba hacerlo.
Esteban tena razn. Si lo deseara de verdad, podra ser el mejor.
Not que la mano del conde tomaba la suya y se volvi hacia l.
Inconscientemente, y a causa de la excitacin anterior, se haba acercado a
l. Cesare coloc la mano de la muchacha, que estaba apoyada en el
asiento, sobre uno de sus muslos. Luke levant la mirada hacia aquel
hombre, que gir la cabeza para mirarla a su vez; una sonrisa burlona se le
dibujaba en los labios.
Senta el calor que emanaba de la pierna de Cardinali, calor que, a
travs de la mano, se le propagaba por todo el cuerpo. Durante un momento
se puso furiosa al pensar en lo que aquel hombre podra hacer de ella, en
cmo la hara sentir. Apret con los dedos los msculos de la pierna de
Cesare, notando cmo las uas atravesaban la tela y se clavaban en la
carne. Deseaba herirlo, hacerle sentir dolor, y tambin deseaba apartar la
mano.
Pero el conde se burl de ella. Luke sinti que el pulso empezaba a
latirle en la palma de la mano. Enfadada, le ara la pierna con las uas y
retir el brazo. Despus se apart de l. Cerr los ojos y sinti un repentino
dolor al alejarse de aquella calidez que envolva a Cardinali. Sacudi la
cabeza a ambos lados para despejarse. Qu le suceda? No sacaba ningn
provecho de todo aquello. Tendra que conformarse con perder siempre?
Luke mir el cuentakilmetros. Se hallaban ya a ciento sesenta
kilmetros de la salida. Golpe suavemente a Cesare en el hombro.
Comience a reducir la velocidad. Es preferible que esos coches que
van detrs nuestro nos adelanten.
El conde asinti con la cabeza y el gran Ferrari comenz a disminuir
la velocidad. Cuando llegaron a los cien kilmetros por hora daba la
impresin de que se haban parado. Al cabo de unos minutos, los dos
coches a los que haban adelantado anteriormente pasaron haciendo sonar
la bocina.
El conde hizo un ademn con la cabeza.
Bueno, la fiesta ha terminado dijo.
En realidad nunca empez repuso la muchacha sin apartar los
ojos del cuentakilmetros.
Prcticamente ya haban recorrido los ciento ochenta kilmetros.
Pareca que l no prestara ninguna atencin al hecho. Luke lo mir. Cien
kilmetros por hora era todava demasiada velocidad para rodar con una
bomba, aunque fuera pequea, que iba a destruir el generador; pero estaba
loco si esperaba que ella se asustase.
En el marcador apareci el nmero ciento ochenta. El conde rio y
apret el acelerador. El coche sali hacia delante. En aquel mismo
momento se oy una dbil explosin bajo el cap. El automvil vibr y el
motor dej de funcionar. Comenzaron a hacer eses locamente en la
carretera.
Luke se fij en los msculos que se marcaban en los antebrazos del
conde; este pugnaba por sujetar el volante mientras, con golpes breves y
secos, pisaba el freno para reducir la velocidad paulatinamente. Al final
consiguieron circular despacio. La muchacha dio un suspiro de alivio.
Ahora que ya se ha divertido, seor Cardinali coment con
sarcasmo, supongo que no habr inconveniente en que salgamos de la
carretera.
De acuerdo repuso l.
Gir el volante hacia un lado y le dirigi una sonrisa a la muchacha.
Atencin! grit Luke, que se percat antes que l. Una zanja!
Cesare movi el volante de inmediato, pero ya era demasiado tarde.
Las dos ruedas del lado derecho del coche pasaron por la zanja. El pesado
automvil se atasc lentamente en el suelo arenoso y dio una vuelta de
campana.
El conde sali de debajo del coche. Se puso en pie y se quit el casco.
Tenues nubes de humo comenzaron a salir del motor. Se volvi y mir
hacia el vehculo.
Luke! Est usted bien?
La voz de la muchacha le lleg desde debajo del coche, al otro lado.
Estoy bien.
Cardinali se apresur a rodear el automvil y se arrodill junto a l.
Mir bajo el coche. Luke tena las manos en el respaldo del asiento y se
debata intentando salir.
A qu espera? le grit el conde. Salga ya! Hay ms de
doscientos litros de gasolina en el depsito.
Ella dej de moverse y le dirigi una mirada funesta.
Qu demonios cree que intento hacer? La danza de la serpiente?
exclam mientras comenzaba a retorcerse de nuevo. De repente se ech
a rer. Se me ha enganchado el mono en alguna parte.
Cesare se tumb en el suelo al lado de la muchacha.
Por qu no lo ha dicho antes? la recrimin. Cogi el mono con
las dos manos y lo desgarr. La joven sinti los brazos de aquel hombre
bajo sus hombros. Qutese los zapatos! le orden.
Ella obedeci automticamente. Not que se deslizaba fuera del mono
y se encontr en el suelo, al lado del conde. Todava rea.
l la mir mientras una dbil sonrisa le apareca en las comisuras de
los labios.
Fue usted la que dijo que abandonsemos la carretera.
No sea engredo! le contest ella.
Quin est actuando como un engredo ahora? le pregunt
Cesare, bajando la mirada hacia ella.
La risa desapareci de los labios de Luke. De repente se dio cuenta de
que se hallaba prcticamente desnuda. El diminuto sostn y las bragas en
verdad no la cubran demasiado.
Voy a buscar el mono dijo dndose la vuelta para cogerlo.
Cesare le puso una mano en el hombro, haciendo que la muchacha se
quedara clavada en el suelo. Al sentir el calor de aquella mano permaneci
inmvil y mir fijamente al conde. Not que este mova la otra mano y le
sacaba un pecho del sujetador. Se contempl a s misma y luego levant la
cabeza hacia l, extraamente excitada al ver su propia carne, tan blanca en
contraste con la bronceada mano de Cesare.
Estese quieto! orden con un hilo de voz notando que la fiebre
naca en su interior. Esta vez no estaba dispuesta a permitir que aquello
fuera fcil.
A Cardinali le brillaban los ojos. La muchacha tuvo la misma
impresin que si la estuviesen observando bajo un microscopio, como si l
pudiera leer sus ms recnditos pensamientos y descubrir las emociones
que se ocultaban en lo ms profundo de su ser.
T no deseas que me est quieto le contest el conde.
Luke not de repente que l le apretaba violentamente el pecho con
aquellos fuertes dedos; el dolor la sac del letargo en que se hallaba.
Har que se est quieto! grit; coloc las manos en el interior de
la camisa abierta de Cesare al tiempo que se retorca salvajemente. Te
voy a arrancar la piel a tiras!
Pero cuando los dedos de la muchacha entraron en contacto con la
suave frescura de aquella piel, la fiebre creci hasta apoderarse de todo su
ser; la fuerza le desapareci de los miembros. Cerr los ojos y hundi las
manos hasta el fondo por debajo de la camisa del conde, que la mantena a
distancia con el brazo. A punto de echarse a llorar, abri los ojos. Era
intil. No poda cambiar, nunca podra cambiar.
Djame acariciarte! Djame adorarte! implor.
Y cuando, despus de un rato, aquel hombre la tom, Luke supo que
haba tenido razn desde el primer momento en que lo vio. Nunca antes
haba conocido a un hombre como ese, un hombre que le ocupara y
colmara los ltimos rincones del cuerpo y del espritu.
Cerr los ojos y se imagin que comenzaba a correr suavemente por el
bosque hacia una montaa. Saba que el animal, a rayas negras y amarillas,
estaba all, en alguna parte, acechndola desde la maleza. Ella trepaba
frenticamente montaa arriba, con el corazn latindole con violencia y el
aliento quemndole los pulmones como si fuera fuego. Despus alcanz la
cumbre; vio el mundo entero girando a sus pies. Y esta vez, cuando el
animal salt, ella se hallaba dispuesta. Unidos en un abrazo de muerte
cayeron juntos dando vueltas y ms vueltas por la ladera de la montaa.
Ella gimi en voz baja:
Tigre, tigre, tigre!
Cesare abri la puerta de la cabaa de un puntapi.
Aqu no hay nadie observ.
La muchacha entr en la choza; l la sigui.
Qu hacemos ahora? pregunt.
Esperar repuso Luke sucintamente.
En el interior de la casita haba una mesa y unas cuantas sillas
desvencijadas. El conde le acerc una de ellas a la muchacha, que tom
asiento. Despus encendi dos cigarrillos y le tendi uno de ellos. La joven
lo cogi sin pronunciar palabra.
Ests muy callada coment Cardinali.
Luke expuls el humo de los pulmones, notando al hacerlo el acre
sabor del tabaco.
Qu quieres que diga? pregunt. Ya has conseguido lo que
buscabas.
Y por tu parte no has sentido nada?
Ella lo mir fijamente.
Qu ms da? No volver a suceder.
Siempre te sientes tan segura de todo? Cmo puedes saber lo que
va a suceder maana?
Maana ya tendr suficiente dinero para comprarme un Ferrari
afirm ella con amargura. Y no volveremos a vernos jams.
Eso es todo lo que significo para ti? Cesare rio brevemente.
Un automvil? Un Ferrari puede hacer muchas cosas, pero no es capaz de
hacer el amor.
Amor? T hablas de amor? pregunt la muchacha con irona.
Olvidas que lo s todo sobre ti. A cuntas mujeres les has hablado de
amor? A diez, a veinte, a un centenar? A ms?
Los ojos del conde se cubrieron por un ligero velo.
Un hombre puede habitar en muchos lugares sin necesidad de
llamarlo hogar.
El sonido de un automvil les lleg desde el exterior. Luke se levant
de la silla y, pasando junto a l, se dirigi hacia la puerta. Se volvi y lo
mir. El rostro de la muchacha pareca duro y tenso.
Se acab afirm con determinacin. Ya te dije que nunca ms
volvera a perder.
Pero ah afuera, bajo el coche, cambiaste de opinin le indic l
suavemente.
Me pagaban por hacerlo contest Luke cruelmente. Me dijeron
que te retuviera aqu.
Abri la puerta de golpe.
Dos hombres estaban al otro lado de la misma. Llevaban una pistola
en la mano y apuntaban a Cesare.
Luke se volvi y lo mir por encima del hombro.
Ves lo que quiero decir? le pregunt mientras avanzaba
cuidadosamente hasta situarse detrs de los dos individuos y sala a la luz
del sol. No hemos venido aqu para elogiar a Cesare concluy.
Veinte
La puerta se cerr tras ellos impidiendo que pasara la luz del sol. Se
quedaron de pie mirando a Cesare.
Dnde est Matteo? pregunt este.
Allie sonri.
No ha podido venir. Nos ha enviado a nosotros.
Cesare not que los msculos se le tensaban. Los labios se le haban
quedado secos de repente. Se los humedeci con la lengua. Aquello no
tena sentido para l. Ningn sentido. Matteo no ganaba nada por el hecho
de que l muriera. Ninguno de ellos ganaba nada.
Debe de haber un error dijo.
Allie movi la cabeza de un lado a otro.
No hay ningn error. Dio un paso hacia delante y le hizo un gesto
con la pistola. Date la vuelta y ponte de cara a la pared; apoya las manos
en ella. Por encima de la cabeza. Y hazlo muy despacio.
Cesare lo mir y luego, lentamente, hizo lo que el otro le indicaba.
Not que Allie lo cacheaba con una mano.
No llevo pistola le indic.
No es una pistola lo que busco se apresur a responder Allie.
Cardinali notaba el fro contacto del estilete en el brazo por encima de
la cabeza.
Tampoco encontrars un cuchillo dijo. No lo necesito para
conducir un coche.
Allie retrocedi.
Supongo que no admiti. Bien, de todas formas ya no lo vas a
necesitar ms.
El pistolero lo mir.
Lo liquido ya, Allie? pregunt mientras empezaba a apuntar al
conde con la pistola.
