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III

Cuando a la maana siguiente el almuerzo reuni a la familia


Otis, se discuti extensamente acerca del fantasma.
El ministro de los Estados Unidos estaba, como era natural, un
poco ofendido viendo que su ofrecimiento no haba sido
aceptado.
!"o quisiera en modo alguno in#uriar personalmente al fantasma !di#o !,
$ reconozco que, dada la larga duracin de su estancia en la casa, no era
nada cort%s tirarle una almohada a la cabeza...
&iento tener que decir que esta observacin tan #usta provoc una explosin
de risa en los gemelos.
!'ero, por otro lado !prosigui mster Otis!, si se empea, sin m(s ni m(s, en no
hacer uso del engrasador marca )&ol!*evante), nos veremos precisados a quitarle
las cadenas. "o habra manera de dormir con todo ese ruido a la puerta de las
alcobas.
'ero, sin embargo, en el resto de la semana no fueron molestados.
*o +nico que les llam la atencin fue la reaparicin continua de la mancha
de sangre sobre el )parquet) de la biblioteca.
Era realmente mu$ extrao, tanto m(s cuanto que mistress Otis cerraba la
puerta con llave por la noche, igual que las ventanas.
*os cambios de color que sufra la mancha, comparables a los de un
camalen, produ#eron asimismo frecuentes comentarios en la familia.
Una maana era de un ro#o oscuro, casi viol(ceo, otras veces era
bermelln, luego, de un p+rpura espl%ndido, $ un da, cuando ba#aron a rezar,
seg+n los ritos sencillos de la libre iglesia episcopal reformada de -m%rica,
la encontraron de un hermoso verde esmeralda.
Como era natural, estos cambios .aleidoscpicos divirtieron grandemente a
la reunin $ hacanse apuestas todas las noches con entera tranquilidad.
*a +nica persona que no tom parte en la broma fue la #oven /irginia.
'or razones ignoradas, sentase siempre impresionada ante la mancha de sangre,
$ estuvo a punto de llorar la maana que apareci verde esmeralda.
El fantasma hizo su aparicin el domingo por la noche. -l poco tiempo de
estar todos ellos acostados, les alarm un enorme estr%pito que se o$ en el
)hall).
0a#aron apresuradamente, $ se encontraron con que una armadura completa
se haba desprendido de su soporte, ca$endo sobre las losas.
Cerca de all, sentado en un silln de alto respaldo, el fantasma de Canterville
se restregaba las rodillas, con una expresin de agudo dolor sobre su rostro.
*os gemelos, que se haban provisto de sus caas de ma#uelos, le
lanzaron inmediatamente dos huesos, con esa seguridad de puntera que slo se
adquiere a fuerza de largos $ pacientes e#ercicios sobre el profesor de caligrafa.
1ientras tanto, el ministro de los Estados Unidos mantena al fantasma ba#o
la amenaza de su revlver, $, conforme a la etiqueta californiana, le instaba
a levantar los brazos.
El fantasma se alz bruscamente, lanzando un grito de furor salva#e, $ se disip
en medio de ellos, como una niebla, apagando de paso la vela de 2ashington Otis
$ de#(ndolos a todos en la ma$or oscuridad.
Cuando lleg a lo alto de la escalera, una vez dueo de s, se decidi a lanzar su
c%lebre repique de carca#adas sat(nicas.
Contaba la gente que aquello hizo encanecer en una sola noche el peluqun
de lord 3a.er. 4 que no necesitaron m(s de tres sucesivas amas de gobierno para
decidirse a 5dimitir6 antes de terminar el primer mes en su cargo.
'or consiguiente, lanz una carca#ada m(s horrible, despertando
paulatinamente los ecos en las antiguas bvedas, pero, apagados %stos, se abri
una puerta $apareci, vestida de azul claro, mistress Otis.
!1e temo !di#o la dama! que est% usted indispuesto, $ aqu le traigo un frasco de
la tintura del doctor 7obell. &i se trata de una indigestin, esto le sentar( bien.
El fantasma la mir con o#os llameantes de furor $ se cre$ en el deber
de metamorfosearse en un gran perro negro.
Era un truco que le haba dado una reputacin merecidsima, $ al cual atribua la
idiotez incurable del to de lord Canterville, el honorable 8om(s 9orton.
'ero un ruido de pasos que se acercaban le hizo vacilar en su
cruel determinacin, $ se content con volverse un poco fosforescente.
En seguida se desvaneci, despu%s de lanzar un gemido sepulcral, porque
los gemelos iban a darle alcance.
Una vez en su habitacin sintise destrozado, presa de la agitacin m(s violenta.
*a ordinariez de los gemelos, el grosero materialismo de mistress Otis,
todo aquello resultaba realmente ve#atorio, pero lo que m(s le humillaba era no
tener $a fuerzas para llevar una armadura.
Contaba con hacer impresin aun en unos americanos modernos, con
hacerles estremecer a la vista de un espectro acorazado, $a que no por
motivos razonables, al menos por deferencia hacia su poeta nacional
*ongfello:, cu$as poesas, delicadas $ atra$entes, habanle a$udado con
frecuencia a matar el tiempo, mientras los Canterville estaban el *ondres.
