Está en la página 1de 363

Annotation

El conocimiento del hombre sobre


el Universo, como el Universo mismo,
no es esttico; ha cambiado a lo largo
del tiempo, y an continan sin
respuesta las preguntas fundamentales
sobre el origen y los lmites del cosmos.
El descubrimiento del Universo narra
los esfuerzos del pensamiento humano
por entender el macrocosmos que habita
y el desarrollo de la disciplina creada
para ello: la cosmologa, que
pas de ser una suma de mitos y
sabidura antiqusima a constituirse en
una moderna ciencia exacta.
EL
DESCUBRIMIENTO
DEL UNIVERSO

El conocimiento del
hombre sobre el Universo,
como el Universo mismo, no
es esttico; ha cambiado a
lo largo del tiempo, y an
continan sin respuesta las
preguntas fundamentales
sobre el origen y los lmites
del cosmos. El
descubrimiento del Universo
narra los esfuerzos del
pensamiento humano por
entender el macrocosmos
que habita y el desarrollo de
la disciplina creada para
ello: la cosmologa, que
pas de ser una suma
de mitos y sabidura
antiqusima a constituirse en
una moderna ciencia exacta.



1986, Hacyan, Shahen
ISBN: 9789681623937
Generado con: QualityEbook v0.35
SHAHEN
HACYAN
EL
DESCUBRIMIENTO
DEL UNIVERSO
EDICIONES

La ciencia desde mxico
Primera edicin, 1986
Quinta reimpresin, 1996
La Ciencia desde Mxico es
proyecto y propiedad del Fondo de
Cultura Econmica, al que pertenecen
tambin sus derechos. Se publica con
los auspicios de la Subsecretara de
Educacin Superior e Investigacin
Cientfica de la SEP y del Consejo
Nacional de Ciencia y Tecnologa.
D. R. 1986, FONDO DE
CULTURA ECONMICA, S. A. DE C.
V.
D. R. 1995, FONDO DE
CULTURA ECONMICA
Carretera Picacho-Ajusco 227;
14200 Mxico, D.F.
ISBN 968-16-2393-2
Impreso en Mxico
DEDICATORIA

A DEBORAH
EPGRAFE


Por fin, de celeste
semilla somos todos
oriundos;
LUCRECIO
Elle est retrouve!
Quoi? l'ternit
C'est la mer mle
Au soleil.
(Ha sido hallada!
Qu? la eternidad.
Es el mar mezclado
con el sol.)
RIMBAUD

PRESENTACIN

Shahen Hacyan Saleryan es un
joven y distinguido cientfico mexicano
de ascendencia armenia. Sus padres son
artistas, por lo que bien se puede decir
de l, de acuerdo con el dicho espaol,
que su talento como astrofsico terico y
literario no lo hurta sino lo hereda y,
adems, lo trabaja.
Hacyan realiz sus estudios de
fsica, hasta el nivel de licenciatura, en
la Universidad Nacional Autnoma de
Mxico y posteriormente obtuvo el
doctorado en fsica terica
(especialidad en partculas elementales)
en la Universidad de Sussex, Inglaterra.
A partir de 1973 ha sido investigador
cientfico de tiempo completo en el
Instituto de Astronoma de la UNAM.
Aparte de su labor docente en la
Universidad de Mxico en donde ha
impartido cursos de mecnica cuntica,
electromagnetismo, relatividad, fsica
terica, astrofsica relativista en la
Facultad de Ciencias ha dirigido
varias tesis de licenciatura y de
doctorado, publicando a la vez libros y
folletos que incluyen, desde 1968,
incluidas sus tesis de licenciatura y de
doctorado, 28 trabajos de investigacin
cuyo tema ms constante es, por
supuesto, la astrofsica terica.
Reservado y relativamente
silencioso slo habla cuando tiene algo
importante que decir. Sus colegas y
alumnos lo escuchan con cuidado no
exento de admiracin. Su actitud de
astrofsico terico va cargada de un
acento suave y me atrevera a decir que
lleva siempre un mensaje seriamente
potico.
El autor inicia este interesante libro
de divulgacin con las preguntas
clsicas, motivadoras y angustiantes:
qu es el Universo? tuvo principio y
tendr fin? dnde estn sus fronteras y
qu hay ms all de ellas? Toda una
filosofa natural est a prueba. Recuerda
nuestra niez, adolescencia, juventud y
la edad madura. Se inicia desde el
principio y no tiene fin. El hombre
quiere, necesita conocer y entender. La
respuesta final nunca llega. A una
incgnita se engranan miles ms y de
este modo el conocimiento resulta una
serie infinita. Cada vez ms atrayente y
complicada. Cada vez ms bella y
aparentemente sencilla. Cada vez ms
cercana y ms lejana. Paradjicamente,
mientras ms sabemos ms ignoramos.
Hacyan logra contagiarnos de una
angustia cognoscitiva, nos da esperanzas
y de modo armnico va presentando
mitos, historias, hechos comprobados y
dudas fundamentales. El sueo de los
fsicos contemporneos sigue presente y
actuante. Albert Einstein muri sin
alcanzar la magia de darnos una teora
unificadora de las fuerzas
gravitacionales y electromagnticas. El
reto persiste y la provocacin intelectual
se proyecta como signo inequvoco de la
naturaleza infinita de la ciencia.
Hacyan nos conduce por el campo
de la imaginacin y de la duda. Como
por un soberbio poema en donde la
realidad alimenta lo inimaginable y lo
mgico resulta indistinguible de un
poderoso, lgico y alucinante hecho
universal.
As se nos presenta la historia del
Universo: entre la poesa verdad y una
tangible realidad, la fsico-matemtica
ms abstracta y la experimentacin y
observacin de fenmenos sencillos o
complejos. Cuando ms se cree saber,
mayores incgnitas surgen. Tal es el
gran reto intelectual, vence la voluntad
mejor forjada pero, a la vez, la excita
para continuar por un camino
inacabable.

GUILLERMO HARO

NOTA SOBRE EL
SISTEMA DE
UNIDADES

En este libro, vamos a utilizar el
ao luz como unidad de medida de las
distancias csmicas. El ao luz es la
distancia recorrida en un ao por la luz.
Siendo la velocidad de la luz 300 000
kilmetros por segundo, el ao luz
resulta ser aproximadamente nueve
millones de millones de kilmetros. En
fsica, la temperatura suele medirse en
grados Kelvin; el cero de la escala
Kelvin corresponde al cero absoluto,
igual a unos 273 grados Celsius (la
escala utilizada comnmente) bajo cero.
Para pasar de la escala Kelvin a la
Celsius, simplemente se resta 273 (por
supuesto, para temperaturas de ms de
10 000 grados, la resta es irrelevante).
Como en fsica y astronoma
abundan los nmeros extremadamente
grandes y pequeos, utilizaremos la
notacin exponencial: 10 significa un 1
seguido de n ceros, y 10
-n
significa 0.
seguido de n-1 ceros. Por ejemplo, la
masa del Sol es aproximadamente 2 000
000 000 000 000 000 000 000 000 000
kilogramos o sea: 2 10
30
kilogramos;
y la masa de un electrn es
aproximadamente 0.0 000 000 000 000
000 000 000 000 009 gramos o sea: 9
10
-28
gramos.
I. INICIOS DE LA
COSMOLOGA Y
LA
COSMOGONA

QU es el Universo? Tuvo
principio y tendr fin? Dnde estn las
fronteras del Universo y qu hay ms
all de ellas? Estas preguntas, que se
ramifican interminablemente,
aparentemente se escapan de todo
conocimiento y son inaccesibles a la
razn; y, sin embargo, los hombres
trataron de responderlas desde que
empezaron a razonar: as lo atestiguan
los mitos y leyendas sobre el origen del
mundo que todos los pueblos primitivos
elaboraron. En nuestra poca de
descubrimientos espectaculares, hemos
aceptado la idea de que la Tierra es slo
un punto perdido en la inmensidad del
Universo; pero las verdaderas
dimensiones csmicas se descubrieron
hace slo medio siglo, apenas ayer en
comparacin con la historia humana.
Para muchos pueblos de la Antigedad,
la Tierra no se extenda mucho ms all
de las regiones en que habitaban, y el
cielo, con sus astros, pareca
encontrarse apenas encima de las nubes.
Tampoco tenan algn indicio de la edad
del mundo y slo podan afirmar que se
form algunos cientos, quizs miles de
aos atrs, en pocas de las que ya no
guardaban memoria.
Desde el concepto de la Tierra,
creada para morada del hombre, a la
visin moderna del Universo, escenario
de fenmenos de magnitudes
inconcebibles, la cosmologa tuvo que
recorrer un largo y accidentado camino,
para adquirir, finalmente, el carcter de
ciencia. La cosmologa moderna, estudio
de las propiedades fsicas del Universo,
naci de la revolucin cientfica del
siglo XX.
COSMOGONAS Y
COSMOLOGAS DE LA
ANTIGEDAD
El mito babilnico de la creacin
es el ms antiguo que ha llegado a
nuestros das. El Enuma elis (Cuando
arriba), escrito, quince siglos antes de la
era cristiana, relata el nacimiento del
mundo a partir de un caos primordial.
En el principio, cuenta el mito, estaban
mezcladas el agua del mar, el agua de
los ros y la niebla, cada una
personificada por tres dioses: la madre
Ti'amat, el padre Apsu y el sirviente
(?) Mummu. El agua del mar y el agua
de los ros engendraron a Lahmu y
Lahamu, dioses que representaban el
sedimento, y stos engendraron a Anshar
y Kishar, los dos horizontes
entendidos como el lmite del cielo y el
lmite de la Tierra. En aquellos
tiempos, el cielo y la Tierra estaban
unidos; segn la versin ms antigua del
mito, el dios de los vientos separ el
cielo de la Tierra; en la versin ms
elaborada, esa hazaa le correspondi a
Marduk, dios principal de los
babilonios. Marduk se enfrent a
Ti'amat, diosa del mar, la mat, cort su
cuerpo en dos y, separando las dos
partes, construy el cielo y la Tierra.
Posteriormente, cre el Sol, la Luna y
las estrellas, que coloc en el cielo.
As, para los babilonios, el mundo
era una especie de bolsa llena de aire,
cuyo piso era la Tierra y el techo la
bveda celeste. Arriba y abajo se
encontraban las aguas primordiales, que
a veces se filtraban, produciendo la
lluvia y los ros.
Como todos los mitos, la
cosmogona babilonia estaba basada en
fenmenos naturales que fueron
extrapolados a dimensiones fabulosas:
Mesopotamia se encuentra entre los ros
Tigris y ufrates, que desembocan en el
Golfo Prsico; all depositan su
sedimento, de modo tal que la tierra
gana lentamente espacio al mar.
Seguramente fue ese hecho el que
sugiri a los babilonios la creacin de
la tierra firme a partir de las aguas
primordiales.
La influencia del mito babilnico
se puede apreciar en la cosmogona
egipcia. Para los egipcios, Atum, el dios
Sol, engendr a Chu y Tefnut, el aire y la
humedad, y stos engendraron a Nut y
Geb, el cielo y la Tierra, quienes a su
vez engendraron los dems dioses del
panten egipcio. En el principio, el
cielo y la Tierra estaban unidos, pero
Chu, el aire, los separ, formando as el
mundo habitable (Figura 1).
Para los egipcios, el Universo era
una caja, alargada de norte a sur tal
como su pas; alrededor de la Tierra
flua el ro Ur-Nes, uno de cuyos brazos
era el Nilo, que naca en el sur. Durante
el da, el Sol recorra el cielo de oriente
a poniente y, durante la noche, rodeaba
la Tierra por el norte en un barco que
navegaba por el ro Ur-Nes, escondida
su luz de los humanos detrs de las altas
montaas del valle Dait.
Trazas del mito babilnico tambin
se encuentran en el Gnesis hebreo.
Segn el texto bblico, el espritu de
Dios se mova sobre la faz de las aguas
en el primer da de la creacin; pero la
palabra original que se traduce
comnmente como espritu es ruaj, que
en hebreo significa literalmente viento.
Para entender el significado del texto,
hay que recordar que, antiguamente, el
aire o el soplo tenan la connotacin de
nima o espritu (verbigracia el "soplo
divino" infundido a Adn
1
). En el
segundo da, prosigue el texto, Dios
puso el firmamento
2
entre las aguas
superiores y las inferiores; esta vez, la
palabra original es raka, un vocablo
arcaico que suele traducirse como
firmamento, pero que tiene la misma raz
que la palabra vaco. En el tercer da,
Dios separ la tierra firme de las aguas
que quedaron abajo[....] Estos pasajes
oscuros del Gnesis se aclaran si
recordamos el mito babilnico: Marduk
el viento, en la versin ms antigua
separa las aguas (el cuerpo de Ti'amat)
para formar el mundo, y la tierra firme
surge como sedimento de las aguas
primordiales.

Figura 1. Chu, dios del aire,
levanta el cuepro estrellado de la
diosa del cielo Nut, separndola de su
esposo Geb, dios de la Tierra (Museo
Nacional de Antigedades, Leyden,
Holanda).
En el Veda de los antiguos hindes
se encuentran varias versiones de la
creacin del mundo. La idea comn en
ellas es que el Universo naci de un
estado primordial indefinible; despus
de pasar por varias etapas, habr de
morir cuando el tiempo llegue a su fin;
entonces se iniciar un nuevo ciclo de
creacin, evolucin y destruccin, y as
sucesivamente. Segn el Rig Veda, en el
principio haba el no-ser, del que surgi
el ser al tomar conciencia de s mismo:
el demiurgo Prajapati, creador del cielo
y la Tierra, el que separ la luz de las
tinieblas y cre el primer hombre. En
otro mito, el dios Visnu flotaba sobre las
aguas primordiales, montado sobre la
serpiente sin fin Ananta; de su ombligo
brot una flor de loto, del que naci
Brahma para forjar el mundo.
Segn los mitos hindes el
Universo era una superposicin de tres
mundos: el cielo, el aire y la Tierra. La
Tierra era plana y circular, y en su
centro se encontraba el mtico monte
Sumeru (probablemente identificado con
el Himalaya), al sur del cual estaba la
India, en un continente circular rodeado
por el ocano. El cielo tena siete
niveles y el sptimo era la morada de
Brahma; otros siete niveles tena el
infierno, debajo de la Tierra.
A raz de la conquista de la India
por Alejandro Magno en el siglo IV
a.C., las ideas cosmolgicas de los
hindes fueron modificadas
sustancialmente. As, en los libros
llamados Siddharta, se afirma que la
Tierra es esfrica y no est sostenida en
el espacio, y que el Sol y los planetas
giran alrededor de ella. Como dato
curioso, se menciona a un tal Aryabhata,
quien en el siglo V d.C., sostuvo que las
estrellas se encuentran fijas y la Tierra
gira; desgraciadamente, el texto no da
ms detalles que los necesarios para
refutar tan extraa teora.
La concepcin del Universo en la
China antigua se encuentra expuesta en
e l Chou pi suan ching, un tratado
escrito alrededor del siglo IV a.C.
Segn la teora del Kai t'ien (que
significa: el cielo como cubierta), el
cielo y la Tierra son planos y se
encuentran separados por una distancia
de 80 000 li un li equivale
aproximadamente a medio kilmetro. El
Sol, cuyo dimetro es de 1 250 Ii, se
mueve circularmente en el plano del
cielo; cuando se encuentra encima de
China es de da, y cuando se aleja se
hace noche. Posteriormente, se tuvo que
modificar el modelo para explicar el
paso del Sol por el horizonte; segn la
nueva versin del Kai t'ien, el cielo y la
Tierra son semiesferas concntricas,
siendo el radio de la semiesfera
terrestre de 60 000 Ii. El texto no
explica cmo se obtuvieron las
distancias mencionadas; al parecer, el
modelo fue diseado principalmente
para calcular, con un poco de geometra,
la latitud de un lugar a partir de la
posicin del Sol.
E l Kai t'ien era demasiado
complicado para clculos prcticos y
cay en desuso con el paso del tiempo.
Alrededor del siglo II d.C., se empez a
utilizar la esfera armilar como un
modelo mecnico de la Tierra y el cielo.
Al mismo tiempo surgi una nueva
concepcin del Universo: la teora del
hun t'ien (cielo envolvente), segn la
cual: "... el cielo es como un huevo de
gallina, tan redondo como una bala de
ballesta; la Tierra es como la yema del
huevo, se encuentra sola en el centro. El
cielo es grande y la Tierra pequea."
Adems, se asign el valor de 1
071 000 li a la circunferencia de la
esfera celeste, pero el texto no explica
cmo fue medida.
Posteriormente, las teoras
cosmognicas en China girarn
alrededor de la idea de que el Universo
estaba formado por dos sustancias: el
yang y el yin, asociados al movimiento
y al reposo, respectivamente. De
acuerdo con la escuela neoconfucionista,
representada principalmente por Chu
Hsi en el siglo XII, el yang y el yin se
encontraban mezclados antes de que se
formara el mundo, pero fueron
separados por la rotacin del Universo.
El yang mvil fue arrojado a la periferia
y form el cielo, mientras que el yin
inerte se qued en el centro y form la
Tierra; los elementos intermedios, como
los seres vivos y los planetas, guardaron
proporciones variables de yang y yin.
Mencionemos tambin la cultura
maya, que floreci en Mesoamrica,
principalmente entre los siglos IV y IX
de nuestra era. De lo poco que se ha
podido descifrar de sus jeroglficos,
sabemos que los mayas haban realizado
observaciones astronmicas de una
precisin que apenas se ha podido
igualar en nuestro siglo. Los mayas
usaban un sistema vigesimal con cero,
con el cual realizaban complicados
clculos astronmicos; su calendario era
ms preciso que el gregoriano usado en
la actualidad, y haban medido la
precesin del eje de rotacin terrestre
con un error de slo 54 das en 25 720
aos.
En contraste con el excelencia de
sus observaciones, las concepciones
cosmolgicas de los mayas eran bastante
primitivas por lo menos hasta donde
se ha averiguado. Crean que la
Tierra era rectangular y que el Sol
giraba alrededor de ella. El da del
solsticio, el Sol sala de una de las
esquinas de la Tierra y se meta por la
opuesta; luego, cada da, la rbita del
Sol se recorra hasta que, en el siguiente
solsticio seis meses despus, el Sol
sala y se meta por las otras dos
esquinas terrestres. Los mayas tenan
especial cuidado de construir sus
templos segn la orientacin de los
lados de la Tierra.
Al igual que otros pueblos, los
mayas crean en la existencia de siete
cielos
3
, planos y superpuestos, y de
otros tantos niveles subterrneos, donde
residan dioses y demonios,
respectivamente. El mundo haba sido
creado por Hun ab ku (literalmente:
uno-existir-dios) a partir de aguas
primordiales inicialmente en completo
reposo. Antes del mundo actual, haban
existido otros mundos que acabaron en
respectivos diluvios.

COSMOLOGA Y
COSMOGONA DE GRECIA Y LA
EDAD MEDIA
Por razones histricas que no
pretendemos analizar aqu, la cultura
griega se distingue de otras culturas
antiguas por haber servido de semilla a
la llamada "civilizacin occidental"; por
esta razn la consideramos con un poco
ms de detalle, aprovechando el
conocimiento relativamente ms amplio
que se tiene de ella.
A algunos pensadores griegos se
deben los primeros intentos, an muy
limitados, de concebir al mundo como el
resultado de procesos naturales y no
como una obra incomprensible de los
dioses. Tal es el caso de los filsofos de
la escuela jnica, que floreci alrededor
del siglo VI a.C. y segn la cual el
Universo se encontraba inicialmente en
un estado de Unidad Primordial, en el
que todo estaba mezclado; de esa
Unidad surgieron pares de opuestos
caliente y fro, mojado y seco, etc.
cuyas interacciones entre s produjeron
los cuerpos celestes, por un lado, y la
Tierra, con sus plantas y animales, por
otro.
Los filsofos jnicos conceban a
la Tierra como un disco plano que
flotaba en el centro de la esfera celeste.
Pero, ya en el siglo V a.C., los griegos
se haban dado cuenta, a travs de
varios indicios, de que la Tierra es
redonda. Hasta donde sabemos, el
primero en afirmarlo fue el legendario
Pitgoras; seguramente lleg a esa
conclusin a partir de hechos
observados, pero los argumentos que
manej fueron de ndole metafsica: la
Tierra tena que ser esfrica porque,
supuestamente, la esfera es el cuerpo
geomtrico ms perfecto.
Por lo que respecta al movimiento
de las estrellas, lo ms evidente era que
el cielo, y sus astros, giraban alrededor
de la Tierra. Sin embargo, Filolao, un
discpulo de Pitgoras, propuso un
curioso sistema csmico segn el cual el
da y la noche eran producidos por la
rotacin de la Tierra alrededor de un
centro csmico; a pesar de ser errneo,
este sistema tuvo el mrito de asignarle
cierto movimiento a la Tierra y dejar de
considerarla como un cuerpo fijo en el
espacio. Se sabe tambin que los
filsofos de la escuela pitagrica
Ecfanto y Herclides de Ponto
propusieron que es la Tierra la que gira
alrededor de su eje en un da y no las
estrellas, aunque todava crean que el
recorrido anual del Sol por la eclptica
se deba a que giraba alrededor de la
Tierra en un ao.
Al parecer, el primer hombre en la
historia que propuso el sistema
heliocntrico segn el cual la Tierra
gira alrededor del Sol en un ao y sobre
su propio eje en un da fue Aristarco
de Samos, quien vivi en Alejandra en
el siglo III a.C. Desgraciadamente, no se
conserva ningn documento escrito
originalmente por Aristarco y todo lo
que se conoce de l es por referencias
en escritos de otros filsofos. No
sabemos en qu se bas para elaborar
una teora que se anticip a la de
Coprnico en ms de diecisiete siglos.
No todos los filsofos griegos
aceptaban que la Tierra, aparentemente
tan firme y slida, pudiera poseer algn
movimiento propio. De hecho, los dos
ms importantes, Platn y Aristteles,
sostuvieron lo contrario, y fueron ellos
quienes ms influyeron en los siglos
siguientes.
Platn (427-347 a.C.) describe su
visin de la creacin csmica en el
dilogo de Timeo. Por supuesto, el
relato tiene un alto valor potico pero
carece de cualquier fundamento fsico
(lo cual no tena importancia para
Plton, pues crea en la primaca de las
Ideas) As, Platn narra, por boca de
Timeo, cmo el Demiurgo cre el
mundo a partir de cuatro elementos
aire, agua, fuego y tierra y puso en l
a los seres vivos: los dioses que moran
en el cielo, los pjaros que viven en el
aire, los animales que habitan en la
tierra y en el agua. El Universo as
creado deba ser esfrico y los astros
moverse circularmente, porque la esfera
es el cuerpo ms perfecto y perfecto es
el movimiento circular.
Aristteles (384-322 a.C.)
desarroll un sistema del mundo mucho
ms elaborado que el de su maestro
Platn. Declar explcitamente que la
Tierra es esfrica y que se encuentra
inmvil en el centro del Universo,
siendo el cielo, con todos sus astros, el
que gira alrededor de ella. Ms an,
postul una diferencia fundamental entre
los cuerpos terrestres y los celestes.
Segn Aristteles, los cuerpos terrestres
estaban formados por los cuatro
elementos fundamentales y stos posean
movimientos naturales propios: la tierra
y el agua hacia el centro de la Tierra, el
aire y el fuego en sentido contrario. En
cuanto a los cuerpos celestes, estaban
formados por una quinta sustancia
4
,
incorruptible e inmutable, cuyo
movimiento natural era el circular.
Aristteles asign al Sol, a la Luna y a
los planetas respectivas esferas rotantes
sobre las que estaban afianzadas. Las
estrellas, a su vez, se encontraban fijas
sobre una esfera que giraba alrededor de
la Tierra y corresponda a la frontera
del Universo. Pero, qu haba ms all
de la esfera estelar? Aqu, Aristteles
tuvo que recurrir a varios malabarismos
filosficos para explicar que, ms all,
nada exista, pero que esa nada no
equivala a un vaco en extensin; todo
para decir que el Universo "realmente"
se terminaba en la esfera celeste.