El otro lo detuvo con un gesto.
No. Tengo un plan. Este tipo necesita algo especial.
Cesare mir hacia atrs por encima del hombro. Vio que Allie estaba
sacando algo del bolsillo. Al darse cuenta de que el conde lo miraba, el
hombre sonri.
Sabes lo que es esto, monada? le pregunt, sosteniendo un
objeto en el aire.
Cesare no contest. Lo saba muy bien.
Es un pico para hielo continu diciendo Allie sin dejar de sonrer
. No tiene un nombre tan extravagante como ese cuchillo de matarife que
t utilizas, pero sirve para hacer el mismo trabajo. El Gran Holands habra
podido explicrtelo.
Con un movimiento rpido sujet la pistola por el can y golpe con
saa a Cesare en la cabeza.
El conde cay de rodillas; la cabeza le daba vueltas e intentaba
agarrarse a la pared con ambas manos. Oy la spera voz de Allie.
Date la vuelta, bastardo! Quiero que veas lo que se te viene
encima.
Cardinali se dio la vuelta despacio. Sacudi la cabeza; se le empezaba
a aclarar la visin. Alz los ojos y mir fijamente a Allie.
Este sonrea. Guard la pistola en el bolsillo y se pas el pico de una
mano a la otra. Se acerc hasta colocar la cara muy prxima a la de Cesare.
Vas a encajar esto justo en el vientre gru.
Cardinali le vio levantar el pico. Desesperado, se ech a un lado en el
mismo instante en que el pico caa, fulminante. El arma fue a dar justo
detrs de l, y penetr en la madera podrida de la pared quedndose all
clavado. El conde levant la mano y le propin a Allie un terrible golpe de
judo en la garganta.
Sin esperar a comprobar la eficacia de aquel golpe, se arroj sobre el
otro pistolero, que se encontraba ms alejado. La pistola sali despedida de
la mano del individuo cuando ambos cayeron al suelo. Por el rabillo del
ojo, Cesare vio que Allie coga la pistola. Se ech a rodar, sujetando al
pistolero a modo de escudo, justo en el momento en que Allie empezaba a
disparar.
El cuerpo del hombre se estremeci a causa del impacto de las balas.
Se agit durante un momento intentando soltarse, y luego qued inerte
entre los brazos de Cesare. Empez a caer al suelo y el conde aprovech la
ocasin para tratar de escapar a gatas hacia la puerta.
Allie se ech a rer.
No te escapars, bastardo! grit al tiempo que apretaba el
gatillo.
Se oy el sonido del percutor, pero la recmara estaba vaca. Allie
blasfem y le arroj la pistola a Cesare. Se dio la vuelta para coger el pico.
Lo arranc de la pared y se volvi a tiempo de ver que el conde se le
acercaba lentamente, con el estilete brillndole en la mano.
Sostuvo el pico delante de l y empez a moverse pegado a la pared.
Record la pistola que se haba metido en el bolsillo. Una sonrisa se le
dibuj en los labios cuando, subrepticiamente, movi la mano para coger el
arma. Todo lo que necesitaba era un segundo.
Luke permaneca sentada en el asiento delantero del coche, completamente
inmvil tras el volante, al que se aferraba con tanta fuerza que los nudillos
se le haban puesto blancos. Mantena los ojos fijos en algn punto lejano
ms all del parabrisas. Cuando sinti que la punta del estilete le rozaba la
garganta, volvi la cabeza y lo vio.
Cesare se inclin hacia ella; tena los labios contrados y una mueca
animal le cruzaba el rostro. Los ojos azules de aquel hombre presentaban
un brillo amarillento a causa de la luz del sol.
La muchacha abri desmesuradamente los ojos, en los que se reflejaba
una expresin que l no alcanz a comprender. Luego se tornaron
inexpresivos y cautelosos. No dijo nada.
Por qu lo has hecho? le pregunt el conde, sosteniendo con
firmeza el estilete.
Luke alz la mirada hacia l. La voz pareca tan inexpresiva como los
ojos.
Ya te lo dije antes. Haca mi trabajo. Nunca le hice preguntas a
Matteo. T s?
La luz amarilla de los ojos de Cesare se encendi an ms.
Aquello era diferente. Yo haba hecho un juramento, y tena que
demostrar lealtad.
Yo tambin dijo ella. La nica diferencia estaba en el modo en
que se nos pagaba por lo que hacamos.
Debera matarte! exclam l speramente.
La muchacha not en la garganta la presin del estilete. Cerr los ojos
y ech la cabeza hacia atrs, apoyndola en el respaldo del asiento.
Adelante indic con voz cansada. En realidad no importa
demasiado. Matteo no tolerar mi error, al igual que no toler tu xito.
El conde no contest, y el silencio que sigui a continuacin pareci
interminable. Ella not de pronto que la fiebre naca en su interior y se le
propagaba por todo el cuerpo, como una oleada de calor. La imagen del
tigre se le volvi a hacer patente en el cerebro. Un instante ms y no sera
capaz de controlar las convulsiones orgisticas que se iban apoderando de
todos sus miembros.
Adelante! Acaba de una vez! grit salvajemente. La muerte
tambin apaciguara al tigre.
Sigui otro silencio. La muchacha abri los ojos. El conde tena la
cara baada en sudor; Luke poda notar el temblor que estremeca el
cuerpo de aquel hombre. Un sbito reconocimiento la invadi y se vio a s
misma en lo ms profundo de aquel ser.
Oh, Dios! grit dbilmente, acercndose a l. Eran tan
parecidos!
Oy que el estilete caa al suelo del coche al mismo tiempo que los
labios de l le buscaban la garganta para cubrir la diminuta herida que le
haba producido el cuchillo. El peligro y la excitacin ya haban pasado,
tanto para l como para ella. Solo haban servido para estimular el apetito
del tigre.
Cesare detuvo el coche delante del hotel donde se hospedaba la muchacha.
Recoge tus cosas y renete conmigo en el aeropuerto dentro de dos
horas le dijo.
Tendrs cuidado? le pregunt Luke, mirndolo.
El conde asinti, confiado.
Estaremos camino de Nueva York antes de que nadie se entere de lo
ocurrido. Tengo que ponerme en contacto con Emilio como sea. l
arreglar todo esto.
Luke le apret la mano y sali del coche. Lo observ mientras se
alejaba y luego entr en el hotel.
Cardinali entr en el vestbulo del hotel Ciudad y se acerc al mostrador de
recepcin.
La llave, por favor le pidi al empleado, que se hallaba de
espaldas a l.
El recepcionista se dio la vuelta.
Conde Cardinali! exclam con una nota de sorpresa en la voz.
Extendi la mano para coger la llave y la coloc sobre el mostrador. La
carrera
Cesare lo interrumpi.
Se me quem el generador.
Lo siento, seor dijo el recepcionista. Sac un sobre y se lo
entreg al conde. La baronesa ha dejado esto para usted.
Cesare abri la nota. Era la letra de Ileana.
Lo siento cario, no he podido esperar a que regresaras. Me
voy a Nueva York con un rico tejano que insiste en que hagamos
algunas compras de vacaciones. Con todo mi amor,
ILEANA
Cardinali sonri para sus adentros. Tendra que haber sabido que Ileana
encontrara motivos para no reunirse con l en Cuernavaca. Levant los
ojos hacia el recepcionista.
A qu hora se fue la baronesa? le pregunt.
A las once de la maana, ms o menos respondi el empleado
con una afectada sonrisa de complicidad.
Cesare asinti y se dirigi al ascensor. Mir el reloj. Eran casi las
siete. Probablemente, Ileana ya estara en Nueva York.
Veintiuno
Baker se inclin sobre el escritorio y mir detenidamente a Ileana.
Por qu ha regresado? Se supona que usted iba a quedarse junto a
l.
Me asust, ya se lo he dicho. La muchacha lo mir con
nerviosismo. Tuve el presentimiento de que pensaba matarme. De que
saba
Y qu le hizo pensar eso? le pregunt rpidamente Baker.
Algo que l dijo o hizo? Algo que usted vio?
Ileana movi la cabeza en sentido negativo.
No, nada de eso. Fue aquella pieza de la maleta de la que ya le he
hablado. Al tocarla tuve la impresin de que la muerte haba tomado
posesin del alma de ese hombre. Por eso regres.
Pero usted no vio ningn estilete apunt Baker. Yo tengo una
funda igual en mi maleta. La utilizo para el cepillo de dientes y la navaja
de afeitar. Alguien llam a la puerta. Adelante! dijo el polica en
voz alta.
Entr un agente que traa un teletipo. Lo puso encima del escritorio de
Baker.
Acaba de llegar de Ciudad de Mxico le inform. Han
encontrado el cadver de Allie Fargo y el de otro gnster en el desierto, en
una casita abandonada a un kilmetro del lugar donde el coche de Cardinali
se sali de la carretera.
Ileana se levant sobresaltada.
Lo ve? Yo tena razn!
Baker alz los ojos hacia ella.
Si se hubiera quedado usted, tal vez sabramos algo ms de este
asunto.
Y a lo mejor tambin estara muerta! indic a su vez Ileana.
No me gusta nada todo esto.
Baker mir al agente.
Sabe dnde se encuentra ahora Cardinali? le pregunt.
De regreso a Nueva York. El avin en el que viaja llega a Idlewild
por la maana repuso el agente. Una mujer viaja con el conde.
El polica se volvi otra vez hacia Ileana.
Una mujer? Por eso ha regresado usted?
No sea necio! le espet la muchacha con brusquedad.
Baker esboz una sonrisa.
Estoy empezando a comprender. Cardinali encontr a otra amiguita
y le dijo a usted que se largase.
Ileana mordi el anzuelo.
Eso no es cierto replic. Conozco a la chica. Es su mecnico.
Su mecnico? repiti Baker con escepticismo.
La joven hizo un gesto afirmativo con la cabeza.
Se llama Luke, Luke no s qu. El mecnico que trabaja
habitualmente con el conde se puso enfermo, y tuvo que contratar a otro
all mismo, en Mxico.
Baker habl dirigindose al agente.
Enva un telegrama a Mxico y consgueme informacin sobre ella.
S, seor dijo el agente. Quiere que detengamos a Cardinali
cuando baje del avin?
El polica neg con la cabeza.
No servira de nada. An no tenemos cargos contra l. Pero ocpese
de tenerme un coche preparado. Quiero ver adnde va cuando llegue.
El agente abandon la habitacin. Baker mir a la muchacha, que se
hallaba sentada al otro lado del escritorio.
Ser mejor que regrese al hotel y procure permanecer tan cerca de
ese hombre como pueda.
No lo har! exclam Ileana de inmediato.
Piense que l no le har dao mientras no sepa que usted y yo
estamos compinchados. La voz se le torn ms dura. O prefiere que
la deportemos?
Por supuesto. Prefiero que me deporten a que me maten replic
ella.
Es muy grave verse acusada de conducta inmoral continu el
polica. Significa que nunca la dejarn volver a entrar en este pas. Y no
es una buena publicidad que la prensa se haga eco de ello.
La muchacha lo mir fijamente, con resentimiento.
En Europa la gente es mucho ms comprensiva. Se da cuenta de que
algunas mujeres no han nacido para trabajar.
Sac un cigarrillo y lo golpe nerviosamente contra el escritorio.
Baker se aproxim para encendrselo y luego se recost en el respaldo de
la silla. Era consciente de que tena a aquella mujer en sus manos.
Tambin los americanos nos damos cuenta coment sonriendo.
Pero no hablamos de ello.
Ileana aspir profundamente el humo del cigarrillo.
Empiezo a tener la impresin de que el sexo se considera algo
antiamericano.
l se qued mirndola durante un momento y luego se inclin sobre el
escritorio. Cuando comenz a hablar lo hizo con una voz que sonaba casi
amable.
Est asustada, verdad?
La muchacha lo mir a los ojos y asinti lentamente con la cabeza.