-dem(s, era su propia armadura. *a llev con %xito en el torneo de
;enil:orth, siendo felicitado calurosamente por la 3eina!/irgen en persona.
'ero cuando quiso pon%rsela qued aplastado por completo con el peso de
la enorme coraza $ del $elmo de acero. 4 se desplom pesadamente sobre las
losas depiedra, despelle#(ndose las rodillas $ contusion(ndose la mueca
derecha.
7urante varios das estuvo malsimo $ no pudo salir de su morada m(s que
lo necesario para mantener en buen estado la mancha de sangre.
"o obstante lo cual, a fuerza de cuidados acab por restablecerse $
decidi hacer una tercera tentativa para aterrorizar al ministro de los Estados
Unidos $ a su familia.
Eligi para su reaparicin en escena el viernes <= de agosto, consagrando
gran parte del da a pasar revista a sus tra#es.
&u eleccin reca$ al fin en un sombrero de ala levantada por un lado $
cada del otro, con una pluma ro#a, en un sudario deshilachado por las mangas $
el cuello $, por +ltimo, en un pual mohoso.
-l atardecer estall una gran tormenta. El viento era tan fuerte que sacuda
$ cerraba violentamente las puertas $ ventanas de la vetusta casa. 3ealmente
aqu%l era el tiempo que le convena. 9e aqu lo que pensaba hacer>
?ra sigilosamente a la habitacin de 2ashington Otis, le musitara unas
frases ininteligibles, qued(ndose al pie de la cama, $ le hundira tres veces
seguidas el pual en la garganta, a los sones de una m+sica apagada.
Odiaba sobre todo a 2ashington, porque saba perfectamente que era %l
quien acostumbraba quitar la famosa mancha de sangre de Canterville,
empleando el5limpiador incomparable de 'in.erton6.
7espu%s de reducir al temerario, al despreocupado #oven, entrara en
la habitacin que ocupaba el ministro de los Estados Unidos $ su mu#er.
Una vez all, colocara una mano viscosa sobre la frente de mistress Otis, $
al mismo tiempo murmurara, con voz sorda, al odo del ministro tembloroso,
los secretos terribles del osario.
En cuanto a la pequea /irginia, a+n no tena decidido nada. "o lo
haba insultado nunca. Era bonita $ cariosa. Unos cuantos gruidos sordos,
que saliesen del armario, le parecan m(s que suficientes, $ si no bastaban
para despertarla, llegara hasta tirarla de la puntita de la nariz con sus
dedos rgidos por la par(lisis.
- los gemelos estaba resuelto a darles una leccin> lo primero que hara
sera sentarse sobre sus pechos, con el ob#eto de producirles la sensacin
de pesadilla. *uego, aprovechando que sus camas estaban mu$ #untas, se alzara
en el espacio libre entre ellas, con el aspecto de un cad(ver verde $ fro como
el hielo, hasta que se quedaran paralizados de terror. En seguida,
tirando bruscamente su sudario, dara la vuelta al dormitorio en cuatro patas,
como un esqueleto blanqueado por el tiempo, moviendo los o#os de sus rbitas,
en su creacin de 57aniel el 1udo, o el esqueleto del suicida6, papel en el cual
hizo un gran efecto en varias ocasiones. Crea estar tan bien en %ste como en su
otro papel de 51artn el 7emente o el misterio enmascarado6.
- las diez $ media o$ subir a la familia a acostarse.
7urante algunos instantes le inquietaron las tumultuosas carca#adas de
los gemelos, que se divertan evidentemente, con su loca alegra de
colegiales, antes de meterse en la cama.
'ero a las once $ cuarto todo qued nuevamente en silencio, $ cuando
sonaron las doce se puso en camino.
*a lechuza chocaba contra los cristales de la ventana. El cuervo crascitaba en el
hueco de un te#o centenario $ el viento gema vagando alrededor de la
casa, como un alma en pena, pero la familia Otis dorma, sin sospechar la suerte
que le esperaba.
Oa con toda claridad los ronquidos regulares del ministro de los Estados Unidos,
que dominaban el ruido de la lluvia $ de la tormenta.
&e desliz furtivamente a trav%s del estuco. Una sonrisa perversa se
dibu#aba sobre su boca cruel $ arrugada, $ la luna escondi su rostro tras una
nube cuando pas delante de la gran ventana o#ival, sobre la que
estaban representadas, en azul $ oro, sus propias armas $ las de su esposa
asesinada.
&egua andando siempre, desliz(ndose como una sombra funesta, que pareca
hacer retroceder de espanto a las mismas tinieblas en su camino.
En un momento dado le pareci or que alguien le llamaba> se detuvo, pero
era tan slo un perro, que ladraba en la @ran#a 3o#a.
'rosigui su marcha, refunfuando extraos #uramentos del siglo A/?,
$ blandiendo de cuando en cuando el pual enmohecido en el aire de
medianoche.
'or fin lleg a la esquina del pasillo que conduca a la habitacin de 2ashington.
-ll hizo una breve parada.