Todo habra funcionado muy bien
en el sistema de esferas ideales de
Aristteles si no fuese porque los
planetas, esos astros errantes, vagaban
por el cielo ajenos a la perfeccin del
movimiento circular. En general,
recorran la bveda celeste de oriente a
poniente, pero a veces se detenan y
regresaban sobre sus pasos, para volver
a seguir su camino en una forma que
desafiaba toda explicacin simple
(Figura 2).
Figura 2. Movimiento
caracterstico de un planeta en la
bveda celeste.
Aristteles adopt el sistema de su
contemporneo Eudoxio, que explicaba
razonablemente bien el movimiento de
los planetas. Este modelo consista de
un conjunto de esferas concntricas,
cuyo centro comn era la Tierra, y que
giraban unas sobre otras alrededor de
ejes que se encontraban a diversos
ngulos. Suponiendo que los planetas se
encuentran fijos en algunas de esas
esferas, se lograba reconstruir sus
movimientos con cierta precisin;
aunque el sistema necesitaba no menos
de 55 esferas concntricas para
reproducir el movimiento de los
planetas.
Aristteles tambin supuso que la
esfera correspondiente a la Luna
sealaba el lmite del mundo material
el terrestre, y que ms all de la
esfera lunar el Universo dejaba de
regirse por las leyes de la naturaleza
mundana. No sabemos si Aristteles
tomaba en serio sus propias teoras
cosmolgicas, pero seguramente se
habra sorprendido de que stas se
volvieran artculos de fe quince siglos
despus de su muerte.
Los astrnomos griegos fueron los
primeros en tratar de medir con mtodos
prcticos las dimensiones del mundo en
que vivan, sin basarse en
especulaciones o mitos. As, por
ejemplo, el mismo Aristarco de Samos
que sostuvo la doctrina heliocntrica,
intent determinar la distancia entre la
Tierra y el Sol. Para ello, midi la
posicin de la Luna en el momento
exacto en que la fase lunar se encontraba
a la mitad (Figura 3), lo cual permita,
con un poco de geometra, encontrar la
relacin entre los radios de la rbita
lunar y la terrestre. Desgraciadamente,
si bien el mtodo es correcto, la
medicin es irrealizable en la prctica
con la precisin necesaria. Aristarco
calcul que la distancia de la Tierra al
Sol es de unas veinte veces el radio de
la rbita lunar, cuando el valor correcto
es casi 400. Curiosamente, esta razn de
20 a 1 habra de subsistir hasta tiempos
de Coprnico, y an despus.
Eratstenes, quien vivi en
Alejandra en el siglo II a.C., logr
medir con xito el radio de la
circunferencia terrestre. Not que en el
da del solsticio las sombras caan
verticalmente en Siena, mientras que en
Alejandra ms al norte, formaban
un ngulo con la vertical que nunca
llegaba a ser nulo (Figura 4). Midiendo
el ngulo mnimo y la distancia entre
Alejandra y Siena, Eratstenes encontr
que la Tierra tena una circunferencia de
252 000 estadios, o en unidades
modernas y tomando el valor ms
problable del estadio: 39 690
kilmetros, apenas 400 kilmetros
menos del valor correcto! Aunque hay
que reconocer que Eratstenes tuvo algo
de suerte, pues su mtodo era demasiado
rudimentario para obtener un resultado
tan preciso.
Figura 3. Mtodo de Aristarco
para medir la razn de las distancias
Tierra-Luna a Tierra -Sol. Esta razn
es proporcional al ngulo a.
En el siglo II a.C., Hiparco, el ms
grande astrnomo de la Antigedad,
ide un ingenioso mtodo para encontrar
las distancias de la Tierra a la Luna y al
Sol. Hiparco midi el tiempo que tarda
la Luna en atravesar la sombra de la
Tierra durante un eclipse lunar y, a
partir de clculos geomtricos, dedujo
que la distancia Tierra-Luna era de unos
60 5/6 radios terrestres: excelente
resultado si se compara con el valor
real, que es de 60.3 radios terrestres!
Tambin intent Hiparco medir la
distancia al Sol, pero sus mtodos no
eran suficientemente precisos, por lo
que obtuvo una distancia de 2 103
radios terrestres, un poco ms de lo que
encontr Aristarco pero todava menos
de una dcima parte de la distancia real.
En resumen, podemos afirmar que,
ya en el siglo II a.C., los griegos tenan
una excelente idea de los tamaos de la
Tierra y la Luna y de la distancia que los
separa, pero situaban al Sol mucho ms
cerca de lo que se encuentra.
El ltimo astrnomo griego de la
Antigedad fue Tolomeo 151vivi en
Alejandra en el siglo II a.C.151 y sus
ideas influyeron notablemente en la
Europa de la Edad Media. Tolomeo
acept la idea de que la Tierra es el
centro del Universo y que los cuerpos
celestes giran alrededor de ella; pero las
esferas de Eudoxio eran demasiado
complicadas para hacer cualquier
clculo prctico, as que propuso un
sistema diferente, segn el cual los
planetas se movan sobre epiciclos:
crculos girando alrededor de crculos
(Figura 5). Tolomeo describi sus
mtodos para calcular la posicin de los
cuerpos celestes en su famoso libro
Sintaxis o Almagesto. Es un hecho
curioso que nunca mencion en ese libro
si crea en la realidad fsica de los
epiciclos o los consideraba slo
construcciones matemticas; es probable
que haya soslayado este problema por
no tener una respuesta convincente.
Mencionemos tambin, como dato
interesante, que Tolomeo cit las
mediciones que hizo Hiparco de las
distancias a la Luna y al Sol, pero l
mismo las "corrigi" para dar los
valores ms pequeos y menos
correctos de 59 y 1 210 radios
terrestres, respectivamente.
Figura 4. Conociendo al ngulo a
y la distancia de Siena, la actual
Assun, a Alejandra, Eratstenes
midi el radio terrestre.
Figura 5. Epiciclos de Tolomeo
para explicar el movimiento aparente
de un planeta.
No podemos dejar de mencionar al
filsofo romano Lucrecio, del siglo I
a.C., y su famosa obra De Rerum
Natura, en la que encontramos una
concepcin del Universo muy cercana a
la moderna, en algunos sentidos, y
extraamente retrgrada, en otros. Segn
Lucrecio, la materia estaba constituida
de tomos imperecederos. stos se
encuentran eternamente en movimiento,
se unen y se separan constantemente,
formando y deshaciendo tierras y soles,
en una sucesin sin fin. Nuestro mundo
es slo uno entre un infinito de mundos
coexistentes; la Tierra fue creada por la
unin casual de innumerables tomos y
no est lejano su fin, cuando los tomos
que la forman se disgreguen. Mas
Lucrecio no poda aceptar que la Tierra
fuera redonda; de ser as, afirmaba, toda
la materia del Universo tendera a
acumularse en nuestro planeta por su
atraccin gravitacional. En realidad,
cuando Lucrecio hablaba de un nmero
infinito de mundos se refera a sistemas
semejantes al que crea era el nuestro:
una tierra plana contenida en una esfera
celeste. Pero indudablemente, a pesar de
sus desaciertos, la visin csmica de
Lucrecio no deja de ser curiosamente
proftica.
La cultura griega sigui floreciendo
mientras Grecia fue parte del Imperio
romano. Pero en el siglo IV de nuestra
era, este vasto Imperio se desmoron
bajo las invasiones de los pueblos
germnicos y asiticos. Por esa misma
poca, Roma adopt el cristianismo; y
los cristianos, que haban sido
perseguidos cruelmente por los romanos
paganos, repudiaron todo lo que tuviera
que ver con la cultura de sus antiguos
opresores. Toda la "filosofa pagana"
es decir: la grecorromana fue
liquidada y sustituida por una nueva
visin del mundo, basada ntegramente
en la religin cristiana. El mundo slo
poda estudiarse a travs de la Biblia,
interpretada literalmente, y lo que no
estuviera en la Biblia no era de la
incumbencia humana. As, la Tierra
volvi a ser plana, y los epiciclos
fueron sustituidos por ngeles que
movan a los planetas segn los
designios inescrutables de Dios.
Afortunadamente, los rabes en esa
poca s apreciaban la cultura griega:
conservaron y tradujeron los escritos de
los filsofos griegos mientras los
cristianos los quemaban. As, la cultura
griega pudo volver a penetrar en
Europa, a travs de los rabes, cuando
la furia antipagana haba amainado. En
el siglo XIII, Toms de Aquino
redescubri a Aristteles y lo
reivindic, aceptando ntegramente su
sistema del mundo. Y as, ya "bautizada"
por Santo Toms, la doctrina aristotlica
se volvi dogma de fe y posicin oficial
de la Iglesia: ya no se estudiaba al
mundo a travs de la Biblia, nicamente,
sino tambin por medio de Aristteles.
Y por lo que respecta a la astronoma, la
ltima palabra volvi a ser el
Almagesto de Tolomeo preservado
gracias a una traduccin rabe.
II. EL FIN DE LOS
MITOS


Sin duda alguna,
Sancho, que ya debemos de
llegar a la segunda regin del
aire, adonde se engendra el
granizo, las nieves; los
truenos, los relmpagos y los
rayos se engendran en la
tercera regin; y si es que
desta manera vamos
subiendo, presto daremos en
la regin del fuego...
El ingenioso hidalgo
Don Quijote de la
Mancha

LA REVOLUCIN DE
COPRNICO Y SUS
CONSECUENCIAS
LA SITUACIN empez a cambiar
cuando Coprnico, poco antes de su
muerte en 1543, mand a la imprenta su
famoso libro De Revolutionibus, en el
que afirmaba que la Tierra y los
planetas giran alrededor del Sol.
Coprnico pretenda no slo defender el
sistema heliocntrico, sino tambin
elaborar un modelo para calcular las
posiciones de los astros con mayor
precisin que Tolomeo.
Desgraciadamente, no pudo liberarse de
la supuesta perfeccin del movimiento
circular y tuvo que recurrir a los
embrollosos epiciclos para poder
describir el detalle fino de los
movimientos planetarios. Hay que
reconocer que si la teora de Coprnico
no fue aceptada de inmediato, se debi
en parte a que, para fines prcticos, no
era ms simple que el sistema de
Tolomeo.
Uno de los argumentos fuertes en
contra del sistema de Aristarco y
Coprnico era que las estrellas no
mostraban ninguna paralaje durante el
ao terrestre. En efecto, la posicin de
las estrellas debera de variar por cierto
ngulo (la paralaje) durante el recorrido
anual de la Tierra alrededor del Sol
(Figura 6). Hoy en da sabemos que este
efecto existe, pero que es demasiado
pequeo para medirse fcilmente.
Coprnico argument, con justa razn,
que la paralaje estelar no puede
percibirse porque las estrellas se
encuentran demasiado distantes (a
distancias que resultaban fabulosas en
esa poca, Y que eran mucho menores
que las reales!). Pero no pudo
abandonar la esfera celeste y sigui
colocando a las estrellas sobre una
bveda de dimensiones inconcebibles,
pero de todos modos finita.
Mencionemos tambin, como dato
curioso, que Coprnico rehizo y acept
sin grandes modificaciones los clculos
de Tolomeo de la distancia Tierra-Sol,
valor veinte veces menos que el real. En
cuanto a dimensiones, el universo de
Coprnico no difera del de los antiguos
griegos.
Figura 6. Midiendo el ngulo de
paralaje a y conociendo el radio de la
rbita terrestre, se deduce la distancia
a una estrella.
Empero, al privarse a la bveda
estelar de un movimiento real, surgi la
posibilidad de que el Universo no
tuviera lmites. Poco despus de la
muerte de Coprnico, el ingls Thomas
Digges public su propia versin del
sistema copernicano en el que
presentaba al sistema solar rodeado de
una distribucin infinita de estrellas
(Figura 7). Pero el reino de las estrellas
de Digges no era semejante a nuestro
mundo humano, sino que era la morada
de Dios y sus ngeles.
A Giordano Bruno corresponde el
mrito de haber concebido un Universo
ms mundano: "..., existen un nmero
innumerable de soles, y un nmero
infinito de tierras que giran alrededor de
esos soles...", se atrevi a afirmar. Sin
embargo, Bruno lleg a tales
conclusiones a partir de especulaciones
metafsicas que poco tenan que ver con
un mtodo cientfico. Su visin del
mundo es, en realidad, animista, y se
acerca ms al pantesmo que a la ciencia
moderna. Y si puso al Sol en el centro
del sistema solar, no fue por razones
astronmicas, sino porque le asignaba a
ese astro propiedades vitalistas, al
estilo de la filosofa hermtica de su
poca. De todos modos, las ideas de
Bruno le valieron ser acusado de hereje
y morir en una hoguera de la Santa
Inquisicin justo cuando se iniciaba el
siglo XVII.
Figura 7. El Universo segn
Digges (de A Perfit Description of the
Caelestial Orbes, 1576.)
Un siglo despus de Coprnico, el
gran astrnomo Kepler se propuso
encontrar las "armonas" que rigen el
movimiento de los planetas. Convencido
de que el Sol es el centro del Universo,
Kepler dedic largos y penosos aos a
estudiar los datos observacionales,
recopilados por su maestro Tycho Brahe
y l mismo, con la esperanza de
encontrar algunas leyes simples que
rijan con toda precisin el curso de los
planetas. Su bsqueda no fue vana;
Kepler descubri las famosas tres leyes
que ahora llevan su nombre. De golpe,
se desmoron el embrolloso sistema de
epiciclos, del que ni Coprnico haba
podido liberarse, para dejar lugar a la
inesperada simplicidad de las elipses
5
.

A Kepler le desagradaba la idea de
un Universo infinito. Consideraba la
cuestin de la finitud o infinitud del
mundo como ajeno a la experiencia
humana. Pero, adems, encontr un
argumento para demostrar que el Sol era
muy diferente de las estrellas. Antes de
que se inventaran los telescopios, se
crea que el tamao aparente de las
estrellas corresponda a su tamao real;
se manejaba un valor tpico de 2 minutos
de arco para el dimetro aparente de una
estrella. Kepler demostr que si las
estrellas se encontraban tan distantes
como lo implicaba el sistema de
Coprnico, el dimetro real de una
estrella tpica debera de ser mayor que
la rbita terrestre. Ms an, el cielo
visto desde una estrella tendra una
apariencia muy distinta de la que se
observa desde la Tierra: las estrellas se
veran como grandes bolas de luz y no
como pequeos puntos luminosos. Hoy
en da, sabemos que el tamao aparente
de una estrella es slo un espejismo
producido por la atmsfera terrestre,
que ensancha su imagen, pero este
fenmeno era desconocido en tiempos
de Kepler, por lo que su argumento
pareca perfectamente slido.
El sistema de Coprnico encontr
otro gran defensor en un contemporneo
de Kepler: Galileo. Quizs no fue
Galileo el primer hombre que mir el
cielo a travs de un telescopio, pero s
fue el primero en hacerlo
sistemticamente, en interpretar sus
observaciones y, sobre todo, en divulgar
sus descubrimientos y hacerlos
accesibles a un crculo ms amplio que
el de los eruditos versados en latn.
Desde temprano fue Galileo un
apasionado defensor de Coprnico y sus
observaciones astronmicas vinieron a
confirmar sus convicciones. Pero, bajo
la presin de los aristtelicos que
dominaban la vida cultural de esa poca,
la Iglesia romana ya haba tomado
partido por el sistema geocntrico, por
supuestas congruencias con narraciones
bblicas. Galileo se propuso convencer
con pruebas objetivas a los altos
prelados de la Iglesia de que Coprnico
tena razn; pero despus de insistir
varios aos, slo obtuvo una
prohibicin oficial de ensear el sistema
heliocntrico.
A pesar de todo, Galileo public,
en 1632, el Dilogo sobre los dos
principales sistemas del mundo, libro
en el que confrontaba, de una manera
supuestamente imparcial, las doctrinas
de Aristteles y de Coprnico. Pero
nadie poda engaarse con las simpatas
del autor: el hroe del libro era Salviati,
defensor de Coprnico, quien refutaba
uno por uno los argumentos de su
contrincante, el filsofo peripattico
Simplicio, torpe defensor de Aristteles.
El Dilogo fue escrito originalmente en
italiano y pretenda ser un libro de
divulgacin ms que un texto cientfico.
Del sistema de Coprnico, slo apareca
la idea heliocntrica, sin los embrollos
matemticos de la teora. No todos los
argumentos de Galileo eran claros, o aun
verdaderos: al final del libro, por
ejemplo, aparece una teora de las
mareas, totalmente errnea, con la cual
pretenda demostrar el movimiento de la
Tierra. Ms an, no se menciona en el
libro ni media palabra de los
descubrimientos de Kepler, que Galileo
no pudo valorar correctamente. Pero a
pesar de sus limitaciones, el Dilogo
tuvo el efecto suficiente para causar
revuelo en el medio cientfico y
religioso. Apenas publicado, fue vetado
por la Iglesia, y Galileo fue juzgado y
condenado a retractarse de sus
convicciones
6
.

Por lo que respecta a la
cosmologa, Galileo descubri que la
Va Lctea est compuesta por una
infinitud de pequeas estrellas que slo
pueden distinguirse con un telescopio.
As se aclaraba el misterio de esa banda
luminosa en el cielo que tanto haba
despertado la imaginacin de los
filsofos y los poetas.
Tambin descubri Galileo que el
telescopio reduca el tamao aparente
de las estrellas. Sospech que tal
tamao era una ilusin ptica y la
achac al mecanismo de visin del ojo.
Sin embargo, sigui pensando que el
dimetro aparente no era totalmente
ilusorio y le adscribi un valor
promedio de 5 segundos a una estrella
de primera magnitud y 5/6 de segundos a
una de sexta. A partir de ah, Galileo
calcul que una estrella de sexta
magnitud deba de encontrarse a 2 160
unidades astronmicas
7
. Aunque todava
errneo, este valor permita considerar
seriamente que las estrellas son
semejantes a nuestro Sol.
En cuanto al tamao del Universo,
Galileo se mostr excepcionalmente
cauto al respecto. "Es an incierto (y
creo que lo ser siempre para la ciencia
humana) si el mundo es finito o, lo
contrario, infinito..." lleg a afirmar
8
, y
con cierta razn, pues cualquier otra
posicin basada en los conocimientos de
su poca hubiera sido simple
especulacin.



Las observaciones de Galileo
permitieron alejar suficientemente a las
estrellas para que no pareciera
descabellado afirmar que el Sol es una
estrella comn, cuya nica
particularidad es estar muy cerca de
nosotros. A Christian Huygens (1629-
1695) corresponde el primer intento de
medir la distancia a las estrellas.
Suponiendo que la estrella Sirio es igual
al Sol, Huygens trat de comparar el
brillo de estos dos astros para
determinar sus distancias relativas. Para
ello hizo pasar la luz del Sol a travs de
unos pequesimos agujeros, hasta que
la cantidad de luz solar que quedaba le
pareciera comparable a la luz de Sirio.
Conociendo el tamao de los agujeros,
calcul que si el dimetro solar fuese 27
664 menor de lo que es, el Sol se vera
con el mismo brillo que Sirio. Por lo
tanto, esta estrella debera encontrarse
27 664 veces ms alejada de la Tierra
que el Sol. Y Huygens no dej de
admirarse de tan fabulosa distancia:

una bala de can
tardara cientos de miles de
aos en llegar a las
estrellas... y sin embargo,
cuando las vemos en una
noche clara, nos imaginamos
que se encuentran a no ms de
unas cuantas millas encima de
nuestras cabezas... y que
nmero tan prodigioso de
estrellas debe haber aparte de
stas, tan remotas de
nosotros
9
...

No se imagin Huygens que la
distancia que calcul era veinte veces
menor que la real, y que sta a su vez es
un modestsimo intervalo, casi humano,
en la escala csmica.
La manera correcta de calcular las
distancias relativas del Sol y las
estrellas (suponiendo que todas tienen el
mismo brillo real) es comparar
directamente sus brillos aparentes. Una
ley simple y fundamental de la ptica es
que la luminosidad aparente de un
objeto disminuye como el cuadrado de
su distancia: as, por ejemplo, un foco
colocado a 20 metros se ve 4 veces
menos brillante que si estuviera a 10
metros, a 80 metros se ve 9 veces menos
brillante, etc. Debido a la gran
disparidad entre el brillo del Sol y el de
cualquier estrella, es imposible
compararlas con suficiente precisin. En
1668, el matemtico escocs James
Gregory tuvo la idea de comparar una
estrella con Jpiter, cuyo brillo relativo
con respecto al Sol puede calcularse
indirectamente a partir de la distancia y
la reflectividad de este planeta. El
mtodo es esencialmente correcto (a
diferencia del de Huygens) y Gregory
encontr que Sirio se encuentra a 83 190
unidades astronmicas.

LA SNTESIS NEWTONIANA
Hasta tiempos de Galileo, y aun
despus, no se haba percibido ninguna
relacin entre la cada de los cuerpos en
la Tierra y el movimiento de los
planetas en el cielo. Nadie haba
refutado la doctrina de Aristteles de
que los fenmenos terrestres y los
celestes son de naturaleza totalmente
distinta, y que los sucesos ms all de la
rbita lunar no pueden entenderse con
base en nuestras experiencias mundanas.
La situacin cambi drsticamente
cuando Isaac Newton descubri que la
gravitacin es un fenmeno universal.
Todos los cuerpos en el Universo ya
sean manzanas, planetas o estrellas se
atraen entre s gravitacionalmente; y la
fuerza de atraccin (F) entre dos
cuerpos es proporcional a sus masas
(M1 y M2) e inversamente proporcional
al cuadrado de la distancia (D) que los
separa:

donde G es la constante de la
gravitacin.
Segn una leyenda muy conocida,
Newton lleg a tales conclusiones un da
que, sentado bajo un manzano y
meditando sobre el por qu la Luna se
mantiene unida a la Tierra, vio caer una
manzana. La realidad es ms
complicada: Newton encontr la clave
del sistema del mundo en las leyes de
Kepler. Guiado por ellas, logr
demostrar que el movimiento de los
planetas es producido por la atraccin
gravitacional del Sol sobre ellos. Para
tal hazaa intelectual, que ocurri en los
aos 1684-1685, Newton utiliz un
poderossimo mtodo matemtico que l
mismo haba inventado en su juventud
10
.
Sus resultados los public en 1686 en el
clebre libro llamado los Principia, que
seala el nacimiento de la fsica como
ciencia exacta.

El problema del movimiento de los
planetas haba sido resuelto finalmente,
pero quedaban las estrellas. Inspirado
seguramente por el mtodo de Gregory,
Newton hizo un clculo simple
11
para
demostrar que el Sol se vera del mismo
brillo que Saturno si estuviera 60 000
veces ms alejado (suponiendo que este
planeta refleja una cuarta parte de la luz
solar). Este valor equivale a unas 600
000 unidades astrnomicas, que sera la
distancia tpica a una estrella de primera
magnitud, en perfecto acuerdo con los
conocimientos modernos (Sirio, por
ejemplo, se encuentra a 550 000
unidades astronmicas). As, en tiempos
de Newton ya se tena plena conciencia
de las distancias interestelares. Tambin
son de esa poca los primeros intentos
de calcular la distancia de la Tierra al
Sol, midiendo la paralaje del Sol visto
desde dos lugares alejados de la Tierra;
los resultados obtenidos no eran
demasiado errneos
12
.

La existencia de la gravitacin
universal implica que las estrellas deben
estar, efectivamente, muy alejadas para
no influir sobre el Sol y sus planetas.
Pero, aun infinitesimal, esa atraccin no
puede ser totalmente nula: un
conglomerado de estrellas acabara por
colapsarse sobre s mismo debido a la
atraccin entre sus partes, y se sera el
destino de un Universo finito. Newton
lleg a la conclusin de que, para que
ello no suceda, el Universo debe ser
infinito y uniforme; slo pequeas
regiones pueden colapsarse sobre s
mismas para formar regiones ms densas
y es quizs as como se forman las
estrellas, especul el gran cientfico
ingls.
Con el surgimiento de la fsica
newtoniana qued liquidada
definitivamente la fsica aristotlica, con
sus esferas celestes y regiones empreas.
No quedaba duda: nuestro sistema solar
es apenas un punto en el espacio y las
estrellas son las verdaderas
componentes del Universo.
FINITO O INFINITO?
Desgraciadamente, un Universo
infinito no estaba excento de problemas.
Prueba de ello es una famosa paradoja
que se atribuye a Wilhelm Olbers, quien
la public en 1823, y que intrig a los
cosmlogos durante ms de un siglo. El
problema fue sealado por primera vez
por el astrnomo ingls Halley
contemporneo de Newton y consiste
en el hecho de que el cielo debera ser
infinitamente brillante si el Universo
fuera infinito.
Supongamos que dividimos el
Universo en una serie de cscaras
esfricas de igual grosor y con centro en
el Sistema Solar, tal como se ve en la
figura 8. Si la distribucin de estrellas
es uniforme, el nmero de estrellas en
una cscara dada es proporcional al
volumen de la misma, y este volumen es
proporcional al cuadrado del radio de
la cscara. Por otra parte, las estrellas
en esa cscara se veran desde la Tierra
con una luminosidad inversamente
proporcional al cuadrado de la
distancia a la que se encuentran, o sea,
el radio de la cscara. En consecuencia,
el brillo de cada cscara es el mismo,
independientemente de su radio: en
cscaras cada vez ms lejanas, la
disminucin del brillo de cada estrella
se compensa exactamente por el aumento
en el nmero de estrellas en cada
cscara. Si el Universo es infinito, el
nmero de cscaras esfricas en que lo
podemos dividir es infinito. El brillo de
cada cscara puede ser muy pequeo,
pero una cantidad pequea sumada un
nmero infinito de veces da una cantidad
infinita. Como consecuencia, el brillo
sumado de todas las estrellas debera
ser infinito, en contradiccin con el
cielo negro y estrellado que vemos de
noche.
Los astrnomos partidarios de un
Universo infinito propusieron diversas
soluciones al problema. La ms simple
era suponer que el espacio interestelar
no es totalmente transparente, sino que
contiene materia muy difusa que absorbe
parte de la luz. Se pudo demostrar que
aun una pequesima absorcin era
suficiente para volver al cielo oscuro.
El nico inconveniente de esta solucin
era que, todava a principios del siglo
XX, no se haba descubierto ninguna
prueba observacional de que el espacio
csmico no es completamente vaco.
Figura 8. Paradoja de Olbers : si
se divide el Universo en cscaras
concntricas, de igual grosor y
centradas en la Tierra, el brillo de
cada cscara es el mismo, y el brillo de
todas las cscaras sumadas es infinito.
Un siglo despus de Newton, el
filsofo alemn Immanuel Kant (1724-
1804) decidi examinar el problema de
la extensin del Universo desde el punto
de vista de la filosofa. Reuni todos los
argumentos en favor y en contra de un
Universo sin lmites y mostr que era
posible, a partir de razonamientos
puramente lgicos, demostrar tanto la
finitud como la infinitud del Universo
(la llamada antinomia de extensin
13
).
Para Kant, la contradiccin resida en
nuestro sistema cognoscitivo, ya que
existan limitaciones naturales a nuestras
posibilidades de comprender el
Universo.