Al principio cre que todo esto era una broma. Ahora me doy cuenta
de que no lo es. Estoy empezando a sentirme realmente asustada.
El polica se puso en pie y dio la vuelta alrededor de la mesa. Se
acerc a la muchacha.
Procure no asustarse, baronesa dijo lentamente. La tendremos
constantemente vigilada. Y le prometo que la sacaremos de all a la menor
seal de peligro.
El joven agente que se hallaba con Baker lanz un silbido de admiracin al
ver a Luke, que entraba en un taxi en compaa de Cesare delante del
aeropuerto.
Vaya, parece que a ese tipo no se le dan mal las damas, no le
parece, jefe?
Baker asinti. Observ que el taxi echaba a andar.
Ser mejor que nos pongamos en marcha indic.
El agente condujo el coche hasta situarlo en medio del trfico. Mir a
Baker al ver que otro automvil se situaba delante de ellos.
Quiere que lo adelante?
Baker hizo un movimiento negativo con la cabeza.
No, ya vamos bien as. Qudese donde est. Pero no me gustara
perderlo de vista en la autopista.
Siguieron circulando en silencio durante unos diez minutos, hasta que
casi llegaron a la curva de Jamaica Bay. Baker mir con curiosidad el
coche que iba delante. Continuaba en la misma posicin, entre el coche de
ellos y el taxi en el que iba Cesare. En aquel momento comenz a coger
velocidad y se situ en el carril de la izquierda. El presentimiento de que
algo andaba mal empez a apoderarse del polica.
Llevaba demasiado tiempo en aquella profesin como para no ignorar
que hay que hacer caso de las corazonadas. Se abri el abrigo y solt el
cierre de la funda de la pistola.
Pgate a ese coche le orden al joven agente. Esto no me gusta.
Obediente, el agente se puso en el carril de la izquierda.
Ese automvil parece sospechoso coment. Les lleg claramente
el sonido de algunas detonaciones amortiguadas. Estn disparando a
Cardinali! exclam.
A todo gas! grit Baker al tiempo que sacaba la pistola. Se
asom por la ventanilla y comenz a disparar al coche que tena delante.
El coche de Cesare se apartaba a un lado de la carretera, hacia el arcn
de csped, cuando pasaron junto a l a toda velocidad. Baker no alcanz a
ver si alguno de los ocupantes se encontraba herido. Volvi a disparar con
la pistola.
Un orificio de bala apareci en la ventanilla trasera del coche que los
preceda, precisamente en el lado del conductor. Este cay hacia delante,
sobre el volante, y el coche qued sin control, saliendo de la carretera y
dirigindose hacia la baha. Justo antes de tocar el agua, Baker vio que la
puerta se abra y un hombre se arrojaba del coche y caa dando vueltas por
el suelo.
Los policas ya se hallaban tambin sobre el csped, donde se
detuvieron. Baker salt fuera del coche y ech a correr tras aquel hombre.
Alto! grit al mismo tiempo que disparaba un tiro al aire.
El hombre se volvi un instante. El polica vio que llevaba un objeto
brillante en la mano y sinti el sonido de una bala que pasaba silbando
cerca de l; luego le lleg el estampido de un disparo.
Se arroj al suelo. El hombre ech a correr de nuevo. Baker le apunt
bajo, a las piernas, y apret con suavidad el gatillo. Lo quera vivo, para
que pudiese hablar. Fall el primer disparo y volvi a abrir fuego.
Esta vez el hombre cay de bruces y luego rod por una ligera
pendiente que presentaba el terreno.
El joven agente se acerc corriendo con la pistola en la mano. Mir a
Baker.
Se encuentra bien?
El polica empez a levantarse.
S, estoy bien.
El tipo que hay en el coche est muerto le inform el agente.
Baker lo mir.
Vaya a echarle un vistazo a ese otro. Intent alcanzarle en las
piernas.
El agente se alej corriendo hacia el hombre que yaca en el suelo y se
inclin sobre l.
Tambin est muerto! grit.
Con expresin severa, Baker volvi a colocar la pistola en la funda. La
voz de Cesare le lleg desde atrs.
Tiene usted buena puntera, seor Baker.
El conde sonrea.
Baker le dirigi una mirada funesta. Aquel hombre deba de tener
nervios de acero. Acababan de tirotearle, dos hombres haban muerto en la
reyerta, y aun as la voz le sonaba con el mismo tono tranquilo que el da
que se conocieron en el despacho.
Esta vez no me negar que le estaban disparando a usted, seor
Cardinali dijo esforzndose para que la voz pareciera tan tranquila como
la del otro.
Cesare se encogi de hombros.
No, no lo niego, seor Baker. Una especie de desafo burln le
apareci en los ojos. Lo que no acabo de entender es por qu?
La mirada de Baker se torn fra. Abandon todo disimulo.
Y supongo que tampoco sabe por qu Allie Fargo ha sido asesinado
en Mxico, en una chabola que est a menos de un kilmetro del lugar
donde usted se sali de la carretera con el coche.
Cesare sonri.
Ni siquiera saba que lo hubieran matado. Ya ve, no he ledo los
peridicos.
Puede explicar qu hizo durante el tiempo que permaneci en la
carretera?
Por supuesto repuso Cesare. No me separ del mecnico.
Puede comprobarlo preguntndoselo a ella. An est en el taxi, retocndose
el maquillaje.
Se las arregla usted muy bien para encontrar mujeres que le sirvan
de coartada.
Cesare an sonrea.
Soy muy afortunado convino.
Baker se lo qued mirando mientras un coche de la polica se acercaba
a toda velocidad.
Adelante, Cardinali. Divirtase! dijo con enojo. Pero
recuerde que no siempre nos tendr cerca de usted para protegerlo!
El taxi se acerc a la acera y Cesare se ape. Se inclin para mirar por la
ventanilla.
Esprame aqu le indic a Luke. Tengo que subir un momento
a la oficina.
La recepcionista pareci sorprendida al verlo. El conde pas junto a
ella y se dirigi a la oficina general. Un grupo de empleados se hallaban de
pie cerca del refrigerador de agua. Al ver que l se aproximaba se
dispersaron y se dirigieron a sus respectivas mesas. l los salud con la
cabeza y entr en el despacho.
Venga conmigo le dijo a la seorita Martin mientras atravesaba
la antesala.
Una vez dentro del despacho se volvi hacia ella.
Qu sucede ah fuera? Por qu no estn trabajando? demand.
La seorita Martin lo mir.
Est usted bien? le pregunt.
Claro que estoy bien repuso el conde.
Acabamos de or por la radio que le haban disparado cuando vena
del aeropuerto coment la secretaria.
Y eso ya es excusa para quedarse sin hacer nada? pregunt,
enfadado. Se les paga para trabajar, no para chismorrear.
Es que no tienen nada que hacer dijo la seorita Martin.
Qu quiere decir? Cada vez se le notaba ms enfadado. Por
qu no tienen nada que hacer?
Ella cogi un telegrama que estaba sobre el escritorio y se lo tendi.
Han revocado las representaciones de nuestra empresa. Este es el
ltimo telegrama. Ha llegado hace una hora, ms o menos.
Cardinali lo ley; luego cogi los dems, que tambin se hallaban
encima de la mesa. Todos decan prcticamente lo mismo. Las dos
compaas italianas, las dos inglesas, la francesa y la compaa sueca.
Mir a la secretaria.
Cundo ha sucedido? le pregunt.
Comenzaron a llegar el mismo da que usted parti para Mxico;
por la maana le explic. No lo entiendo. Fue como si alguien hubiera
dado la seal para hacerlo.
Cesare ley de nuevo el telegrama que an sostena en la mano. Lo
lanz contra la mesa, furioso. La Sociedad estaba tan segura de todo lo que
haca, tan segura de que l morira, que no encontraba necesario continuar
los negocios con aquella empresa. Pens que tena que localizar
urgentemente a Matteo. Aquel asunto ya haba ido demasiado lejos.
Lo siento, seor Cardinali le dijo la seorita Martin con
amabilidad. Intent ponerme en contacto con usted, pero cuando lo
llam al hotel ya se haba marchado para empezar la carrera. Supongo que
todo ha sido consecuencia de lo que han publicado los peridicos.
Cardinali no contest. Se qued pensativo. Alguien tendra que hacer
llegar un mensaje hasta el empleado de correos de su pueblo natal, en
Italia. Estaba seguro de que Matteo se encontraba dentro del pas, en
alguna parte, pero l no lo encontrara aunque se dedicase a ello durante los
prximos veinte aos. La voz de la secretaria le interrumpi el hilo de los
pensamientos.
Qu va a hacer? le pregunt ella.
La mir fijamente.
Y qu quiere que haga? Se encogi de hombros. Deles a todos
la indemnizacin que les corresponda y despdalos. Dgales tambin que
los llamaremos en cuanto la situacin se solucione.
Cree usted que eso es posible? repuso la secretaria.
No lo s contest el conde mientras se diriga hacia la puerta.
Una vez all se dio la vuelta. Y, francamente, me importa un cuerno.
Veintids
Cesare hizo girar la llave en la cerradura y abri la puerta de golpe.
Pasa le dijo a Luke.
La muchacha entr en el apartamento y l la sigui, cerrando la puerta
al entrar. La voz de Ileana lo llam desde el dormitorio.
Eres t, Cesare?
El conde mir a Luke durante un momento. El rostro de la joven no
mostraba ninguna expresin especial.
S, Ileana respondi.
La voz de la baronesa lleg de nuevo hasta ellos.
No s dnde vamos a ir a parar! Todos los tejanos ricos que
conozco, o estn casados o son unos farsantes. Este ltimo lo nico que
quera era que lo ayudase a hacer unas compras para su esposa.
Cardinali no pudo impedir que la sonrisa le aumentase al ver que la
expresin de la cara de Luke continuaba impertrrita.
Es una lstima, Ileana dijo.
No te oigo bien continu ella. Pero no importa. Le he dicho a
Tonio que ponga el champn a enfriar. Est en el mueble bar. S amable y
srveme un poco. Estar lista dentro de un momento!
Cesare se acerc al mueble bar. El champn se hallaba all, metido en
un cubo de hielo; tambin haba dos copas. Solemnemente, cogi otra y la
puso junto a aquellas dos. Luego abri la botella y empez a servir la
bebida.
Ileana apareci por la puerta atndose el cinturn del salto de cama.
Estaba sonriendo.
No he podido esperarte
La sonrisa desapareci por completo de la cara de la baronesa al ver a
Luke de pie en el centro de la habitacin. Le dirigi una mirada inquisitiva
a Cesare.
Este observ a una y a otra, disfrutando de la situacin.
Creo que ustedes dos, seoras, solo se han conocido en passant
dijo sonriendo. Permtanme que las presente en la forma debida.
Hizo las presentaciones y despus les ofreci una copa a cada una.
Levant la suya en un brindis.
Por una feliz amistad dijo sin dejar de sonrer. Y empez a beber.
Ileana mir a Luke con frialdad. Luego se volvi hacia Cesare con una
dulce sonrisa en los labios.
Aunque esta chica est un poco delgada, no te parece que este
apartamento es demasiado pequeo para un mnage trois? le pregunt
en francs.
Cesare le contest en la misma lengua.
No seas rencorosa, Ileana. Posee aptitudes insospechadas.
No lo dudo replic secamente la baronesa. Pero si la direccin
del hotel pone objeciones a que haya una mujer contigo en el apartamento,
qu piensas que opinar de que haya dos? O acaso les has dicho que te
has convertido al islam?
Fue entonces cuando a Cesare se le ocurri la idea. Ya saba cmo
ponerse en contacto con Matteo. La sonrisa se le acentu en los labios.
No les importa lo ms mnimo contest hablando tambin en
francs. Ya les he dicho que esta noche te marchas a Italia y que ella
ocupar tu habitacin hasta que vuelvas.