El viento agitaba en torno de su cabeza sus largos mechones grises $ cea
en pliegues grotescos $ fant(sticos el horror indecible del f+nebre sudario.
&on entonces el cuarto en el relo#.
Comprendi que haba llegado el momento.
&e dedic una risotada $ dio la vuelta a la esquina. 'ero apenas lo
hizo retrocedi, lanzando un gemido lastimero de terror $ escondiendo su cara
lvida entre sus largas manos huesosas.
Brente a %l haba un horrible espectro, inmvil como una estatua,
monstruoso como la pesadilla de un loco.
*a cabeza del espectro era pelada $ reluciente, su faz, redonda, carnosa
$ blanca, una risa horrorosa pareca retorcer sus rasgos en una mueca eterna,
por los o#os brotaba a oleadas una luz escarlata, la boca tena el aspecto de
un ancho pozo de fuego, $ una vestidura horrible, como la de %l, como la del
mismo &imn, envolva con su nieve silenciosa aquella forma gigantesca.
&obre el pecho tena colgado un cartel con una inscripcin en
caracteres extraos $ antiguos.
Cuiz( era un rtulo infamante, donde estaban escritos delitos espantosos,
una terrible lista de crmenes.
8ena, por +ltimo, en su mano derecha una cimitarra de acero resplandeciente.
Como no haba visto nunca fantasmas hasta aqu%l da, sinti un p(nico
terrible, $, despu%s de lanzar a toda prisa una segunda mirada sobre el monstruo
atroz, regres a su habitacin, trompicando en el sudario que le envolva.
Cruz la galera corriendo, $ acab por de#ar caer el pual enmohecido en
las botas de montar del ministro, donde lo encontr el ma$ordomo al da
siguiente.
Una vez refugiado en su retiro, se desplom sobre un reducido catre de
ti#era, tap(ndose la cabeza con las s(banas. 'ero, al cabo de un momento, el
valor indomable de los antiguos Canterville se despert en %l $ tom la
resolucin de hablar al otro fantasma en cuanto amaneciese.
'or consiguiente, no bien el alba plate las colinas con su contacto, volvi
al sitio en que haba visto por primera vez al horroroso fantasma.
'ensaba que, despu%s de todo, dos fantasmas valan m(s que uno slo, $ que
con a$uda de su nuevo amigo podra contender victoriosamente con los gemelos.
'erocuando lleg al sitio hallse en presencia de un espect(culo terrible.
&ucedale algo indudablemente al espectro, porque la luz haba desaparecido
por completo de sus rbitas.
*a cimitarra centelleante se haba cado de su mano $ estaba recostado sobre
la pared en una actitud forzada e incmoda.
&imn se precipit hacia delante $ lo cogi en sus brazos, pero cu(l no sera su
terror viendo despegarse la cabeza $ rodar por el suelo, mientras el
cuerpo tomaba la posicin supina, $ not que abrazaba una cortina blanca de
lienzo grueso $ que $acan a sus pies una escoba, un machete de cocina $ una
calabaza vaca.
&in poder comprender aquella curiosa transformacin, cogi con mano febril
el cartel, le$endo a la claridad gris(cea de la maana estas palabras terribles>
9E!-CUD!E*!B-"8-&1-!O8?& E*!E"?CO!E&'D3?8U!-U8F"8?CO!4!/E37-7E3O
G7E&CO"B?-7!7E!*-&!?1?8-C?O"E&H 8O7O&!*O&!7E1I&!E&8I"!B-*&?B?C-7O&H
4 la entera verdad se le apareci como un rel(mpago.
G9aba sido burlado, chasqueado, engaadoH
*a expresin caracterstica de los Canterville reapareci en sus o#os, apret las
mandbulas desdentadas $, levantando por encima de su cabeza sus
manos amarillas, #ur, seg+n el ritual pintoresco de la antigua escuela, 5que
cuando el gallo tocara por dos veces el cuerno de su alegre llamada se
consumaran sangrientas hazaas, $ el crimen, de callado paso, saldra de su
retiro6.
"o haba terminado de formular este #uramento terrible, cuando de una
alquera le#ana, de te#ado de ladrillo ro#o, sali el canto de un gallo.
*anz una larga risotada, lenta $ amarga, $ esper. Esper una hora, $
despu%s otra, pero por alguna razn misteriosa no volvi a cantar el gallo.
'or fin, a eso de las siete $ media, la llegada de las criadas le oblig
a abandonar su terrible guardia $ regres a su morada, con altivo paso,
pensando en su #uramento vano $ en su vano pro$ecto fracasado.
Una vez all consult varios libros de caballera, cu$a lectura le
interesaba extraordinariamente, $ pudo comprobar que el gallo cant siempre
dos veces en cuantas ocasiones se recurri a aquel #uramento.
!GCue el diablo se lleve a ese animal vol(tilH !murmur!. GEn otro tiempo hubiese
cado sobre %l con mi buena lanza, atraves(ndole el cuello $ oblig(ndole a cantar
otra vez para m, aunque reventaraH
4 dicho esto se retir a su confortable ca#a de plomo, $ all permaneci hasta la
noche.