LOS UNIVERSOS-ISLAS
Como lo sugiere su nombre, la Va
Lctea es una franja luminosa, y su
aspecto debe corresponder a la forma
del Universo estelar. Alrededor de
1750, un caballero ingls llamado
Thomas Wright propuso un ingenioso
modelo del Universo, segn el cual, las
estrellas estaban distribuidas ms o
menos uniformemente en un plano
infinito en el que se encontraba inmerso
el Sol. Al mirar en una direccin
perpendicular el plano, se ven slo las
estrellas ms cercanas, pero en la
direccin del plano se observan una
infinitud de estrellas distribuidas en una
franja que rodea la bveda celeste. sta
es justamente la apariencia de la Va
Lctea en el cielo nocturno (Figura 9).
Por una irona de la historia, las
especulaciones filosficas de Kant
sobre el Universo se volvieron
obsoletas a medida que avanzaba la
ciencia
14
; pero otras especulaciones
suyas sobre cosmogona, publicadas en
una de sus obras de juventud
15
, habran
de volverse inmortales. Kant conoca el
modelo de Wright del Universo planar y
la teora de la gravitacin universal de
Newton, y se dio cuenta de que eran
incompatibles. El problema fundamental
era mantener la estructura de la Va
Lctea sin que se colapsara sobre s
misma. Kant encontr la clave del
problema en el Sistema Solar: los
planetas son atrados por el Sol, pero no
caen sobre ste debido a que giran a su
alrededor y la fuerza centrfuga
compensa la atraccin gravitacional.
Del mismo modo, la Va Lctea podra
mantenerse estable si las estrellas
estuvieran distribuidas, no en un plano
infinito, sino en un disco en rotacin.
Las estrellas todas describiran
gigantescas rbitas alrededor del centro
de la Va Lctea y su fuerza centrfuga
impedira el colapso.

Figura 9. Modelo de la Va
Lctea, segn Thomas Wright : el Sol
se encuentra en el punto A. Este
diagrama apareci en su libro Una
teora original o nueva hiptesis del
Universo, 1750).
No contento con una hiptesis tan
audaz, Kant dio un segundo paso an
ms espectacular. Si la Va Lctea es un
conglomerado de millones de estrellas
con forma de disco, no podran existir
otras Vas Lcteas, semejantes a la
nuestra y tan lejanas de ella como las
estrellas lo son de los planetas? Tales
conglomerados se veran como simples
manchas luminosas debido a sus
enormes distancias y sus formas seran
circulares o elpticas. Y justamente tales
objetos ya haban sido observados,
seal Kant: son las llamadas estrellas
nebulosas, o al menos una clase de
ellas: manchas luminosas slo visibles
con un telescopio y cuya naturaleza era
un misterio en su poca.
El gran astrnomo William
Herschel (1738-1822) lleg a
conclusiones parecidas, pero a partir de
observaciones directas. Herschel
construy lo que fue el mayor telescopio
de su poca, y con l estudi la
configuracin de la Va Lctea.
Suponiendo que la extensin de una
regin sideral es proporcional al
nmero de estrellas que se ven en ella,
Herschel concluy que nuestro sistema
estelar tiene una forma aplanada, de
contornos irregulares (parecida a una
amiba, Figura 10), y con el Sol en la
regin central. Tambin descubri
Herschel numerosas nebulosas y se
pregunt, al igual que Kant, si no seran
lejansimos conglomerados de estrellas.
Tal parece que sa fue su opinin, hasta
que un da descubri una nebulosa con
forma de anillo y una estrella situada
muy conspicuamente en su centro,
asociada sin ninguna duda a la nebulosa
(Figura 11); sta no poda ser un
"universo-isla", sino materia circundante
de la estrella.
Figura 10. La forma de la Va
Lctea, segn William Herschel ; el
Sol se encuentra en el centro. (En The
Collected Works of Sir William
Herschel, Londres 1912.)
En el siglo XIX, el astrnomo
ingls Rosse construy un telescopio
an ms potente que el usado por
Herschel y estudi detalladamente las
nebulosas. Se dio cuenta de que
presentaban formas diversas; algunas, en
particular, tenan brazos espirales y
recordaban rehiletes.
Los atrnomos empezaban a
sospechar que bajo el nombre genrico
de nebulosas haban agrupado objetos
muy distintos entre s. Son algunas
nebulosas "universos-islas"? Y qu son
las otras? La incgnita habra de
perdurar todava un siglo despus de la
muerte de Kant y Herschel.
III. EL REINO DE
LA NEBULOSAS

LAS DISTANCIAS ESTELARES
UN PROBLEMA fundamental de la
astronoma es establecer la distancia a
la que se encuentra un objeto celeste.
Como vimos en el captulo anterior, en
tiempos de Newton se tena una idea
bastante correcta de las distancias
interestelares, pero no se dispona de un
mtodo preciso para medirlas.
La primera determinacin exitosa
de la distancia a una estrella se realiz
en 1838 midiendo la paralaje estelar
producida por el movimiento anual de la
Tierra (Figura 6). Sin embargo, este
mtodo slo se puede aplicar a un
centenar de estrellas cercanas, ya que
las dems presentan paralajes
demasiado pequeas para poder ser
medidas. En cuanto a las nebulosas, no
exhiban ninguna paralaje visible.
Figura 11. Nebulosa de la Lira. El
anillo es en realidad una cscara de
gas brillante eyectado por la estrella
central.
Otro mtodo, un poco ms general,
consiste en medir el movimiento
aparente de las estrellas. Se ha podido
determinar que el Sol se mueve con una
velocidad peculiar de 20 km/seg. en
exceso de velocidad promedio de sus
vecinas. Debido a ello, las estrellas
relativamente cercanas parecen moverse
ligeramente en el cielo, con una
velocidad aparente proporcional a sus
distancias. ste es el mismo efecto por
el cual, desde un vehculo en
movimiento, se ven los rboles cerca de
la carretera pasar rpidamente, mientras
que las colinas lejanas casi no parecen
moverse. El mtodo del movimiento
propio permiti ampliar notablemente
los horizontes astronmicos... pero las
nebulosas tampoco exhiban
movimientos propios.
La nica manera de medir la
distancia a un objeto csmico muy
lejano es determinar, de algn modo
indirecto, su luminosidad absoluta (es
decir, cunta energa emite en forma de
luz) y compararla con su luminosidad
aparente observada en la Tierra. La
distancia se puede determinar a partir
del hecho de que la luminosidad
aparente disminuye como la distancia al
cuadrado.
Existen muchos tipos de estrellas,
desde enanas hasta gigantes, y con muy
diversos brillos. Los astrnomos han
aprendido a clasificarlas en diversas
categoras y deducir la luminosidad
absoluta de cada tipo. Esto se logr
gracias a una importantsima tcnica
llamada espectroscopia.
El principio de la espectroscopia
es el hecho de que la luz es una onda
electromagntica. Los colores que
percibimos corresponden a distintas
longitudes de onda
16
: por ejemplo, la luz
roja tiene una longitud de onda de unos
7/10 000 de milmetro y la azul de 4/10
000 (Figura 12)
17
. En la luz que nos
llega del Sol, todos los colores vienen
mezclados, pero cuando los rayos
solares pasan a travs de gotas de agua,
los colores se separan y se forma el arco
iris: una sucesin de colores de acuerdo
con la longitud de onda que les
corresponde. El mismo fenmeno puede
producirse en un laboratorio al hacer
pasar un rayo luminoso, emitido por
cualquier gas incandescente, a travs de
un prisma (un pedazo de vidrio pulido) y
formar as lo que se llama el espectro
de la luz (Figura 13). Si se analiza
detalladamente el espectro as obtenido
se puede advertir un conjunto de lneas,
sobrepuestas a los colores, que son
producidas por los tomos del material
que emite luz. Cada elemento qumico
posee un conjunto de lneas que
corresponden a longitudes de onda bien
definidas y que, por lo tanto, aparecen
siempre en la misma posicin en el
espectro; gracias a estas lneas, se puede
determinar la composicin qumica de
un gas estudiando la luz que emite.

Figura 12. La luz es una onda
electromagntica. La longitud de la
onda A. Determina el color (vase
tambin la figura 34).
La espectroscopia estudio de los
espectros naci a mediados del siglo
XIX, e, inmediatamente, fue utilizada
por los astrnomos para estudiar las
estrellas. Haciendo pasar la luz estelar,
magnificada por un telescopio, a travs
de un prisma, pudieron realizar el
anlisis qumico de los astros sin tener
que ir hasta ellos. Los elementos que se
descubrieron en los cielos no diferan de
los que se encuentran en la Tierra: el
ltimo vestigio de la fsica aristtelica
haba sido refutado
18
.

Figura 13. Al pasar por un prisma,
la luz blanca se descompone en los
colores que la forman. El efecto se
debe a que las ondas luminosas
emergen del prisma en direcciones
ligeramente distintas que dependen de
la longitud de cada onda.
Figura 14. Telescopio de 1.50 m
del Observatorio de Monte Wilson.
Hubble trabaj principalmente con l.
Los espectros estelares presentan
una amplia variedad de tipos. Poco a
poco, los astrnomos aprendieron a
clasificar las estrellas segn sus
espectros y se dieron cuenta de que cada
tipo espectral corresponde a
propiedades fsicas bien determinadas.
En particular, fue posible determinar la
luminosidad absoluta de muchas
estrellas a partir de sus tipos
espectrales. Esto permiti medir
distancias astronmicas cuando los
mtodos del paralaje o del movimiento
propio resultaban insuficientes.
Tambin se descubri que algunas
estrellas, como las llamadas cefeidas
(por d del Cefeo, el prototipo de ellas),
variaban su brillo en forma cclica. Ms
an, los astrnomos se dieron cuenta de
que el tiempo que tarda cada ciclo,
llamado periodo, estaba relacionado en
forma precisa con la luminosidad
absoluta de la estrella. Este
descubrimiento ha sido de fundamental
importancia para determinar las
distancias csmicas, ya que se pueden
detectar cefeidas muy lejanas y,
midiendo la duracin de su ciclo,
deducir directamente su luminosidad
absoluta.
EL TAMAO DE LA VA
LCTEA
A principios del siglo XX, el
astrnomo holands Jacob Kapteyn
calcul las dimensiones de la Va Lctea
a partir de las distancias estelares
determinadas por el mtodo del
movimiento aparente. Lleg a la
conclusin de que nuestro sistema de
estrellas tena la forma de un disco
grueso de unos 30 000 aos luz de
dimetro y 6 000 aos luz de espesor,
con el Sol cerca del centro. Sin
embargo, Kapteyn haba supuesto que el
espacio interestelar estaba totalmente
vaco. Si existiera polvo o gas en el
espacio sideral, la luz estelar sera
atenuada y las estrellas ms lejanas no
seran visibles; en consecuencia, el
tamao de la Va Lctea poda ser
mayor que el calculado por Kapteyn.
En esa misma poca tuvo lugar un
acontecimiento de crucial importancia
en la historia de la cosmologa: empez
a funcionar el observatorio del monte
Wilson, en la Alta California. En 1908
contaba con el que era en ese momento
el telescopio ms grande del mundo: un
reflector con un espejo de un metro y
medio de dimetro (Figura 14). Unos
diez aos despus se instal all mismo
un telescopio an mayor, con un espejo
de dos metros y medio de dimetro
(Figura 15).
Figura 15. Telescopio de 2.50 m
del Observatorio de Monte Wilson.
Figura 16. Cmulo globular en la
constelacin de Hrcules.
Figura 17. Modelo del Universo
segn Shapley.
Alrededor de 1915, el astrnomo
Harlow Shapley, que trabajaba en
Monte Wilson, encontr una nueva
manera de tomarle las medidas a la Va
Lctea. Utiliz como indicadores de
distancia unos objetos celestes llamados
cmulos globulares, que son
conglomerados, esfricos y muy
compactos, de miles de estrellas (Figura
16), y cuya naturaleza haba sido
descubierta por medio de tcnicas
fotogrficas. Shapley logr identificar
estrellas variables, cefeidas y de otros
tipos, en los cmulos globulares, con lo
que pudo determinar sus distancias.
Resultaron ser objetos extremadamente
lejanos: aun los ms cercanos se
encontraban a 30 000 aos luz de
distancia, ms all de las fronteras del
universo de Kapteyn. Adems, segn las
mediciones de Shapley, los cmulos
estaban distribuidos en una especie de
esfera aplanada, o elipsoide, cuyo plano
central coincida con la Va Lctea:
pero, curiosamente, se vean muchos
ms cmulos en una direccin del cielo
que en otra. Para Shapley, la explicacin
de este hecho era que los cmulos
globulares estaban distribuidos
alrededor de la Va Lctea, y la
asimetra aparente de su distribucin se
deba a que el Sol no estaba en el centro
de la Va Lctea, sino cerca de un borde.
La otra implicacin importante de esta
hiptesis era que nuestro sistema estelar
meda ms de 300 000 aos luz de
dimetro, diez veces ms de lo que
haba calculado Kapteyn. A Shapley se
le ha llamado el Coprnico moderno,
por quitarle al Sol la ltima posicin
privilegiada que conservaba: la de ser
el centro de la Va Lctea.
Figura 18. Una nebulosa espiral.
Figura 19. La nebulosa de
Andrmeda.
Por esas pocas, ya se haba
confirmado que algunas nebulosas eran
nubes de gas relativamente cercanas,
pero aquellas con formas espirales eran
universos-islas? (Figura 18). En 1917,
el astrnomo Ritchey tom una serie de
fotografas de la nebulosa NGC 6946
desde Monte Wilson y encontr en una
de ellas un punto brillante que no se vea
en las anteriores. Ritchey dedujo que se
trataba de una nova: una estrella que
aumenta repentinamente de brillo. El
asunto interes a su colega H. D. Curtis,
quien logr encontrar varias estrellas
ms en distintas nebulosas espirales que
parecan ser novas. Comparando el
brillo de estas novas con el de una tpica
nova en la vecindad del Sol, se deducan
distancias para las nebulosas que
variaban entre medio milln y diez
millones de aos luz. En particular, la
nebulosa de Andrmeda (Figura 19)
resultaba ser nuestra "vecina", a medio
milln de aos luz; y a esa distancia, su
tamao real deba de ser de unos 30 000
aos luz: el mismo tamao que Kapteyn
haba deducido para la Va Lctea!
Por una irona de la historia,
Shapley se neg a aceptar que algunas
nebulosas podan ser universos-islas
semejantes al nuestro, porque el tamao
de la Va Lctea que l haba deducido
era mucho mayor que el de stas. Por
otra parte, Curtis sostena que el tamao
tpico de algunas nebulosas era
comparable al tamao de la Va Lctea
que Kapteyn haba calculado.
Figura 20. Edwin P. Hubble.
Figura 21. Placa de M31
(nebulosa de Andrmeda) en la que
Hubble descubri una cefeida
(marcada VAR).
La solucin al problema se
encontr alrededor de 1930 cuando el
astrnomo suizo Robert J. Trumpler
demostr definitivamente que existe
polvo oscuro en el plano de la Va
Lctea. Las estrellas localizadas cerca
del plano se ven menos luminosas de lo
que son porque su luz es parcialmente
absorbida por el polvo. Haba por lo
tanto, que revisar todas las mediciones
anteriores de distancias, incluyendo las
de novas y cefeidas.
En particular, se encontr que el
tamao de la Va Lctea es tres veces
mayor que el propuesto por Kapteyn y
unas tres veces menor que el calculado
por Shapley; el conglomerado de
cmulos globulares result tener forma
esfrica y no elipsoidal, como haba
supuesto este ltimo. Pero, para
entonces, la verdadera naturaleza de las
nebulosas haba sido por fin elucidada.
Figura 22. El efecto Doppler: la
longitud de una onda se recibe
aumentada o disminuida segn si la
fuente emisora se aleja o se acerca.
Figura 23. Relacin entre la
velocidad y la distancia de una galaxia,
tomada del libro de Hubble: El reino
de las nebulosas. Yale University,
1936. Las observaciones modernas
cubren un rango cien veces mayor y
confirman el descubrimiento original.
LAS OBSERVACIONES DE
HUBBLE
Edwin P. Hubble (Figura 20) naci
en Missouri, Estados Unidos, en 1889.
Despus de practicar boxeo prefesional,
estudiar abogaca y ejercer brevemente
esta ltima profesin, decidi dedicarse
a la astronoma. Terminada la primera
Guerra Mundial, en la que particip
enrolado en el ejrcito de su pas,
empez a trabajar en el observatorio de
Monte Wilson. All, se dedic a estudiar
las nebulosas y pronto pudo demostrar
que algunas de ellas estaban constituidas
por innumerables estrellas. En 1923,
logr identificar una estrella cefeida en
los bordes externos de la nebulosa de
Andrmeda (Figura 21); midiendo su
periodo, dedujo su luminosidad absoluta
y pudo establecer que esa nebulosa se
encuentra a la enorme distancia de un
milln de aos luz. No haba duda de
que se trataba de un universo-isla o, en
lenguaje ms moderno, de una galaxia.
Figura 24. Expansin del
Universo.
Posteriormente Hubble descubri
ms cefeidas en otras nebulosas y
obtuvo valores semejantes para sus
distancias. Sus descubrimientos eran tan
inesperados que no toda la comunidad
astronmica los acept desde un
principio, pero alrededor de 1930 ya
casi nadie dudaba de la validez de sus
mediciones.
Hubble ide diversos mtodos para
medir la distancia a galaxias cada vez
ms lejanas, en las que no era posible
distinguir cefeidas. Not que en las
galaxias cercanas, cuyas distancias ya
haba determinado, las estrellas ms
brillantes tenan todas aproximadamente
el mismo brillo. Hubble midi la
luminosidad de las estrellas ms
brillantes en las galaxias lejanas y,
suponiendo el mismo brillo para todas
ellas, dedujo sus distancias. Para las
galaxias todava ms lejanas, en las que
es imposible distinguir una estrella
aislada, Hubble ide otro mtodo: noto
que las galaxias tienden a agruparse en
cmulos de galaxias, y que en cada
cmulo hay al menos una galaxia gigante
de forma elptica y de luminosidad bien
definida. Buscando gigantes elpticas y
midiendo sus brillos, pudo determinar
tambin sus distancias. La imagen del
Universo que result rebasaba todo lo
imaginable en esa poca: las galaxias se
extendan por millones de aos luz y su
nmero pareca no tener lmite. Pero las
sorpresas no se haban acabado.
Como mencionamos anteriormente,
los astrnomos pueden estudiar la
composicin de una estrella haciendo
pasar su luz por un prisma para exhibir
su espectro. Como vimos al principio de
este captulo, cada elemento qumico se
identifica por un conjunto de lneas que
aparecen en posiciones bien definidas
del espectro y que corresponden a
ciertas longitudes de onda. Pero cuando
una fuente de luz se aleja, sus lneas
espectrales aparecen dezplazadas hacia
el lado rojo del espectro, o sea el lado
de las longitudes de onda ms largas;
del mismo modo, si la fuente se acerca,
sus lneas espectrales se desplazan hacia
el lado violeta. El desplazamiento es
proporcional a la velocidad de la fuente
luminosa: este fenmeno se llama efecto
Doppler (Figura 22). El mismo
fenmeno sucede con las ondas sonoras:
cuando una ambulancia se acerca, el
sonido de su sirena se oye ms agudo y
cuando se aleja ms grave: la razn es
que las ondas sonoras se reciben con
una longitud menor en el primer caso y
una mayor en el segundo.
Varios astrnomos, entre los cuales
se destacan el mismo Hubble y su
colaborador Humason, haban
descubierto que los espectros de las
nebulosas espirales presentaban
corrimientos al rojo como si se alejaran
de nosotros a enormes velocidades
cientos de kilmetros por segundo.
Alrededor de 1930, Hubble tuvo la idea
de comparar las velocidades de las
nebulosas con sus distancias y descubri
una correlacin notable: la velocidad de
recesin era proporcional a la distancia.
Ms precisamente, encontr que si V es
la velocidad y D la distancia de una
galaxia, se cumple la relacin
V = H X D,
Figura 25. Albert Einstein.
donde H es una constante que ahora
llamamos constante de Hubble (Figura
23).
As, todas las galaxias se alejan de
nosotros, y ms rpidamente mientras
ms lejos se encuentran. Acaso nuestra
propia galaxia ahuyenta a las dems?:
evidentemente no, lo que este fenmeno
implica es que el Universo est en
expansin.
Expliquemos esto con un ejemplo:
supongamos que un pastel de pasas se
infla uniformemente. La distancia entre
cada pasa ir aumentando y un
observador que se encuentre en cierta
pasa ver a las dems alejarse de l
(suponiendo que el pastel es
transparente) con una velocidad que
aumenta con la distancia. Este efecto se
ver desde cualquier pasa y nuestro
observador no podr deducir que la suya
es privilegiada. El Universo es anlogo
a ese pastel, con galaxias en lugar de
pasas (Figura 24). Nos encontramos ante
la culminacin de la revolucin
copernicana: ni la Tierra, ni el Sol y ni
siquiera nuestra galaxia pueden aspirar a
ser centros del Universo.
Hubble encontr que la velocidad
de recesin de las galaxias era
aproximadamente de 60 km/seg. por
cada milln de aos luz de distancia.
Actualmente, se cree que el valor
correcto est entre 15 y 30 km/seg. por
milln de aos luz. Esta rectificacin se
hizo en los aos cincuentas, cuando se
descubri que existen dos tipos de
cefeidas con relaciones periodo-
luminosidad algo distintas; tambin
result que Hubble haba confundido
grandes nubes luminosas en algunas
galaxias con sus estrellas ms brillantes.
En consecuencia, la escala corregida del
Universo result ser ms del doble de la
que encontr originalmente Hubble.
Figura 26. La longitud y la latitud
son dos coordenadas con las que se
puede localizar cualquier punto sobre
la superficie terrestre.
La implicacin ms importante de
que el Universo est en expansin es
que, alguna vez en el remoto pasado,
toda la materia debi estar comprimida
infinitamente. A partir de la velocidad
de expansin, es fcil determinar que
sa fue la situacin hace unos 15 mil
millones de aos. El Universo tuvo un
nacimiento; en el lenguaje cientfico
moderno, se ha llamado a ese suceso la
Gran Explosin.
Empero, era necesaria una
revolucin en la fsica para poder
entender e interpretar estos
descubrimientos. Afortunadamente, esa
revolucin se dio mientras Hubble
realizaba sus observaciones.
IV. EL ESPACIO-
TIEMPO CURVO

SI BIEN la mecnica de Newton es
el fundamento de la fsica clsica, deja
de ser vlida en circunstancias que
desbordan el marco de la experiencia
cotidiana; en particular, cuando se
consideran velocidades cercanas a la de
la luz. La misma teora
electromagntica, desarrollada por
James C. Maxwell en el siglo pasado,
no encajaba en la fsica newtoniana, por
lo que, al empezar el siglo XX, se hizo
necesaria una reformulacin de la fsica.
Fue as como, en 1905, Albert
Einstein (Figura 25) formul la Teora
de la Relatividad Especial, que vino a
revolucionar todas nuestras
concepciones cientficas y filosficas.
Aunque tard varios aos en ser
reconocida por los dems cientficos,
esta teora es actualmente uno de los
pilares ms slidos de la fsica
moderna.
Figura 27. Segn la geometra
clsica, dos rectas que se cruzan en un
punto no vuelven a cruzarse.
Figura 28. Pero dos "rectas" s se
cruzan sobre una superficie curva.
En la Relatividad Especial, el
espacio y el tiempo no son dos
categoras independientes, como en la
fsica newtoniana. Por el contrario, el
mundo en el que vivimos se concibe
como un espacio de cuatro dimensiones:
tres del espacio comn, ms el tiempo
interpretado como una cuarta dimensin.
En la teora de Einstein, no existe un
tiempo absoluto, sino que el tiempo
depende del movimiento de quien lo
mide. Otro efecto inesperado, predicho
por esta teora, es que la velocidad de la
luz es la misma con respecto a cualquier
observador, independientemente de la
velocidad con que ste se mueva; la
velocidad de la luz designada
comnmente por la letra c es una
constante fundamental de la naturaleza
19
.
Einstein tambin predijo una
equivalencia entre la masa y la energa
tal que, bajo condiciones apropiadas,
una puede transformarse en la otra segn
la famosa frmula:
E = mc
(E: energa, m: masa). Lo cual se
confirm en forma dramtica aos
despus.