Ileana se qued parada, mirndolo.
Ni hablar! dijo airada, an en francs. No pienso marcharme
de aqu mientras t te quedas revolcndote con esa chienne!
Le tir la copa al conde y volvi a entrar en el dormitorio, cerrando de
un portazo.
La copa fue a chocar contra el mueble bar y se hizo aicos. Cesare se
qued mirando los pedazos y luego alz los ojos hacia Luke.
Ileana tiene un temperamento muy impulsivo le dijo en ingls.
Lo que importa es si ir coment Luke en un francs perfecto.
l la mir sorprendido durante un momento y luego se ech a rer.
Lo has entendido todo?
Ahora la muchacha tambin sonrea.
Palabra por palabra afirm. Pero eso no contesta a mi
pregunta. La sonrisa le desapareci de los labios. Ir o no?
Por supuesto que s asegur Cesare con confianza y sin dejar de
sonrer. Ileana y yo somos viejos amigos. Hara cualquier cosa por m.
Tonio cogi el telfono y volvi al comedor. Todos lo miraron.
Llamaban de las lneas areas, excelencia le comunic a Cesare
. Han confirmado la reserva de la baronesa para esta noche.
Gracias, Tonio dijo el conde.
Ileana esper hasta que el criado se hubo marchado, y luego se volvi
hacia Cesare.
No lo har! exclam enojada. No importa lo que digas. No
ir!
Cardinali se qued mirndola fijamente. Por el rabillo del ojo vea que
Luke lo observaba con una expresin de complicidad en el rostro.
Comenz a perder la paciencia.
Hars lo que yo te diga, Ileana! orden levantando la voz. O
te gustara ms que las autoridades de Inmigracin se enterasen de que en
realidad no trabajas para m?
La baronesa mir a Luke, que mantena los ojos fijos en el plato.
Por qu no la envas a ella? continu Ileana, hablando con
resentimiento.
Sabes que no puede ser le contest Cesare. Se pondra en
evidencia. Ahora, por favor, termina de comer y vete a hacer las maletas.
El avin para Roma sale a medianoche.
Enfadada, la baronesa tir la cuchara y se levant de la mesa como
una tromba. Los otros pudieron or claramente el portazo que dio al entrar
en el dormitorio.
Luke levant la vista del plato. Tena una dbil sonrisa en los labios.
Ileana hara cualquier cosa por m lo imit con sarcasmo.
Cesare la mir con el ceo fruncido.
Cllate! le orden amenazador. El caso es que va a ir, no es
as?
Ileana entr en la habitacin y cerr la puerta con llave. Cruz el
dormitorio apresuradamente, descolg el telfono y le dio un nmero a la
telefonista. Una voz le respondi.
El seor Baker, por favor indic ella.
El polica se puso al aparato.
Diga?
Me enva a Sicilia, seor Baker le cont en voz baja rpidamente
. A su pueblo natal. All tengo que ver al encargado de correos y darle un
mensaje.
A Baker se le not en la voz que aquello le interesaba.
Qu mensaje? le pregunt a la baronesa.
Es este dijo Ileana, citando las palabras textuales: Dgale a mi
to que tengo que reunirme con l. Debo esperar en el hotel hasta que el
empleado de correos me d una respuesta, y luego trarsela a l.
Bueno coment Baker. Ya vamos llegando a alguna parte.
La baronesa sinti que la invada el miedo.
Eso es todo lo que tiene que decir, seor Baker? Puede que usted
no lo sepa, pero el to de Cesare muri hace casi doce aos. Nadie lleva y
trae mensajes de un hombre muerto!
No se preocupe dijo l en tono tranquilizador. El to al que
usted le lleva el mensaje est bien vivo. En la Sociedad los hombres se
dirigen a sus padrinos llamndolos to.
La voz de la muchacha adquiri de pronto un tono muy bajo.
Si es a la mafia a quien le voy a llevar el mensaje, seor Baker
En ese caso lo que tengo es pnico. No vacilarn en matarme!
Ya le he dicho que no se preocupe repiti el polica en el mismo
tono tranquilizador. Habr un hombre en el avin que la seguir a usted
a todas partes. No estar nunca sola. Usted dijo una vez que prefera a los
tejanos ricos, no? Bien, bsquese uno en el avin.
Ileana colg lentamente el telfono y encendi un cigarrillo. Se acerc
al balcn, lo abri y sali a la terraza, a pesar de que el tiempo era bastante
fro. Contempl la ciudad, cuyas luces brillaban en la fra noche de
invierno.
Le lleg el sonido de unas voces. Movida por la curiosidad, mir
hacia abajo por encima de la barandilla. Las voces no procedan de la calle,
sino del piso inferior. El balcn donde se hallaba ella sobresala menos que
el de abajo, en el que un joven y una muchacha estaban unidos en un
estrecho abrazo.
En medio de la oscuridad de la noche alcanz a ver la blanca cara de
la muchacha, vuelta hacia arriba a causa del beso. Pareca que no notaran el
fro. La baronesa tirit ligeramente y volvi a entrar en la habitacin.
Cerr con cuidado las puertas del balcn.
Haba pasado mucho tiempo desde que ella experimentara por ltima
vez los mismos sentimientos que aquella chica de all abajo. Se pregunt si
alguna vez volvera a sentirlos. De pronto fue consciente de que ya nunca
podra. Para ella todo aquello haba quedado atrs, abandonado en el
dormitorio de su madre cuando solo tena diecinueve aos.
Por primera vez en mucho tiempo pens en sus padres. El pobre pap
se haba buscado la perdicin. Y Encanto, su madre, tambin la busc a su
manera. Era extrao que hubiese tardado tanto tiempo en comprenderlos.
Solo ahora que ya no tena a nadie a quien aferrarse o a quien amar se
senta unida a ellos. Y perdida, igual que ellos. Sinti que las lgrimas se le
agolpaban en los ojos. Y comenz a llorar por ellos.
Veintitrs
Baker se apoy sobre el escritorio y mir al capitn Strang.
Creo que hemos entrado en una racha de buena suerte, Dan.
Cardinali busca a su to para intentar que le conceda una entrevista. Si ese
encuentro se lleva a cabo y el to resulta ser quien yo sospecho,
llegaremos hasta el fondo de este asunto!
El otro polica sonri.
Ya va siendo hora. Pero qu pasar si esa chusma le echa mano a
Cardinali antes que nosotros?
Baker movi la cabeza, pensativo.
No podemos permitir que eso suceda. Arriesgamos demasiado.
Pero no puedes estar cerca de l cada vez que le disparen dijo
Strang rpidamente.
Ya lo s convino Baker. Pero tengo un plan.
Oigmoslo acept Strang.
Baker lo mir y baj la voz hasta que esta adquiri un tono
confidencial.
Esto es algo que tiene que quedar entre nosotros. Al jefe no le
gustara. Se sale de los procedimientos habituales.
Strang sonri de nuevo.
Ya empieza a gustarme dijo. Y eso que todava no lo he odo.
Bien. Haremos que se asuste para obligarlo as a que se oculte
comenz Baker. Montaremos una campaa. Llamadas telefnicas a
todas horas. Amenazas. Le pondremos a los muchachos de aspecto ms
perverso siguindole continuamente, y dejaremos que l se d cuenta.
Pensar que son de la Sociedad. Tenemos que conseguir que se ponga
nervioso, que se venga abajo. Que se esconda, aunque solo sea hasta que
celebre la reunin con su to.
Strang lo mir con aire pensativo.
Puede que funcione.
Tiene que funcionar! afirm Baker. Una vez que lo hayamos
obligado a ocultarse, estaremos en condiciones de tender una trampa que
funcione en ambos sentidos. Nadie podr entrar o salir sin que nosotros lo
sepamos.
Strang lo mir fijamente.
Si no da resultado, nos jugamos el empleo.
Baker asinti con la cabeza.
Ya lo s.
Realmente te has tomado muy en serio lo de este tipo.
Muy en serio admiti Baker. La emocin lo embarg de tal
forma que tuvo que levantarse y asomarse a la ventana. Cuando volvi a
hablar tena la voz temblorosa. Entiendo a la mayora de esa gente. He
visto los lugares de donde proceden; empezaron de la nada. S cmo y por
qu han ido por el mal camino. Pero a este individuo no lo entiendo en
absoluto. Cuando empez lo tena todo. Aparentemente, no necesitaba
nada. Puede que haga todo esto solo por capricho, porque le guste matar.
No s. Lo nico que s es que si no encontramos el modo de pararle los
pies morir, mucha gente. Y no me refiero solo a gente del hampa, sino
tambin a personas inocentes como aquella muchacha en Florida. Nadie
sabe hasta dnde puede llegar un psicpata como l.
Strang suspir lentamente. Sac el arma y dio con ella unos golpecitos
en el cenicero. Luego se la puso en la boca y mir a Baker. Tena una
sonrisa en los ojos que estaba en contradiccin con la severidad de la voz.
Ya hace treinta aos que pertenezco al cuerpo de polica dijo,
y nunca me ha importado tener o no un puesto estable!
El telfono empez a sonar. Cesare se acerc a l y descolg.
Cardinali al habla.
La voz sonaba ruda y spera a travs del hilo; nunca antes la haba
odo.
Cardinali? pregunt la voz con un tono de amenaza. Stiletto
ya ha durado ms de lo necesario. Antes o despus te cogeremos. Por qu
no haces que sea ms fcil para todos?
Acto seguido se cort la comunicacin. Impaciente, el conde oprimi
varias veces la horquilla.
Oiga! Quin es? Qu es todo esto?
No hubo respuesta. Colg el auricular y volvi al sof, donde estaba
sentada Luke; esta lo mir con curiosidad.
Qu sucede? pregunt.
Era un aviso respondi l. Probablemente de algn matn de
poca monta.
Luke asinti con la cabeza, pensativa.
As es como empiezan siempre. Ya los he visto hacerlo antes.
Intentarn sacarte de quicio.
Cesare estaba evidentemente enfadado.
Si creen que me van a asustar con esas llamadas, les ensear que
soy diferente a los cerdos con los que estn acostumbrados a tratar.
Muy despacio, se dirigi hacia la puerta.
Adnde vas? le pregunt la muchacha.
l se dio la vuelta y la mir.
A cerciorarme de que Ileana coja el avin. Quieres venir conmigo?
Luke neg haciendo un movimiento con la cabeza.
No, gracias repuso. Puedo pasar perfectamente sin decirle
adis a tu amiguita.
Mientras Cesare traspasaba la puerta, ella alarg el brazo para
alcanzar la copa.
Cesare sonrea al salir del edificio de las lneas areas italianas en
direccin al aparcamiento donde haba dejado el coche. Seguro que Ileana
lo hara muy bien. No tena que preocuparse por ella. Se las arreglara para
hacer llegar el mensaje.
Pero haba algo extrao en aquella mujer. Quin ms, aparte de
Ileana, continuara con los ojos bien abiertos para no dejar escapar ninguna
oportunidad en unos momentos como aquellos? Casi se ech a rer al
recordar la facilidad con la que ella haba encontrado a aquel joven. Fue a
causa del sombrero, un Stetson blanco. Por supuesto, result que era un
rico tejano. Antes de que el vuelo concluyera, aquel joven sera mucho ms
pobre.
Entr en el aparcamiento y se puso a caminar a lo largo de la hilera de
coches. Ya era tarde y no haba demasiados vehculos por all. El sonido de
unas pisadas que intentaban coincidir con las suyas lleg hasta los odos
del conde. Se detuvo un momento y mir hacia atrs.
No vio a nadie. Se encogi de hombros y sigui andando. Volvi a or
las pisadas. Cardinali se par a encender un cigarrillo. Aquellos pasos
tambin se detuvieron. Reemprendi el paso despus de encender el
cigarrillo.
Un instante despus oy nuevamente las pisadas. Eran pesadas y se
hacan or deliberadamente. Esta vez se convenci de que alguien lo
segua. Aminor la marcha para ver si los pasos se acompasaban con los
suyos. As fue.