Las fuerzas electromagnticas se
podan describir de una manera muy
natural con el formalismo de la teora de
Einstein, hecha a la medida para ellas,
pero la fuerza gravitacional segua
eludiendo toda descripcin relativista.
La teora de la gravitacin de Newton
funciona perfectamente para objetos con
velocidades pequeas con respecto a la
luz, pero no toma en cuenta la accin de
la gravedad sobre la luz misma. Dicha
accin es imperceptible en nuestra
experiencia cotidiana, pero no siempre
es despreciable en el Universo (el
ejemplo ms espectacular es el de los
hoyos negros, que son cuerpos cuya
intenssima atraccin gravitacional no
deja escapar la luz). Y dado que la
trayectoria de un rayo luminoso parece
un ejemplo natural de "lnea recta", es
de esperarse que un campo gravitacional
intenso altere muy peculiarmente
nuestras concepciones geomtricas.
En 1915, Albert Einstein formul la
teora de la Relatividad General, as
llamada porque generaliz la Teora
Especial para incluir los efectos de la
gravitacin. Con esta teora sacudi
nuevamente los fundamentos de la fsica
clsica. Segn el postulado ms
revolucionario de la Relatividad
General, el espacio en el que vivimos es
curvo y la gravitacin es la
manifestacin de esta curvatura.
Un ejemplo de espacio curvo es la
superficie de la Tierra; es un espacio de
dos dimensiones, en el sentido de que la
posicin de un punto en l se describe
por medio de dos coordenadas: la
longitud y la latitud (Figura 26). Para
comprender las implicaciones
geomtricas de la curvatura, imaginemos
un gemetra que decide comprobar en la
prctica algunos de los postulados
fundamentales de la geometra clsica:
por ejemplo, el de que dos rectas que se
cruzan en un punto no se vuelven a
cruzar (Figura 27). Supongamos que,
para ello, se pasa das y noches trazando
rectas sobre el papel, tratando de
encontrar un par de ellas que se crucen
en dos o ms puntos. La bsqueda
resulta vana, pero, lejos de darse por
vencido, el gemetra decide hacer sus
comprobaciones a gran escala, trazando
rectas de varios miles de kilmetros. El
primer problema al que se enfrenta es el
de precisar el concepto de "recta" a una
escala tan grande. Siendo la Tierra
redonda, una "recta" trazada sobre su
superficie necesariamente es una curva y
ese efecto se hace notable mientras ms
grandes son los tamaos considerados.
Pero el problema tiene una solucin muy
simple: se define una "recta" como la
distancia ms corta entre dos puntos.
Volviendo a nuestro gemetra,
supongamos que traza dos "rectas" de
varios miles de kilmetros que
originalmente se cruzan en un punto.
Esas dos rectas son en realidad
segmentos de crculos y se volvern a
cruzar en el otro lado de la Tierra
(Figura 28). Lo mismo suceder con
otros postulados de la geometra clsica
(por un punto dado slo pasa una recta
paralela a otra recta dada; dos rectas
paralelas entre s nunca se cruzan; los
tres ngulos de un tringulo suman
siempre 180 grados; etc.). Estos
postulados son vlidos a escalas
pequeas, pero nuestro gemetra
comprobar que dejan de aplicarse a
escalas comparables con el dimetro de
la Tierra. De hecho, el gemetra habr
descubierto la curvatura de la Tierra.
Figura 29. Un cuerpo masivo
deforma el espacio-tiempo a su
alrededor.
Figura 30. La evolucin del factor
de escala R (la distancia entre dos
galaxias) en funcin del tiempo, segn
las tres posibilidades descubiertas por
Friedmann.
Figura 31. El espectro
electromagntico. La luz corresponde
a un pequeo rango de frecuencias (A
= Angstrom = 10
-8
cm).
Supongamos ahora que nuestro
imaginario gemetra, provisto de una
nave espacial, decide continuar sus
experimentos en el Sistema Solar. Puede
utilizar como rectas los haces luminosos
de un lser. Encontrar que los
postulados de la geometra clsica dejan
de aplicarse otra vez, aunque, en este
caso, la desviacin ser mnima y slo
podr ser descubierta por mediciones
extremadamente precisas.
Pero si el gemetra encuentra la
manera de proseguir sus experimentos a
escalas cada vez mas grandes, hasta
cubrir el Universo mismo, comprobar
que los postulados de la geometra
clsica dejan de aplicarse cada vez ms
drsticamente: las rectas se cruzan en
ms de un punto, las paralelas se unen o
separan, la suma de los ngulos de un
tringulo de dimensiones csmicas no da
180 grados, etc. En resumen, habr
descubierto la curvatura del Universo.
Einstein descubri que el Universo
es curvo, pero, a diferencia del
hipottico gemetra, lleg a esa
conclusin por medio de razonamientos
lgicos combinados con experiencias
fsicas. Ms an, la causa de la
curvatura es la masa, y la curvatura del
espacio se manifiesta como fuerza
gravitacional. Adems, la masa de los
cuerpos no slo deforma el espacio sino
tambin el tiempo: cerca de un cuerpo
muy masivo el tiempo transcurre ms
lentamente.
Si el Sol atrae a los planetas, es
porque deforma el espacio-tiempo a su
alrededor y los planetas se mueven
siguiendo esa curvatura, al igual que una
canica que se mueve sobre una
superficie curvada (Figura 29). Pero si
bien es fcil visualizar la curvatura de la
superficie terrestre o cualquier otra
superficie contenida en el espacio
"comn" de tres dimensiones, la
curvatura del espacio-tiempo no puede
visualizarse como si estuviera contenida
en un espacio ms amplio de cinco o
ms dimensiones.
Figura 32. Un gas no ionizado
suele ser transparente, pero al
ionizarse, los electrones libres desvan
constantemente las trayectorias de los
fotones, por lo que se pierde la
transparencia.
Afortunadamente, un espacio de
cualquier nmero de dimensiones,
aunque escape a nuestra experiencia e
intuicin, puede estudiarse por medio de
frmulas matemticas. En el siglo XIX,
matemticos como Riemann y
Lobashevski elaboraron nuevas
geometras, perfectamente
autoconsistentes, pero que no satisfacan
algunos de los postulados de la
geometra clsica. En particular,
Riemann desarroll un formalismo
matemtico que permiti estudiar
espacios curvos con cualquier nmero
de dimensiones.
Durante varias dcadas, la
geometra riemanniana fue considerada
como una simple especulacin
matemtica, sin conexin con la
realidad, hasta que Einstein vio en ella
la herramienta matemtica necesaria
para su teora de la gravitacin. Con la
teora de la Relatividad General, el
espacio y el tiempo dejaron de ser
simples escenarios de los fenmenos
naturales, para transformarse en
participantes dinmicos.
La curvatura del espacio-tiempo es
un efecto casi imperceptible en nuestro
sistema planetario; esto no es de
extraarse, pues la fuerza de la
gravitacin es extremadamente dbil
comparada con otras fuerzas de la
naturaleza (basta recordar que, al
levantar una piedra, nuestros msculos
vencen la atraccin gravitacional de
toda la Tierra). Pero la magnitud
sorprendente de la curvatura del
espacio-tiempo se har evidente a la
escala del Universo mismo
20
.

El primer estudio terico del
Universo dentro del marco de la
Relatividad General se debe al mismo
Einstein y data de 1917. Einstein parti
de dos suposiciones bsicas: el
Universo es homogneo e istropo. Por
homogeneidad se endiende que la
materia en el Universo est distribuida,
a gran escala, en forma uniforme tal
como el gas en un recipiente, que se
compone de molculas, slo que en el
caso del Universo las molculas seran
los cmulos de galaxias. Y por
isotropa, que la apariencia del
Universo, tambin a gran escala, es la
misma en todas las direcciones. Estas
dos suposiciones han sido confirmadas
por las observaciones astronmicas
(volveremos a ellas en los prximos
captulos).
Einstein propuso un modelo
cosmolgico segn el cual el Universo
era finito, pero sin fronteras. Esta
concepcin aparentemente
contradictoria se aclara si recordamos
que el espacio es curvo; as como la
superficie de la Tierra es finita, pero sin
bordes, del mismo modo el universo de
Einstein puede cerrarse sobre s mismo
y no tener fronteras. En el modelo
propuesto por Einstein, una nave
espacial que viaje siempre en la misma
direccin regresar a su punto de partida
despus de atravesar todo el Universo,
como un Magallanes csmico.
Todava no se haba descubierto la
expansin csmica en 1917, por lo que
Einstein supuso tambin que el Universo
es esttico, o sea, que no cambia con el
tiempo. Pero las ecuaciones de la
Relatividad General indicaban que el
Universo no poda mantenerse esttico,
sino que se colapsara sobre s mismo
debido a su propia atraccin
gravitacional tal como haba previsto
Newton. La nica solucin que
encontr Einstein fue introducir en sus
frmulas una pequea modificacin que
permita a la fuerza gravitacional
volverse repulsiva a distancias
csmicas, y evitar as el colapso del
Universo.
Poco despus, alrededor de 1922,
el fsico ruso A. A. Friedmann estudi
ms detalladamente las ecuaciones de
Einstein, sin la modificacin introducida
por ste, y lleg a la conclusin de que
el Universo no poda permanecer
inmvil, sino que deba encontrarse en
proceso de expansin. Dependiendo de
la densidad de materia en el Universo,
la expansin seguir, ya sea
indefinidamente o hasta un momento en
que se detenga y empiece una
contraccin (Figura 30). Al principio,
los trabajos de Friedmann no fueron
tomados en serio, pero cuando Hubble
descubri la expansin csmica, los
fsicos y astrnomos se dieron cuenta de
que dicho efecto haba sido predicho
tericamente (Friedmann muri de
tifoidea en 1925 sin ver la confirmacin
de su obra).
Independientemente de Friedmann,
el abad belga Georges Lemaitre estudi
las ecuaciones de Einstein por su cuenta,
pero incluyendo la repulsin csmica, y
lleg a conclusiones semejantes a las
del fsico ruso. Lemaitre demostr que
el Universo esttico de Einstein era
inestable, en el sentido de que cualquier
pequea perturbacin provocara una
expansin o contraccin que no se
detendra nunca. Basado en sus clculos,
Lemaitre formul la hiptesis de que el
Universo se encontraba originalmente en
un estado de compresin tal que toda la
materia formaba un solo y nico ncleo
atmico, que llenaba todo el espacio
csmico disponible: el tomo
primordial. Como esa configuracin era
inestable, en algn momento el Universo
empez a expanderse; el tomo
primordial se rompi en innumerables
pedazos a partir de los cuales se
formaron todos los elementos qumicos
en el Universo. A gran escala, la,
expansin del Universo se desarroll
esencialmente como en el modelo de
Friedmann; a escala ms pequea,
algunas regiones del tomo primordial
se expandieron ms lentamente que
otras, hasta detenerse y empezar a
contraerse en algn momento para
formar las galaxias.
Figura 33. La nebulosa de Orin.
Es una gigantesca nube de gas
ionizado, visible gracias a la luz de las
estrellas de su interior.
En 1946, el fsico Georges Gamow
propuso que el Universo no slo se
encontraba inicialmente a muy altas
densidades, sino tambin a temperaturas
extremadamente altas. Poco despus de
iniciarse la expansin, la materia era
una mezcla homognea de partculas
elementales: electrones, fotones,
protones, neutrones, neutrinos, etc.
Inicialmente, la temperatura era
prcticamente infinita, pero, a medida
que se expanda el Universo, la materia
se fue enfriando; cuando la temperatura
baj a unos mil millones de grados
Kelvin, las condiciones fueron propicias
para la creacin de los elementos
qumicos que componen el Universo. En
los prximos captulos, estudiaremos
con ms detalle la teora de la Gran
Explosin.
V. EL MUNDO DE
LAS
PARTCULAS
ELEMENTALES

EL MUNDO SUBATMICO
PARA poder describir el estado
del Universo en su "infancia" segn las
teoras ms recientes, tendremos que
recurrir a los conocimientos modernos
sobre los constituyentes ms pequeos
de la materia. En este captulo,
abriremos un parntesis y cambiaremos
de escala: del Universo en su conjunto
al mundo microscpico de las partculas
elementales.
La materia est constituida por
tomos. A pesar de lo que indica su
nombre, un tomo no es indivisible:
consta de un ncleo, alrededor del cual
"giran" electrones. Los electrones son
partculas con una carga elctrica
negativa y una masa de 9 [X 10
-28
]
gramos. A su vez, los ncleos atmicos
estn constituidos por dos tipos de
partculas: los protones (de carga
positiva igual en magnitud a la del
electrn) y los neutrones (sin carga);
estas dos partculas tienen masas muy
parecidas: respectivamente unas 1836 y
1838 veces la masa del electrn. El
nmero de protones en un ncleo
atmico determina el tipo de elemento
qumico: el ncleo de hidrgeno consta
nicamente de un protn, el de helio de
dos protones y dos neutrones, y as
sucesivamente; el ltimo elemento que
se encuentra en estado natural, el uranio,
posee 92 protones y 164 neutrones.
Uno de los descubrimientos ms
notables de la fsica moderna es que las
partculas elementales tienen
propiedades de partcula y de onda al
mismo tiempo. Esta dualidad es la base
de la llamada mecnica cuntica y tiene
profundsimas repercusiones fsicas y
hasta filosficas, pero no es ste el lugar
para analizarla. Nos conformaremos con
sealar un ejemplo ilustrativo: la luz,
que se comporta como una onda, est
constituida por una partcula elemental,
e l fotn. Esta partcula se mueve
siempre a la velocidad de la luz
(evidentemente), y no posee masa
aunque s energa. El fotn puede
interpretarse como un paquete de
energa pura; la frecuencia (v) de una
onda luminosa est relacionada con la
energa (E) de los fotones que la
componen a travs de la frmula de
Planck:
E = h v
donde h es la constante de Planck
una de las constantes fundamentales
de la naturaleza. La energa del fotn
determina el color de la luz; por
ejemplo, los fotones de la luz roja tienen
menos energa que los de la luz violeta.
Pero no toda la luz puede ser percibida
por nuestros ojos; la luz ultravioleta, los
rayos X y los rayos gamma estn
constituidos por fotones de mucha
energa, mientras que los de poca
energa constituyen la luz infrarroja, las
microondas y las ondas de radio (Figura
31).
Figura 34. A temperaturas
superiores a los 5 000 millones de
grados los fotones, electrones y
positrones chocan constantemente
entre s, crandose y aniquilandose.
Al principio, los fsicos pensaban
que los electrones, protones, neutrones y
fotones eran las partculas
fundamentales de las que est
constituido todo el Universo.
Desgraciadamente, la naturaleza result
ser mucho ms complicada. Poco a
poco, se fueron descubriendo nuevas
partculas, con propiedades muy
diversas, y pareca que la naturaleza
haba creado una enorme variedad de
ellas nicamente para dificultar el
trabajo de los fsicos, pues ninguna de
las nuevas partculas pareca tener una
utilidad. Casi todas las partculas
elementales son inestables: se
transforman unas en otras hasta terminar
finalmente como electrones y protones
21
,
los cuales son estables afortunadamente
(hasta donde se sabe).

Con el nimo de poner un poco de
orden en el "zoolgico" de las partculas
elementales, algunos fsicos
propusieron, a mediados de los sesentas,
que las partculas elementales pesadas,
como el protn y neutrn, no son en
realidad elementales sino que estn
constituidas a su vez por partculas an
ms elementales: los cuarks. Todava no
se ha podido detectar un cuark aislado, y
probablemente nunca se pueda, pero se
han encontrado recientemente pruebas
indirectas de su existencia.
Originalmente, se haban propuesto tres
tipos de cuarks para construir las
partculas elementales, pero hasta el
momento el nmero ha aumentado a
nueve!
De todas las partculas elementales
"exticas", vale la pena mencionar el
neutrino. Al igual que el fotn, su masa
es nula (o quiz muy pequea, menor
que la del electrn) y se mueve a la
misma velocidad que la luz. Participa en
reacciones nucleares, como el llamado
decaimiento beta, por el que un neutrn
se transforma en un protn, un electrn y
un neutrino. La interaccin del neutrino
con las otras partculas es
extremadamente dbil; siendo inmune a
las fuerzas electromagnticas que
producen la cohesin de la materia,
puede cruzar un cuerpo slido sin
detenerse (de 10neutrinos que
atraviesen la Tierra, apenas uno, en
promedio, ser absorbido). El neutrino
es un fantasma que recorre el Universo.
Como veremos ms adelante, esta
partcula juega un papel muy importante
en cosmologa.
Un hecho notable de la naturaleza
es la existencia de la antimateria. A
todo tipo de partcula elemental
excepto el fotn corresponde tambin
una antipartcula con la misma masa,
pero carga elctrica contraria, adems
de otras propiedades invertidas. As, al
electrn le corresponde el antielectrn,
llamado comnmente positrn, cuya
carga es positiva; al protn le
corresponde al antiprotn, de carga
negativa, etc. Cuando una partcula entra
en contacto con su correspondiente
antipartcula, las dos se aniquilan
produciendo un par de fotones muy
energticos: rayos gamma. La nica
excepcin a esta regla son los neutrinos
y antineutrinos que no pueden producir
fotones.
El proceso inverso tambin es
posible: si dos fotones tienen suficiente
energa, pueden aniquilarse al chocar
entre s y producir un par partcula-
antipartcula.
El proceso de creacin y
aniquilamiento es una excelente
ilustracin de la famosa equivalencia
entre masa y energa dada por la frmula
de Einstein E = mc. Al chocar una
partcula con su antipartcula, la masa de
las dos se transforma ntegramente en la
energa de dos fotones. Inversamente,
dos fotones de mucha energa rayos
gamma pueden, al chocar, transformar
toda su energa en masa de un par
partcula-antipartcula. Un meteorito de
un gramo de antimateria que llegara a la
Tierra se aniquilara con un gramo de
materia terrestre, liberando una energa
equivalente a varias bombas atmicas.
El hecho de que tal acontecimiento no
suceda frecuentemente indica que, por lo
menos en el Sistema Solar, no abunda la
antimateria
22
. Hasta ahora, slo se han
visto antipartculas en los grandes
aceleradores.

LA MATERIA CALIENTE
En nuestra experiencia cotidiana, la
materia a nuestro alrededor se encuentra
a temperaturas relativamente bajas (300
grados Kelvin) y parece tener un
comportamiento apacible. Pero al
aumentar la temperatura, nuevos
fenmenos empiezan a aparecer.
Recordemos que el calor es una
manifestacin macroscpica de la
energa que poseen las molculas de un
cuerpo; stas se mueven y chocan entre
s con velocidades o equivalentemente
energas que dependen de la
temperatura. Un gas "fro" est
constituido de molculas, que, a su vez,
estn formadas de tomos; si se calienta
el gas, las molculas se mueven ms
rpidamente y chocan entre s con ms
fuerza, hasta que, por encima de cierta
temperatura que vara segn el tipo de
molcula, stas se rompen y quedan
tomos sueltos. Estos tomos tambin
poseen energa y chocan entre s;
adems, sus electrones pueden
transformar parte de sus energas en
fotones; por ello un gas caliente brilla.
Si se sigue aumentando la temperatura,
los tomos empiezan a "sacudirse" de
sus electrones; en ese caso, el gas queda
constituido de electrones libres e iones
tomos con menos electrones que
protones, y los electrones emiten
fotones constantemente. Se dice que un
gas en esas condiciones se encuentra
parcialmente ionizado (un ejemplo es el
gas nen que brilla en los tubos usados
para iluminacin). Por encima de cierta
temperatura cuyo valor depende del
elemento qumico los tomos se
sacuden de todos sus electrones y se
tiene entonces un gas totalmente
ionizado: una mezcla de ncleos
desnudos y electrones libres que emiten
constantemente fotones.
Una de las propiedades importantes
de un gas ionizado es que brilla sin ser
transparente; la razn es que los
el ectr ones libres interactan muy
fcilmente con los fotones, chocando
constantemente con ellos, desviando sus
trayectorias y a veces absorbindolos.
En cambio, los tomos no ionizados o
las molculas interactan dbilmente
con los fotones, por lo que un gas no
ionizado (el aire, por ejemplo) puede
ser muy transparente (Figura 32).
(Las nebulosas que mencionamos
en el captulo II las nebulosas
gaseosas y no las galaxias son nubes
de gas ionizado, que en algunos casos
pueden llegar a medir varios aos luz y
tener una masa equivalente a varios
millones de estrellas, como la nebulosa
de Orin (Figura 33). Estas nubes son
calentadas por las estrellas que se
encuentran en ellas.
Figura 35. El factor de escala, en
el Universo cclico.
Hemos mencionado que la materia
y la antimateria se aniquilan al entrar en
contacto. Pero existe una situacin en la
naturaleza en la que pueden coexistir a
temperaturas extremadamente altas Si la
temperatura de un gas llega a ser
superior a unos 5 000 millones de
grados Kelvin, los fotones en el gas
tienen tanta energa que, al chocar entre
s, crean pares de electrn-positrn;
stos se aniquilan con otros electrones y
positrones, pero los fotones producidos
chocan con otros fotones para volver a
crear electrones y positrones, y as
sucesivamente. El resultado neto es que
los electrones, positrones y fotones
pueden coexistir en equilibrio crendose
y aniquilndose continuamente (Figura
34). Si la temperatura del gas es
superior a unos 10 millones de millones
de grados, aparecen tambin protones y
neutrones con sus antipartculas, todos
en equilibrio con los fotones. A
temperaturas an superiores, se tendr
todo tipo de partculas exticas con sus
respectivas antipartculas, incluyendo
cuarks y anticuarks, crendose y
aniquilndose continuamente. Como
veremos, en el siguiente captulo, esta
situacin debi prevalecer durante los
primeros segundos de vida del
Universo.
Figura 36. Evolucin del factor de
escala segn el modelo del Universo
inflacionario.
Figura 37. Produccin de un
ncleo de helio a partir de protones y
electrones.
Figura 38. El radiotelescopio
especialmente diseado por Penzias y
Wilson con el que descubrieron la
radiacin de 3K.
EL MUNDO DE PLANCK
Ninguna teora fsica es absoluta.
Al contrario, todas tienen un rango de
validez fuera del cual se vuelven
intiles. La fsica newtoniana funciona
perfectamente mientras no se tengan que
considerar velocidades cercanas a la de
la luz o dimensiones comparables a la
de los tomos. Cuando un ingeniero
disea un edificio de varios pisos,
utiliza la mecnica de Newton con
resultados excelentes; pero un fsico que
quiera estudiar el comportamiento de un
tomo deber recurrir a la mecnica
cuntica, ya que, a escala atmica y
subatmica, la mecnica newtoniana es
totalmente increble. De manera anloga,
la Relatividad General no puede
describir el mundo subatmico, pero,
desgraciadamente, no disponemos an
de una teora cuntica de la gravitacin
(aunque muchos fsicos tienen la
esperanza de que tal teora surgir en un
futuro no muy lejano).
Nos podemos dar una idea del
lmite de validez de la Relatividad
General a partir de consideraciones
sobre las tres constantes fundamentales
de la naturaleza:
G, la constante de la gravitacin
c, la velocidad de la luz.
h, la constante de Planck
Estas tres constantes aparecen tanto
en la teora de la gravitacin como en la
mecnica cuntica, y de los valores que
tienen depende toda la estructura del
Universo.
Si escogemos un sistema de
medicin en el que la unidad de longitud
es el centmetro, la de tiempo el segundo
y la de masa el gramo, resulta que las
tres constantes tienen los siguientes
valores, determinados
experimentalmente:
G = 6.673... x 10
-
8
(centmetros)/(gramos) (segundos)
c = 2.998...x
10
10
(centmetros)/(segundos)
h =1.055....x 10
-27
(gramos)
(centmetros)/(segundos)
Pero, por supuesto, en otro sistema
de unidades estos valores sern
distintos. Centmetros, segundos y
gramos son unidades convencionales
muy tiles en nuestras experiencias
cotidianas, pero cabe la pregunta de si
no existe un sistema "natural" de
unidades que la misma naturaleza haya
escogido. Planck se dio cuenta de que
combinando G, c, y h entre s, se pueden
obtener nuevas unidades. La
combinacin
tiene dimensiones de longitud y su
valor es aproximadamente 10
-
33
centmetros; se le llama longitud de
Planck. El tiempo que tarda la luz en
recorrer esa distancia es
y es el tiempo de Planck: unos 10-
44 segundos. Finalmente, la
combinacin
es la masa de Planck: unos 10
-
5
gramos. La longitud y el tiempo de
Planck tienen valores tan
extremadamente pequeos que parecen
ser las unidades naturales de otro
mundo, subyacente al mundo
subatmico, con leyes fsicas que no son
totalmente desconocidas; el mundo de
Planck es a los tomos lo que stos al
mundo macroscpico (simplemente para
tener una idea, un electrn mide 10
20
longitudes Planck). Por otro lado, la
masa de Planck es muchsimo mayor que
la masa de una partcula elemental;
podra estar relacionada con las
energas necesarias para "romper" una
partcula elemental, energas que quedan
totalmente fuera de nuestras
posibilidades experimentales.
Si la Relatividad General es
vlida, lo ser slo para estudiar
fenmenos a escalas mucho mayores que
la longitud de Planck.