Ya casi haba llegado al lugar en donde se encontraba el coche. Hizo
que el estilete se le deslizara hasta la mano. El contacto con el fro metal lo
tranquiliz. Se meti entre dos coches y se dio la vuelta con rapidez. La
punta del cuchillo apuntaba hacia fuera.
Quin anda ah?
La voz de Cesare reson de forma extraa en el desierto
aparcamiento.
No hubo respuesta. Aguard un momento. Todo el lugar se encontraba
silencioso. Lo que haba odo no deban de haber sido ms que sus propios
pasos. Solt el estilete para que se introdujera de nuevo en la funda. Estaba
permitiendo que aquella estpida llamada lo inquietase. Se rio para sus
adentros y sinti que la tensin le desapareca al entrar en el coche.
Puso el motor en marcha. Notaba en todos los miembros aquel
escozor que sola experimentar despus de los momentos de peligro. Pens
en Luke, que lo estaba esperando en el apartamento. Se alegr de tenerla
all aquella noche. Necesitaba a alguien como ella que lo ayudara a
descansar.
Puso el coche en marcha y el Alfa Romeo se puso en movimiento. Se
alej del aparcamiento.
Saba el tipo de mujer que era Luke, y no era de las que se iban con
cualquier hombre, sino solo con aquellos con los que se senta identificada.
Y cuando encontraba lo que buscaba, una llave mgica haca que todo el
cuerpo se le abriera y que no pudiera resistir al deseo.
Despus vendra la lucha por mantener la superioridad. En primer
lugar, por medio de exigencias sexuales que iran ms all de los lmites de
la satisfaccin. Sonri para sus adentros. En esta etapa precisamente era en
la que se encontraba ahora. Despus vendran otras cosas, la insistencia en
que se la considerase en plano de igualdad con el macho en el trabajo y en
los resultados; y finalmente el deseo de superioridad respecto del macho en
virtud de su propia feminidad.
Pero aquello no lo conseguira jams. Ni con l ni con ningn otro
hombre por el que se sintiera atrada, pues a ella no le atraan los dbiles,
que solo le merecan desprecio. Y la ltima etapa del esquema consista en
exigir que la rechazasen, cosa que finalmente suceda. Era algo que
siempre conseguira.
Porque aquella era la piedra de toque sobre la cual Luke se purificaba
y absolva a su propia conciencia para poder as seguir adelante y
comenzar de nuevo todo el proceso. De modo que no le sera demasiado
difcil hacer lo que tena que hacer cuando todo aquello terminase. En
cierto modo, era lo que buscaba. Y llegado el momento, l tambin estara
preparado. Ya estara saciado y aburrido de ella.
Y para entonces Ileana ya habra vuelto. Al pensar en ella, Cesare
esboz una sonrisa. Caba dentro de lo posible que ellos dos se casasen. Ya
era hora de pensar en perpetuar el apellido. Las dos estirpes se avendran
bien. Y, adems, Ileana era europea.
Porque los europeos eran mucho ms sinceros que los americanos,
mucho ms realistas. Comparada con todas las complejidades de Luke,
Ileana pareca tan sencilla y directa como una colegiala.
Veinticuatro
Bueno, ya han pasado dos das dijo Strang. Cmo crees que va el
asunto?
Baker se encogi de hombros.
Cualquiera sabe. El conde coge el telfono y cuelga cuando an
estamos a medias. Sac un cigarrillo y lo encendi. Qu dicen los
hombres que estn sobre el terreno?
Ya los he cambiado en seis ocasiones respondi Strang. Dicen
que el conde est empezando a ponerse nervioso. Lo de siempre. Mira
hacia atrs por encima del hombro, se asegura antes de entrar o salir por
una puerta
Y la chica? lo interrumpi Baker. Qu hace?
Parece que se encuentra en mejores condiciones que l repuso
Strang. Est siempre con l, pero es posible que no sepa lo que ocurre.
Ya tengo el informe sobre ella le comunic Baker.
Aparentemente es una persona de fiar. Es piloto de carreras, y adems
bastante buena, por lo que hemos podido averiguar. El ao pasado sufri un
revs y perdi el coche; ahora est ahorrando para comprarse otro.
No es gran cosa concluy Strang. Eso no explica por qu se
prest a servirle de coartada en el desierto mexicano.
Al parecer necesita el coche con urgencia dijo Baker. Y ese
hombre puede proporcionarle uno.
No, ahora ya no puede apunt Strang. Acabamos de descubrir
que le han retirado las representaciones de automviles.
Todas? pregunt Baker.
Strang asinti.
Todas. Me pregunto si el hecho tiene algn significado.
Puede ser respondi el otro. Har que lo comprueben. Son
el telfono y lo cogi. Es para ti dijo entregndole el auricular a
Strang.
El polica lo cogi, escuch durante un momento y luego colg.
Era uno de mis hombres. Cardinali y la chica acaban de entrar a
comer en el restaurante Pavillon, ese que est en la calle Cincuenta y siete.
Baker sonri y descolg el telfono.
Es el momento de hacer otra llamada le dijo a Strang. Llame al
seor Cardinali al restaurante Pavillon y ponle otra vez la grabacin
orden por el aparato.
Te digo que aquel hombre nos segua insisti el conde. Lo reconoc
enseguida. Ya lo haba visto antes.
Luke lo mir.
Ests seguro, Cesare? Yo no he visto a nadie.
Se encontraba en la esquina de Park Avenue. Estoy seguro.
Cardinali guard silencio mientras el camarero les serva las bebidas.
Dieron unos cuantos sorbos al combinado, sin decir palabra hasta que
el camarero se hubo marchado. Entonces Luke coloc una mano sobre el
brazo del conde.
Lo que pasa es que necesitas descansar le dijo dulcemente.
Anoche no dormiste nada.
Y quin es capaz de dormir con el telfono sonando a todas horas?
pregunt Cesare irritado. Llamaron cuatro veces antes de que
decidiramos dejar el aparato descolgado.
Yo pedira que desconectaran el telfono sugiri Luke.
Y admitir que me estn molestando? apunt Cesare. Eso es lo
que les gustara.
El camarero volvi a la mesa; llevaba un telfono.
Hay una llamada para usted, conde Cardinali inform haciendo
una reverencia.
Cesare mir a la muchacha.
Muy bien. Hablar.
El camarero se inclin de nuevo y conect el aparato en una toma que
se hallaba detrs de ellos. Cardinali tom el auricular que el otro le tenda.
Cardinali al habla dijo.
Luke vio como se le endurecan las facciones al conde mientras
escuchaba. Despus, este colg el telfono en silencio, e hizo un
movimiento afirmativo con la cabeza en respuesta a la pregunta que
asomaba en el rostro de la muchacha.
Otra vez dijo cansado mientras coga la copa. Ya lo ves, era
verdad que nos seguan. Saban exactamente dnde encontrarme.
El telfono comenz a sonar precisamente cuando entraban en el
apartamento. Tonio se apresur a descolgar, pasando junto a ellos.
Residencia del conde Cardinali dijo por el aparato. Despus los
mir. Un momento, voy a ver si est en casa.
Dej el auricular y se acerc a ellos.
Es para usted, excelencia, pero el signore no ha querido darme su
nombre. Solo me ha dicho que tiene un mensaje importante para usted.
Hablar con l dijo Cesare mientras cruzaba la estancia en
direccin al telfono.
Escuch en silencio mientras Tonio se apresuraba a salir de la
habitacin. De repente, la cara del conde adquiri una expresin de ira.
Arranc el telfono del enchufe y lo lanz al otro extremo de la habitacin.
Maldito instrumento de tortura! exclam al tiempo que el
aparato se estrellaba contra un jarrn.
Se dej caer en el sof. Tonio entr a toda prisa en la estancia, con una
mirada de espanto en el rostro.
Limpia todo esto! le orden Cesare.
S, excelencia! Inmediatamente, excelencia! respondi el
hombrecillo, saliendo apresurado de la habitacin.
Cesare se inclin hacia delante y apoy la cabeza en las manos.
Compadecida, Luke se situ detrs de l y comenz a darle un masaje en la
nuca.
Tranquilzate le dijo. No sirve de nada que te pongas as. Te
traer una copa.
Se acerc al mueble bar y cogi la ginebra y el vermut. Prepar con
presteza un dry martini y lo sirvi en una copa. Mir a su alrededor
buscando el bter. A los europeos les gustaba siempre un chorrito de bter
en el dry martini.
No pudo encontrarlo en ningn estante. Abri una pequea puerta
situada en la parte inferior del mueble que estaba cerrada con llave. All se
encontraba una nica botellita llena de un lquido oscuro. La sac y,
dirigindose a Cesare, le pregunt:
Quieres unas gotas de bter?
l clav la mirada en la mano de la muchacha.
De dnde has sacado eso? pregunt con brusquedad.
Ella seal el lugar con la mano.
De aqu. S que a vosotros os gusta
Vuelve a ponerla en su sitio le interrumpi el conde. Y procura
no acercarte a las puertas que estn cerradas con llave.
No hace falta que te pongas as replic la muchacha, enfadada,
mientras volva a colocar la botella en su lugar y cerraba la puerta del
armario.
El conde se tranquiliz un poco.
Lo siento, cario se disculp. El bter est en el estante que
hay debajo de la barra.
Y qu hay en esa botella? pregunt Luke tendindole la copa.
Cardinali bebi un sorbo y alz los ojos hacia ella.
Veneno. Por desgracia no puedo colgarlo en la pared, como el resto
de las armas le explic. Me lo proporcion un farmacutico de
Florencia que estaba haciendo un estudio sobre los venenos empleados por
Lucrecia Borgia. Basta con unas cuantas gotas, y no hay antdoto posible.
Me explic que los conocimientos de qumica que posea aquella familia
eran fantsticos para la poca.
Ella mir el mueble bar con curiosidad.
Yo no me sentira segura teniendo eso en casa.
El conde apur la copa.
Ah est bien seguro. Esa puerta nunca se abre, ni siquiera para
limpiar. Recost otra vez la cabeza en el sof y cerr los ojos. Me
encuentro muy cansado aadi.
La muchacha le acarici la frente.
Ya lo s, amor mo le dijo con dulzura. Si hubiera algn lugar
a donde pudiramos ir, algn sitio donde nadie pudiera encontrarnos hasta
que regresara Ileana
Cardinali se volvi sbitamente y la mir. La tensin comenz a
desaparecerle del rostro y sonri.
Eso es! exclam. Por qu no se me habra ocurrido? Conozco
el lugar adecuado. Nunca se les ocurrir buscarnos all!
La chica le sonri. Un calorcillo comenz a recorrerla.
Aquello no era ms que el principio, pens con orgullo; pronto Cesare
se dara cuenta de cunto la necesitaba.
El sargento de detectives McGowan mir el reloj de pulsera. Eran casi las
once. An faltaba una hora para que llegase el relevo. Golpe los pies
contra el suelo para intentar sacudirse el fro aire de la noche. Era una de
las cosas odiosas de aquel trabajo. Llevaba esperando a la puerta del hotel
desde las cuatro de la tarde.
Aunque no estaba tan mal. Al menos no tena necesidad de evitar que
lo vieran, como ocurra otras veces. Aquel era uno de los equvocos ms
grandes de la profesin. En la televisin, un solitario detective privado
sigue al sospechoso hasta el mismsimo dormitorio y nunca lo descubren.
En la vida real era un poco diferente. El capitn haba puesto a seis
hombres en aquel trabajo. Haba uno en cada entrada del hotel y dos
hombres ms que daban vueltas constantemente alrededor en un coche para
no perder contacto y echar una mano llegado el caso.
El coche acababa de dar la vuelta a la esquina de Lexington,
alejndose de l, cuando el polica volvi la cabeza hacia la entrada del
hotel y los vio salir.