LAS FUERZAS
FUNDAMENTALES DE LA
NATURALEZA
Es un hecho fundamental de la
naturaleza que existen cuatro tipos de
fuerzas, o interacciones, con las que los
cuerpos interactuan entre s.
Un tipo de fuerza es la
gravitacional, siempre presente en
nuestra experiencia diaria, y tambin a
escala csmica: desde las partculas
elementales hasta las galaxias estn
sujetas a esta fuerza.
Otro tipo de fuerza es la
electromagntica, tambin familiar; es
la responsable de que los electrones se
mantengan unidos a los ncleos
atmicos, los tomos a las molculas, y
las molculas entre s; debido a que
existen cargas positivas y negativas que
se cancelan mutuamente, la fuerza
electromagntica no se manifiesta tan
abiertamente a gran escala como la
gravitacional.
Existe otro tipo de interaccin,
llamada fuerte, que acta nicamente a
nivel subatmico. Los protones en los
ncleos se repelen elctricamente
debido a que tienen cargas del mismo
signo, y sin embargo se mantienen
unidos por la fuerza nuclear
manifestacin de las interacciones
fuertes que es mucho ms intensa que
la elctrica; pero, a diferencia de esta
ltima, la interaccin fuerte es de
alcance microscpico y no se manifiesta
a escala humana.
Finalmente, existe la interaccin
dbil, con la que interactan muy
dbilmente las partculas elementales; es
responsable, entre otras cosas, del
decamiento radiactivo de ciertos
ncleos y, en general, de todos los
procesos en que intervienen los
neutrinos. Precisamente los neutrinos
son tan difciles de atrapar porque slo
interactan dbilmente o
gravitacionalmente con las otras
partculas.
Estas cuatro interacciones tienen
magnitudes muy distintas. Por ejemplo,
la atraccin gravitacional entre un
protn y un electrn es 10
40
veces menor
que la atraccin elctrica entre esas dos
partculas. Asimismo, la fuerza nuclear
entre los protones en el ncleo atmico
es unas cien veces ms intensa que la
fuerza elctrica entre ellos, y esta ltima
es mil veces ms intensa que la fuerza
dbil.
Un sueo de los fsicos modernos
es construir una teora en la que
aparezcan unificadas todas las
interacciones, como si cada una de ellas
fuera una manifestacin de una
interaccin ms general. La idea surgi
a raz de que James Clerk Maxwell, el
ms grande fsico del siglo XIX,
demostr que las fuerzas elctricas y
magnticas son manifestaciones de una
misma interaccin: la electromagntica.
Ya en nuestro siglo, Albert Einstein
pas la ltima parte de su vida tratando
de construir una teora que unificara las
fuerzas gravitacionales y
electromagnticas, pero su bsqueda fue
vana.
Los fsicos parecan haber
abandonado toda esperanza unificadora
cuando surgi una luz a finales de los
aos sesentas: los fsicos Weinberg y
Salam demostraron que se podan
unificar las interacciones dbiles con las
electromagnticas; su teora fue
confirmada posteriormente con
experimentos realizados en aceleradores
de partculas
23
.

Por qu hasta aos recientes los
fsicos no haban percibido una relacin
entre las interacciones
electromagnticas y dbiles?. La
respuesta es que, en los procesos fsicos
entre partculas elementales que se
estudian comnmente, las energas
implicadas son relativamente bajas;
pero, a medida que las energas de las
partculas aumentan, las dos
interacciones empiezan a parecerse cada
vez ms hasta que se vuelven
indistinguibles por encima de cierta
energa crtica una energa que apenas se
puede alcanzar en los aceleradores de
partculas construidos recientemente.
Motivados por el xito de la teora
de Weinberg y Salam, los fsicos han
tratado de construir una teora que
unifique no slo las interacciones
electromagnticas y dbiles, sino
tambin las fuertes con ellas. Una teora
as ha sido propuesta en la actualidad,
pero es extremadamente dficil
confirmarla en forma experimental
porque la energa crtica para la
unificacin de esas tres interacciones
queda totalmente fuera del alcance de la
tecnologa moderna. La teora
mencionada predice que el protn no es
completamente estable, sino que debe de
decaer en otras partculas ms ligeras
aunque la vida promedio de un protn
excede ampliamente la edad del
Universo. Hasta ahora no se ha podido
detectar el decaimiento de ningn
protn, por lo que la teora seguramente
necesitar modificaciones; empero, la
idea de unificar tres interacciones
fundamentales es demasiado atrayente
como para desecharla con facilidad.
Finalmente queda la gran ilusin de
los fsicos tericos: una teora unificada
de las cuatro interacciones
fundamentales. Algunos ya estn
trabajando en ella y quizs se tengan
resultados concretos en el futuro. Los
fsicos sospechan que tal
"superunificacin" se produce cuando
las energas de las partculas exceden la
"energa de Planck": es decir, la masa
de Planck multiplicada por c, lo cual es
una energa fabulosa para una partcula
elemental.
A estas alturas, el lector se estar
preguntando seguramente qu tiene que
ver todo lo anterior con el Universo, con
sus estrellas y sus galaxias?
Sorprendentemente, existe una relacin:
si el Universo naci en un estado de
altsima densidad y temperatura, las
partculas que lo componan recorrieron
toda la gama de energas. Las pocas
ms tempranas del Universo slo se
pueden estudiar a travs de las teoras
modernas de partculas elementales;
recprocamente, la cosmologa puede
servir para confirmar o refutar, a travs
de observaciones astronmicas, dichas
teoras. Los fsicos de partculas
elementales realizan sus experimentos
en aceleradores que requieren de
enormes cantidades de energa, pero
esas energas son risibles a escala
astronmica. El espacio csmico es un
laboratorio que dispone, literalmente, de
toda la energa del Universo; no
podemos manejarlo a nuestro antojo,
pero s podemos aprender a interpretar
sus mensajes.
VI. EN EL
PRINCIPIO ERA

DE DNDE SALI EL
UNIVERSO?
DESPUS de este breve paseo por
el mundo microscpico, volvamos a
nuestro Universo. El primer problema al
que nos enfrentamos es el de saber si
nuestras teoras fsicas pueden describir
el momento mismo de su nacimiento.
Acaso tiene sentido hablar del
principio del tiempo, o considerar
densidades y temperaturas infinitas?
Como sealamos en el captulo anterior,
la Relatividad General deja de ser
vlida a escala del mundo de Planck. Es
obvio, entonces, que la teora de la Gran
Explosin es incapaz de describir el
Universo cuando tena menos de 10
-
44
segundos de existencia, que es el
tiempo de Planck. Pero esta limitacin
es extremadamente generosa y no todos
los fsicos pueden resistir la tentacin
de elaborar teoras sobre el Universo
cuando su edad apenas exceda el
tiempo de Planck.
Lo que vamos a exponer en el
presente captulo podr parecer
terriblemente especulativo, pero y
esto es lo fundamental est basado en
extrapolaciones, temerarias pero
vlidas, de leyes bien establecidas de la
fsica.
Sean o no vlidos para tiempos
muy pequeos, los modelos tericos de
Friedmann predicen que, en el principio
mismo del tiempo, la densidad del
Universo era infinita. A un estado as los
fsicos lo llaman singularidad; esto
nicamente implica que ninguna ley
fsica puede describirlo: ms que un
concepto fsico, la singularidad es un
reconocimiento de nuestra completa
ignorancia. Empero, podemos sosloyar
el problema de la singularidad en forma
decorosa si invocamos la invalidez de la
Relatividad General para tiempos
menores que el tiempo de Planck: no
estamos obligados a describir lo que
queda fuera del campo de la fsica.
Sin embargo, queda la posibilidad
de que el Universo, en lugar de nacer de
una singularidad, haya tenido inicios
ms accesibles al entendimiento. De
hecho, el "estado inicial" del Universo
pudo ser extremadamente simple: tan
simple como un espacio totalmente
vaco. Si se fue el caso, la materia
surgi en algn momento de la nada!; y,
cierto tiempo despus de esta creacin
ex nihilo tiempo no mucho mayor que
el de Planck, las condiciones fsicas
del Universo llegaron a ser como las
supuestas por Friedmann; slo en ese
momento se inici la expansin que
conocemos.
Por extrao que parezca, nuestro
Universo pudo surgir de un espacio
vaco y eterno sin violar las leyes de la
fsica: stas slo requieren que se
conserven ciertas cantidades, como la
carga elctrica, la energa total y el
exceso (o defecto) de partculas sobre
antipartculas. Si el Universo surgi de
la nada, su carga elctrica y su energa
total deben haber sido nulas, y el
nmero de partculas igual al de
antipartculas, tanto ahora como en el
principio, pues sas eran las
condiciones del vaco primordial;
veamos si eso es plausible.
La carga elctrica total del
Universo es nula, segn lo indican todas
las observaciones astronmicas. La
carga del electrn es exactamente la
misma en magnitud, pero de signo
contrario, que la del protn; y todo
indica que el nmero de protones y
electrones en el Universo es idntico.
La energa total del Universo bien
podra ser nula. En efecto, la energa
puede ser tanto positiva como negativa.
En un cuerpo cualquiera, la mayor parte
de la energa se encuentra en forma de
masa segn la frmula de Einstein
E=mc; esta energa es positiva. Por
otra parte, la energa gravitacional es
negativa, lo cual significa simplemente
que hay que impartirle energa a un
cuerpo para alejarlo de otro que lo atrae
gravitacionalmente. Ahora bien, existe
una curiosa relacin entre la energa en
forma de masa de un cuerpo cualquiera,
y su energa gravitacional debida a la
atraccin de toda la materia dentro del
Universo visible: las dos energas tienen
magnitudes comparables (dentro de las
incertidumbres inevitables) pero son de
signo contrario, por lo que resulta
factible que se cancelen mutuamente.
As, la energa total del Universo podra
ser nula, y la energa en forma de masa
estara compensada exactamente por la
energa gravitacional.
Por ltimo, pudo nacer el
Universo con la misma cantidad de
materia y antimateria? Vimos
anteriormente que las partculas y
antipartculas pueden coexistir a muy
altas temperaturas; veremos con ms
detalle en el siguiente captulo que sa
era la situacin durante los primeros
segundos del Universo, cuando haba
casi la misma cantidad de materia y
antimateria. Al bajar la temperatura, las
partculas y antipartculas se aniquilaron
mutuamente y slo sobrevivi un
pequeo excedente de materia. La fsica
moderna tiene una explicacin del
origen de ese excedente: hace algunos
aos, los fsicos encontraron pruebas
experimentales de que existe una
pequesima asimetra entre el
comportamiento de las partculas y el de
las antipartculas.Esa ligera asimetra
pudo causar que, en los primeros
instantes del Universo, se formara un
poco ms de materia que de antimateria.
Qu hizo surgir al Universo de la
nada? Los partidarios de la creacin ex
nihilo tienen una respuesta basada en la
fsica moderna. Segn la mecnica
cuntica, el vaco no est realmente
vaco sino repleto de partculas y
antipartculas, llamadas "virtuales", que
se crean y se destruyen azarosamente; en
una regin microscpica pueden surgir
sbitamente un electrn y un positrn,
que se aniquilan casi inmediatamente en
un tiempo demasiado corto para que
puedan ser detectados; un proceso as se
l l ama fluctuacin cuntica. Para los
lectores incrdulos, sealamos que no
todos los fsicos aceptan la existencia de
fluctuaciones cunticas, aunque todos
admiten que el concepto de vaco
presenta, a la luz de la fsica moderna,
una serie de problemas formidables que
an estamos lejos de entender. Sea lo
que fuere, si se admiten las ideas
anteriores, bien podra ser que el
Universo mismo haya sido una
fluctuacin cuntica del vaco. Y cmo
se gener tal cantidad de materia y
antimateria?; a esto los partidarios de la
creacin ex nihilo contestan que,
despus de todo, se dispuso de un
tiempo infinito para que, alguna vez, se
produjera una fluctuacin cuntica de
la magnitud del Universo. Si la
probabilidad de un evento es
extremadamente pequea, pero no cero,
tendr que suceder alguna vez si se
dispone de tiempo suficiente. A la
pregunta por qu naci el Universo con
las propiedades que le conocemos?, se
contesta fcilmente: de haber nacido
otro tipo de Universo, no existiramos
nosotros para nombrarlo. Y ya para
terminar, podramos preguntarnos si
tiene sentido el concepto de un espacio
vaco, desprovisto de toda materia, pero
en el cual estn dadas las leyes de
fsica. Esta pregunta desborda el campo
de la fsica y nos lleva de lleno a la
metafsica y al misticismo.
Naci el Universo del vaco, o de
una singularidad escondida en el mundo
inescrutable de Planck? Es curioso que
el concepto de la Creacin a partir de la
nada o de un estado indescriptible (el
"caos primordial") ha atrado la
imaginacin humana (se trata acaso de
un arquetipo junguiano?).
Queda an otra posibilidad para la
Creacin. Vimos en el captulo IV que,
segn los clculos de Friedmann, si la
densidad de masa del Universo excede
cierto valor, la expansin csmica se
detendr en algn momento y se iniciar
una contraccin. Eventualmente, toda la
materia del Universo volver a
comprimirse en otra singularidad,
quizs como en los inicios de la Gran
Explosin. Si tal es el destino del
Universo, podemos concebir que la
contraccin terminar en una "Gran
Compresin" a la que seguir otra Gran
Explosin, y as sucesivamente (Figura
35). Un nmero inconmensurable de
ciclos se suceder eternamente, como en
la cosmologa vdica. Consideraremos
la posibilidad de este evento en el
siguiente captulo.
Figura 39. La parte del Universo
accesible a nuestras observaciones se
encuentra dentro del horizonte
csmico, que corresponde justamente
al lugar y momento de la Gran
Explosin. El Universo no era
transparente en un principio, as que
no podemos ver directamente lo que
sucedi durante los primeros cientos
de miles de aos del Universo. Al
volverse transparente, los fotones
emitidos por la materia incandescente
se liberaron sbitamente y ahora los
observamos como la radiacin de
fondo.

EL UNIVERSO
INFLACIONARIO
La mayora de los cosmlogos
modernos piensan que,
independientemente de su origen, el
Universo empez a expanderse en algn
momento tal como lo predice la teora
de la Gran Explosin. Cuando el
Universo tena menos de 10
-35
segundos
(10
8
veces el tiempo de Planck), las
partculas que lo componan posean
tanta energa que las interacciones
fuertes, electromgneticas y dbiles eran
indistinguibles entre s en el sentido
explicado en el captulo anterior. A
los 10
-35
segundos, la temperatura del
Universo era de unos 10
28
grados Kelvin;
si hemos de creer en las teoras de la
Gran Unificacin, fue en ese momento
cuando las interacciones fuertes se
desligaron de las electromagnticas y
dbiles. Hace algunos aos, se
descubri que dichas teoras predecan
un curioso e interesante efecto: la
separacin de las interacciones fuertes
de las otras interacciones debi ser un
proceso extremadamente explosivo de la
materia, en el que se liberaron
cantidades colosales de energa. La
consecuencia ms importante fue que, a
los 10
-35
segundos, el Universo se
expandi muchsimo ms rpidamente
que lo que se esperara segn el modelo
de Friedmann: en menos de 10
-
33
segundos, la distancia entre dos puntos
materiales aument por un factor de
10
28
o ms. Este es el modelo del
Universo inflacionario (Figura 36).
Este modelo se ha vuelto muy
popular porque resuelve de un golpe
varios problemas de la cosmologa. En
primer lugar, explica por qu el
Universo es homogneo en todas las
direcciones, aun en regiones que nunca
tuvieron tiempo de influirse entre s
(volveremos a este problema en el
prximo captulo). Si el Universo sufri
una inflacin violenta, la materia que
estaba inicialmente en contacto fue
arrojada en todas direcciones con
velocidades cercanas a la de la luz y
muy superiores a la velocidad de
expansin predicha por los modelos de
Friedmann en esta forma, regiones del
Universo que vemos en direcciones
diametralmente opuestas estuvieron en
contacto cuando se iniciaba la expansin
csmica.
Figura 40. Una pequea
perturbacin de la densidad en un
medio homogneo puede producir el
colapso gravitacional de una regin
cuya masa contenida exceda un valor
crtico.
Otro problema es el de la densidad
del Universo; en principio, sta podra
tener cualquier valor, pero, curiosamen
te, la densidad observada no difiere lo
suficiente de la densidad crtica para
poder decidir, por lo menos hasta ahora,
si el Universo es abierto o cerrado. El
modelo inflacionario predice que la
densidad del Universo debe ser justo la
crtica, lo cual es compatible con las
observaciones astronmicas.
En algn momento, la inflacin
debi de detenerse (sta es la parte ms
oscura de la teora) y dar lugar a una
expansin como la predicha por
Friedmann. La evolucin posterior del
Universo fue ms apacible; as, por
ejemplo, a los 10
-12
segundos la
temperatura haba bajado a 10
16
grados
Kelvin y fue en ese momento cuando se
separaron tambin las interacciones
dbiles de las electromagnticas; este
proceso no fue tan catastrfico como el
que caus la inflacin. Con el paso de
los microsegundos, el Universo fue
evolucionando y la parte especulativa de
la teora va disminuyendo.
El concepto del Universo
inflacionario est basado en ciertas
teoras de partculas elementales que
an no han sido confirmadas
plenamente, pero la idea es muy
interesante y ofrece la posibilidad de
investigar las pocas ms remotas del
Universo. Veremos ms adelante que las
teoras mencionadas ofrecen la
posibilidad de entender el origen de las
galaxias.
VII. LOS
INSTANTES
INICIALES


El dimetro del Aleph
sera de dos o tres
centmetros, pero el
espacio csmico
estaba ah, sin
disminucin de tamao.
JORGE LUIS
BORGES, El Aleph