La muchacha llevaba un maletn; el hombre mir rpidamente a un
lado y otro de la calle y, despus de rechazar por seas a un taxi, la cogi
del brazo. Echaron a andar deprisa hacia Lexington.
McGowan comenz a caminar tras ellos. Haban tenido que elegir
precisamente aquel momento para escapar. Ahora no llegara a casa antes
de las seis de la maana.
Al llegar a la esquina cruzaron dirigindose hacia la calle Cincuenta y
uno. El polica se coloc tras ellos y vio que el hombre se volva para mirar
hacia atrs. No trat de ocultarse. No tena por qu hacerlo en aquel caso.
La pareja dobl la esquina y entr en una boca de metro.
McGowan ech a correr y lleg a lo alto de la escalera del metro con
el tiempo justo para or el sonido de un tren que llegaba. Baj los escalones
de dos en dos. Al capitn no le gustara nada que se le escapasen.
Mientras doblaba como una flecha la esquina que haba al final de la
escalera, capt una sombra por el rabillo del ojo. Se volvi un poco, a
tiempo de ver la mano de aquel hombre que caa sobre l propinndole un
terrible golpe de judo. Intent esquivarla, pero sinti un agudo dolor en el
hombro y se desplom de rodillas.
No perdi el conocimiento por completo, aunque vio lucecitas que le
bailaban ante los ojos y oy un sonido de campanas en lo ms profundo del
cerebro. Aquello s que era igual que en la televisin, pens vagamente.
Sacudi la cabeza y la visin se le empez a aclarar.
Apoy una mano en la pared para levantarse. Se qued all un
momento, mareado, escrutando el andn con la mirada.
Vio que suban a un tren y se dirigi tras ellos hacia el andn pero,
antes de que pudiera llegar a las puertas giratorias, las del vagn ya se
haban cerrado y el tren iniciaba su marcha. Vio la cara del hombre que lo
miraba sonriente a travs de la ventanilla.
Cansado, se dio la vuelta y se encamin hacia una cabina telefnica.
Se precipit al interior de la misma e introdujo una moneda. Al capitn no
le iba a gustar que se le hubieran escapado, pero tendra que haberle
advertido de la forma de golpear que tena aquel tipo. Empez a marcar el
nmero.
Strang colg el telfono. Mir fijamente a Baker.
El plan estaba saliendo muy bien dijo con tristeza. Demasiado
bien. Cardinali ha noqueado a McGowan en un andn del metro y se ha
escapado.
La chica tambin? pregunt Baker.
Strang asinti con la cabeza.
S.
Baker alcanz un cigarrillo. Le temblaban las manos.
Que el cielo los ayude si los de esa banda consiguen encontrarlos
antes que nosotros.
Por si acaso ser mejor que tengas preparada la dimisin
coment pausadamente Strang. Yo ya tengo la ma en el cajn de la
mesa.
Veinticinco
Hay pocas zonas en Nueva York que se resistan al avance de los modernos
edificios subvencionados con tanto xito como la parte alta de Park
Avenue. Una de las razones de este fenmeno es que se trata de la meca
comercial del Harlem hispano. All, bajo las vas del New York Central
que transporta segura y rpidamente a los viajeros hacia su escaso confort
suburbano, est uno de los ltimos mercados al aire libre que quedan en la
ciudad.
La gente que va de compras son, en su mayora, descendientes de
puertorriqueos; vestidos con ropa de alegres colores, se abren paso entre
los carritos y puestos ambulantes que se hallan en las aceras y charlan
desenfadada y felizmente a pesar de su pobreza, del mismo modo a como
lo hacan cuando se hallaban en su isla tropical de origen. En este sector de
Park Avenue tambin hay hoteles, aunque no se parecen en nada a los que
hay ms abajo en la misma avenida, ya en el centro de la ciudad. Pero
cumplen la misma funcin. Son lugares para dormir y comer, y ofrecen
solaz al viajero cansado. La principal diferencia entre unos hoteles y los
otros, adems del mobiliario, estriba en las tarjetas de crdito. En el
Harlem hispano, los hoteles solo aceptan dinero en efectivo.
Cesare, en una habitacin del hotel Del Ro, se volvi de espaldas a la
ventana mientras un tren pasaba veloz por las vas situadas ante el edificio.
Mir a Luke, que se hallaba sentada en una silla leyendo los peridicos de
la maana. Encendi un cigarrillo.
Es que no sabes hacer otra cosa ms que pasarte el da leyendo
esos malditos peridicos?
Luke levant la cabeza y lo mir. El conde haba estado toda la
semana con los nervios a flor de piel, nervioso e irritable. Haban pasado
ya ms de dos semanas desde que Ileana se haba marchado y ellos haban
permanecido encerrados en aquella habitacin la mayor parte del tiempo.
Al principio haba resultado divertido. Encontraban graciosos los
pequeos inconvenientes: el grifo que goteaba, la cama que cruja o las
sillas desvencijadas. Despus, poco a poco, la indigna habitacin empez a
carseles encima hasta que un buen da ya no le encontraron la gracia por
ninguna parte.
La muchacha se daba cuenta de lo que se les avecinaba, pero a l no le
suceda lo mismo. Las mujeres tienen ms capacidad de adaptacin que los
hombres. Y mucha ms paciencia. Estn mejor dotadas, tanto fsica como
mentalmente, para soportar la espera. Record que haba sentido unas
agudas punzadas de dolor, cosa que sola sucederle cuando se le avecinaba
el perodo. Pero no haba ocurrido nada. Se preguntaba si estara
embarazada. Ya tena un retraso de ms de una semana y era raro que le
ocurriera aquello.
Por qu no te tumbas a descansar un rato? le sugiri
pacientemente al conde.
Este se volvi hacia ella con rabia.
Descansar? Es lo nico que hemos hecho en este apestoso hotel!
Ingerir una comida grasienta y dormir en esta asquerosa cama! Me
produce nuseas!
Es mejor que estar muerto apunt ella.
A veces lo dudo repuso Cesare con brusquedad mientras se
acercaba a la ventana para contemplar la calle.
Luke volvi a fijar la vista en el peridico; la voz del conde se oy de
nuevo, por lo que ella levant otra vez la cabeza. Cesare segua mirando al
exterior.
Yo sola ver a gente como esa de ah abajo en mi pueblo, en Italia,
cuando era nio. Mralos. Sonren y gritan mientras escarban en los
escombros en busca de algo que comer.
La muchacha se levant del silln y se reuni con l junto a la
ventana.
A m me parecen muy felices dijo mirando hacia abajo.
La voz de Cardinali pareca llena de asombro.
Eso es lo que nunca he podido entender. Por qu se sienten tan
felices todo el tiempo? Qu tienen ellos que nosotros no tengamos? No
saben que este mundo es para los pocos que pueden sacar partido de l? Y a
pesar de ello se contentan con sonrer y engendrar hijos. Qu es lo que
tienen, que nosotros no tenemos?
Luke levant los ojos hacia l. Record la poca en que era nia, la
emocin de ir a la ciudad los das en que haba mercado. Pobre Cesare!
Haba tantas cosas de las que nunca haba disfrutado.
Puede que tengan esperanza coment ella.
El conde la mir.
Esperanza? Se ech a rer. Esa es una palabra inventada por
soadores.
La muchacha deseaba que l pudiera comprenderlo.
Quiz tengan fe.
l volvi a rer.
Esa la han inventado los curas.
Luke no pudo reprimirse y comenz a acariciar el brazo desnudo de
aquel hombre. Quiz por contacto pudiera transmitirle la comprensin que
le faltaba. Lo que ella senta.
Tal vez tengan amor dijo con suavidad.
Cesare se qued mirndola y luego se volvi, apartando el brazo.
Esa palabra es el mayor fraude que existe. La han inventado las
mujeres para enmascarar sus propias debilidades y deberes biolgicos.
Amor, bah!
La muchacha volvi al silln y se sent. Cogi el peridico, aunque en
realidad no le prestara atencin. Tena un dolor interior que le resultaba
vagamente familiar.
Pues entonces no lo s.
Cardinali se acerc y la mir fijamente. Luke no tuvo necesidad de
alzar la vista para saber que tendra una sonrisa cruel en los labios. La
haba visto bastante a menudo durante los ltimos das. Cada vez que se
apartaba de ella, de la desesperada necesidad de l que la joven senta.
Exactamente repuso l. T no lo sabes. La verdad es que nadie
lo sabe. Pero yo soy el nico en admitirlo. La mayora de los hombres solo
tienen deseos de existir. Y no les importa demasiado cmo. Solo quieren
existir. Da a da. Ao a ao. Y, a fin de cuentas, para nada.
Estaba a punto de responderle cuando llamaron a la puerta. Al
levantar los ojos observ que en la mano del conde haba aparecido un
estilete.
Quin es? pregunt la muchacha.
A travs de la puerta se oy la voz del portero.
Le traigo los peridicos de la tarde, seora.
Djelos en la puerta respondi ella. Los coger dentro de un
minuto.
S, seora asinti la voz. Esperaron unos instantes hasta or que
los pasos se alejaban por el pasillo.
Luke se levant de la silla y se acerc a la puerta. La abri
rpidamente, recogi los peridicos y volvi a cerrar. Se los llev al silln
y se sent. Comenz a mirar uno de ellos.
Cardinali se lo quit de las manos de un golpe.
Es que nunca vas a dejar de leer esa mierda de peridicos?
Y despus se acerc de nuevo a la ventana.
Cargada de paciencia, la muchacha se inclin para recogerlo; y fue
entonces cuando vio la fotografa.
Cesare, Cesare! grit, tendindole el peridico. Mira! Ya ha
vuelto!
Y all, en una pgina del Journal American, haba una fotografa de
Ileana, que sonrea y saludaba con la mano a la cmara desde la escalerilla
de un avin. El pie de la fotografa era sencillo: La baronesa vuelve de
unas vacaciones en el extranjero.
Los hombres reunidos en el despacho de Baker se inclinaban atentamente
hacia delante para escuchar la voz de Ileana, que les llegaba a travs de un
altavoz colocado sobre el escritorio.
Hola salud la baronesa.
La voz de Cardinali sonaba tensa y apresurada.
Soy Cesare. Has trado algn mensaje?
Uno de los agentes descolg un telfono y comenz a hablar por l en
un susurro.
Cesare, dnde ests? continuaba diciendo la voz de Ileana por el
altavoz. Te encuentras bien?
Baker mir al agente que hablaba por telfono.
Lo est entreteniendo, tal como le indicamos. Han localizado ya la
llamada?
Hacemos lo que podemos, seor replic el agente.
S, tengo el mensaje deca Ileana. Pero no lo entiendo, Cesare.
Eso no importa repuso l con brusquedad. Dmelo!
La voz de la baronesa son vacilante.
La luna saldr esta noche.
Por el altavoz se oy el sonido que produjo Cesare al colgar el
telfono; luego, de nuevo, la voz de Ileana.
Cesare! Cesare! Ests ah?
Baker mir al agente.
Lo has localizado?
El agente movi la cabeza en sentido negativo.
Ha colgado demasiado pronto.
La voz de Ileana volvi a orse por el altavoz.
Cesare?
Baker descolg otro telfono que haba sobre la mesa.
Ha cortado la comunicacin, baronesa.
A juzgar por la voz, la joven pareca asustada.
Lo he hecho bien, seor Baker? pregunt. Lo he entretenido
todo lo que me ha sido posible.
Lo ha hecho muy bien, baronesa repuso el polica con una
seguridad que no senta. Lo tenemos todo bajo control. Colg el
telfono y mir al agente. Gracias. Puede dejarlo ya.
Si maana sale de su escondite, es posible que podamos hacer algo
coment el agente.
Qu? pregunt Baker.
Ese hombre ha enviado a una mujer fuera del pas para recoger un
mensaje aleg el hombre ms joven.
Baker sonri.