LOS PRIMEROS TRES
MINUTOS
DESPUS de la inflacinsi
realmente ocurri, prosigui la
expansin csmica, de acuerdo con la
teora de la Gran Explosin. Debido a
sus altsimas temperaturas, el Universo
debi ser inicialmente una "sopa de
cuarks" y anticuarks, electrones,
positrones, neutrinos, antineutrinos, etc.,
que se creaban y aniquilaban
continuamente. Un millonsimo de
segundo despus de la Gran Explosin,
la temperatura del Universo haba
bajado unos 10grados Kelvin, se cree
que a esas temperaturas los cuarks y
anticuarks pueden combinarse para
formar las partculas elementales como
el protn, el neutrn y muchas ms,
incluyendo sus antipartculas. Vamos a
seguir la evolucin del Universo a partir
de ese momento.
Despus de un millonsimo de
segundo, a una temperatura inferior a
10 grados Kelvin, los protones y
neutrones ya no pudieron coexistir con
sus respectivas antipartculas y se
aniquilaron mutuamente, transformando
toda su masa en energa en forma de
fotones. Afortunadamente, exista un
ligersimo exceso de materia sobre
antimateria que sobrevivi por no tener
una contraparte con la cual aniquilarse
(en el captulo anterior, sealamos un
posible origen de este exceso): la
materia actual es el residuo de lo que
qued en aquella poca. Se ha calculado
que por cada gramo que sobrevivi
tuvieron que aniquilarse del orden de
mil toneladas de materia y antimateria;
la cantidad de energa liberada por tal
proceso rebasa todo lo concebible.
Un segundo despus de la Gran
Explosin, la temperatura era de unos
10
10
grados Kelvin. Los constituyentes
principales del Universo eran: protones,
electrones, positrones, neutrinos,
antineutrinos y fotones. Todos ellos
interactuaban entre s incluyendo los
elusivos neutrinos, ya que sus energas y
la densidad de la materia eran lo
suficientemente altas para no dejarlos
libres.
Los neutrones que no se encuentran
formando parte de un ncleo atmico no
son partculas estables. Un neutrn
aislado decae espontneamente en un
protn, un electrn y un antineutrino. La
masa de un neutrn es ligeramente
superior a la de un protn ms la de un
electrn, por lo que, al decaer, esa
diferencia de masa se transforma en
energa del electrn y del antineutrino
producidos. Por el contrario, un protn
no decae espontneamente: slo puede
transformarse en un neutrn si choca con
un electrn o un antineutrino cuyas
energas sean suficientes como para
compensar la diferencia de masa.
A temperaturas de 10 10 grados
Kelvin, las partculas elementales en el
Universo tenan suficiente energa para
permitir que los protones y neutrones se
transformaran continuamente unos en
otros. Pero, al ir bajando la temperatura,
disminuy la abundancia de neutrones,
ya que era cada vez ms difcil que se
produjeran para reponer los que se
transformaban en protones.
Sigui bajando la temperatura: a 5
000 millones de grados Kelvin, todos
los positrones se aniquilaron con los
electrones quedando slo el excedente
de estos ltimos; el resultado final fue
un nmero igual de protones y electrones
(la carga elctrica neta del Universo es
cero). Por esa misma poca, los
neutrinos y antineutrinos empezaron a
dejar de interactuar con el resto de la
materia.
Figura 41. En una estrella, la
presin y la gravedad se compensan
mutuamente.
Despus de tres minutos de
iniciada la expansin csmica, la
temperatura haba bajado a 1 000
millones de grados Kelvin. A partir de
ese momento, la especulacin va a ceder
el lugar a los hechos comprobables.
Hemos sealado que la cantidad de
neutrones fue disminuyendo con la
temperatura, pero, antes de que
desaparecieran por completo, las
condiciones se volvieron favorables
para que entraran en escena nuevos tipos
de reacciones. Al chocar un protn y un
neutrn, se pueden unir para formar un
ncleo de deuterio (hidrgeno pesado).
A su vez, los ncleos de deuterio chocan
entre s y llegan a formar, a travs de
varias reacciones nucleares, ncleos de
helio y elementos ms pesados (Figura
37). Lo interesante de este proceso es
que ocurre a una temperatura crtica de
unos 1 000 millones de grados Kelvin.
A temperaturas superiores, los protones
y neutrones tienen demasiada energa y
destruyen, al chocar, los ncleos de
deuterio que se hayan podido formar. A
temperaturas menores, los ncleos de
deuterio que tienen carga elctrica
positiva no poseen suficiente energa
para vencer su repulsin elctrica, por
lo que les es imposible unirse y formar
ncleos ms pesados.
A temperaturas inferiores a los 1
000 millones de grados Kelvin, los
ncleos atmicos que lograron formarse
no podrn volverse a destruir, por lo
que fijarn la composicin qumica
posterior del Universo. Todos los
clculos tericos indican que, despus
de tres minutos, la masa del Universo
qued compuesta aproximadamente por
75% de hidrgeno, 25% de helio y
apenas una traza de otros elementos.
sta es la composicin qumica que
tena el Universo en una poca remota,
antes de que nacieran las estrellas
(veremos ms adelante que la mayora
de los elementos que encontramos en la
Tierra no son primordiales, sino que
fueron "cocinados" en el interior de las
estrellas). La abundancia de helio
primordial se ha podido calcular a partir
de observaciones astronmicas y el
resultado concuerda extraordinariamente
bien con la prediccin terica; sta es
una de las pruebas ms fuertes en favor
de la teora de la Gran Explosin.
LA RADIACIN DE FONDO
Despus de tres minutos, y durante
los siguientes cien mil aos, no sucedi
nada particular. El Universo sigui
expandindose y enfrindose
continuamente. La materia consista
principalmente de ncleos de hidrgeno
y helio, de electrones libres y de fotones
(adems de los neutrinos y antineutrinos
que ya no interactuaban con el resto de
la materia): en resumen, un gas ionizado.
Como explicamos en el captulo V, la
materia en esas condiciones brilla, pero
no es transparente a la luz debido a que
los fotones chocan constantemente con
los electrones libres.
Cuando la temperatura baj a unos
4 000 grados Kelvin, la situacin
cambi drsticamente. Los electrones,
que hasta entonces andaban libres,
pudieron, por primera vez, combinarse
con los ncleos atmicos y formar los
primeros tomos: sa fue la poca de la
recombinacin. La materia en el
Universo dej de ser un gas ionizado; al
no quedar electrones libres, los fotones
dejaron de interactuar con la materia y
siguieron su evolucin por separado. A
partir de ese momento, el Universo se
volvi transparente.
En nuestra poca, unos 15 000
millones de aos despus de la Gran
Explosin, el Universo se ha enfriado
considerablemente, pero los fotones que
fueron liberados en la poca de la
recombinacin deben estar presentes
todava, llenando todo el espacio
csmico. Esos fotones fueron emitidos
por la materia cuando se encontraba a
una temperatura de unos 4 000 grados.
Un gas a algunos miles de grados radia
principalmente luz visible e infrarroja;
pero recordemos que el Universo est en
expansin y que, por lo tanto, la materia
que emiti los fotones csmicos se est
alejando actualmente de nosotros a
velocidades muy cercanas a la de la luz.
Por lo tanto, los fotones emitidos han
sufrido un enorme corrimiento al rojo; la
teora predice que deben de observarse,
en nuestra poca, en forma de ondas de
radio. sta es la forma de radiacin que
emite un cuerpo a unos cuantos grados
sobre el cero absoluto, que
correspondera, en consecuencia, a la
temperatura actual del Universo.
Figura 42. El ciclo protn-protn
En 1965, los radioastrnomos
estadounidenses Penzias y Wilson
descubrieron una dbil seal de radio
que provena uniformemente de todas las
regiones del firmamento, sin variar ni
con la direccin, ni con el tiempo
(Figura 38). Al principio pensaron que
era un defecto de su antena de radio y
trataron de eliminarla por todos los
medios. Pero la seal segua ah.
Finalmente, se convencieron de que
tena un origen csmico: eran los fotones
"fsiles" que quedaron de la poca de la
recombinacin. Ms an, determinaron
que la temperatura actual del Universo
(derivada de la energa de esos fotones
"fsiles") es de unos tres grados sobre
el cero absoluto. El descubrimiento de
esta radiacin de fondo es otra de las
pruebas ms importantes en favor de la
teora de la Gran Explosin.
FINITO O INFINITO?
Figura 43. La nebulosa del
Cangrejo.
Regresemos por un momento al
problema de la extensin del Universo y
reexaminmoslo a la luz de la
cosmologa moderna. Es el Universo
finito o infinito? Hemos visto qu los
modelos de Friedmann admiten dos
posibilidades: un universo cerrado
sobre s mismo, que se expande hasta
cierto punto y luego se contrae, y un
universo abierto, de volumen infinito,
que se expande eternamente (el primer
caso est acorde con la concepcin
original de Einstein de un universo
limitado pero sin fronteras).
En principio, el Universo es
abierto o cerrado segn si su densidad
de masa en el momento actual excede o
no cierto valor crtico que, segn los
modelos de Friedmann, est dado por la
frmula
donde H es la constante de Hubble
y G la constante gravitacional. Este
valor resulta ser de unos 2 X 10
-29
gramos por centmetro cbico, o algo as
como diez tomos de hidrgeno por
metro cbico. Desgraciadamente, an no
se ha podido determinar con suficiente
precisin la densidad real del Universo
para compararla con la crtica. (Unos
cuantos tomos por metro cbico parece
una densidad extremadamente baja, pero
no debemos olvidar que los cuerpos
densos como las estrellas y los planetas
son apenas puntos en la inmensidad del
vaco csmico; la densidad a la que nos
referimos es un promedio universal.)
Los astrnomos han estimado que si la
masa en el Universo es principalmente
la de las estrellas que brillan, entonces
la densidad del Universo no llegara a
una centsima de la crtica, y el
Universo, por lo tanto, debe ser abierto.
Sin embargo, no es evidente que la
mayor parte de la materia en el Universo
brille lo suficiente para ser visible. Se
ha podido demostrar que las galaxias en
los cmulos galcticos no podran
mantenerse unidas por su mutua
atraccin gravitacional, a menos de que
sus masas fueran sensiblemente
superiores a la visible. El problema de
la "masa faltante" an no se ha podido
resolver satisfactoriamente. Esta masa
podra encontrarse en forma de estrellas
enanas casi sin brillo, de nubes opacas,
de "halos" galcticos, de gas
intergalctico, de polvo, de pedruscos,
de hoyos negros o hasta de partculas
elementales exticas, que interactan
slo gravitacional o dbilmente con la
materia comn y que, por lo tanto, no
pueden descubrirse directamente.
Existe una manera indirecta de
determinar la densidad del Universo.
Segn los clculos de los cosmlogos,
las abundancias de los elementos
qumicos que se produjeron a los tres
minutos dependen de la velocidad de
expansin del Universo, y sta, a su vez,
depende de su densidad. Se ha
demostrado que la abundancia del helio
primordial debe de variar entre 25 y
30%, segn la densidad del Universo
en otras palabras, segn si es abierto o
cerrado por otra parte, la abundancia
del deuterio primordial es muy sensible
a la densidad, pero, siendo este
elemento muy raro, es mucho ms difcil
detectarlo. No es un problema simple
estimar, a partir de observaciones
astronmicas, cul fue la composicin
primordial de la materia, porque las
estrellas han estado "contaminando" el
medio interestelar, como veremos en el
captulo siguiente. Pero aun
aproximadas, las determinaciones ms
recientes de la cantidad de helio y
deuterio primordiales son compatibles
con un Universo abierto: indican que la
densidad del Universo es superior a la
de la materia visible, pero no excede la
densidad crtica. Recordemos que,
segn la teora inflacionaria, la densidad
real debera ser justamente la crtica.
Hace algunos aos, un grupo de
fsicos soviticos anunci un
descubrimiento que caus mucho
revuelo: el neutrino pareca tener, en
contra de lo que se crea, una pequea
masa. An no hay unanimidad entre los
fsicos sobre este hallazgo y todava no
se ha podido confirmar por medio de
experimentos independientes; pero si la
masa del neutrino no es exactamente
cero, se tendran repercusiones muy
interesantes para la cosmologa. En
primer lugar, la mayor parte de la masa
csmica podra encontrarse en forma de
neutrinos y hasta ser suficiente para
cerrar el Universo! Tambin podra ser
que la "masa faltante" de los cmulos de
galaxias est constituida por neutrinos
atrapados por la atraccin gravitacional
de stas. Y quizs estamos nadando en
un mar de neutrinos sin sospecharlo. En
un futuro cercano sabremos con certeza
si el destino del Universo est regido
por estas partculas fantasmas.

EL HORIZONTE DEL
UNIVERSO
Si el Universo fuera abierto, su
volumen sera infinito y, por lo tanto,
tambin su masa sera infinita. Sin
embargo, debemos distinguir entre el
Universo como un todo y la parte de l
que es accesible a nuestras
observaciones. Si el Universo naci
hace quince mil millones de aos, no
podemos ver objetos que se encuentren
ms lejanos que la distancia de quince
mil millones de aos luz, pues la luz
emitida por ellos necesitara un tiempo
superior a la edad del Universo para
llegar a nosotros. As, nuestro Universo
visible llega hasta un horizonte que se
encuentra a unos quince mil millones de
aos luz. Evidentemente, el volumen y la
masa del Universo visible son finitos.
Mientras ms lejos vemos en el
Universo, vemos ms atrs en el tiempo.
Objetos que se encuentran a mil aos
luz, por ejemplo, se ven como eran hace
mil aos; del mismo modo, si
pudiramos ver el horizonte del
Universo, estaramos observando el
momento mismo de la Creacin. Y si no
es posible ver nada detrs del horizonte,
es porque ms all de l an no haba
nacido el Universo. Sin embargo, con el
fin de no especular innecesariamente,
recordemos que de todos modos la
materia del Universo no era transparente
en el principio, por lo que no podemos
observar aquello que sucedi antes del
momento de la recombinacin (Figura
39).
El horizonte, del Universo se
ensancha un ao luz cada ao y, al pasar
el tiempo, vemos objetos cada vez ms
lejanos. Del mismo modo, el horizonte
era ms estrecho en el pasado; por
ejemplo, al tiempo de Planck el radio
del "Universo visible" era igual a la
longitud de Planck; 10-10 segundos
despus de la Gran Explosin el
Universo visible era del tamao del
Aleph de Borges; y un segundo despus,
haba alcanzado un radio de 300 000
kilmetros.
Figura 44. Esquema de una
galaxia elptica.
Segn indican todas las
observaciones astronmicas que se han
efectuado hasta ahora, la distribucin
promedio de la materia es homognea en
todo nuestro Universo visible. Esta
homogeneidad ha sido, en s, todo un
enigma. Si consideramos dos regiones
del Universo cercanas a nuestro
horizonte, pero en direcciones
diametralmente opuestas, encontramos
que sus densidades son las mismas, a
pesar de que el tiempo que tardaran en
influenciarse fsicamente es mayor que
la edad del Universo (no olvidemos que
ninguna seal, interaccin o cuerpo
material puede viajar ms rpido que la
luz). Cmo regiones tan alejadas
pudieron "ponerse de acuerdo" para
adquirir la misma densidad? De nada
sirve invocar el hecho de que
inicialmente la materia del Universo
estaba muy concentrada, pues al tiempo
de Planck el radio del "Universo
visible" era igual a la longitud de
Planck, y no poda haber influencia entre
regiones ms alejadas entre s que esa
distancia; regiones muy lejanas del
Universo que ahora vemos en
direcciones opuestas tampoco tuvieron
tiempo de influenciarse en pocas muy
remotas, a pesar de estar ms cerca
entre s. Como vimos en el captulo
anterior, la teora del Universo
inflacionario ofrece una solucin al
problema de la homogeneidad.
Por ltimo, sealemos que nada
nos garantiza que en un futuro muy
remoto, cuando el horizonte csmico se
haya ensanchado algunos miles de
millones de aos luz ms, no se revele
una nueva estructura csmica, que no
corresponda a los modelos de
Friedmann. Pero dejemos ese problema
a nuestros sucesores en el Universo.
VIII. OTRAS
TEORAS DEL
UNIVERSO

POR QU LA GRAN
EXPLOSIN?
LA MAYORA de los fsicos y
astrnomos de la actualidad est
convencida de que la teora de la Gran
Explosin es esencialmente correcta.
Las pruebas ms fuertes aparte de la
expansin misma del Universo, son la
radiacin de fondo y la abundancia del
helio primordial. Estos dos
descubrimientos, relativamente
recientes, inclinaron definitivamente la
balanza hacia la Gran Explosin. Hay
que insistir en que esta teora no es un
dogma nadie pretende que lo sea,
sino una explicacin simple y natural de
varios hechos observacionales que, de
otra forma, no pueden comprenderse y,
mucho menos, relacionarse entre s.
Por otra parte, la objecin ms
seria a la teora de la Gran Explosin
era que la edad del Universo, deducida
de los datos de Hubble, resultaba
incmodamente corta, pues no exceda
la edad de la Tierra calculada por
mtodos geolgicos; pero este escollo
fue superado cuando, en los aos
cincuentas, se revisaron todos los datos
observacionales y se encontr que la
expansin del Universo era ms lenta
que la estimada por Hubble y, por lo
tanto, la edad del Universo bastante
mayor de la que se pensaba.
En cuanto al aspecto terico, se
puede cuestionar la validez de la
Relatividad General, sobre la cual est
basada la teora de la Gran Explosin.
Nadie duda de que la mecnica de
Newton tiene limitaciones, pero se han
propuesto otras teoras gravitacionales
que tambin la generalizan. Son muy
pocos los experimentos u observaciones
que se han podido hacer hasta la fecha
para decidir cul teora gravitacional es
la correcta; hasta ahora, la de Einstein
ha pasado todas las pruebas, mientras
que otras teoras se han enfrentado a
serias dificultades. Pero no se puede
afirmar que la Relatividad General ha
sido confirmada ms all de toda duda.
En todo caso, el gran mrito de esta
teora es la simplicidad y la coherencia
de sus conceptos, que la distinguen de
teoras rivales; si la esttica tiene algn
valor en las leyes de la naturaleza,
entonces podemos confiar en la
Relatividad General.
Para no ser parciales, vamos a citar
a continuacin algunas de las teoras
cosmolgicas rivales de la Gran
Explosin; sealando, cuando as sea el
caso, las dificultades con que se han
topado para ser aceptadas plenamente.
Algunas de estas teoras proponen
premisas totalmente distintas de la teora
de la Gran Explosin, mientras que otras
son variaciones sobre este tema.



LA TEORA DEL ESTADO
ESTACIONARIO
Aquellos que rehsan aceptar que
el Universo tuvo un principio, pueden
encontrar una opcin satisfactoria en la
teora del estado estacionario. Segn
sta, el Universo no slo es uniforme en
el espacio, sino tambin en el tiempo;
as como, a gran escala, una regin del
Universo es semejante a otra, del mismo
modo su apariencia ha sido la misma en
cualquier poca, ya que el Universo
existe desde tiempos infinitos. Pero
cmo reconciliar la expansin del
Universo con su apariencia eterna? Si se
expande, su densidad debe de disminuir
al paso del tiempo. La hiptesis
fundamental de los proponentes del
Universo estacionario es que nueva
materia se crea continuamente de la
nada, con lo cual la densidad del
Universo se mantiene constante a pesar
de la expansin. Para ello, es necesario
que se creen aproximadamente 10
-
24
gramos de materia por kilmetro
cbico cada ao, masa que equivale a
apenas un tomo de hidrgeno.
Evidentemente, queda del todo fuera de
nuestras posibilidades comprobar
experimentalmente si tal efecto existe.
Por otra parte, la teora no postula que
la materia nueva se crea uniformemente
por todo el espacio; podra ser que nace
en regiones muy especficas, como por
ejemplo en los ncleos de las galaxias,
donde ocurren fenmenos muy extraos,
como veremos en el captulo X.
La teora del estado estacionario
perdi su popularidad cuando se
descubri la radiacin de fondo, ya que
no la explica de manera natural, en
contraste con la teora de la Gran
Explosin. Adems, la suposicin de
que se crea masa, y justamente en la
proporcin necesaria para mantener
constante la densidad del Universo, es
totalmente ad hoc y no est sustentada en
ninguna teora fsica o hecho observado.

LA HIPTESIS DEL FOTN
CANSADO
Hemos indicado hasta ahora que el
corrimiento de las lneas espectrales de
las galaxias se debe al efecto Doppler:
sta es la nica explicacin en el marco
de la fsica contempornea. Sin
embargo, no puede excluirse la
posibilidad de que algn fenmeno
desconocido, y no la recesin de las
galaxias, sea la causa del corrimento.
El mismo Hubble fue
extremadamente cauto al respecto.
Siempre tuvo cuidado de sealar que el
corrimiento al rojo se debe,
probablemente, al efecto Doppler, pero
que otras explicaciones no pueden
excluirse a priori. La aprehensin de
Hubble se deba a que la edad del
Universo que resultaba de sus
observaciones era incompatible con la
edad de la Tierra. Cuando esta aparente
contradiccin se resolvi, cobr nuevo
vigor el concepto de que las galaxias
realmente se alejan de nosotros.
Si no se acepta que el Universo
est en expansin, sino que las galaxias
se encuentran fijas a la misma distancia,
slo se puede postular que los fotones
pierden energa "se cansan" al
atravesar las distancias csmicas, por lo
que nos llegan con menos energa de la
que disponan al iniciar su travesa o
sea, corridos hacia el rojo. Empero,
nuestros conocimientos de la fsica no
aportan ningn sustento a esta hiptesis.
Un fotn no puede perder energa a
menos de que choque con otra partcula,
pero esto provoca tambin que la
trayectoria del fotn se desve. Despus
de un gran nmero de choques los
fotones que transportan la imagen de un
objeto se desvan aleatoriamente,
volviendo borrosa la imagen. Sin
embargo, nada de esto sucede con las
galaxias: sus imgenes son ntidas, sus
lneas espectrales estn claramente
localizadas, y los objetos csmicos ms
lejanos no se ven como manchas
borrosas.
La nica otra circunstancia que se
conoce en la que un fotn pierde energa
es cuando tiene que escapar de la
atraccin gravitacional de un cuerpo
masivo. Sin embargo, se puede
demostrar que esto ocurre a costa de que
las lneas espectrales se ensanchen
notablemente, lo cual no se ha detectado.
Adems, una galaxia lejana exhibe un
corrimiento al rojo uniforme en toda su
extensin, mientras que su masa est
concentrada en su ncleo y, por lo tanto,
su atraccin gravitacional es ms intensa
all.

ES CONSTANTE LA
CONSTANTE DE LA
GRAVITACIN?
De qu orden de magnitud es el
tiempo caracterstico de los procesos
atmicos? Si combinamos la carga q de
un electrn con su masa m y la
velocidad de la luz c, podemos formar
la cantidad q/mcque tiene unidades de
tiempo: equivale a unos 10
-23
segundos; y
es la unidad de tiempo ms apropiada
para describir los fenmenos
atmicos
24
.
Si medimos la edad del Universo
en esa unidad atmica obtenemos,
evidentemente, un nmero inmenso:
aproximadamente 10 40. No habra nada
de qu sorprendernos si no fuera por una
curiosa coincidencia. Hemos visto que
la fuerza elctrica entre un protn y un
electrn es unas 10
40
veces: ms intensa
que la gravitacional Es una casualidad
que este nmero tambin sea,
aproximadamente, la edad del Universo
medida en unidades atmicas? No hay
ninguna respuesta obvia; podra ser una
casualidad, sin ninguna consecuencia,
como podra ser la clave de un
problema cosmolgico fundamental.
Hace algunas dcadas, el fsico
britnico Dirac formul la hiptesis de
que, la constante de la gravitacin G no
es en realidad constante sino que
disminuye con el tiempo, por lo que la
fuerza gravitacional en el pasado era
ms intensa. Segn Dirac, la fuerza
electromagntica y la gravitacional entre
un protn y un electrn tenan la misma
intensidad cuando naci el Universo,
pero la "constante" gravitacional fue
disminuyendo proporcionalmente con el
tiempo; en el presente, es 10
40
veces ms
pequea que en el "principio", porque
han transcurrido 10
40
unidades atmicas
de tiempo.
La conjetura de Dirac ha inspirado
diversas teoras gravitacionales y
cosmolgicas. La nica manera segura
de comprobarlas o refutarlas es medir
directamente una posible variacin de
G. Por ejemplo, si la gravitacin
disminuye con el tiempo, la Tierra
debera de inflarse lentamente, lo cual
tendra implicaciones geolgicas que
merecen estudiarse. Asimismo, la Luna
se encontrara ms cercana a la Tierra
en el pasado y el mes lunar habra sido
ms corto. A partir de estas
consideraciones, se ha podido
establecer que G no vara con el tiempo
en ms de una parte en 10
10
cada ao
que corresponde a la precisin de las
mediciones pero la hiptesis de Dirac
predice una variacin an menor, por lo
que todava no se puede afirmar nada
definitivo sobre la constancia de G.
En cuanto al Universo, una fuerza
gravitacional ms intensa en el pasado
habra afectado la expansin inicial, y
esto, a su vez, modificado la produccin
de helio primordial. Desgraciadamente,
las teoras con G variable que han
aparecido hasta ahora no son lo
suficientemente precisas para predecir
una abundancia especfica de helio u
otros elementos, por lo que an no se
puede afirmar algo sobre la variacin de
G con base en la sntesis de los
elementos primordiales.

EL UNIVERSO DE MATERIA Y
ANTIMATERIA
Cuando miramos el cielo y vemos
estrellas y galaxias, podemos estar
seguros de que estn hechos de materia y
no de antimateria? Una respuesta
rigurosa sera negativa: las propiedades
de la materia y la antimateria son las
mismas, excepto por un cambio global
del signo de las cargas (y la pequea
asimetra que ya mencionamos, pero que
no tiene importancia para las
consideraciones que siguen). Un
antitomo estara formado por un ncleo
(de carga negativa) de antiprotones y
antineutrones, rodeado de positrones (de
carga positiva); pero la luz emitida por
tal antitomo y particularmente el
espectro sera idntico a la emitida
por un tomo normal. Por ello resulta
imposible determinar si un objeto que se
ve a lo lejos, en el espacio, est
constituido de materia o antimateria, ya
que el nico conocimiento que tenemos
de l es a travs de la luz que nos
manda. Quizs la galaxia de Andrmeda
est hecha de antimateria. Y quizs
algunas de las estrellas que vemos en
nuestra galaxia son "antiestrellas". La
nica manera de confirmarlo
directamente es enviarles una sonda
espacial y ver si, al contacto con ellas,
se aniquila ntegramente.
Sin embargo, no todo lo posible es
real, y no hay ninguna razn perentoria
de que la antimateria sea tan abundante
como la materia. Muy por el contrario,
el hecho de que el Universo est en
expansin y que, por lo tanto, su
densidad de masa haya sido alta en el
pasado remoto, descarta la posibilidad
de que parte de la antimateria haya
podido evitar el contacto con la materia
y se haya salvado de la aniquilacin
(cuando la temperatura csmica baj a
10
9
grados Kelvin). En sntesis, una
abundancia comparable de materia y
antimateria es incompatible con la teora
de la Gran Explosin.
Otra dificultad es que si las nubes
interestelares fueran parcialmente de
antimateria, se estaran aniquilando y
produciran un flujo continuo de rayos
gamma. Los satlites artificiales
diseados especialmente para estudiar
rayos csmicos no han detectado nada
que pueda corresponder a tal proceso.
Si existen antiestrellas o
antigalaxias en el Universo, podran,
ocasionalmente, entrar en contacto con
estrellas o galaxias de materia y
producir explosiones catastrficas.
Algunos fsicos han sugerido que ste es
el origen de la actividad en los ncleos
galcticos y en los cuasares (vase el
cap. X). Por lo que respecta a la vida
organizada, esperemos que si existen
seres de antimateria en algn lugar del
Universo, no tengan la ocurrencia de
visitarnos, pues las consecuencias seran
fatales para ambos.
IX. LA
EVOLUCIN
CSMICA

EL ORIGEN DE LAS
ESTRELLAS Y LAS GALAXIAS
HASTA ahora hemos descrito la
evolucin del Universo como si su
densidad fuera homognea en todo el
espacio, una suposicin que es vlida
mientras se consideren regiones muy
grandes con respecto a los cmulos de
galaxias. Pero, en una escala ms
pequea, la distribucin de la materia en
el Universo dista mucho de ser
uniforme; por el contrario, se encuentra
concentrada en estrellas, que forman
galaxias, que a su vez se agrupan en
cmulos, separados entre s por
inmensas regiones casi totalmente
vacas. Una teora cosmolgica no
puede ser completa si no explica
tambin el origen de la estructura a
"pequea" escala del Universo. Vamos a
considerar este problema a
continuacin.
Ms lejos se mira en el Universo y
ms atrs se ve en el tiempo, por la
demora de la luz en recorrer las
distancias csmicas. A medida que han
ido mejorando las tcnicas de
observacin se han descubierto galaxias
cada vez ms lejanas sin que su
abundancia parezca disminuir. Este
hecho indica que las galaxias se
formaron poco despus de la Gran
Explosin, seguramente antes de que
transcurrieran unos cinco mil millones
de aos. Estamos seguros de que no han
nacido galaxias recientemente porque
nunca se ha encontrado alguna cercana
en pleno proceso de formacin.
Si pudiramos ver suficientemente
lejos en el Universo, tendramos una
visin del momento mismo en que
empezaron a surgir las galaxias;
desgraciadamente, las observaciones
astronmicas se vuelven ms difciles al
aumentar las distancias y se hacen
necesarios telescopios cada vez ms
potentes. (En los ltimos aos, los
astrnomos han detectado unos
misteriosos objetos, los cuasares, que se
encuentran en los confines del Universo
visible, y que podran ser galaxias en
plena formacin; volveremos a ellos
ms adelante.)
El problema de explicar el origen
de las galaxias es uno de los ms
difciles de la astrofsica moderna, pues
prcticamente no se cuenta con
observaciones en las cuales basarse. Por
el momento, la teora ms aceptada es
que las galaxias tambin se formaron
por el mecanismo que, se cree, dio
origen a las estrellas: la contraccin
gravitacional
25
. Por lo tanto, vamos a
tratar primero del nacimiento de las
estrellas.

La mayora de los astrnomos
piensa que las estrellas se forman a
partir de las llamadas nubes
moleculares, que son gigantescas nubes
de gas denso y fro. Un pedazo de la
nube se colapsara sobre s misma por
su propia fuerza gravitacional si no
fuera porque el gas que lo forma se
encuentra relativamente caliente y, por
lo tanto, ejerce una presin que
compensa la atraccin gravitacional. Si
la distribucin del gas fuera
perfectamente homognea, la presin y
la gravedad mantendran el equilibrio
por tiempo indefinido. Sin embargo, en
situaciones reales, una parte de la nube
puede ser ligeramente ms densa que
otra y romper, de este modo, el delicado
balance entre presin y gravedad. Esto
sucede si la masa de un pedazo de la
nube excede cierto valor crtico, de
modo tal que la fuerza de gravedad
vence definitivamente y el pedazo
empieza a contraerse, aumentando su
densidad. Este proceso se llama colapso
gravitacional. Lo interesante es que, no
importa cun pequea haya sido la
perturbacin inicial de la densidad, la
contraccin proceder inevitablemente.
A medida que se comprime el gas,
aumenta su presin hasta llegar a
compensar la fuerza gravitacional; en
ese momento se detiene la contraccin.
La nueva configuracin de equilibrio al
que se llega despus de una evolucin
complicada es una estrella (Figura 40);
la nube de gas tambin puede
fragmentarse en varios pedazos ms
pequeos durante el colapso, y cada
pedazo formar una estrella o un planeta.
Una estrella es una gigantesca bola
de gas incandescente que se mantiene en
equilibrio gracias a dos fuerzas que se
compensan exactamente: la presin del
gas caliente, que tiende a expander la
estrella, y la gravitacin de la misma
masa estelar, que tiende a contraerla
(Figura 41). Una estrella obtiene energa
para brillar de las reacciones nucleares
que se producen en su centro, donde se
dan temperaturas de varios millones de
grados Kelvin. En ese sentido, una
estrella es una gigantesca bomba
atmica que funciona continuamente. El
combustible principal es, por lo general,
el hidrgeno que, al fusionarse para
formar helio, libera grandes cantidades
de energa. Otros procesos nucleares
tambin son posibles, como veremos
ms adelante.
Figura 45. Galaxia con barra.
Figura 46. Galaxia elptica.
El nacimiento de una estrella por el
colapso gravitacional de una nube
gaseosa es un fenmeno en principio
plausible. En la versin ms simple de
esta teora, una galaxia sera
originalmente una nube ms o menos
homognea de gas a partir de la cual se
formaron los miles de millones de
estrellas que la componen.
Desgraciadamente, el proceso de
contraccin queda fuera de las
posibilidades actuales de observacin, y
hasta ahora no se ha podido detectar una
sola nube colapsndose para formar
estrellas. Por esta razn, no se puede
afirmar que el problema de la formacin
estelar haya sido resuelto en todos sus
detalles.
El problema se agrava si tratamos
de explicar el origen de las galaxias
tambin por un proceso de colapso
gravitacional, tal como lo acepta la
mayora de los astrnomos modernos.
En principio, podemos suponer que las
galaxias se formaron porque la materia
csmica no era perfectamente
homognea en los primeros instantes del
Universo, sino que haba regiones
ligeramente ms densas que el
promedio: inhomogeneidades o
"grumos" csmicos. Estos grumos
empezaron a contraerse por su propia
gravedad y dieron lugar, con el paso del
tiempo a las galaxias ms
precisamente, a condensaciones
gaseosas a partir de las cuales se
formaron estrellas. El inconveniente
de esta teora es que la expansin
csmica retarda considerablemente la
velocidad de contraccin. Se ha podido
calcular que si una inhomogeneidad se
form un segundo despus de la Gran
Explosin, toda la edad del Universo no
le sera suficiente para transformarse en
algo parecido a una galaxia (por el
contrario, un "grumo" en una nube
molecular si se podra colapsar, bajo
ciertas condiciones, en un tiempo
razonable para formar una estrella).
Sin embargo, los partidarios del
colapso gravitacional como origen de
las galaxias sealan que la contraccin
de un grumo pudo iniciarse, en
principio, en cualquier momento; y si, se
quiere formar una galaxia, se puede fijar
el inicio, "de la contraccin de pocas
tan remotas como las anteriores a la
inflacin. De hecho, las teoras
modernas predicen que, en esos
instantes iniciales, se gener todo un
"zoolgico" de objetos raros, "cuerdas"
y "paredes" segn la terminologa
moderna, que, despus de la inflacin,
pudieron sobrevivir y funcionar como
"semillas" para formar galaxias. Los
fsicos interpretan a estos extraos
objetos como pedazos inhomogneos del
vaco cuntico primordial; an es
temprano para afirmar si realmente
existen lo cual tendra repercusiones
muy importantes en la fsica o si, por
el contrario, sern relegados al olvido.
Sea lo que fuere, lo interesante de las
conjeturas mencionadas es que se
plantea el problema de buscar el origen
de las galaxias en las propiedades de la
materia a densidades y temperaturas
extremadamente altas (muy superiores a
las que se podran alcanzar en un
laboratorio terrestre).
Existen otras teoras, adems de la
inestabilidad gravitacional, sobre el
origen de las galaxias. Una muy
interesante (formulada por el astrofsico
sovitico L. M. Ozernoi) es, la teora de
la turbulencia csmica, segn la cual el
Universo primordial se encontraba en un
estado catico, lleno de gigantescos
remolinos de materia, tal como en un
lquido turbulento. Despus del
momento de la recombinacin, los
remolinos sobrevivieron y se
convirtieron en galaxias. De ser correcta
esta hiptesis, el hecho de que muchas
galaxias tengan forma de rehilete no
sera casual.
Segn otra hiptesis formulada por
el astrnomo armenio Victor
Ambartzumian, las galaxias se formaron,
no por condensacin de materia, sino
por el proceso contrario: una expansin
a partir de un ncleo primordial
extremadamente denso y compacto.
Tales ncleos podran ser pedazos del
Universo que no participaron de la
expansin universal, sino que quedaron
rezagados durante un largo tiempo.
Hasta ahora, no se le ha podido
encontrar un fundamento terico a esta
conjetura por lo menos dentro del
marco de la fsica contempornea,
razn por la cual no ha llegado a ser tan
popular como otras teoras. Sin
embargo, hay que reconocer que esta
hiptesis es perfectamente compatible
con todas las observaciones
astronmicas de las que disponemos.
Como veremos en el captulo X, el
fenmeno de eyeccin de masa desde
una regin muy compacta es bastante
comn en el Universo y ocurre en
condiciones y escalas muy variadas,
mientras que la contraccin de una
distribucin de masa nunca se ha podido
observar. Adems, Ambartzumian
predijo, con base en su hiptesis, que
fenmenos muy violentos deban de
ocurrir en regiones sumamente
compactas en los ncleos de las
galaxias, lo cual ha sido confirmado
plenamente en los ltimos aos.

LA COCINA CSMICA
Como vimos en el captulo VII, la
composicin de la materia csmica
despus de la formacin del helio era de
75% de hidrgeno, 25% de helio y una
leve traza de otros elementos. El lector
seguramente habr notado que esa
composicin qumica en nada se parece
a la que se tiene en nuestro planeta
Tierra. Nosotros mismos estamos
hechos de elementos como el carbono,
el oxgeno, el calcio y muchos ms,
respiramos una mezcla de oxgeno y
nitrgeno, utilizamos metales como el
hierro, el aluminio, el cobre y otros. El
hidrgeno se encuentra en las molculas
del agua; pero la presencia del helio en
la Tierra es tan poco notoria que fue
descubierto primero en el Sol. De
dnde vino toda esta diversidad de
elementos si la composicin inicial del
Universo consista prcticamente de
hidrgeno y helio? La respuesta est en
los astros.
Los alquimistas tenan razn al
pensar que los elementos pueden
transmutarse unos en otros, pero
buscaron equivocadamente ese proceso
en hornos y alambiques, cuando
necesitaban temperaturas de millones de
grados. La transmutacin se produce
naturalmente en el interior de las
estrellas. Veamos cmo evolucionan una
vez que se formaron, ya sea por
contraccin gravitacional o algn otro
mecanismo. Una estrella empieza a
brillar en el momento en que la
temperatura en su interior llega a ser
suficientemente alta para desencadenar
reacciones nucleares; estas temperaturas
se producen por la presin
extremadamente elevada a la que se
encuentra sometida la regin central de
la estrella; a su vez, la presin es mayor
mientras ms masiva es la estrella. Los
ncleos de nuevos elementos se generan
por fusin nuclear, tal como en los
primeros minutos del Universo, pero la
diferencia fundamental es que una
estrella dispone de miles o millones de
aos para fabricar esos elementos,
mientras que el Universo se enfri
rpidamente al expandirse.
Inicialmente, son los ncleos de
hidrgeno (protones) los que se fusionan
entre s para producir ncleos de helio
(Figura 42) La masa de un ncleo de
helio es un poco menor que la masa por
separado de los dos protones y dos
neutrones que lo componen, y la
diferencia de masa es justamente la que
se convierte en la energa (segn la
frmula de Einstein E = mc) que hace
brillar a la estrella. Eventualmente, el
hidrgeno en el ncleo puede llegar a
agotarse, pero entonces aparecen nuevas
reacciones. Si la temperatura central
excede de unos doscientos millones de
grados, los ncleos de helio se fusionan
entre s y terminan produciendo ncleos
de carbono y oxgeno. A temperaturas
an mayores, el carbono produce
oxgeno, nen, sodio y magnesio. Y as
sucesivamente: si la temperatura central
excede de unos 3 10
9
grados, se
pueden formar todos los elementos
qumicos cuyo peso atmico es menor
que el del fierro. Los elementos ms
pesados que el fierro no pueden
fabricarse por la fusin de ncleos ms
ligeros si no se les suministra energa
adicional
26
. Despus de un
comportamiento bastante complicado, la
estrella agotar su combustible
disponible y se apagar, con cierta
composicin qumica que depende
esencialmente de su masa.
Figura 47. Galaxia lenticular.
La masa de una estrella es el
parmetro principal que determina sus
propiedades fsicas y su evolucin. De
hecho, no pueden existir estrellas con
menos de una centsima parte de la masa
del Sol, pues la temperatura y presin
centrales seran insuficientes para
iniciar reacciones nucleares: ms que
una estrella, se tendra un planeta. En el
otro extremo, estrellas con ms de cien
veces la masa del Sol seran inestables y
se desbarataran rpidamente. En contra
de lo que podra esperarse, mientras
ms masiva es una estrella, menos
tiempo brilla: si bien dispone de ms
combustible nuclear, lo consume mucho
ms rpidamente que una estrella con
menos masa. Los astrofsicos han
calculado que una estrella
extremadamente masiva quema todo su
combustible en unos 10 000 aos,
mientras que una estrella como el Sol
puede brillar modestamente durante diez
mil millones de aos (incidentalmente,
el Sol se encuentra a la mitad de su
vida).
En consecuencia de lo anterior,
podemos afirmar con certeza que las
estrellas que vemos brillar en el cielo
tuvieron fechas de nacimiento muy
distintas, y que, en la actualidad, siguen
naciendo y muriendo. Antes de apagarse
definitivamente, una estrella arroja al
espacio parte de su masa, que incluye
los elementos que proces. Veamos
cmo ocurre este fenmeno.
Una estrella cuya masa no excede
de unas seis veces la del Sol tiende a
arrojar una pequea fraccin de su
material constitutivo en formas muy
diversas. La nebulosa que se ve en la
figura 11 es un ejemplo de este proceso;
se cree que el Sol formar una nebulosa
semejante al final de su vida. Despus, a
medida que se enfra la estrella por
agotarse su combustible nuclear, se ir
comprimiendo por la fuerza de su propia
gravitacin. Si la masa de la estrella no
excede una vez y media la del Sol,
terminar su evolucin convirtindose
en una enana blanca: una estrella unas
cinco veces ms grande que la Tierra,
tan comprimida que una cucharada de su
material pesa ms de cien kilogramos.
Si la masa es ligeramente superior
a una vez y media la del Sol, la estrella
se contrae todava ms. Los protones y
electrones que la constituyen se
comprimen tanto que se fusionan entre s
para formar neutrones. El resultado final
es una estrella de neutrones, cuyo radio
no excede de unos 10 kilmetros y es tan
compacto que una cucharada de su
material pesa miles de millones de
toneladas. Los llamados pulsares, que
fueron descubiertos hace algunos aos,
son estrellas de neutrones con un campo
magntico muy intenso y que giran como
faros, emitiendo pulsos en ondas de
radio.
Si la masa de la estrella excede de
unas seis veces la del Sol, su destino
final es completamente distinto. Al
trmino de su evolucin, la estrella sufre
una explosin catastrfica llamada
supernova: en unas cuantas horas, se
vuelve tan brillante como cien millones
de Soles y puede verse aun si se
encuentra en galaxias muy lejanas; ese
brillo dura varios das, despus de los
cuales se va apagando paulatinamente.
La ltima supernova observada en
nuestra propia galaxia ocurri en 1604;
se cuenta que era visible de da y
alumbraba como la Luna llena durante la
noche
27
. Otra ocurri en 1054, segn los
registros de los astrnomos chinos y
japoneses; lo que queda de la estrella
que explot es actualmente la nebulosa
del Cangrejo (Figura 43). Para los fines
que nos interesan, mencionemos
solamente que una explosin de
supernova genera energa suficiente para
fabricar por fusin nuclear todos los
elementos ms pesados que el hierro y,
adems, arrojarlos violentamente al
espacio para enriquecer el gas
interestelar con nuevo material. Luego, a
partir de ese gas, se formarn nuevas
estrellas y planetas como el Sol y la
Tierra, y quizs tambin otros seres
vivos. Los tomos de nuestro cuerpo
provienen de estrellas que dejaron de
brillar hace ms de cinco mil millones
de aos. En palabras del poeta:

Retrocede, igualmente,
lo que antes fue de la tierra, a
las tierras, y lo que se envi
desde las playas del ter, de
nuevo devuelto, eso reciben
los templos del cielo. Y no
acaba la muerte las cosas de
modo tal que destruya de la
materia los cuerpos [tomos],
pero su reunin los disipa. De
all, uno a otros se junta, y
hace todas las cosas de modo
que conviertan sus formas y
muden colores y tomen
sentidos y en un punto de
tiempo los pierdan
28
...

Figura 48. La nube mayor de
Magallanes.
X. ESTRUCTURA
ACTUAL DEL
UNIVERSO

GALAXIAS Y CMULOS DE
GALAXIAS
MILES de millones de aos
despus de la Gran Explosin, el
Universo adquiri la estructura que
ahora presenta: galaxias, grupos y
cmulos de galaxias. Veamos con ms
detalle estos constituyentes del Universo
en el presente captulo.
Las galaxias son muy distintas entre
s, pero poseen algunas caractersticas
que permiten clasificarlas esencialmente
en cuatro categoras: espirales,
elpticas, lenticulares e irregulares.
Como su nombre lo indica, las
galaxias espirales son aquellas que
presentan "brazos" espirales y semejan
rehiletes. La mayora de las galaxias son
de este tipo, incluyendo la nuestra y su
vecina Andrmeda (Figura 19). Se
distingue en ellas una parte central muy
brillante, en forma de esfera aplanada,
de la que surgen los brazos
caractersticos; las estrellas ms
brillantes de estas galaxias se localizan
en una regin con forma de disco,
mientras que las estrellas poco
luminosas y los cmulos globulares
forman un enorme halo esfrico que
envuelve al disco (Figura 44). Algunas
galaxias espirales poseen una "barra"
central (Figura 45).
En las galaxias elpticas, la parte
central es, por lo general, ms brillante
(Figura 46). Estas galaxias casi no
poseen gas ni polvo, a diferencia de las
espirales, y las estrellas que las
componen son relativamente viejas. El
tamao de las galaxias elpticas es muy
variable, las ms grandes pueden llegar
a poseer hasta diez millones de millones
de estrellas.
Figura 49. Porcin del cmulo de
Virgo en la que pueden observarse
algunas de sus galaxias.
Las galaxias lenticulares son de un
tipo intermedio entre las galaxias
espirales y las elpticas. Como estas
ltimas, poseen una regin central
abultada y un disco de estrellas
brillantes, pero carecen de brazos; por
otra parte, casi no poseen gas
interestelar ni polvo (Figura 47).
Figura 50 Mapa del Universo, en
el que cada punto blanco tiene un
tamao proporcional al nmero de
galaxias en la regin correspondiente
(de un grado por grado). (Elaborado
por M. Seldner, B.L. Siebers, E. J.
Groth y P. J. E. Peebles, con datos del
observatorio de Lick.).
Figura 51. El cuasar 3C 273 (a la
izquierda). Ntese el chorro emitido.
A la derecha se ve una estrella comn.
Finalmente, existe un pequeo
nmero de galaxias cuya forma es
completamente irregular. Suelen estar
constituidas de estrellas brillantes. Las
nubes de Magallanes, satlites de
nuestra galaxia, son de este tipo (Figura
48).
Hasta la fecha, no disponemos de
una teora enteramente satisfactoria que
explique la morfologa de las galaxias.
Son las espirales y las elpticas dos
fases distintas de la evolucin de una
galaxia?, en cuyo caso, cul precede a
cul? o tuvieron los dos tipos de
galaxias orgenes distintos? stas son
algunas de las incgnitas que la
astrofsica trata de resolver.
Las galaxias tienden a agruparse,
ya sea en grupos poco numerosos o en
cmulos de cientos o miles de galaxias.
Nosotros vivimos en el llamado Grupo
Local, que consta de nuestra galaxia, las
nubes de Magallanes, la galaxia de
Andrmeda y varias "galaxias enanas".
ste es un conjunto bastante modesto,
sobre todo si se compara con el cmulo
de Virgo (Figura 49), relativamente
cercano, a unos 30 millones de aos luz,
que contiene alrededor de mil galaxias
de todos los tipos y tamaos. Estudiando
la distribucin de las galaxias, los
astrnomos han logrado identificar cerca
de 2 500 cmulos de galaxias en todo el
Universo accesible a las observaciones
astrnomicas.
Existen, a su vez, "supercmulos"
de galaxias: cmulos de cmulos? sta
es una pregunta muy interesante que slo
en los ltimos aos se ha intentado
contestar. El problema se asemeja al de
descubrir la estructura de un bosque sin
salir de l; lo nico que se puede hacer
es medir cuidadosamente la posicin de
cada rbol, y construir un mapa del
bosque que revele su forma. Lo mismo
se puede hacer con los cmulos
galcticos, cuyas distancias se han
podido determinar con suficiente
precisin (utilizando la ley de Hubble,
que relaciona la velocidad de recesin,
medida por el desplazamiento de las
lneas espectrales, con la distancia).
Segn los resultados ms recientes de
este tipo de estudios, los cmulos de
galaxias parecen agruparse en
supercmulos, que tienen formas de
filamentos y miden cientos de millones
de aos luz. Entre los filamentos, se
localizan enormes huecos en los que no
se encuentra ni una sola galaxia; por
ejemplo, se ha localizado un hueco en
direccin de la constelacin del Boyero
que mide unos 250 millones de aos luz
de dimetro. Por lo que respecta al
Grupo Local, en el que vivimos, podra
ser una pequea componente de un
supercmulo que mide ms de 70
millones de aos luz y que comprende,
entre otros, el gigantesco cmulo de
Virgo.
Figura 52. Mapa en radio de la
radiogalaxia Centauro A junto con la
fotografa, a escala ms grande, de su
galaxia central. La emisin en radio
proviene de los dos grandes lbulos.
Figura 53. Imagen de la galaxia
NCG 6251, en 3 escalas distintas,
construida a partir de observaciones
radioastronmicas. Se ve el
nacimiento de uno de los dos chorros
que originan los lbulos de una
radiogalaxia. (Adaptado de Readhed,
Cohen y Blandford, Nature 272, 1972.)
Figura 54. Galaxia M87.
Si pudiramos tener una visin a
gran escala del Universo, veramos una
estructura filamentaria que recuerda un
encaje (Figura 50). Algunos astrofsicos
piensan que, originalmente, los cmulos
galcticos estaban distribuidos al azar,
pero, debido a sus mutuas atracciones
gravitacionales, con el tiempo llegaron a
agruparse en filamentos unidos
gravitacionalmente. Se ha intentado
reproducir por medio de computadoras
la evolucin de un conjunto muy grande
de puntos, interactuando entre s
gravitacionalmente y distribuidos
inicialmente al azar; despus de cierto
tiempo, los puntos tienden a agruparse
en estructuras que recuerdan los
supercmulos galcticos; aunque, por
supuesto, los clculos se refieren a
situaciones idealizadas y muy
simplificadas con respecto al Universo
real.
La otra posibilidad es que se hayan
formado inicialmente distribuciones
filamentarias de gas, que posteriormente
se colapsaron gravitacionalmente,
fragmentndose y dando origen a los
cmulos galcticos. Por ahora, todava
no podemos afirmar si los cmulos
precedieron a los supercmulos o
viceversa.
LOS CUASARES
La luz que perciben nuestros ojos
ocupa un rango muy estrecho en et
espectro electromagntico (vase la
figura 3) y no todos los cuerpos
csmicos emiten la mayor parte de su
radiacin en forma de luz visible. Con el
estudio de las ondas de radio, que
empez a desarrollarse despus de la
segunda Guerra Mundial, se abrieron
nuevas ventanas para la astronoma. Los
radioastrnomos empezaron a localizar
fuentes muy potentes de radio en el cielo
que no siempre correspondan a algn
objeto visible particularmente
conspicuo. El caso de los cuasares es
un ejemplo ilustrativo.
Figura 55. Imgenes del Ncleo
del cuasar 3C 273 construidas a partir
de observaciones radioastronmicas.
Ntese la eyeccin de materia. (De
Pearson et al., Nature 290, 1981.)
3C 273 era una fuente de radio
29
bastante potente cuya posicin exacta se
logr determinar en 1962: en luz visible,
result ser una modestsima "estrella"
azul (de magnitud 13) que hasta entonces
haba pasado inadvertida; la nica
particularidad que mostraba esa
supuesta estrella en las fotografas era
una emisin de gas en forma de chorro
(Figura 51). Pero el espectro de 3C 273
fue una sorpresa, pues ninguna lnea
espectral pareca corresponder a nada
conocido. Finalmente, en 1963, el
astrnomo Maarten Schmidt resolvi el
problema al descubrir que las lneas
espectrales de 3C 273 eran las del
hidrgeno, pero notablemente corridas
hacia al rojo. Si este corrimiento se
deba al efecto Doppler, entonces 3C
273 se estara alejando de nosotros a la
velocidad de 50 000 kilmetros por
segundo: un sexto de la velocidad de la
luz! Y si esa velocidad de recesin se
deba a la expansin del Universo, 3C
273 se encontrara, segn la ley de
Hubble, a la distancia de dos mil
millones de aos luz; nunca antes se
haba observado un objeto tan lejano.

Posteriormente, se descubrieron
muchos ms cuasares se conocen ya
ms de 2 000 de los cuales 3C 273
result ser el ms cercano. El nombre
cuasar es una abreviacin del ingls
quasi-stellar object: objeto casi estelar.
Los ms lejanos detectados hasta ahora
tienen velocidades de recesin cercanas
a la velocidad de la luz, lo cual los sita
muy cerca del horizonte csmico
30
. En
las placas fotogrficas, todos los
cuasares aparecen como dbiles
estrellas azules. Emiten intensamente en
el infrarrojo y el ultravioleta; algunos
tambin en longitudes de onda de radio,
y otros son poderosas fuentes de rayos
X. Si nuestros ojos fueran sensibles a
esas longitudes de onda extremas, los
cuasares nos seran objetos tan comunes
como las estrellas.