No hay ninguna ley que lo prohba.
El agente movi la cabeza de un lado a otro y sali del despacho.
Baker se volvi hacia el capitn Strang, que se hallaba sentado frente a l.
Strang lo mir.
Ha sido un buen intento, George coment con calma.
Baker sonri, cansado.
Pero no lo bastante.
Has hecho todo lo que has podido le dijo Strang.
Baker se levant del silln. El fracaso tena un sabor amargo. Mir a
Strang.
Seamos sinceros, Dan dijo. Esto se acab. Se acerc a la
ventana y mir hacia afuera. Si Cardenali se deja ver maana, eso
significa que Stiletto ha salido bien librado. Si no lo hace Bueno,
perderemos de todos modos. Ya no estamos tan cerca de Matteo como
antes.
Se acerc al otro polica y habl con amargura.
Nos han vencido, Dan. Se mire como se mire, hemos perdido.
Veintisis
Abandonaron el hotel alrededor de las diez de la noche.
No est lejos de aqu le indic el conde mientras empezaban a
andar. Al llegar a la calle Ciento diecisis dejaron Park Avenue y se
dirigieron a Madison. Doblaron varias esquinas ms y entonces Cesare la
sujet por un brazo.
Es ah enfrente dijo.
La muchacha mir hacia all. Era una de esas viejas casas de pisos, un
edificio de piedra de color pardo con un bar y un restaurante en los stanos.
Un pequeo letrero de nen situado encima de la puerta haca guios al
encenderse y apagarse. Rezaba, en letras blancas y verdes: THE QUARTER
MOON BAR AND GRILL.
Cardinali la condujo a travs del portal y comenzaron a subir por las
escaleras del edificio. Llegaron a un vestbulo cuya puerta se hallaba
abierta. Una nica bombilla desnuda colgaba del techo y difunda una dbil
luz amarillenta.
Luke mir al conde.
A quin vamos a ver? le pregunt.
Cesare la mir a su vez.
A Matteo, por supuesto respondi con aire prctico.
Cre que tena prohibida la entrada en este pas dijo ella,
sorprendida.
El conde le dirigi una sonrisa.
Eso cree mucha gente. La cogi del brazo. Ven.
Subieron otro tramo de escaleras y llegaron al piso siguiente. Cesare
se detuvo delante de una puerta, a la que llam dando unos ligeros
golpecitos.
Adelante. La puerta no est cerrada oyeron que deca la voz de
Matteo.
Cardinali abri la puerta y penetraron en la habitacin. La muchacha
se sorprendi al ver que se trataba de un cmodo despacho perfectamente
amueblado. No se esperaba una cosa as en un edificio como aquel. Cesare
cerr la puerta tras de s.
Matteo alz la vista hacia ellos desde el otro lado del escritorio.
Don Cesare! Y tambin la seorita Nichols. Qu sorpresa!
El conde dej a la muchacha de pie junto a la puerta y se acerc a la
mesa. Se qued all plantado, mirando en silencio a Matteo.
Llena de curiosidad, Luke ech una mirada por toda la habitacin. Era
exactamente como cualquier otro despacho de negocios. Haba una mesita
con una mquina de escribir en un rincn. Junto a ella se vea un
archivador y al lado de este se encontraba un pequeo arco cerrado con una
cortina que probablemente comunicaba con el lavabo. Lo extrao de aquel
lugar era que aparentemente no tena ventanas. Oy la voz de Matteo y se
volvi para mirar a los dos hombres.
Me has pedido una entrevista, sobrino deca Matteo.
Cesare asinti con la cabeza.
He venido para hablarle de un malentendido que hay entre nosotros.
Ah, s? pregunt Emilio, ladeando la cabeza.
La ltima vez que nos vimos usted me dijo que yo haba hecho un
buen trabajo. Y que la Sociedad estaba satisfecha.
Matteo asinti con la cabeza.
S, es cierto.
Entonces, por qu quieren matarme? pregunt el conde con
calma.
Emilio cruz las manos sobre el estmago y se recost en el silln.
Mir a Cesare.
An eres joven, sobrino, y hay muchas cosas que no comprendes.
Qu cosas? pregunt Cardinali.
La Sociedad se fundamenta en una sencilla regla dijo el otro
suavemente. Una simple regla que la ha ayudado a sobrevivir en muchas
guerras y pocas difciles y que le ha proporcionado el poder que hoy
posee. Y esa regla constituye nuestra fuerza. Dice as: Ningn hombre
puede existir si amenaza la seguridad de otro.
Yo no he quebrantado esa regla se apresur a decir Cesare.
Excepto a peticin de la Sociedad y para proteger a algunos de sus
miembros.
La voz de Emilio era todava paciente, como si le estuviera hablando a
un nio.
Es lamentable, desde luego, pero lo que sabes ahora se ha
convertido para nosotros en una daga que nos puede cortar el cuello. La
polica ya sospecha de ti, y si de algn modo lo que t sabes llegara a sus
odos
No termin la frase.
No averiguarn nada por m dijo Cesare.
Supongo que no asinti Emilio. Pero el dao sera muy grave
si los dos nos equivocramos. Los dems no estn tan seguros como t y
yo.
Y por qu no? pregunt el conde. He cumplido el juramento.
Y no quiero nada de ellos.
Precisamente por eso repuso Emilio de inmediato. Eso es lo
que los preocupa. Un hombre que no quiere nada no tiene nada que
proteger. T no eres como Nick el Dandi, o como el Gran Holands y Allie,
a quienes ya has eliminado. Ellos tenan motivos para ser leales, pues
tenan algo que proteger y ganancias que aportar. Pero t, sobrino, no nos
proporcionas beneficios, no produces nada. Eres un aficionado, alguien a
quien solo le interesa la emocin y el peligro, como a un nio pequeo.
Entonces, es a causa de Nick el Dandi por lo que exigen mi
muerte? pregunt Cesare.
Emilio lo mir. Separ las manos en un expresivo ademn de
impotencia.
Por esta razn debes mantener el juramento que hiciste a la
Sociedad.
Luke observ un movimiento detrs de la cortina.
Cesare! Cuidado! grit llena de terror.
Cardinali se dio la vuelta con tanta rapidez que la muchacha ni
siquiera alcanz a ver el estilete que l lanz con la mano. El cuchillo se
hundi en la cortina y en el hombre oculto tras ella, que se aferr a la
misma con las manos. Al caer, el hombre arrastr consigo la cortina,
arrancndola de la barra. Una pistola cay estrepitosamente al suelo y fue a
parar al lado de Luke.
Cesare se arrodill rpidamente junto al hombre cado, apartndole la
cortina de la cara. Se volvi y mir a Emilio.
Es Nick el Dandi! dijo speramente. Ahora, y de acuerdo con
esa ley, ya no soy una amenaza para nadie!
Todava queda una persona, sobrino dijo suavemente Emilio.
Y quin es, to?
Una pistola apareci en la mano de Matteo.
Yo repuso tranquilamente.
Comenz a doblar el dedo alrededor del gatillo. En cierto modo,
aquello era una vergenza, pens casi lamentndose. Cesare habra podido
convertirse en uno de los grandes, en un Don, pero le faltaba algo.
Estaba tan absorto en sus pensamientos que no vio que Luke coga la
pistola del suelo y disparaba con ella. El impacto de la bala al darle en el
hombro le hizo derrumbarse hacia atrs en la silla, al tiempo que la pistola
se le caa de la mano.
En el mismo instante, Cesare se abalanz sobre l con el estilete
levantado en el aire.
No! No! grit Matteo. Hablar con el consejo! Me
escucharn!
El conde se rea salvajemente.
Ya es demasiado tarde, to! grit a su vez. La misma regla lo
condena a usted. Si muere, yo ser libre!
Luke contempl, helada de terror, cmo el cuchillo bajaba una y otra
vez hundindose en el cuerpo de Emilio.
Basta, Cesare! Ya es suficiente!
Lentamente, Cardinali se incorpor por detrs del escritorio. Se volvi
hacia la muchacha y el brillo salvaje de manaco comenz a desaparecerle
de los ojos. Cuando lleg junto a ella ya sonrea. La cogi del brazo y abri
la puerta.
Se volvi para echar un vistazo al interior de la habitacin, y luego
mir a la joven.
Sabes? le dijo suavemente, soltando una carcajada. Estaba
empezando a creerse que era mi to de verdad!
Cesare abri la puerta del apartamento y entraron en l. Cruz la
habitacin, se acerc al escritorio y se sent. Empuj a un lado un montn
de correspondencia, sac un talonario de cheques y se puso a escribir.
Luke se situ detrs de l y comenz a darle un suave masaje en la
nuca.
Es bueno estar otra vez en casa dijo dulcemente.
El conde termin de escribir el cheque y se dio la vuelta para
entregrselo a la muchacha.
Toma! dijo con aspereza.
Luke interrumpi el masaje y se qued mirando a Cesare.
Para qu es esto? le pregunt.
La voz de Cardinali sonaba seca y los ojos parecan los de un extrao.
Dijiste que queras un Ferrari. Ahora puedes empezar a hacer las
maletas y largarte!
Luke lo miraba fijamente, incrdula. Sinti nuseas, unas nuseas que
le suban desde el estmago. Ya estaba sucediendo de nuevo. Otra vez le
suceda lo mismo!
Crees? Se le quebr la voz durante un instante. La bilis que le
suba desde el estmago tena un sabor amargo. Crees que por eso me
qued contigo?
l se levant de la silla y con paso decidido se acerc al mueble bar.
Se sirvi una copa y se la bebi de un trago. Despus se volvi hacia la
muchacha.
No importa lo que yo crea afirm. Hemos terminado!
Luke pens que tena que decrselo. Quiz si l supiera que estaba
embarazada cambiara de opinin. No era culpa del conde. Lo haba pasado
demasiado mal.
Qu voy a hacer ahora, Cesare? Estoy Yo no
El conde extendi la mano en direccin al mueble que haba a sus
espaldas, abri el armario y sac la botellita oscura. La puso sobre el
mueble, al lado del whisky.
No me importa lo que hagas la interrumpi. Pero puedes
elegir. Ya sabes lo que hay en esta botella. Unas cuantas gotas y al cabo de
tres minutos ms o menos el olvido! No es nada doloroso. Te lo doy!
Pas junto a ella camino de la puerta. Luke lo sigui.
Cesare! grit. Adnde vas? A buscarla a ella?
Cardinali sonri lentamente; habl con voz suave y cruel.
S. Me he cansado de ti. Ya me he hartado de acostarme contigo en
sbanas speras con olor a leja, de tus maneras plebeyas de hacer el amor.
Tenas razn en lo que me dijiste la primera vez que nos vimos. Ileana
puede darme ms en diez minutos que t en diez das. Y has tenido
ocasin de demostrrmelo!
Luke lo sujet por la solapa.
Ya no me deseas? le pregunt con voz apagada.
El conde le apart la mano con brusquedad.
No es eso afirm con frialdad. Ya no te necesito!
La puerta se cerr tras l. Luke se qued inmvil durante un
momento. Luego se dio la vuelta y, lentamente, se dirigi al sof. Haba
vuelto a ocurrir. Mir la botella de veneno que estaba al borde del mueble
bar. Cesare tena razn. Era el nico camino que le quedaba a alguien como
ella.
Se puso en pie; se iba acercando al frasco cuando la nusea se apoder
de ella. Corri al cuarto de bao y se inclin sobre el lavabo para vomitar.
Los ojos se le llenaron de lgrimas. Vomit otra vez hasta que no le qued
nada en el estmago. Lentamente, se puso de rodillas y apoy la cabeza en
la fra porcelana del lavabo. Las lgrimas le rodaban por las mejillas.
Ahora ya no le quedaba ninguna duda.
Veintisiete
Gir la llave de la puerta y entr en la habitacin de Ileana. Las luces
estaban encendidas y se poda or el sonido del agua corriendo en la ducha.