Figura 56. Posible mecanismo
para producir chorros: un disco grueso
forma dos remolinos y la presin de la
radiacin cerca del agujero negro
empuja el material que no penetra al
agujero a lo largo de los remolinos.
Lo sorprendente de los cuasares no
es tanto su lejana sino el hecho de que
puedan ser visibles. Un cuasar deber ser
intrnsecamente tan brillante (en luz
visible) como 1 000 galaxias juntas para
que pueda aparecer como una dbil
estrella, si realmente se encuentra a
varios miles de millones de aos luz. Y
los cuasares que son radioemisores
deben ser millones de veces ms
potentes que la Va Lctea en su
conjunto. Pero an ms sorprendente es
el hecho de que esa enorme energa
proviene de una regin cuyo tamao no
excede un ao luz menos de una
cienmilsima parte del tamao de una
galaxia normal. En efecto, el brillo de
los cuasares oscila con periodos
tpicamente de meses. Para que un
objeto coordine todas sus partes en unos
cuantos meses, su tamao debe ser
menor que la distancia a que viaja la luz
en ese tiempo, pues ninguna seal es
ms rpida que la luminosa.
Al principio, los astrnomos no
vean ninguna relacin entre los
cuasares y las galaxias, pero la brecha
entre estos dos tipos de objetos
csmicos se ha ido llenando poco a
poco al descubrirse galaxias cuyos
ncleos presentan semejanzas con los
cuasares. Hoy en da, se piensa que los
cuasares son los ncleos de galaxias
muy jvenes, y que la actividad en el
ncleo de una galaxia disminuye con el
tiempo, aunque no desaparece del todo,
como veremos a continuacin.
LAS RADIOGALAXIAS
Otro de los descubrimientos de la
radioastronoma fue la existencia de las
llamadas radiogalaxias. stas son
gigantescas distribuciones de gas
ionizado, asociadas a una galaxia
visible, y que son potentes emisores
radio. El prototipo de estos objetos es
Centauro A, la radiogalaxia ms
cercana. Veamos sus caractersticas.
Centauro A est asociado a una
galaxia elptica; en las fotografas, esta
galaxia se ve rodeada de un anillo de
polvo (Figura 52), lo cual es, de por s,
bastante intrigante, pues las galaxias
elpticas no suelen contener polvo o gas.
La emisin de radio proviene de dos
gigantescos lbulos situados
simtricamente de cada lado de la
galaxia visible; cada uno mide 2
millones de aos luz, casi veinte veces
el dimetro de la galaxia elptica.
Los lbulos estn constituidos de
plasma: gas ionizado con un campo
magntico. En un plasma, los electrones
que se han desligado de los tomos se
mueven girando a lo largo de las lneas
del campo magntico y emiten radiacin
en prcticamente todas las longitudes de
onda, pero muy particularmente ondas
de radio e infrarrojas. Este proceso se
llama emisin sincrotrnica cuando la
velocidad de los electrones es cercana a
la de la luz como es el caso de
Centauro A.
El plasma de los lbulos es
eyectado de una pequesima regin en
el ncleo de la galaxia visible (Figura
53). El brillo de esa regin vara en
unos cuantos meses, por lo que su
tamao no puede exceder de una dcima
parte de un ao luz. Ms an, emite
rayos X con una variacin de das, lo
cual indica que el ncleo posee una
parte central que se encuentra a varios
millones de grados y cuyo tamao es
comparable al del Sistema Solar. As,
tenemos el fenmeno notable de que, de
un lugar extremadamente pequeo en
comparacin con la galaxia, fluye la
materia en dos direcciones bien
definidas llegando a abarcar una
extensin de 2 millones de aos luz
(distancia comparable a la que hay entre
la Va Lctea y la galaxia de
Andrmeda). El mismo comportamiento
se observa en todas las otras
radiogalaxias conocidas: pares de
gigantescos lbulos de plasma emergen
de una diminuta regin en el ncleo de
una galaxia visible. Cul es la
naturaleza de esa misteriosa "mquina
central" en el ncleo de las galaxias?
sta es quizs la pregunta ms
importante de la astrofsica moderna,
que podra dar la clave del origen de las
galaxias y de muchos otros fenmenos
csmicos. Por ahora, es un problema
abierto a la investigacin
(mencionaremos ms adelante una
posible, explicacin).

EL NCLEO DE LAS
GALAXIAS
En los aos cuarentas, el astrnomo
Seyfert descubri un tipo de galaxias
espirales cuyos ncleos son
excepcionalmente brillantes; el anlisis
espectroscpico revel la presencia, en
el centro de ellas, de gas ionizado
extremadamente caliente y animado de
velocidades muy altas. Lo ms
interesante es que el espectro del ncleo
de estas galaxias tiene la misma
apariencia que el de los cuasares,
excepto por el brillo intrnseco menos
intenso y un corrimiento al rojo mucho
menor. Tal parece que las galaxias de
Seyfert son el eslabn entre los cuasares
y las galaxias espirales "normales".
Pero aun las galaxias "normales"
parecen poseer algn objeto misterioso
en sus centros. En los ltimos aos, se
ha detectado indirectamente la presencia
de objetos muy masivos y compactos en
los ncleos de algunas galaxias. Por
ejemplo, las estrellas en la parte central
de la galaxia M87 (Figura 54) se
encuentran sumamente concentradas y
giran alrededor del centro galctico a
muy altas velocidades; esto es posible
slo si existe en el ncleo un cuerpo
muy compacto y con una masa
equivalente a unos 5 000 millones de
soles que mantenga unidas
gravitacionalmente a estas estrellas.
Como veremos ms adelante, podra
tratarse de un gigantesco agujero negro.
Incluso nuestra propia galaxia
muestra cierta extraa actividad en su
centro. Las observaciones ms recientes
en luz infrarroja y en radio han revelado
la presencia de gas emitido a grandes
velocidades desde una regin, central
sumamente compacta. Adems, el
movimiento de las estrellas cerca del
centro galctico tambin parece indicar
la presencia de un objeto compacto con
una masa de varios millones de soles.
Con base en las observaciones
modernas no cabe duda de que
fenmenos an inexplicables suceden en
los ncleos galcticos. En algunas
galaxias, la actividad es muy notoria,
mientras que en otras no se manifiesta
directamente. Muchos astrnomos estn
convencidos de que los cuasares son los
ncleos de galaxias en proceso de
formacin; en efecto, se ha detectado la
presencia de nebulosidades alrededor
de ellos, mucho menos brillantes que el
cuasar mismo, pero asociadas a ste. En
cuanto a las galaxias de Seyfert, podran
ser cuasares ms evolucionados que ya
han tomado la forma de galaxias.
Finalmente, y dentro de este esquema
evolutivo, la actividad nuclear en una
galaxia se apagara con el tiempo y
quedara una galaxia "normal" como la
nuestra. La "mquina central"
permanecer oculta en la regin central
de la galaxia, donde la densidad de
estrellas es muy alta.
Tambin existe un vnculo entre las
radiogalaxias y los cuasares: el espectro
de la galaxia central suele ser muy
parecido al de ciertos cuasares. Otra
caracterstica en comn es la eyeccin,
desde una regin central muy pequea,
de un chorro de plasma sumamente
energtico. En el caso de las
radiogalaxias, este chorro es doble,
mientras que los cuasares slo exhiben
uno, sin ningn lbulo radioemisor. Ese
chorro de materia podra ser una clave
para entender qu sucede en los ncleos
galcticos y en los cuasares.
En la Figura 51 se ve claramente el
chorro emitido por el cuasar 3C 273;
quizs tiene una contraparte del otro
lado del cuasar que no vemos por ser
menos intensa. De hecho, el plasma
emitido hacia nosotros radia luz que, por
el efecto Doppler, nos llega corrida
hacia el azul (o sea ms energtica)
mientras que si hay plasma emitido en
sentido contrario se vera ms dbil, o
no se vera, por emitir luz que recibimos
corrida al rojo.
Otro ejemplo, notable por su
relativa cercana, es la galaxia gigante
M87, que ya mencionamos anteriormente
y que se ve en la figura 54 con su
correspondiente chorro de unos 5 000
aos luz de longitud. La galaxia y su
chorro emiten ondas de radio y rayos X.
M87 se encuentra a uos 50 millones de
aos luz, pero si estuviera ms lejos, la
veramos como un cuasar bastante
tpico.
Los radioastrnomos han
desarrollado una tcnica de observacin
radioastronmica que consiste en
conectar entre s varios radiotelescopios
y utilizar un principio llamado
interferometra para producir imgenes
muy precisas de cuerpos celestes
radioemisores. Esta tcnica permite
"ver" en ondas de radio lo que los
telescopios normales no pueden
discernir. En la Figura 55 se ve una
serie de imgenes en radio del ncleo
del cuasar 3C 147 tomadas a intervalos
de algunos meses en los que se advierte
claramente un chorro de plasma
eyectado desde una pequea regin.
Segn estas imgenes, el chorro aument
25 aos luz su tamao en slo tres aos,
lo cual implica una velocidad ocho
veces superior a la de la luz!.
Aparentemente, esto viola el principio
de que nada puede moverse ms
rpidamente que la luz. Sin embargo, se
puede explicar esta velocidad
"superluminosa" si el chorro est
dirigido casi hacia nosotros y se mueve
a una velocidad muy cercana pero
inferior! a la luminosa: la luz emitida
por la parte delantera del chorro nos
llega antes que la emitida
simultneamente por la parte trasera, la
cual se ve rezagada; el efecto neto es
una aparente expansin ms rpida que
la luz.
Como el caso de 3C 273 no es el
nico que se ha encontrado en que se ve
una expansin "superluminosa", los
astrnomos sospechan que los chorros
slo son visibles si son emitidos casi
exactamente hacia nosotros; como
sealamos ms arriba, el efecto Doppler
produce un aumento de la energa
radiada por el plasma y recibida en la
Tierra.

AGUJEROS NEGROS EN
LOS NCLEOS GALCTICOS?
Un gigantesco agujero negro que
succione la materia a su alrededor
podra causar, en principio, algunos de
los fenmenos que se observan en el
centro de las galaxias. sta es la
explicacin ms popular en la
actualidad. Hay que sealar, sin
embargo, que an faltan muchas
observaciones y estudios tericos para
confirmar esta hiptesis.
Un agujero negro es una
concentracin de masa cuyo campo
gravitacional es tan intenso que no deja
escapar la luz. La teora de la
Relatividad General predice la
existencia de tales objetos y los
interpreta como regiones del espacio-
tiempo extremadamente curvadas. La
materia puede penetrar a un agujero
negro, pero nunca salir de l. Muchos
astrnomos aceptan la idea de que las
estrellas muy masivas terminan su
evolucin volvindose agujeros negros
(despus de haberse desembarazado de
parte de su masa por una explosin de
supernova). Tambin podran existir
agujeros negros gigantescos, de varios
miles de millones de veces la masa del
Sol, en los ncleos de las galaxias,
aunque el origen de ellos es ms
incierto.
Un agujero negro aislado en el
espacio slo puede detectarse por su
atraccin gravitacional, pero si se
encuentra rodeado de materia es capaz
de calentar por friccin el material que
cae en l. Un agujero negro gigantesco
que se encuentre en el centro de una
galaxia formar a su alrededor un
enorme disco de gas, proveniente de las
estrellas cercanas o del material
interestelar. A medida que este material
se acerca al agujero, se calienta por su
friccin interna y libera enormes
cantidades de energa en forma de
radiacin
31
. Se ha sugerido, incluso, que
se forman de cada lado del agujero dos
remolinos paralelos al eje de rotacin
del gas; estos remolinos pueden
funcionar como caones por donde se
arroja la materia que no llega a penetrar
al agujero y producir, as, los
misteriosos chorros de plasma que se
observan en los cuasares y las
radiogalaxias (Figura 56).

Cul es el origen de los hoyos
negros gigantescos? Se ha especulado
que en los primeros instantes del
Universo se pudieron formar agujeros
negros con masas muy variables, como
resultado del colapso gravitacional de
las inhomogeneidades o "grumos" que
describimos en el captulo anterior. Una
vez formados, esos agujeros negros
primordiales atrajeron
gravitacionalmente a la materia a su
alrededor; parte de esta materia fue
absorbida por el agujero, aumentando su
masa, y otra parte se qued girando
alrededor del agujero sin caer en l,
formando una enorme nube de gas que,
finalmente, se transform en una galaxia.
Lo atractivo de esta hiptesis es que
explica en forma natural por qu deben
encontrarse agujeros negros en el ncleo
de las galaxias.
XI. EPLOGO: EL
FUTURO DE LAS
COSMOLOGA

NUESTRA comprensin del
Universo dio un salto cuantitativo y
cualitativo a principios del siglo XX
gracias a la conjuncin de dos
importantes factores: la revolucin
cientfica producida por el surgimiento
de la relatividad y la mecnica cuntica,
y una visin ms amplia del Universo a
travs de los grandes telescopios que se
construyeron en esa poca. Es posible
que presenciemos otro espectacular
avance de la cosmologa en los finales
del siglo XX si la humanidad no se ha
destruido para entonces. Por una
parte, la fsica ha progresado
considerablemente en los ltimos aos,
y en particular la fsica del mundo
subatmico; y si bien an falta mucho
por comprender, ya no parece un sueo
irrealizable una teora unificada de las
fuerzas de la naturaleza, en el espritu
buscado por Einstein, o por los menos
una mejor comprensin del origen
cuntico de la gravitacin. Por otra
parte, las observaciones astronmicas
han avanzado espectacularmente en los
aos recientes, gracias al desarrollo de
sistemas electrnicos para detectar y
analizar fuentes muy dbiles de luz, al
uso de satlites artificiales, y a las
nuevas tcnicas radioastronmicas;
adems, est programada para el futuro
cercano la construccin de gigantescos
telescopios, an mayores que los ya
existentes.
Todo progreso cientfico ha sido
estimulado por el descubrimiento de
nuevos fenmenos naturales. En el
campo de la cosmologa, los avances de
la astronoma observacional apenas
empiezan a rendir frutos. Con las
observaciones en longitudes de onda
hasta ahora inaccesibles, tendremos una
visin mucho ms precisa de los
fenmenos csmicos y la posibilidad de
desarrollar y confirmar nuestras teoras.
La actividad en el ncleo de un
cuasar o una galaxia activa es
seguramente uno de los fenmenos ms
interesantes a los que los astrnomos y
astrofsicos tendrn que enfrentarse.
Quizs sea necesario reconsiderar las
leyes de la fsica tal como las
conocemos, o quizs nuestras teoras,
llevadas hasta lmites extremos de
validez, sean suficientes para explicar lo
que ocurre en un ncleo galctico.
El origen de las galaxias y, en
general, de la estructura a gran escala
del Universo es otro problema pendiente
de resolverse en forma clara e integral.
Realmente se forman las galaxias por la
condensacin de materia difusa, o es su
origen ms violento y debe buscarse en
los primeros millonsimos de segundo
despus de la Gran Explosin?
Otro de los aspectos ms
interesantes de la cosmologa moderna
es su interaccin con la fsica de
partculas elementales, una rama de la
fsica que parece ser, a primera vista,
diametralmente alejada de la
cosmologa, pues las dos disciplinas
estudian dos extremos opuestos de la
escala del mundo. Y sin embargo,
empieza a surgir la posibilidad de
entender los inicios del Universo
gracias a la fsica del micromundo, e,
inversamente, de probar las teoras de
partculas elementales por las
implicaciones cosmlogicas que
tendran. De hecho, algunos aspectos de
las teoras modernas del mundo
subatmico slo podrn confirmarse a
travs de la cosmologa, pues no se
dispone en la Tierra de las energas para
realizar los experimentos necesarios.
Podemos afirmar ahora que la
astronoma y la cosmologa han cesado
de ser ciencias contemplativas cuyas
existencias parecan justificarse slo
por motivos estticos, para pasar a
ocupar un lugar fundamental entre las
ciencias de la naturaleza.
BIBLIOGRAFA

La siguiente no pretende ser una
bibliografa exhaustiva. Citar slo
algunos libros de divulgacin sobre
cosmologa y temas relacionados.

ASPECTOS HISTRICOS DE
LA COSMOLOGA
(De los griegos a Newton:)
A. Koyr, Del mundo cerrado al
Universo infinito, Siglo XXI (Mxico,
1982).
A. Koestler, Los sonmbulos,
CONACYT (Mxico, 1981).

HISTORIA DE LA
COSMOLOGA HASTA LOS
TIEMPOS MODERNOS
(En ingls:)
M. K. Munitz (comp.), Theories of
the Universe, The Free Press (Glencoe,
Illinois, 1957).
R.Berendzen, R. Hart y D. Seeley,
Man Discovers the Galaxies, Science
History Publications (Nueva York,
1976).

SOBRE RELATIVIDAD Y
COSMOLOGA
P. C. W. Davies, El espacio y el
tiempo en el Universo contemporneo,
Fondo de Cultura Econmica (Mxico,
1982).
R. M. Wald, Espacio, tiempo y
gravitacin, Fondo de Cultura
Econmica (Mxico, 1982).
W. J. Kaufmann, Relatividad y
cosmologa, Editorial Harla (Mxico,
1982).

SOBRE ASTRONOMA Y
COSMOLOGA
L. F. Rodrguez (comp.), La
astronoma contempornea, UNAM
(Mxico, 1985).
L. F. Rodrguez, Un Universo en
expansin, Fondo de Cultura Econmica
(Mxico, 1986).
H. L. Shipman, Los agujeros
negros, los cuasares y el Universo,
Editorial Alhambra (Madrid, 1982).
I. Asimov, El Universo, Alianza
Editorial (Madrid, 1983).
Sobre la teora de la Gran
Explosin se han publicado muchos
libros, pero se han vuelto
paulatinamente obsoletos con el paso
del tiempo. Citar los dos ms reciente
(en ingls):
J. Barrow y J. Silk, The Left-Hand
of Creation, Basic Books (Nueva York,
1983).
J. S. Trefil, The Moment of
Creation, Macmillan (Nueva York,
1983).
COLOFN

Este libro se termin de imprimir y
encuadernar en el mes de diciembre de
1996 en Impresora y Encuadernadora
Progreso, S. A. de C. V. (IEPSA), Calz.
de San Lorenzo, 244; 09830 Mxico,
D.F.
Se tiraron 3 000 ejemplares.
La ciencia desde Mxico es
coordinada editorialmente por
MARCO ANTONIO PULIDO Y
MARA DEL CARMEN FARAS
CONTRAPORTADA

Shahem Hacyan (1947), cientfico
mexicano de ascendencia armenia,
realiz estudios de fsica hasta el nivel
licenciatura en la UNAM. Ms tarde se
doctor en fsica terica en la
Universidad de Sussex, Inglaterra.
Desde 1973 es investigador de tiempo
completo del Instituto de Astronoma de
la UNAM. Cuenta en su curriculum con
28 trabajos publicados, especialmente
sobre astrofsica terica. Dedicado y
serio en su trabajo, gusta tambin de
escuchar buena msica y su poeta
favorito es Rimbaud.
Hacyan inicia EI descubrimiento
del Universo hacindose las preguntas
clsicas y plenas de angustia: qu es el
Universo?, tuvo principio y tendr fin?,
cules son sus fronteras y qu hay ms
all de ellas? El hombre quiere, necesita
comprender, aunque la respuesta final
nunca le llegue: a una incgnita se
engranan miles ms y el conocimiento se
convierte en una serie infinita, cada vez
ms atrayente y complicada; cada vez
ms cercana y ms lejana.
Paradjicamente, mientras ms se sabe
ms se ignora.
A lo largo de su libro Hacyan va
mostrando con prosa clara, y en la forma
" ms sencilla posible dentro de la
complejidad del tema, lo que se sabe
sobre el Universo. Va presentando
ordenadamente mitos, historias, hechos
comprobados y dudas fundamentales. El
desafo considerable que representa el
conocer persiste en la mente del hombre
y la provocacin intelectual se proyecta
como smbolo inequvoco de la
naturaleza infinita de la ciencia. Hacyan
nos conduce por este camino.
"Reservado y relativamente
silencioso dice de Hacyan el doctor
Guillermo Haro slo habla cuando
tiene algo importante que decir. Su
actitud de astrofsico terico tiene un
acento suave y me atrevera a decir que
lleva siempre un mensaje seriamente
potico."
notes
Notas a pie de pgina
1
Tambin en griego se usa una sola
pal abra, pneuma, para el aire y el
nima.
2
En la traduccin de Casiodoro de
Reyna se usa la palabra expansin, que
parece ser ms adecuada.
3
El concepto de los siete cielos,
comn a culturas muy diversas, tiene una
explicacin simple: son siete los
cuerpos celestes: el Sol, la Luna y los
cinco planetas visibles.
4
La famosa quintaesencia que,
segn los filsofos medievales,
permeaba a los cuerpos terrestres y
formaba sus nimas.
5
Recordemos brevemente las tres
leyes keplerianas. 1) Los planetas se
mueven en elipses con el Sol en un foco.
2) El radio vector del Sol a un planeta
barre reas iguales en tiempos iguales.
3) El cuadrado del periodo orbital de
los planetas es proporcional al cubo de
sus radios orbitales.
6
A Galileo se le presenta
comnmente como un mrtir de la lucha
entre la verdad y el oscurantismo
religioso. En Los sonmbulos, Arthur
Koestler sostiene una posicin distinta:
segn l, el juicio fue el resultado de
una sucesin de malentendidos,
causados en parte por la vanidad de
Galileo. Me parece que Koestler
subestim el papel de Galileo como uno
de los fundadores de la nueva ciencia,
dando demasiada importancia a sus
equivocaciones, que las tuvo como todo
cientfico, y sus pendencias con la
comunidad acadmica de su poca.
7
Unidad astronmica: distancia de
la Tierra al Sol (aproximadamente 150
millones de kilmetros).
8
Carta a Ingoli (Opere, vol. VI, p,
518), citada por A. Koyr, Del mundo
cerrado al Universo infinito.
9
C. Huygen, Cosmotheoros; citado
e n Theories of the Universe, M. K.
Munitz ed. (Free Press, Illinois, 1957).
10
Tambin inventado
independientemente y casi al mismo
tiempo por Leibniz, afrenta que Newton
nunca le perdon.
11
Artculo 57 del Sistema del
mundo, IV parte de los Principia.
12
La primera medicin
suficientemente precisa de la distancia
Tierra-Sol fue realizada por el
astrnomo alemn Encke en 1824.
13
I. Kant, Crtica de la razn
pura.
14
Kant no se haba imaginado que
el espacio no es euclidiano, como
veremos en el captulo IV. Vase
tambin J.J. Callahan, "The Curvature of
Space in a Finite Universe", Scientific
American, p. 20, agosto de 1976.
15
Historia natural y universal y
teora de los cielos (1755). El pasaje en
cuestin se encuentra en Munitz, op. cit.,
p. 225
16
La longitud de onda es la
distancia entre dos crestas (o dos valles)
de una onda.
17
La longitud de onda se denota
comnmente con la letra A. La
frecuencia, v, es el nmero de
vibraciones de la onda en un segundo y
es inversamente proporcional a la
longitud de onda. La frmula que
relaciona estos dos conceptos es: v =
c/A, donde c es la velocidad de la luz.
18
Curiosamente, en la misma poca
en que la espectroscopia conquistaba las
estrellas, Augusto Comte enseaba la
filosofa positivista, una de cuyas
premisas era que slo poda conocerse
la naturaleza a travs de mtodos
empricos. El ejemplo favorito de los
filsofos positivistas era la naturaleza
de las estrellas: dado que no se poda
alcanzar una estrella, era absurdo tratar
de entender de qu est hecha.
19
c = 299 792 kilmetros por
segundo o redondeando: c = 300 000
km/seg.
20
O cerca de objetos masivos
extremadamente densos, como las
estrellas de neutrones o los hoyos
negros.
21
Los neutrones slo son estables
si estn amarrados en un ncleo
atmico.
22
Se ha sugerido que la famosa
explosin de Tunguska, Siberia, en
1908, se debi a la cada de un
meteorito de antimateria.
23
Weinberg y Salam obtuvieron el
premio Nobel en 1979 por su trabajo.
24
Como dato informativo: equivale
a 10 veces el tiempo de Plank.
25
Sugerida por Isaac Newton y
estudiada tericamente por el astrofsico
ingls James Jeans.
26
Un ncleo de uranio se puede
fisionar en dos ncleos ms ligeros y
liberar energa; esa misma energa es la
que se debe aadir a los dos ncleos
producidos para volver a formar uno de
uranio El proceso contrario, fusin con
liberacin de energa, se da entre los
ncleos ligeros, como el hidrgeno y el
helio.
27
Tales supernovas han ocurrido,
en promedio, dos o tres veces por
milenio; quizs con un poco de suerte,
presenciemos una en nuestra poca.
28
Lucrecio, De rerum natura, II
999-1006; traduccin de Rubn Bonifar
Nuo.
29
La nomenclatura significa que
esa fuente aparece con el nmero 273 en
el Tercer Catlogo de Cambridge de
radiofuentes.
30
Es importante notar que la ley de
Hubble tal como se da en la pgina 69
es vlida slo para velocidades
pequeas con respecto a la de la luz.
Para objetos tan distantes como los
cuasares, se deben de tomar en cuenta
correcciones relativistas y
cosmolgicas.
31
Tal fenmeno puede suceder
tambin en un sistema estelar doble, en
el que una estrella se ha vuelto agujero
negro y succiona el gas de su
compaera. Antes de penetrar el
agujero, el gas alcanza temperaturas de
varios millones de grados y emite en
rayos X. Se cree que la fuente de rayos
X llamada Cygnus X-1 es un ejemplo de
este mecanismo.