El conde sonri y se encamin hacia el cuarto de bao; la llam.
Ileana!
Oy que el agua se cerraba y luego le lleg la voz de la muchacha.
Cesare! Eres t?
S contest riendo. He vuelto.
Ests bien? le pregunt.
Perfectamente. Date prisa. Tengo que decirte algo importante!
Se alej de la puerta. Haba llegado el momento oportuno para ellos
dos. El momento de terminar la aventura y formar una familia. Ahora
comprenda el significado de aquellas palabras de su padre: No permitas
que el apellido desaparezca, hijo mo. Procura no malgastar toda tu
simiente.
Oy que Ileana le hablaba a travs de la puerta.
S buen chico y psame el neceser del maquillaje. No quiero que
me veas con los labios sin pintar. Est encima de la mesilla de noche.
El conde rio para sus adentros al pensar en todas las veces que la
haba visto antes con los labios sin pintar. Pero tena que irse
acostumbrando a aquellas pequeas vanidades. Formaban parte de la vida
en comn.
Se acerc a la mesilla de noche y cogi el neceser por el asa. Los
cierres no estaban firmes y el maletn se abri, derramndose su contenido
por el suelo. Todava sonriendo, se arrodill para recoger los diversos
objetos. Meti de nuevo las polveras y los lpices de labios en el neceser y
comenz a recoger las tarjetas y cartas que quedaban an diseminadas por
el suelo.
Mir todo distradamente. Cunta quincalla llevaban encima las
mujeres! Tarjetas de crdito, libros de cheques, correspondencia. La ltima
carta le llam la atencin. El membrete deca: Asuntos oficiales del
Gobierno de Estados Unidos. Se diriga a Ileana de parte del
Departamento de Inmigracin. Automticamente, empez a leerla.
A peticin del seor George Baker, del Departamento
Federal de Investigacin (FBI), por la presente le comunicamos
que su solicitud para obtener un visado de residencia permanente
como extranjera ha sido aprobada. Srvase presentar esta carta y
el pasaporte en nuestra oficina ms prxima a fin de que, de
acuerdo con lo anterior, pueda ser convenientemente inscrita.
Cesare se puso en pie lentamente, con la carta an en la mano; el neceser
qued olvidado en el suelo. Antes de acabar de entender lo que aquella
carta significaba, ya haba abierto la puerta del cuarto de bao. Ileana haba
estado trabajando para Baker todo el tiempo. No poda existir otra razn
por la que l se considerase obligado a ayudarla.
La muchacha se hallaba de pie ante el espejo, anudndose el cinturn
de la bata. Vio a Cardinali por el espejo. Al observar la expresin que aquel
hombre tena en el rostro, se dio la vuelta rpidamente.
Cesare! Qu ocurre? le pregunt. Luego vio la carta que l
llevaba en la mano. Abri los ojos de par en par.
El conde se hallaba de pie en el umbral de la puerta, con una
expresin fra y vana en los ojos.
Por qu, Ileana, por qu? Viniste a m en busca de ayuda, como
una amiga, y yo te la di. Por qu?
Ella lo mir fijamente.
Tuve que hacerlo, Cesare. No me quedaba otra eleccin!
No me lo creo, Ileana dijo, acercndose a ella. Podras
habrmelo dicho. Podramos habernos enfrentado a ello juntos.
La muchacha le vio levantar la mano lentamente. Era extrao, pero
ahora que estaba ocurriendo, no tena miedo. Se pregunt si a los dems
tambin les habra sucedido lo mismo.
No lo hagas, Cesare le advirti con calma. No podras salir
bien parado de esto. Sabrn que lo hiciste t.
El conde la mir fijamente; la mano le vacilaba.
No, Cesare! insisti ella apresuradamente, intentando
aprovechar aquella indecisin. Ests enfermo. Djame ayudarte!
Ya me has ayudado bastante repuso l con amargura. Y pensar
que he sido lo bastante idiota como para pensar en casarme contigo!
Ileana trat de escabullirse hacia la puerta. No lleg a ver el golpe que
la dej inconsciente, tendida en el suelo.
Cesare, respirando con dificultad, se qued mirando a la muchacha.
Las ideas le pasaban con rapidez por el cerebro. No se atreva a usar el
estilete. Tena que encontrar el modo de hacer que aquello pareciera un
accidente, igual que haba hecho con Barbara.
Abri la puerta del cuarto de bao y mir hacia la habitacin. Vio las
puertas del ventanal, que daban a la terraza. La idea fue tomando forma.
Simular un suicidio sera todava mejor.
Levant en brazos a la baronesa y la llev hasta las puertas de la
terraza. Las abri y mir hacia fuera. La noche estaba silenciosa y haban
empezado a caer grandes copos blancos de nieve. Sali a la terraza y llev
a Ileana hasta la barandilla. Coloc sobre ella el cuerpo inerte de la
muchacha y la mir durante un momento.
Tena la cara blanca y tranquila. En algn recndito lugar de la mente,
Cesare oy la risa tintineante de aquella mujer. Habra sido una esposa
maravillosa. Sin tocarlo apenas, el cuerpo rod y desapareci en la
oscuridad.
No se entretuvo en mirar hacia abajo. Se dio la vuelta, entr
rpidamente en la habitacin y sali al pasillo.
Regres al cuarto de estar de su apartamento y se acerc al sof. Se detuvo
al ver salir a Luke por la puerta del dormitorio.
Todava ests aqu? le pregunt bruscamente.
Ella no respondi.
Cardinali le dio la espalda y se tumb en el sof.
A qu esperas? le grit. Sal de aqu!
Se incorpor y se sujet el rostro entre las dos manos. Se frot el
cuello con cansancio. Luke se dirigi al mueble bar y le sirvi una copa.
Luego se acerc a l y se la ofreci.
Toma le dijo.
Cesare la tom y se la bebi de un trago. Dej la copa encima de la
mesa y mir a la muchacha.
Ahora coge tus cosas y mrchate le dijo con dureza.
Luke se dio la vuelta en silencio y entr en el dormitorio. El conde
volvi a apoyar la cabeza en el sof con cansancio. Estaba agotado. Al da
siguiente se ira a un lugar donde no tuviera nada ms que hacer que
tumbarse al sol. Cerr los ojos. Haca mucho tiempo que no tomaba el sol.
Hizo ademn de ponerse en pie. Lo mejor sera que se fuera a la cama.
Intent levantar la cabeza, pero algo andaba mal. Era como si se le
hubieran dormido los pies. Trat de levantarse ayudndose con las manos;
hizo un nuevo esfuerzo, pero tampoco dio resultado. No tena fuerza en los
brazos.
Luke sali de la habitacin llevando la maleta en la mano. Pas a su
lado sin pronunciar palabra.
El conde sinti que la frente se le llenaba de sudor.
Luke! Aydame! le pidi. Me siento raro.
La muchacha se volvi y lo mir.
Ya no puedo ayudarte, Cesare dijo en voz baja.
Cardinali la observ durante un momento y luego fij la vista en la
copa que se hallaba an encima de la mesa. De pronto lo comprendi todo.
Perra! Me has envenenado! grit. Deb matarte en el
desierto!
S, debiste hacerlo dijo ella sin mostrar ninguna emocin. Te
dije que no quera volver a ser nunca ms una perdedora.
Se volvi hacia la puerta y la abri.
Baker y varios hombres ms se hallaban all de pie. La empujaron,
hacindola entrar otra vez en la habitacin delante de ellos. El polica mir
al conde. Despus habl dirigindose a Luke.
Qu le pasa? le pregunt.
Un vago recuerdo atraves la mente de Cesare. Los mir a todos con
la cara tensa.
Se est muriendo les explic Luke.
Lucrecia! le grit Cesare sbitamente.
Baker se puso en accin.
Traiga a un mdico! le orden con brusquedad a uno de los
hombres.
Ya es demasiado tarde para eso dijo la muchacha, echndose a
rer. Lo nico que puede ayudarlo ahora es un sacerdote!
Traiga a un mdico de todas formas se apresur a repetir Baker
. Y llevoslo de aqu!
Strang entr en la habitacin cuando Luke sala acompaada de un
agente.
La baronesa se pondr bien dijo. Tendr que guardar cama
unos das, pero no hay fracturas.
Cesare lo mir.
Pero si Ileana est muerta!
Baker movi negativamente la cabeza.
La terraza se halla en un entrante del edificio. Solo cay hasta el
piso de abajo, y adems el toldo amortigu la cada.
Cesare se ech a rer.
Strang mir a Baker.
Qu le pasa? pregunt.
Se est muriendo repuso el otro. Se ha envenenado!
Cesare los mir. Aquella era la broma ms divertida de todas. Incluso
los tontos saban que los Borgia no se envenenaban a s mismos. Durante
un momento estuvo a punto de decirles lo que haba ocurrido en realidad,
pero decidi guardrsela para s. Sera otra entre las muchas cosas que
aquellos estpidos nunca descubriran. Volvi a rerse.
Baker se inclin sobre l.
Dnde estn Matteo y Nick el Dandi? le pregunt.
Cesare lo mir. An sonrea.
Muertos! Todos estn muertos!
Por qu lo hizo, Cardinali? Por qu? pregunt Baker
rpidamente. Usted nunca dese lo mismo que ellos. Todo le iba muy
bien.
Cesare intent centrar los ojos en la cara de Baker, que cada vez se le
haca ms borrosa.
Mi padre tambin sola decrmelo, seor Baker, pero la nica razn
por la que decidi llevarme a su casa fue para que perpetuara el apellido. Y
eso es algo que no s si usted entender. Solo hay dos cosas en la vida que
significan algo: el nacimiento y la muerte. Todo lo que hay en medio, la
vida, no es nada. Solo el vaco.
Hizo una pausa para recobrar el aliento y continu:
Solo cuando un hombre tiene entre las manos una de esas dos cosas
se siente realmente vivo. Ese es el motivo por el que penetramos a las
mujeres. Para nacer de nuevo. Por eso est usted ah contemplando cmo
me muero, compartiendo la excitacin de mi muerte. Se siente usted ms
vivo en este momento que nunca antes en toda su vida!
Recost la cabeza en el sof; el sudor le caa a chorros por el rostro.
Este hombre est loco! exclam Strang con la voz ronca y el
semblante plido. Loco de atar!
Cesare levant la cabeza para mirar al polica. Necesitaba utilizar
todas las fuerzas de que dispona para intentar ver a travs del velo que se
le estaba formando delante de los ojos. A lo lejos se poda or el llanto de
un nio. Quiz aquel hombre tuviera razn. Quiz estuviese loco. Y qu
haca un recin nacido llorando en un lugar como aquel? De pronto lo
comprendi. Era su propio hijo el que lloraba. Eso era lo que Luke haba
estado intentando decirle. Que llevaba en su seno un hijo suyo.
Hizo acopio de todas las fuerzas de que dispona para hacerse or.
Not que los labios se le torcan por el esfuerzo de la agona.
No est todo el mundo un poco loco? pregunt mientras
el velo se cerna sobre l separndolo del mundo.
Sobre el autor
Comercial. Censurado. Controvertido. Sexual. Traducido a treinta y
dos idiomas. Harold Robbins fue escritor de veinticinco best sellers. En
1948, public su primer libro, titulado No amars a un extrao,
nicamente con el objetivo de ganar una apuesta de cien dlares a un
directivo de Universal Pictures. Basado en sus experiencias personales en
el orfanato, levant gran polmica por sus descripciones sobre la
sexualidad y arras en ventas. Tras ello, Harold Robbins produjo muchos
otros superventas. Su novela ms popular fue sin duda Los insaciables,
basada en la vida de Howard Hughes oculto tras el nombre de Jonas
Cord: un multimillonario sin lmites. La historia del excntrico Jonas
Cord. Adems de las mencionadas, destacan novelas como Piraas, Los
depredadores, El narrador de historias y El precio del placer.